Кодовое имя «Морозко». Книга 2 (fb2)

- Кодовое имя «Морозко». Книга 2 954 Кб, 280с. (скачать fb2) - Юлия Шкутова

Настройки текста:



Глава 1

Сегодня городской дом герцога Ортанского наполняла несвойственная ему суета. Прислуга сновала туда-сюда по коридорам, нося коробки и пакеты. Горничные, весело пересмеиваясь, то и дело переходили из комнаты в комнату, неся на руках наряды для предстоящего завтра события — Зимнего бала в императорском дворце. Времени оставалось всего ничего, а нужно было сделать еще очень много!

Тем более что высший свет империи Роз ожидало небывалое событие и немалое потрясение: настало то время, когда все должны были узнать о появлении еще одной Забирающей в мире Эдеи, а ради этого стоило расстараться.

Алиса, из-за которой сейчас и происходила вся эта суета, мирно восседала на широком подоконнике в библиотеке, глядя на падающий за окном снег. Казалось, сама природа решила поддаться всеобщему настроению, укрывая столицу пушистым белым покрывалом. Девушке уже успели поведать, что в ночь Зимнего бала по всему городу будут развешаны разноцветные магические фонарики, и она с удовольствием представляла, какое это будет фантастически красивое зрелище - разноцветный бликующий снег. Ее переполняло чувство ожидания чего-то невероятного и волшебного.

Насчет предстоящего представления ее ко двору, Алиса, конечно, тоже волновалась, но все же больше всего ей хотелось покончить со всей этой таинственностью. Девушке надоело постоянно быть настороже, когда она гуляла по городу с ларрой Мириан или же с ларрой Кассандрой. Все эти взгляды, которые непрестанно сопровождали их, успели изрядно достать и вызывали только раздражение.

Правда, в то же время, Алису знатно веселили все те слухи, что ходили по городу про нее и Максимилиана. Она неустанно поражалась людской фантазии, придумывающей просто невероятные факты их отношений.

«Знали бы они, как все обстоит на самом деле, — с легкой грустью подумала Алиса. — Какая уж тут романтика и любовь, когда, кажется, Макс действительно записал меня в младшие любимые сестренки».

Их отношения за это время заметно претерпели изменения. Максимилиан честно старался считаться с мнением девушки, в то время как она сама искренне пыталась понять и принять мотивы поступков ледяного мага. Конечно, без споров, иногда перерастающих чуть ли не в скандалы, дело не обходилось. Стоило только вспомнить пресловутые занятия танцами!

Не удержавшись, Алиса хихикнула, вспоминая, как злился Макс, когда его брат, Александр, действительно выделил время, чтобы заниматься с девушкой. Новый учитель, сар Конард, был просто в восторге от успехов своей ученицы, неустанно повторяя, что многое зависит от партнера по танцам. И Алиса была полностью с ним согласна!

Ей было легко и приятно танцевать с Алексом: водный маг не пытался прижать ее к себе ближе, чем то было нужно, не старался «утонуть» взглядом в декольте или обнюхать, как это делал сар Герон. У них вообще была полная идиллия и понимание.

«Эх, и почему я влюбилась не в Алекса? Как бы все тогда было проще! — прижавшись лбом к холодному стеклу, Алиса с тоской осмотрела открывшийся ей пейзаж. — Всегда такой добрый и обходительный. Не доводит меня до нервного тика своим упрямством. Не злит излишней самоуверенностью. Не завораживает таинственной глубиной своих глаз. От его прикосновений меня не бросает в жар... К нему мне не хочется прижаться, чтобы хоть немного побыть в крепких объятиях... И он не... — с натугой втянув воздух, девушка тряхнула головой. — Так, Алиска, совсем ты раскисла! Это не хорошо! Ты же домой вернуться хотела, вот и стремись к этому. Осталось пять месяцев всего, и ты увидишь родных. Там ведь родители и бабушка с ума сходят, а ты тут со своей любовью мучаешься!»

Похлопав руками себя по щекам, Алиса выпрямила спину, глубоко вздохнула и в который раз дала себе зарок: выкинуть все глупости из головы. Впереди ее ждали представление ко двору, учеба, новые знакомства... И вообще, какая может быть любовь, когда вокруг столько интересного?!

— Так и знал, что найду тебя именно здесь, — раздался от двери голос ее персонального наваждения.

— Мне нравится здесь сидеть, — безразлично пожала плечами Алиса, с неохотой посмотрев на ледяного мага.

— А как же примерка платья, в котором ты будешь на балу? — удивился Макс. — Неужели совсем не интересно?

— Если честно, я боюсь к нему лишний раз прикасаться, — созналась девушка, спустив ноги с подоконника, — вдруг еще что-нибудь отвалится.

— Да что там может отвалиться? — присаживаясь с ней рядом, спросил Максимилиан. — Ты опять занимаешься самобичеванием и придумываешь способы, как не пойти на бал?

— Да вот подумываю – может, заболеть? — еле заметно обозначив улыбку на губах, предложила Алиса. — Нет, если честно, мне уже самой хочется со всем поскорее разобраться. Надоела вся эта таинственность! Но, в то же время, я бы предпочла просто со всеми поздороваться и уйти.

— Фантазерка, — рассмеялся ледяной маг. — Ты же умная девочка, и сама все прекрасно понимаешь. Чем быстрее ты привыкнешь к публичности, тем легче тебе будет в дальнейшем.

«Пять месяцев... Всего лишь пять месяцев потерпеть!»

— Понимаю, — покладисто согласилась девушка.

— А раз понимаешь, то выброси все эти глупости из головы и прекрати себя накручивать!

Бросив полный скепсиса взгляд на сидящего рядом мужчину, Алиса, тем не менее, не стала ничего говорить. Зачем? Все равно от ее нытья ничего не изменится. Да и самой противно от своей расхлябанности!

— Думаю, мне стоит вернуться к себе и подготовиться к встрече с ларрой Мириан, — решила она, приготовившись соскользнуть с подоконника.

Но рука Максимилиана неожиданно прикоснулась к ее волосам, заставив замереть на месте. Подняв ничего не понимающий взгляд на мага, Алиса с трудом удержалась, чтобы не «утонуть» в глубине его глаз. Ей потребовалась вся сила воли, чтобы не податься вперед, стремясь оказаться как можно ближе к мужчине.

— Даже жаль, что твои волосы начали менять цвет, — задумчиво пробормотал Макс, ласково проведя пальцами по одной из двух прядей каштанового цвета.

— Ты бы предпочел, чтобы я так и не смогла контролировать свою магию? — как можно более спокойно поинтересовалась Алиса, втайне наслаждаясь этой незатейливой лаской.

— Нет, совсем нет, — качнул головой герцог, намотав на палец длинную прядку и слегка потянув за нее, — просто мне нравятся твои золотистые локоны.

— А меня и мой природный цвет устраивает, — осторожно отобрав свои волосы у мага, Алиса отстранилась. — Мне действительно пора.

Соскользнув с подоконника, Алиса направилась в сторону выхода и лишь у самой двери обернулась, чтобы недоуменно поинтересоваться:

— Зачем ты меня искал? Что-то случилось?

— Нет, все хорошо, беги.

Пожав плечами, девушка покинула библиотеку, так и не увидев, как Максимилиан перевел взгляд на свою ладонь, на которой, казалось, до сих пор ощущал прикосновение шелковистых прядей.

Поднявшись по лестнице на второй этаж, Алиса столкнулась с выходящей из своей комнаты ларрой Кассандрой.

— Ох, дорогая моя, я как раз собиралась тебя искать, — довольно улыбнулась вдовствующая герцогиня, беря девушку под руку. — Пойдем со мной, я хочу тебе кое-что показать.

Заинтригованная хитрым блеском в глазах своей наставницы и компаньонки, Алиса безропотно проследовала в комнату ларры.

— Подожди меня здесь, я сейчас вернусь, — усаживая ее на диван, попросила ларра Кассандра.

В который раз за последнее время пожав плечами, девушка принялась осматривать обстановку гостиной. Здесь она еще ни разу не была: как-то не довелось. В принципе, комната отличалась от ее покоев только расцветкой и большим количеством всевозможных бумаг и свитков, разложенных на столе, книжных полках и даже на подоконнике. Да еще наличием стола с секретером, стоящим около широкого окна.

«Кажется, ларра Кассандра решила переделать гостиную в рабочий кабинет, — с любопытством глядя на кипу бумаг, примостившихся на краешке стола, подумала Алиса. — Интересно, что в них?»

— Прости, у меня здесь немного не убрано, — вернувшись назад, повинилась вдовствующая герцогиня. — Я недавно разбиралась с делами поместья, да и так, по мелочи, пересматривала накопившуюся корреспонденцию, в основном, приглашения на всякие балы и приемы.


— Но за все время вашего присутствия здесь, я еще ни разу не видела, чтобы Вы куда-нибудь выходили, — удивилась Алиса, заинтересованно посмотрев на большой ларец, принесенный вдовствующей герцогиней. — Ну кроме наших прогулок по городу.

— Я не очень люблю все эти приемы, — пренебрежительно фыркнула ларра Кассандра. — То время, когда я безудержно веселилась, давно кануло в лету. Для меня стали предпочтительней тихие и спокойные вечера в кругу семьи или близких друзей, но сейчас разговор не об этом.

Поставив на столик принесенный ларец, ларра Кассандра медленно откинула крышку. Алиса даже рот приоткрыла, глядя на драгоценные украшения, которые хранились в нем. Но больше всего ее поразил сам размер ларца и тот вид, который имели украшения.

— Сжатое пространство? — спросила она, разглядывая все отделения, как оказалось, очень вместительного ларца.

— Да, ты совершенно права, — улыбнулась ларра Кассандра. — Это очень удобно. К тому же вес совсем не большой. Такой эффект достигается специальным заклинанием.

— А вам не страшно, что его могут украсть?

— Попробуй его поднять. Ну же, смелее!

Удивленно покосившись на хитро улыбающуюся герцогиню, Алиса, тем не менее, привстала с дивана и обхватила ларец руками, вот только как бы она ни старалась, приподнять его не смогла. Даже с места не сдвинула ни на миллиметр!

— Но как же так? — обескуражено поинтересовалась Алиса. — Вы же сами говорили, что он очень легкий!

— Легкий для меня, — усмехнулась ларра Кассандра. — Пока я не разрешу, он так и останется неподъемным для остальных. Украсть ларец будет очень проблематично. Придется потратить много времени, чтобы взломать заклинание, а затем наложить еще одно, потому что настоящий вес ларца тоже совсем немаленький. Да и открыть его без меня невозможно.

— Хорошая вещь, эти заклинания, — задумчиво пробормотала Алиса, вновь присаживаясь рядом с наставницей. — Но зачем вы мне его показали? Решили провести внеплановый урок по магии?

— Не совсем так, — улыбнулась ларра Кассандра, принявшись перебирать украшения. — Вот, смотри, эта заколка идеально подойдет под твое платье.

Алиса чуть не задохнулась, когда увидела ту красоту, что достала из ларца вдовствующая герцогиня. Женщина держала в руках широкую серебряную полоску, отделанную по всему полю бриллиантовой крошкой. С краю полосы был приделан серебряный ажурный цветок, в центр которого мастер-ювелир вставил крупный изумруд, отделав лепестки несколькими бриллиантами, напоминавшими девушке капельки росы. Глядя на эту прелесть, Алиса медленно, словно опасаясь повредить украшение, провела пальцами по цветку.

— Как красиво и необычно, — с трепетом поглаживая цветок, восхитилась девушка. — Этот ювелир просто волшебник, раз смог создать такую невероятную вещь!

— Гномы всегда были непревзойденными мастерами в ювелирном деле, — согласилась ларра Кассандра.

— Гномы? — потрясенно выдохнула Алиса.

— Да, именно они. Этой заколке без малого четыре тысячи лет. Наш далекий предок заказал ее для своей жены, когда та родила ему сына.

— Так много лет... Невероятно, что украшение смогло идеально сохраниться!

— Магия, — напомнила вдовствующая герцогиня. — Все украшения, выполненные подгорным народом, идеально сохраняются.

— И вы... Нет, я не могу!

Отдернув руку, будто обожглась, Алиса прижала ладони к груди. Она не могла поверить, что ларра Кассандра серьезно планирует надеть на нее это великолепие.

— Не только можешь, но и наденешь! — не приняла отказа женщина. — Эта заколка просто идеально подходит тебе. А к ней у меня еще есть чудесное колье.

Достав из ларца еще одно украшение, она передала его девушке. И вновь Алиса замерла, любуясь изящной вещицей. Колье было совершенно не громоздким, а очень даже аккуратным. В форме буквы Y, оно было сплошь усыпано мелкими бриллиантами, а по центру вставлены изумруды овальной формы. Приподняв руку вверх, чтобы солнечный свет, льющийся из окна, попал на украшение, Алиса ахнула, залюбовавшись световыми переливами.

— Мне просто страшно надевать все это, — с сожалением передавая колье вдовствующей герцогине, вздохнула Алиса. — Вдруг украдут!

— Кто? — насмешливо поинтересовалась ларра Кассандра. — Да еще в императорском дворце.

— Ну мало ли умельцев на свете, — пробормотала девушка, впрочем, не сильно настаивая.

Алиса сама очень хотела покрасоваться в таких украшениях. Когда бы у нее еще появилась такая возможность? А тут сами предлагают. Даже, скорее, настаивают на этом!

— Алиса, девочка моя, не забивай себе голову всякими глупостями, — улыбнулась ларра Кассандра. — Просто прими тот факт, что на Зимнем балу ты будешь в этой заколке и колье!

«Они что, сговорились сегодня?» — недовольно подумала девушка.

Стук в дверь немного отвлек Алису, а когда вошедший Сэт доложил о прибытии ларры Мириан, она и вовсе забыла, что же ей так не понравилось.

— Проводите ларру Мириан сюда, — приказала вдовствующая герцогиня, пока две горничные суетливо приводили гостиную в более или менее надлежащий вид.

— Почему Вы не попросите внука предоставить вам его кабинет для работы? — спросила Алиса, наблюдая за тем, как одна из горничных ловко рассортировывает бумаги по ящикам стола. — Не думаю, чтобы он вам отказал в этом.

— Вот еще! — фыркнула ларра Кассандра. — Чтобы затем Макс обвинял меня в том, что я лезу в его дела, если вдруг какой-то документ окажется хоть немного повернут не в ту сторону?

— И обычно он возмущается не зря? — скорее утверждая, нежели спрашивая, усмехнулась Алиса.

Получив в ответ задорное подмигивание, она только утвердилась в своей правоте. Вообще, бабушка Максимилиана оказалась очень живой и подвижной дамой, не лишенной азартной жилки, заставляющей ее получать от жизни все, что только возможно. В свои двести сорок, с небольшим хвостиком, лет, ларра Кассандра казалась намного моложе некоторых знакомых Алисы из ее мира.

Девушке оставалось только удивляться, откуда у вдовствующей герцогини столько сил и энергии, несмотря на ее почтенный возраст.

Вошедшая в гостиную целительница прервала их веселье. Алиса тут же встала, чтобы поприветствовать свою наставницу.

— Я смотрю, вы здесь неплохо развлекаетесь, — бросив любопытный взгляд в сторону так и оставшегося открытым ларца, сказала ларра Мириан.

— Ларра Кассандра предложила мне воспользоваться некоторыми ее украшениями, — ответила Алиса. — А я не совсем уверена...

— Да ты что? — перебила ее целительница, присаживаясь рядом с вдовствующей герцогиней. — У нас бы половина аристократок удавилась за возможность покрасоваться в семейных украшениях герцога Ортанского!

— Вот-вот, — совсем по-стариковски проворчала ларра Кассандра. — Просто грех заставлять их пылиться в сундуках! Все равно я практически ничего из них не ношу.

Поняв, что против двух женщин ей не выстоять, Алиса решила смириться.

— А что вы выбрали? — немного склонившись над ларцом, полюбопытствовала ларра Мириан.

— Да всего ничего! – горячо заверила вдовствующая герцогиня. - Только вот эти заколку и колье.

— О-о-о...

Столько потрясения было в этом протяжном звуке, что Алиса сразу же заподозрила неладное. Тем более ларра Мириан тут же отвела взгляд, попытавшись придать лицу более спокойное выражение.

— Красивые... вещицы, — мило улыбнулась целительница.

— И что с ними не так? — подозрительно поинтересовалась Алиса, скрестив руки на груди.

— Алаиса, какая неприглядная у тебя поза! — наигранно возмутилась ларра Кассандра, придав лицу высокомерное выражение. — Да еще и сутулишься!

— Переживу, — не дала сбить себя с толку Алиса, но спину все же выпрямила, расправив плечи, насколько это позволяли скрещенные руки. — Ларра Кассандра, что не так со всеми этими украшениями?

— Да все с ними хорошо, — досадливо скривила губы женщина, покосившись на целительницу.

— Они просто прекрасны! — быстро заверила Мириан, получив от своей ученицы полный скепсиса взгляд.

— Я сегодня совершенно свободна, и времени у меня полно, — пригрозила девушка, не собираясь отступать.

За этот месяц Алиса отлично усвоила одно правило, которое создала для самой себя: иногда лучше настоять на своем, если не хочешь потом заиметь какой-нибудь не совсем приятный сюрприз. А по тому, как женщины старательно отводили взгляд от нее, становилось понятно, что отступать ей категорически нельзя!

— Я же тебе говорила, что эту заколку один из герцогов Ортанских подарил своей жене, когда она родила сына, — осторожно начала объяснять ларра Кассандра. — Дело в том, что она очень долго не могла забеременеть. Говорят, что в тот раз герцогиню наблюдали эльфийские целители, и только благодаря эльфам ‒ чудо-целителям ‒ у них все получилось. Вот герцог на радостях и заказал заколку. Правда это или нет, но именно после чудесного подарка герцогиня подарила своему мужу еще двоих сыновей, спокойно отходив весь положенный срок беременности. Вот и появилась традиция...

— Какая еще традиция? — поторопила ее Алиса, когда вдовствующая герцогиня нерешительно замолчала.

— Свекровь надевала эту заколку своей невестке перед первой брачной ночью, благословляя ее таким образом на удачную беременность, — созналась ларра Кассандра. — Не знаю, действует заколка на самом деле или нет, но с того раза таких проблем у остальных герцогинь больше не было.

Приоткрыв рот, Алиса недоверчиво смотрела на старую интриганку, не в силах осмыслить то, что узнала.

— Нет! — резко выдохнула она, зло посмотрев на женщину.

— Алаиса, ну что ты себе такого навыдумывала?! — в свою очередь возмутилась ларра Кассандра. — У тебя же не свадьба будет, тем более ты не являешься женой одного из моих внуков! Да и не собираюсь я тебе отдавать заколку навсегда! Она будет принадлежать только будущей жене Максимилиана.

— Да вы хоть представляете, что все подумают, когда увидят ее на мне? — повысила голос Алиса.

— Совершенно ничего, — отмахнулась ларра Кассандра. — Эту заколку надевала и тетка, и сестра моего мужа просто как красивое украшение. Говорю же тебе, как семейная реликвия она применяется только на свадьбах. Вот именно поэтому я и не хотела тебе ничего говорить. Знала: ты все поймешь весьма превратно!

Мучительно покраснев, Алиса испытала колоссальное чувство вины. А полный укоризны взгляд вдовствующей герцогини только добавил девушке мучений. Сейчас, обдумывая все случившееся, она сама не могла понять, как ей пришло в голову, что ларра Кассандра хочет свести ее с одним из своих внуков? Да и зачем бы ей это делать, когда вокруг много более достойных кандидатур, чем непонятно откуда взявшаяся Забирающая?

— Извините меня, — повинилась девушка, желая провалиться под землю из-за стыда.

— Да уж ладно, переживу, — хмыкнула ларра Кассандра. — Просто не отказывайся от моего предложения из-за каких-то глупых домыслов! Колье, кстати, вполне себе обычное, не связанное ни с какими традициями и легендами.

— Да, конечно, я с удовольствием надену эти украшения! — сразу же заверила Алиса, не зная, как еще загладить свою вину.

— Вот и славно, — довольно улыбнулась ларра Кассандра. — А теперь можешь идти заниматься. Я и так отняла у вас много времени.

— Действительно, что-то мы засиделись, — согласилась целительница. — А у меня сегодня очень много дел! Алаиса, иди, подготавливайся, а я сейчас тоже подойду. Только перекинусь парой слов с ларрой Кассандрой.

Изобразив книксен, Алиса покинула гостиную вдовствующей герцогини, обрадовавшись тому, что можно закончить неприятную беседу.

Дождавшись, пока за ученицей закроется дверь, Мириан пристально посмотрела на хозяйку комнаты.

— Вы что-то хотели обсудить? — благожелательно посмотрев на целительницу, поинтересовалась ларра Кассандра, закрывая ларец.

— Знаете, когда-то очень давно Макс рассказал мне одну интересную историю, — все так же, не отводя взгляда от женщины, сказала Забирающая. — Есть еще одна легенда, которая известна только вашей семье. В ней говорится: если девушка, не принадлежащая к семье герцогов Ортанских, наденет эту заколку, то обязательно породнится с ними. Правда, Максимилиан всегда считал все это выдумкой, просто красивой сказкой.

— Вы считаете, я совершаю ошибку? — помолчав некоторое время, поинтересовалась ларра Кассандра.

— Нет, Алаиса воистину прекрасная девушка: в ней нет фальши и стервозности, и она действительно не ищет выгоды в знакомстве с вашей семьей. Я тоже считаю, что девочка составила бы прекрасную партию для Максимилиана. Вот только... как отреагирует ваш внук на такое вмешательство в его жизнь? Он, в отличие от Алаисы, знает все об этой заколке!

Высказав свое мнение, Мириан больше не стала задерживаться, предоставив вдовствующей герцогине самой поразмышлять о содеянном. Все же целительница не считала себя вправе вмешиваться в дела чужой семьи.

Оставшись совершенно одна, ларра Кассандра подошла к окну, посмотрев на виднеющийся ей императорский дворец. Сейчас, укрытый снежным покровом, он был просто сказочно красив! Но женщина, скользнув по открывшемуся виду безразличным взглядом, отвернулась: ей было совершенно не до красот столицы.

Вспоминая все, что сегодня произошло, ларра Кассандра пыталась понять: правильно ли она поступает? Ведь на этот раз внук действительно может ее не простить, пусть она и действовала из лучших побуждений. Максимилиан иногда мог быть очень упрям!

Но, в тоже время, ей вспомнилось, как теплеет взгляд ее старшего внука, когда он смотрит на эту таинственную девушку. Как злится, когда рядом с ней оказывается посторонний мужчина, пусть это даже его родной брат. Да и сама Алаиса была не так равнодушна по отношению к нему, как хотела показать. Вдовствующая герцогиня уже долго жила на свете и прекрасно научилась подмечать такие нюансы. Не стоило ли это того, чтобы попробовать рискнуть?

— А ведь, в сущности, я ничего предосудительного не сделала! — хитро улыбнувшись, сказала она сама себе. — Просто хотела, чтобы Алаиса выглядела великолепно в этом разношерстном серпентарии!

Решив таким образом для себя эту дилемму, ларра Кассандра присела за рабочий стол, собираясь написать письмо одной своей старинной подруге. Раз она все равно задержится здесь на неопределенный срок, так почему бы не повидаться со старыми друзьями?


Глава 2

— Алаиса! Алаиса, ну где же ты?

Мученически закатив глаза, Алиса принялась медленно спускаться по лестнице со второго этажа библиотеки. Сегодня ей пришлось изменить своему излюбленному месту на подоконнике, чтобы хоть немного побыть одной. Но, кажется, мечтам не суждено было сбыться!

Через шесть часов им с Максимилианом предстояло отправиться в императорский дворец, поэтому подготовка шла полным ходом. Платья и аксессуары к ним в сотый раз перепроверялись, горничные готовили щипцы для завивки, специальные масла, чтобы придать волосам больше блеска, и целую кучу всевозможных заколок.

Впервые увидев все эти приготовления несколько часов назад, Алиса решила: ей ее психическое здоровье намного дороже, и поспешила скрыться. Нет, как и любая девушка, она следила за собой, но никогда не делала столько ухищрений, чтобы стать, как сказала ларра Кассандра, «звездой» предстоящего бала.

Алиса предпочитала, чтобы ее воспринимали такой, какая она есть на самом деле, поэтому никогда не перебарщивала с косметикой, просто подчеркивая достоинства лица, а не вырисовывая то, чего на самом деле нет. А с прическами было еще проще. Ее мама просто обожала плести своей дочери разнообразные косы, выискивая в интернете все новые и новые способы.

Вот так и выходило - Алиса всегда выглядела очень хорошо, поэтому все это: масла, притирки, и черт знает что еще ‒ навевало на нее такую тоску, что девушка решила хоть на некоторое время скрыться от всей этой суеты.

— Я здесь, ларра Кассандра, — присев перед женщиной в книксене, отозвалась Алиса.

— Ну наконец-то я тебя нашла! — всплеснула рукам вдовствующая герцогиня. — У нас практически нет времени, а ты непонятно где ходишь.

«Шесть часов — это нет времени?» — тоскливо подумала девушка, но благоразумно придержала свои мысли при себе.

— Простите, я не хотела вас тревожить, но кругом такая суета, а я немного отвыкла от всего этого.

— Понимаю, — мягко улыбнулась ларра Кассандра. — Первое время тебе придется действительно трудно, но, думаю, затем ты быстро привыкнешь. А сейчас пойдем к тебе в комнату, там нас уже ждут!

Направившись вслед за вдовствующей герцогиней, юная Забирающая задала давно мучавший ее вопрос:

— Скажите, а почему вы отправитесь на бал не с нами, а с ларром Таниаром? — спросила Алиса, выходя из библиотеки. — И вообще, почему бы нам не отправиться всем вместе?

— Нет, дорогая моя, мы не можем, — усмехнулась вдовствующая герцогиня. — Это час твоего триумфа, поэтому ты пойдешь с Максом, так как он является твоим опекуном. Это уже потом мы можем вместе посещать званые вечера, но сейчас…не смей мне портить удовольствие наблюдать вытянутые лица всех этих снобов!

Остановившись, Алиса обернулась, чтобы заглянуть в лицо ларры Кассандры, и, конечно же, как и ожидала, наткнулась на хитрющие глаза своей наставницы.

— Да вы просто хотите развлечься за мой счет! — обвинила ее Алиса, поджав губы.


— Так и есть, — легко согласилась вдовствующая герцогиня. — А ты против?

— Вообще-то нет, — вздохнув, созналась девушка. — Я и сама жажду посмотреть на реакцию одного человека.

— О, не волнуйся, ларра Фирэн там точно будет, — хищно улыбнулась ларра Кассандра. — И поверь, я позабочусь, чтобы тебе не пришлось искать ее в толпе придворных!

— Благодарю вас, — Алиса склонила голову, непроизвольно копируя улыбку вдовствующей герцогини.

После этого разговора девушка определенно повеселела и уже более охотно отправилась наверх, «сдаваться» в руки горничных. Ларра Кассандра еще давно решила: они вполне справятся без помощи косметологов, поэтому Алиса питала слабую надежду, что ее сильно мучить не будут.

— Ларра Алаиса, у нас уже все давно готово, мы ждали только вас! — воскликнула Талиса, окружив девушку еще с двумя горничными.

Увидев их полные предвкушения взгляды, Алиса тяжело сглотнула, затолкав в самую глубь сознания трусливую мыслишку о бегстве.

Женщины, весело щебеча, подхватили несопротивляющуюся девушку под руки, заведя ее в спальню. Заставив скинуть с себя все, вплоть до нижнего белья, они выдали ей халат, отправив отмокать в ванную, а против таких процедур Алиса ничего не имела против!

Погрузившись в горячую воду, в которую добавили ароматическое масло, по запаху напоминавшее ей ландыши, девушка расслаблено прикрыла глаза. Пока ей все нравилось, не вызывало дискомфорта или неприязни. Да и кто бы отказался понежиться в такой ванне, предоставив другим заботы о себе любимой?

Периодически в ванную заглядывала Талиса, проверяя, не остыла ли вода. А вскоре к ней пришли все три горничные, облаченные только в легкие короткие халатики.

— Сейчас мы проведем процедуру по удалению волос, — сказала одна из них, когда Алиса вышла из мини—бассейна.

— Где? — разморенная после ванны, не совсем поняла девушка.

— Везде! — многообещающе сказали ей.

Не успела Алиса возмутиться, как ее тело уже шустро обмазывали мазью с резким и довольно неприятным запахом. Девушка только поморщилась, стараясь глубоко не вдыхать.

— В следующий раз вы можете посетить салон, где целители проведут процедуру при помощи магии, — уложив ее на белую простыню, просветила Талиса. — Конечно, навсегда избавиться от нежелательной растительности нельзя, но, по крайней мере, на полгода вы будете совершенно свободны!

Пока с тела девушки соскабливали мазь, одна из горничных, которую, если Алиса не ошибалась, звали Валикой, вновь наполнила мини-бассейн чистой водой. После довольно смущающей девушку процедуры, ее вновь отправили отмокать в воде. За это время Алисе вымыли голову, ополоснув волосы травяным отваром. В итоге из ванной ее буквально выводили под руки. Девушка чувствовала во всем теле приятную легкость и расслабленность. С тоской посмотрев на кровать, она подумала о том, как бы было чудесно сейчас лечь спать.

— Тебе это не светит, даже не надейся! — усмехнулась ларра Кассандра, перехватив немного сонный взгляд подопечной.

— Да я уж поняла, — пробурчала Алиса, с трудом подавив зевок. — Но это просто садизм какой-то — не дать человеку передохнуть после таких расслабляющих процедур.

— У нас осталось всего четыре часа, какой может быть отдых? — возмутилась вдовствующая герцогиня.

— Как четыре часа? — поразилась Алиса. — Только недавно было шесть.

— Дорогая моя, ты провела в ванной два часа. Видишь, как незаметно летит время? Хоть бы все успеть!

— Но мне же осталось только одеться и сделать прическу, — попробовала возразить Алиса.

— Нет, сейчас мы с тобой пообедаем, а затем я еще раз подробно расскажу, что и как будет происходить на балу, — «обрадовала» ее наставница. — Все должно пройти просто идеально!

«Да куда уж идеальнее? — плетясь за ней следом, подумала Алиса. — И так не раз это все обсуждалось!»

В гостиной их ждал накрытый стол, за который девушка с удовольствием присела. Все же, после всех этих процедур, есть захотелось очень сильно. Даже сонливость отступила на второй план!

— Ого, смотрю, ты взбодрилась, — рассмеялась ларра Кассандра, глядя на то, с каким аппетитом ест девушка.

— Простите, — смутилась Алиса. — Сама не ожидала, что так есть захочется.

— Ешь-ешь, а то на балу тебе вряд ли что-то полезет в горло, — хмыкнула магиня. — Да и будут там всего лишь легкие закуски.

— А с учетом того, что бал продлится до первых солнечных лучей... и как только выдерживают?

— В основном под утро остаются только самые упрямые. Император обычно уходит после полуночи и возвращается к концу бала, чтобы произнести речь. Мы также побудем до полуночи и уйдем после того, как император покинет бальную залу.

— А раньше...

— Нельзя ни в коем случае! — строго сказала ларра Кассандра. — Уйти раньше, чем празднество покинет император, можно, только если ты при смерти.

— Кто бы сомневался, — буркнула Алиса.

— Алаиса, прекращай немедленно! — возмутилась вдовствующая герцогиня. — Не веди себя, как маленький ребенок, который постоянно ноет и жалуется на то, чего не может изменить! Я была о тебе лучшего мнения.

Думала ли Алиса, что когда-нибудь почувствует себя настолько мерзко из-за чувства стыда? Определенно ‒ нет. И сейчас эта отповедь, устроенная наставницей, доказала: все возможно.

— Ты хочешь, чтобы к тебе относились, как к взрослому и самостоятельному человеку, — тем временем продолжила ларра Кассандра, — и мы разделяем и принимаем твою точку зрения. Но, в тоже время, ты сама ведешь себя так, словно пытаешься опровергнуть свое желание. Подумай и реши, чего же ты хочешь на самом деле, и в каком состоянии тебе комфортнее всего.

Это была болезненная и очень хлесткая «пощечина» по самолюбию девушки. И тем неприятнее было осознавать, что ей в ответ на эти слова крыть нечем. Она действительно часто показывала свое недовольство сложившейся ситуацией. Привыкла, что все вокруг постоянно ее уговаривали и обнадеживали, стараясь поддержать. Алиса, незаметно для самой себя, начала воспринимать все это как данность, теша свое самолюбие.

«Я стала походить на тех, кого больше всего терпеть не могла... Эгоистичных, самовлюбленных, считающих себя настолько исключительными, что все вокруг им что-то должны, ничего не отдавая взамен».

— Прости, девочка, но мне нужно было тебя встряхнуть, — посмотрев на Алису с толикой сочувствия во взгляде, сказала ларра Кассандра.

— Нет... Вы совершенно правы во всем, — с трудом ответила девушка. — Я действительно...

Не зная, какие подобрать слова, Алиса растерянно замолчала. Мучительный стыд из-за своего детского поведения, никак не давал возможности облечь в слова то, что не давало покоя.

— Думаю, ты справишься, — еле заметно улыбнувшись, пришла к ней на помощь вдовствующая герцогиня. — Самое главное, так это осознавать свое поведение, трезво оценивая ситуацию. А это очень трудно, на самом деле. Немногие люди не только признают свою ошибку, но и попытаются ее исправить.

— Мне бы вашу уверенность!

— Я редко когда ошибаюсь, поэтому просто поверь мне. Но мы отвлеклись от самого главного, а времени осталось совсем мало.

Следующие полчаса Алиса прилежно слушала все, что ей говорила ларра Кассандра. И пусть это было сказано уже не один раз, она безропотно повторяла, как и что должно произойти на балу, чуть ли не пошагово расписывая действия окружающих.

Конечно же, все не могло произойти в точности так, как говорила ларра Кассандра. Всегда мог вмешаться человеческий фактор, но в общих чертах Алиса все прекрасно представляла.

«Только бы пережить этот несчастный бал! Дальше уже будет легче», — чувствуя, как от волнения леденеют пальцы, подумала девушка.

— Кстати, насчет танцев, — воскликнула ларра Кассандра, доставая из кармана платья сложенный вдвое листок. — Первый танец ты танцуешь с императором, открывая бал. И это очень хорошо!

— Почему? — полюбопытствовала Алиса. — Какая разница, с кем я буду танцевать? Все равно внимание мне обеспечено.

— Так император Кириан покажет свое особое к тебе расположение, — пояснила ларра Кассандра, но, заметив подозрительно прищуренные глаза девушки, поспешила объяснить:

— Не в том смысле! То есть, для всех присутствующих там станет ясно - он тебе покровительствует. Уже одно то, что ты являешься подопечной моего внука, остудит много горячих голов, а покровительство императора еще сильнее защитит тебя.

— Я честно не понимаю, зачем... такие меры предосторожности? — попробовала сформулировать вопрос Алиса. — Понимаю, для всех станет большим потрясением еще одна Забирающая, но... неужели всех Забирающих так же окружали защитой?

— Алаиса, все дело в том, что ты другая, — пристально посмотрев на девушку, пояснила ларра Кассандра. — Не знаю, где мой внук нашел тебя, но ты действительно отличаешься от других женщин.

— Отличаюсь? Чем же? – осторожно спросила девушка, старательно скрывая свое волнение.

— Я не могу это внятно объяснить. Скорее понимание приходит на уровне интуиции. На первый взгляд кажется, что ты делаешь все так же, как и мы. Но все равно твоя мимика и жесты немного другие и кажутся чужеродными не только для нашей империи, но и для всего мира в целом, а вкупе все это создает ореол таинственности вокруг тебя, который хочется разгадать. Поэтому перестраховаться не помешает.

— Вы считаете, что кто-нибудь может захотеть...

— Не только захочет, но и попытается, — перебив Алису, жестко сказала ларра Кассандра, а затем, словно этого разговора и не было, развернула лист бумаги, который все время держала в руке. — Затем, после императора, ты будешь танцевать с Алексом, а после него ‒ со старшим сыном моей старинной подруги. Я уже договорилась с Нати об этом. Он очень серьезный человек и, к тому же, умный. Не станет задавать лишних вопросов, но и не подпустит к тебе посторонних. После него тебя перехватит Таниар, а потом Максимилиан. Дальше ‒ короткая получасовая передышка. В это время я познакомлю тебя с несколькими своими друзьями. Они все очень достойные люди, и у некоторых из них есть дети и внуки твоего возраста.

— Стоп, стоп, стоп, — замахала руками Алиса. — Я понимаю, что вы действуете из лучших побуждений, но неужели мне не дадут и шанса самой завести знакомых и составить о них собственное мнение?

— Да сколько угодно! — воскликнула ларра Кассандра. — Только после Зимнего бала, или, боюсь, тебя просто разорвут желающие выказать свое почтение и заверить в вечной дружбе! Оно тебе надо?

— Вот уж нет! — открестилась от такой перспективы девушка.

— Как прекрасно, что мы поняли друг друга, — усмехнулась вдовствующая герцогиня. — Тогда продолжим! После получасовой передышки тебе предстоит танцевать...

В итоге на то, чтобы озвучить весь список танцев, и когда и с кем Алиса будет их танцевать, ушло еще полчаса. Под конец этого разговора у девушки голова кругом пошла. Она даже не представляла, сколько сложностей и ухищрений предстоит, чтобы обезопасить ее от излишнего внимания аристократов. С благодарностью посмотрев на ларру Кассандру, Алиса в который раз убедилась и поразилась тому факту, как о ней заботятся, защищая и оберегая. Она не сомневалась, что ее дар не может служить оправданием такого трепетного отношения.

«Они ведь и так очень много сделали для меня, — размышляла Алиса, пока горничные убирали со стола. — Даже Максимилиан со своей вечной холодностью и категоричными решениями. Ведь он многому научил меня, заставив смотреть на некоторые вещи совершенно иначе, нежели через призму юношеского максимализма. Но в этом я ему вряд ли признаюсь! Он же совсем тогда обнаглеет!»

— Все, дорогая моя, я иду к себе, — отвлекла ее ларра Кассандра. — Тобой сейчас тоже займутся. Я просто уверена, что ты будешь самой красивой на этом балу!

Посмотрев вслед уходящей наставнице, Алиса решила: та ей безбожно льстит. Стоило только вспомнить племянницу ларры Фирэн. Или же ларру Мириан. Вот уж где поистине красивые женщины! Алиса же всегда себя считала довольно симпатичной, но не более того.

— Ларра Алаиса, пойдемте, нам пора делать вам прическу, — позвала ее Талиса, стоя около двери, ведущей в спальню.

— Прости, задумалась, — вставая, извинилась девушка. — Надеюсь, никаких сверхъестественных причесок мне не стоит ожидать?

— Ну что вы такое говорите? — улыбнулась горничная. — У вас такие шикарные волосы, что их просто грех мучить всякими укладками, создавая на голове невообразимые конструкции.

— А что, кто-то и такое делает? — удивилась Алиса, присаживаясь за небольшое трюмо.

— Некоторые аристократки действительно грешат этим, — созналась Талиса, становясь за спиной девушки. — Мне рассказывали, что они тратят на такие прически по пять часов в день. И все только для того, чтобы поразить всех на очередном балу своей неуемной фантазией.

— Сумасшедшие! — ужаснулась Алиса, попытавшись представить себя на их месте. — Видимо им совсем заняться нечем, вот они от скуки и маются дурью.

— Тетя тоже всегда так говорит, — хихикнула горничная, принявшись расчесывать золотистые локоны. — Не беспокойтесь, вам понравится то, что я сделаю.

— Нисколько в этом не сомневаюсь: ты еще никогда не подводила меня!

И Талиса оправдала ее ожидания! Горничная, разделив волосы на две части, приподняла одну часть наверх, сделав пышную гульку, тогда как остальные локоны свободно струились по спине, а две прядки обрамляли лицо. Простая, но довольно эффектная прическа, которая очень шла Алисе.

— Осталось только заколку приделать, — пояснила Талиса, доставая из футляра, лежавшего на столе, то семейное украшение, от которого Алиса пыталась отказаться, и нить некрупного белого жемчуга.

Приколов заколку, горничная прицепила к ней жемчужную нить, обвив ею приподнятые волосы.

— Как красиво! — выдохнула Алиса, вертя головой, чтобы рассмотреть все в зеркале.

— Я рада, что смогла вам угодить, — поклонившись, довольно улыбнулась Талиса.

— Ну что, теперь надеваем платье? — почувствовав волнение, спросила Алиса.

— Да, уже время подошло.

Пока Талиса ходила за платьем, Алиса облачилась в тонкие кружевные трусики. Вспомнив, как ларра Кассандра переживала, что девушка начнет смущаться от столь откровенного, для жителей Эдеи, нижнего белья, не смогла сдержать смешок. Для нее такое белье было привычным и удобным, в отличии от всех тех шорт, доходящих до середины бедра, которые ей пришлось носить. И пусть они плотно облегали фигуру, первое время Алису буквально трясло от смеха.

«Хорошо, что хоть на них нет никаких рюшечек, как было принято в моем мире. Такого бы я точно не пережила!»

— Ох, вы такая смелая! — раздался восхищенный голос Талисы, когда она увидела, как Алиса спокойно застегивает мелкие пуговки на коротенькой кружевной маечке без бретелек, заменяющей в этом мире бюстгальтеры. — Я бы никогда не решилась надеть такое.

— Почему же? Ведь тебя никто в нем не увидит. Все будет скрыто платьем. Или ты собралась кому-то демонстрировать свое нижнее белье?

— Что вы, что вы! Уже достаточно того, что я сама буду знать о таком непотребстве. Стыд-то какой!

— Но почему? — искренне удивилась Алиса. — Неужели тебе не захочется порадовать... своего избранника? Думаю, он, несомненно, оценил бы такое роскошное белье!

Горничная была старше своей хозяйки на три года, но Алиса чувствовала себя рядом с ней умудренной жизнью женщиной. Талиса иногда была настолько невинна и несведуща, что оставалось только поражаться, как она дожила до своих лет, оставшись совершенно не подкованной в некоторых вопросах.

— Ой, мамочки, еще не хватало, чтобы мой будущий муж видел меня в неподобающем виде! — испуганно воскликнула Талиса, сравнявшись лицом по цвету со свеклой. — Только ночью, после того, как погаснут все светильники в комнате! И вообще, такое не совсем прилично обсуждать. Уж простите меня, ларра Алаиса.

«Мрак... Чувствую себя извращенкой!»

— Давай оденем меня, а то я уже начала замерзать, — свернула тему Алиса, ощущая себя растлительницей благочестивых дев.

Надев тонкие, как паутинка, чулки, крепившиеся к ноге шелковыми ленточками, девушка, при помощи горничной, надела сначала тонкую хлопковую юбку, а поверх нее еще несколько сильно накрахмаленных подъюбников. Встав и подняв руки, чтобы не мешать горничной надевать на нее корсет, Алиса тихонько вздохнула.

Платье, что пошили для нее, состояло из нескольких отдельных частей: корсета, плотно облегающего тело, и крепившейся к нему с помощью маленьких крючочков юбки. По поясу юбки так же были нашиты крючки, к которым крепилась еще одна ткань, ложащаяся красивыми складками. С правой стороны, немного выше уровня колен, прикреплялся пышный тканевый цветок, дополняя образ. Платье цвета молодой весенней травы выгодно подчеркивало светло-карие глаза и золотистые локоны девушки. Алисе очень нравилось, что по поверхности ткани не было вышито никаких бусин. Она считала это большим излишеством и была рада, когда портниха разделила ее мнение.

— Вы просто невероятно красивы! — выдохнула Талиса, когда помогла надеть на ноги изящные туфельки на невысоком каблучке.

Разглядывая себя в высоком зеркале, Алиса с трудом могла поверить, что отражающаяся в зеркальной глади незнакомка - это действительно она. Слишком необычно та выглядела: высокая, статная, с гордой посадкой головы. Только ярко блестевшие глаза выбивали ее из образа «холодной аристократки».

— Даже не верится, что это я, — покрутившись на месте, пробормотала Алиса.

— Ну конечно же вы! — с жаром заверила ее горничная. — Вот сейчас я надену вам колье, и можно будет выходить.

Спустя десять минут Алиса стояла наверху лестницы, не решаясь начать спуск вниз. Она видела: на первом этаже ее ждет Максимилиан, сейчас стоящий лицом к окну. Волнение, охватившее девушку, буквально оглушало, дезориентируя в пространстве и не давая сделать ни шагу.

«Как воспримет?.. Что скажет?.. И скажет ли вообще что-нибудь?»

Мысли суматошно мелькали в голове, не давая успокоиться и еще больше разжигая волнение и страх перед встречей.

— Ну же, идите! — раздался взволнованный шепот Талисы. — Вы прекрасны!

И столько непоколебимой уверенности было в этих словах, что Алиса мгновенно успокоилась. Благодарно посмотрев на горничную, она приподняла подол платья, делая решительный шаг вперед.

То ли ее выдало легкое шуршание ткани, то ли еле слышный звук шагов, но Макс стремительно развернулся, посмотрев наверх. И сердце девушки счастливо затрепетало в груди, когда ярко-голубые глаза наполнились неподдельным восхищением. Спускаясь под этим пристальным взглядом, Алиса чувствовала, как все ее тело становится легким и, казалось, сейчас воспарит над землей. Но еще один шаг, и она застывает на месте, а сердце, испуганно трепыхнувшись, замирает, когда лицо ледяного мага приобретает каменное выражение, а глаза впиваются взглядом в заколку в волосах Алисы.


Глава 3

Испуганно замерев на последней ступеньке, Алиса корила себя на чем свет стоит за то, что поддалась на уговоры ларры Кассандры. Почему-то в тот момент девушка совсем не думала о том, как на эту заколку отреагирует Максимилиан. А ведь стоило бы! Все же это семейная реликвия, которую должны передать будущей герцогине Ортанской. И пусть ларра Кассандра говорила, что иногда украшения надевали и сестры герцогов Ортанских, но ведь Алиса вообще не являлась родственницей ледяного мага.

Прикрыв ладонью серебряный цветок, девушка забормотала извиняющимся тоном:

— Прости, мне не стоило... но ларра Кассандра так настаивала! И все равно я не должна была... сейчас же сниму ее. Подожди, это не займет много времени.

Не отнимая руки от заколки, Алиса стремительно развернулась, готовая бежать в свою комнату, чтобы поскорее избавиться от треклятого украшения. Для себя она решила, что больше никогда не поддастся на уговоры наставницы и не будет поддерживать ее авантюры. Ей хватило и этого раза с лихвой!

Но мужская ладонь, обхватившая тонкое запястье, не дала возможности уйти. Замерев на месте, Алиса боялась не то что обернуться, а даже пошевелиться! Лицо пылало от стыда, а глаза начало пощипывать из-за подступивших к ним слез. Как в таком положении посмотреть в лицо Максимилиану, девушка не представляла.

— Не надо, — тихо сказал ледяной маг, осторожно отводя ее руку от заколки. — Говоришь, моя бабушка настояла?

Не имея сил ответить, Алиса кивнула, страшась того момента, когда ей все же придется посмотреть на мужчину. И то, что ледяной маг замолчал, стоя почти вплотную к ней, напрягало еще больше. Девушка не понимала причину его молчания, нервничая из-за неопределенности, но и заговорить не решалась.

— Тогда пусть остается, — прошептал Макс ей на ухо, отчего по телу побежали мурашки.

— Ты... действительно не против? — неуверенно переспросила Алиса.

Развернув несопротивляющуюся девушку к себе лицом и приподняв её голову за подбородок, Максимилиан некоторое время задумчиво смотрел на нее, прежде чем решительно сказать:

— Нет, не против. Ты прекрасно выглядишь, и заколка тебе очень идет.

Затопившая Алису волна облегчения была сродни девятому валу! Прокатившись по всему телу мощной волной, оно сошло на нет, оставив после себя небывалую легкость и умиротворение.

— Спасибо! — искренне ответила Алиса, счастливо улыбнувшись.

— Только это принесет нам немало проблем, — отступив от нее на шаг, сказал Макс.

— Каких проблем? — сразу же нахмурилась девушка.

— Устану от тебя женихов отгонять! — недовольно пробурчал ледяной маг.

— Скажешь тоже! — рассмеялась Алиса, чувствуя сейчас небывалый эмоциональный подъем. — С тем расписанием, что для меня составила ларра Кассандра, никто ко мне и близко не подойдет.

— Это меня безмерно радует! – усмехнулся Макс, помогая девушке спуститься с последней ступеньки вниз. - Все же моя бабушка просто потрясающая женщина!

— Пока не начинает читать нотации? — хитро прищурившись, спросила Алиса.

— Алаиса, прекрати мне портить настроение, — делано возмутился Максимилиан. — Пойдем, нам уже пора во дворец.

— Мы уйдем через портал? — поинтересовалась юная Забирающая, вцепившись в мужскую ладонь. То волнение, которое она так старательно отгоняла от себя целый день, вновь вернулось.

— Да, для меня оставлен проход. Не волнуйся, все будет хорошо!

«Мне бы хоть толику его уверенности!» — мелькнула трусливая мыслишка, но говорить Алиса ничего не стала.

Подойдя вплотную к магу, она глубоко вздохнула, решительно сказав:

— Я готова!

Окруживший их белесый туман подсказал девушке, что Максимилиан, не задерживаясь, активировал портал. Всего один короткий миг, и они оказались в просторной, светлой от магических светильников, комнате, полностью лишенной мебели. С любопытством осмотревшись по сторонам, Алиса ничего не увидела, кроме простой двери и странной пентаграммы на полу. Они как раз появились прямо в центре рисунка, из чего девушка сделала вывод, что это и есть рунный круг, который ей уже однажды доводилось видеть.

— Подожди немного, — выведя ее из пентаграммы, попросил Максимилиан, — я сейчас вернусь.

Подойдя к двери, он выглянул наружу и, перекинувшись с кем-то невидимым для Алисы парой слов, вернулся к девушке.

— Все, мы можем идти, — сказал Макс, подставив Алисе руку.

— Только бы пережить... Только бы пережить, — забормотала себе под нос девушка, когда они двинулись в сторону двери.

— Алаиса, послушай меня, — резко остановившись, посмотрел на нее ледяной маг, — все будет хорошо. Ты мне веришь?

— Да, — выдохнула Алиса, ни секунды не сомневаясь в своем ответе.

Ободряюще ей улыбнувшись, Макс распахнул дверь, пропуская девушку вперед себя. Всего один шаг, и Алиса оказывается в огромном просторном помещении. Первым словом в ее мыслях, когда она осмотрелась, было слово «величественно». Именно так и никак иначе.

Никакой вычурности и пышности не наблюдалось. Все довольно просто, но никто бы не посмел сказать, что императорский дворец выглядит бедно. Богатство комнаты подчеркивали мраморные плиты пола красивого светло-бежевого цвета с блестящими вкраплениями, из-за чего казалось, что пол сиял. Стены выложены такого же цвета мрамором, только без «сияния».

Картины, развешанные по стенам, и расставленные в нишах вазы только усиливали красоту этого места. Широкая лестница, ведущая наверх, также удостоилась внимания девушки, но толком полюбоваться окружающей обстановкой ей не дали.

— Еще налюбуешься, — усмехнулся Максимилиан, настойчиво ведя Алису вперед.

Пройдя помещение немного по диагонали, они оказались перед небольшим, но довольно широким ответвлением. В одной из его стен была высокая и тяжелая на вид двустворчатая дверь, перед которой стояли несколько лакеев в красной форменной ливрее. Чуть в стороне, в удобном кресле, восседал седой представительный мужчина, также в красном длинном пиджаке, только с богатой золотой вышивкой по подолу и лацканам.

Заметив приближающихся гостей, церемониймейстер, как успела окрестить его про себя девушка, хотел было спешно подняться, но так и застыл, шокировано глядя на волосы Алисы. Несчастные лакеи недалеко ушли от мужчины, с приоткрытыми от удивления ртами рассматривая юную Забирающую.

«Интересно, аристократы также на меня пялиться будут или все же сумеют скрыть эмоции?» — весело подумала Алиса, еле сдерживаясь, чтобы не рассмеяться.

После этой встречи вся ее нервозность резво пошла на убыль, оставив после себя лишь чувство веселого недоумения и легкого азарта.

— Нам еще долго ждать? — холодно спросил Максимилиан, глядя на композицию из застывших от шока людей.

— Нет... Нет, Ваша Светлость! — воскликнул церемониймейстер, резво подскочив из кресла.

Схватив прислоненный к стене высокий посох с крупным округлым набалдашником, он шустро проследовал в сторону двери. Замерев перед ней, откашлялся и, когда решил, что достаточно взял себя в руки, еле заметно кивнул лакеям, проскальзывая в приоткрывшийся проем.

— Ларр Максимилиан Гронх, герцог Ортанский и... ларра Алаиса Винтер! — донеслась до них громкая речь мужчины.

— Помни: все будет хорошо! — успел шепнуть Макс, когда лакеи широко распахнули перед ними двери.

Всего несколько шагов, и они оказались на пороге огромной, ярко освещенной залы, заполненной людьми. С правой стороны от входа был карниз, на котором расположились музыканты, сейчас негромко наигрывающие незнакомые Алисе мелодии.

Но вот они делают еще несколько шагов, подходя к широкой полукруглой лестнице, и музыка исчезает. Самой последней замолкает скрипка, визгливо оборвав незаконченную партию. Тихие разговоры, звучавшие в помещении нескончаемым гулом, моментально исчезают – зал наполнился гробовой тишиной. Взгляды собравшихся здесь людей впиваются в девушку, отчего та внутренне содрогается, лишь усилием воли заставляя себя оставаться на месте.

Простояв так несколько мгновений, чтобы все успели рассмотреть его спутницу, Максимилиан начал спускаться вниз, чутко прислушиваясь к шагам идущей рядом девушки.

«Всего лишь три ступеньки – и мы внизу! Главное, не споткнуться!» — рассуждала тем временем Алиса, высоко держа голову и «уцепившись» взглядом за пока еще пустующий трон.

Она упрямо старалась ни на кого не смотреть, чтобы не сбиться с шага, позволяя Максимилиану вести ее, куда ему будет угодно. Судя по тому, как расступались перед ними аристократы, их путь лежал прямиком к трону.

И когда была пройдена большая часть пути, Алиса краем глаза заметила движение в их сторону. Повернув голову, она увидела ободряюще ей улыбающуюся ларру Кассандру, а рядом...

О да, это определенно были мгновения личного триумфа девушки!

Рядом с вдовствующей герцогиней стояла ларра Фирэн, во все глаза разглядывающая волосы своей бывшей ученицы. И столько в этом взгляде было неверия и потрясения, что Алиса просто не смогла сдержать еле заметной ироничной улыбки.

Видимо, на лице юной Забирающей отразились слишком яркие эмоции, так как ларра Фирэн заметно побледнела и непроизвольно отступила на шаг назад.

Легкое пожатие руки помогло Алисе отвести взгляд от аристократки и продолжить свой путь. Теперь она была абсолютно спокойна и довольна собой.

«Как же мало нужно человеку для счастья!» — мысленно усмехнулась она, останавливаясь вместе с Максом недалеко от трона.

— Алаиса!

Оглянувшись, она увидела подошедшего к ним Александра.

— Ларр Александр, — приседая в безупречном реверансе, вежливо поздоровалась Алиса.

— Ты прекрасно выглядишь, — целуя ее , сказал водный маг. — Впрочем, как и всегда!

И все в той же оглушающей тишине, разносящей их слова во все уголки бального зала, представители высшего света так до сих пор и не смогли прийти в себя, жадно разглядывая таинственную девушку с золотистыми волосами, ясно указывающими на её магические способности.

— Как это понимать? — раздался надменный голос.

Оглянувшись, Алиса буквально напоролась взглядом на седовласого мужчину в хламиде красного цвета. От его блекло-голубых глаз у девушки мороз пошел по коже. Создавалось впечатление, что незнакомец буквально за несколько мгновений проник ей под кожу и вывернул наизнанку. Мерзкое и неприятное ощущение.

— Советник, думаю, Вам стоит дождаться прихода императора, — холодно ответил Максимилиан, загородив девушку собой.

— Или вы желаете узнать все сейчас? — немного насмешливо поинтересовался Александр, становясь рядом со старшим братом, тем самым полностью закрыв Алисе весь обзор.

— Я подожду, — откликнулся мужчина, и его слова прозвучали для Алисы, как скрытая угроза.

«Не нравится он мне, — подумала девушка, надежно скрытая от взгляда советника широкими спинами братьев. — И чем я ему так не угодила? Вроде бы наоборот радоваться должен, что появилась еще одна Забирающая, а он... Или все же не для всех жителей Эдеи такая уж радость — мое появление?»

— Моя дорогая, ты просто великолепна! — отвлекла ее незаметно подошедшая ларра Мириан.

— Благодарю Вас! — искренне ответила Алиса, с восхищением рассматривая свою наставницу. — Но с Вами здесь никто не сравнится!

И она действительно была полностью в этом уверена. В своем золотистого цвета платье главная целительница империи казалась просто нереально красивой. Алиса даже заподозрила, что у ларры Мириан в роду затесались феи.

— Ты мне льстишь, милая, — тихонько рассмеялась Мириан. — Есть женщины и красивее меня, не сомневайся!

«Вот ни капельки не верю!» — упрямо подумала Алиса.

По ее мнению, красота целительницы была неповторима не только из-за отличных внешних данных, но и из-за того внутреннего света, который она излучала. Именно гармония души и тела делали ларру Мириан такой прекрасной.

— Но оставим это, — улыбнулась Забирающая, — я хочу тебя кое с кем познакомить. Помнишь, я рассказывала еще об одной своей ученице? — дождавшись утвердительного кивка, женщина, оглянувшись, позвала. — Солара, подойди к нам.

Алиса с жадным любопытством посмотрела на ту, с кем ей предстоит часто быть вместе. Не слишком высокая, чуть выше самой Алисы, девушка с такими же золотистыми волосами, густо разбавленными снежно-белыми прядями. Со своей светлой кожей Солара чем-то напоминала снежную статую. И могла показаться такой же холодной и неприступной, если бы не теплый свет, который излучали ее темно-синие глаза.

— Не знаю, что на счет красивее, но равные по красоте здесь точно есть, — немного ошарашено пробормотала Алиса, любуясь девушкой.

— Благодарю Вас, ларра Алаиса, на меня еще никогда не смотрели со столь искренним восхищением, — мелодично рассмеявшись, отозвалась Солара. — От себя же могу сказать, что для меня большая честь и непередаваемая радость – познакомиться с Вами. Ваше появление – настоящее чудо!

— Простите, просто вы такая... необычная, — смутившись, ответила Алиса.

— Все дело в том, что ларра Солара родом из северного княжества, — сказал Максимилиан, уже некоторое время прислушивающийся к их разговору. — Многие из жителей Ледоского княжества являются потомками снежных эльфов – отсюда такие необычные внешние данные.

— Вы совершенно правы, ларр Максимилиан, — подтвердила девушка, приседая в реверансе. — Но у нас, к сожалению, все меньше и меньше рождаются дети с явно выраженной эльфийской наследственностью.

Алисе очень хотелось узнать о родине Солары, но как только она решилась задать вопрос, ее перебил громкий голос церемониймейстера:

— Его императорское Величество, Кириан Второй!

Как по команде, только-только начавшие приходить в себя придворные вновь замолчали, практически синхронно склонившись в поклоне. Присев в реверансе, Алиса немного склонила голову набок, искоса следя за быстро идущим к трону императором.

В полностью черной одежде, лишенной вычурных украшений, которыми грешили многие придворные, Кириан смотрелся великолепно. Алиса пришла к выводу, что он намного красивее, чем она помнила.

«Интересно, почему император до сих пор не женат? — недоуменно подумала она. — За ним же, по идее, женщины толпами бегать должны!»

— Ларра Алаиса.

Приподняв голову, девушка увидела протянутую к ней руку. Обхватив пальцами мужскую ладонь, она встала, почтительно проговорив:

— Ваше императорское... Величество.

Совсем маленькая, практически незаметная заминка, но в черных глазах Кириана зажглись смешливые искорки, как знак того, что он все помнит и шутку оценил. Тем не менее, выражение его лица так и осталось нейтральным, а голос практически ничего не выражал.

— Я рад приветствовать Вас у себя во дворце.

— Для меня большая честь присутствовать здесь, — искренне улыбнулась Алиса, в то же время мысленно посмеиваясь над всей этой ситуацией. — Пусть я видела совсем немного, но могу с уверенностью сказать, что дворец просто прекрасен!

По слегка расширившимся глазам императора она поняла, что сделала что-то не так. А услышав тихий сдавленный кашель, донесшийся со стороны Александра, решила, что ей это еще аукнется.

— Думаю, ларр Максимилиан с удовольствием проведет для Вас экскурсию, — старательно сдерживая смех, ответил Кириан, — он очень хорошо здесь все изучил!

Посмотрев на Макса, Алиса натолкнулась на многообещающий взгляд, не суливший ей ничего хорошего. С трудом подавив трусливое желание спрятаться за широкую спину императора, девушка тяжело сглотнула.

— Умеете вы произвести просто неизгладимое впечатление, — тихо пробормотал Кириан, скрывая за поцелуем девичьей руки немного ехидную улыбку.

«Ой, мамочки! — обожгла ее неожиданная мысль. — Так это что получается? Я ненароком намекнула, что хочу видеть своим гидом самого императора! Максимилиан меня точно придушит!»

Осторожно осмотревшись по сторонам, Алиса увидела, с каким жадным любопытством окружающие их люди прислушиваются к разговору. А в глазах некоторых женщин заметила неприкрытое злорадство.

«М-да... Кажется, они решили, что зарвавшуюся выскочку поставили на место, — пришла она к неутешительному выводу. — Ну никакого почтения и сочувствия к несчастной мне!»

От грустных мыслей ее отвлек Кириан, ненавязчиво, но решительно заставивший девушку проследовать за собой на небольшое возвышение, на котором стоял трон. Теперь она оказалась на обозрении всей этой толпы совершенно незнакомых ей людей. Крепче вцепившись в руку императора, Алиса искренне понадеялась, что сможет пережить этот бал.

— Как вы все уже поняли, нынешний Зимний бал совпал с радостным событием не только для нашей империи, но и для всех государств, — заговорил Кириан, глядя на собравшихся здесь представителей высшей знати. — Боги даровали нам еще одну Забирающую, родственницу герцога Ортанского, ларру Алаису Винтер. А это значит, что они до сих пор благоволят к нам, одаривая своей милостью.

Всего несколько секунд тишины, и бальный зал наполнили рукоплескания и радостные голоса. И все бы хорошо, но Алиса почувствовала себя цирковой обезьянкой, выставленной на потеху толпы. Казалось, еще немного – и в нее начнут тыкать пальцами, громко обсуждая случившееся.

Девушке с трудом удалось удержать на лице нейтральное выражение, хотя губы так и норовили скривиться в брезгливой усмешке.

— Это, несомненно, просто потрясающая новость, но я не понимаю, почему о ларре Алаисе так долго никто ничего не знал? — обратившись к Кириану, спросил тот непонравившийся Алисе мужчина, которого Максимилиан назвал советником.

— Потому что дар мало того, что слишком поздно появился, так еще и был слишком нестабилен, — холодно ответил император, даже не посмотрев в сторону говорившего. — Мы опасались, что он вообще может исчезнуть. Так зачем было давать ложные надежды окружающим?

— Да-да, конечно же, вы совершенно правы, — поклонившись, быстро согласился советник. — Но теперь, когда, как я понимаю, дар стабилизировался...

— Алаисе еще предстоит многому научиться, — прервал его Макс. — У нее будет слишком мало времени, чтобы посещать все те балы и приемы, которые вы уже начали планировать. Она не ярмарочная безделица, чтобы демонстрировать всем, кто этого захочет.

— Ларр Максимилиан, не стоит так превратно понимать мои слова и воспринимать их в штыки! – недовольно поморщился советник.

— Я просто заранее предупреждаю.

— Но, возможно, ларра Алаиса совершенно другого мнения на этот счет. Не будет ли правильнее поинтересоваться, а не так категорично все решать за нее?

Как по команде, все взгляды были переведены на Алису. И столько всего в них было намешано, что девушка даже растерялась.

Веселое любопытство, настороженное ожидание, хищное нетерпение, и только взгляд Максимилиана остался совершенно без эмоций. Но это ни в коей мере не ввело Алису в заблуждение: она прекрасно понимала, что герцог так же нетерпеливо ждет ее ответа, как и остальные присутствующие здесь.

— В данном случае я полностью согласна с ларром Максимилианом, — решительно ответила Алиса. — Сейчас мне важнее всего обучение. Я не желаю заканчивать свою жизнь так же, как и некоторые целители, не совладавшие со своим даром.

— Думаю, тогда больше нечего обсуждать, — сказал Алекс, предвосхищая следующие выводы неуемного советника. — Раз Алаиса настроена на обучение, а не на развлечения, то так тому и быть.

— И нам, кстати, пора уже открывать бал, — напомнил о себе император, протягивая руку Алисе. — Вы ведь не передумали?

— Нет, Ваше императорское Величество, — опершись об руку Кириана, ответила юная Забирающая. — Наоборот, с нетерпением ждала этого танца.

Как только они начали спускаться с возвышенности, центр зала тут же опустел. Придворные поспешили освободить место для императора и его спутницы.

Устремленные на них взгляды немного нервировали Алису, но, как только зазвучали первые аккорды вальса, она сразу же успокоилась, посмотрев в антрацитовые глаза своего партнера.

— Вам страшно? — тихо спросил Кириан, кружась с девушкой по залу.

— Уже нет, — честно ответила она.

И ведь ни капельки не солгала! Нервозность окончательно прошла, а когда Алиса заметила, что рядом с ними вальсируют Александр в паре с Мириан и Макс вместе с Соларой, так и вовсе почувствовала безграничное умиротворение.

«А и в самом деле, чего я так боялась? Здесь и вправду здорово! Да и люди, окружающие меня, по большей части, очень приятные».

Поддерживая легкую, ничего не значащую, беседу с императором во время танца, Алиса сама для себя решила, что обязательно сегодня повеселится. Раз уж выпал такой шанс, почему бы и не отдохнуть, воспользовавшись предоставленной ей возможностью?


Глава 4

Несмотря на приоткрытые окна, в бальном зале было до безобразия душно. Или это так Алисе казалось, из-за того, что она танцевала, почти не переставая?

После того, как девушка на пару с императором открыла Зимний бал, ее постоянно кто-то окружал из одобренных ларрой Кассандрой людей. В основном, конечно, это были Макс, Алекс и Таниар, но также появились и новые знакомые.

На данный момент она танцевала с одним из них – ларром Марилом. При первом знакомстве Алиса решила, что у мужчины в предках водились великаны, настолько высоким и массивным он был. Даже испугалась, как сможет с ним танцевать, подозревая, что ее партнер будет довольно неуклюжим. И каково же было удивление девушки, когда оказалось, что ларр Марил просто великолепно танцует! Двигаясь легко и изящно – это было довольно странно для его богатырских габаритов – мужчина уверенно вел Алису по залу, умудряясь при этом поддерживать непринужденную беседу.

— У нас в поместье действительно очень красиво, — рассказывал ларр Марил. — Особенно по весне, когда начинают цвести вишни. Все вокруг буквально утопает в умопомрачительном аромате.

— Действительно, это должно быть просто незабываемое зрелище, — мило улыбнувшись, поддержала беседу Алиса.

— В этом вы прекрасно сможете убедиться и сами, приехав к нам в гости, — хитро улыбнулся великан. — Матушка будет безмерно счастлива, особенно если вместе с Вами приедет и ларра Кассандра.

— Благодарю Вас за приглашение, ларр Марил. Мы обязательно обсудим это с ларрой Кассандрой!

— Не сомневаюсь! Но сейчас, кажется, Вам больше всего хочется оказаться на свежем воздухе. Или хотя бы немного передохнуть.

— Вы правы, здесь действительно душно, — сразу же согласилась Алиса, испытав облегчение от понятливости своего партнера.

Она действительно жутко устала, а до полночи оставался еще целый час! Девушка прекрасно помнила слова вдовствующей герцогини о том, что отбыть домой они смогут только после того, как император уйдет к себе.

Бросив мимолетный взгляд в сторону трона, она заметила Кириана окруженного несколькими придворными. Но больше всего Алисе не пришлось по вкусу то, что рядом с императором находилась и его официальная фаворитка – ларра Катрин. Миниатюрная брюнетка была довольно хороша собой, но все портил ее полный превосходства взгляд, когда женщина смотрела на окружающих.

«Да и слишком лебезит она перед императором, — расстроено подумала Алиса. — Фу, противно-то как! Неужели он не видит, какая ларра Катрин на самом деле?»

Еще тогда, при открытии бала, Алиса почувствовала полный неприязни взгляд, которым ее прожигали. А уже после того, как император отвел ее к Максу и подозвал к себе эту мегеру, поняла, кому она так не угодила. Правда, поначалу девушку знатно позабавил полный злорадного превосходства взгляд, коим ее одарила фаворитка, но чем дольше Алиса исподтишка наблюдала за ней, тем больше убеждалась: ларра Катрин неимоверно ее раздражает.

Она и раньше не любила высокомерных людей, а теперь еле сдерживалась, чтобы не скривиться в презрительной гримасе.

— Кажется, вы совсем позабыли обо мне, — отвлек ее от мыслей ларр Марил.

— Ох, простите меня! — смутилась Алиса. — Мне очень стыдно!

— Ничего страшного. Это просто лишний раз доказывает, что Вам срочно нужно отдохнуть! Пойдемте, я провожу Вас к моей матушке и ларре Кассандре.

Благодарно ему улыбнувшись, Алиса с удовольствием проследовала в указанном направлении. Она уже предвкушала, как присядет на удобный и мягкий пуфик, давая отдых уставшим ногам.

Когда они подошли к нужной им нише, ларра Кассандра внимательно осмотрела свою подопечную.

— Да ты совсем раскраснелась! — покачала головой вдовствующая герцогиня. — Нельзя же столько танцевать, передохнуть – тоже не помешает.

Алиса еле сдержалась, чтобы язвительно не поинтересоваться: из-за кого она сейчас находится в таком состоянии. Ведь именно ларра Кассандра с позволения, а вернее, попустительства старшего внука, распланировала весь вечер для юной Забирающей.

— Я как раз и привел ларру Алаису, чтобы она немного отдохнула, — ответил за нее ларр Марил, — но, к сожалению, не могу остаться, чтобы развлечь Вас. Мне нужно кое с кем поговорить.

Откланявшись, мужчина быстро покинул женскую компанию, а Алиса, присаживаясь на вожделенный пуфик, обратила внимание, что стоящий недалеко от них Александр вместе с одним из внуков ларры Надин перегородили собой подход к их нише.

«Ишь ты, прямо цепные псы», — усмехнулась Алиса, глядя на эти маневры, но, в то же время, была искренне им благодарна. Она уже не в первый раз ловила на себе заинтересованные, а то и расчетливые взгляды собравшихся на балу, и даже предположить боялась, что бы было, если бы ларра Кассандра так хорошо все не организовала.

Разглядывая присутствующих на балу аристократов, Алиса раздумывала о том, найдется среди них хоть несколько человек, которым будет интересна именно она, а не ее статус. Но, наткнувшись взглядом на Максимилиана, стоявшего в обществе какой-то белокурой ларры, тут же забыла обо всем. В следующий миг, когда женщина повернулась к ней боком, Алиса признала в ней ту хамку, которая две недели назад пыталась выпытать, кем девушка приходится ледяному магу.

И все бы ничего, разговаривают и разговаривают, но Макс улыбался ей, что почему-то больше всего задело Алису.

«Значит, как со мной, так отчитывать за неподобающее поведение перед императором! — зло подумала она, сжимая руки в кулаки. — А как с этой мымрой, так сразу разулыбаться! Да еще немного – и она на нем просто повиснет, виселица несчастная. Ну га-а-ад!»

Чем больше она смотрела на них, тем сильнее чувствовала злость на одного конкретного мага, по ее мнению, поступающего с ней так несправедливо.

Прикрыв глаза, чтобы не видеть, как белокурая ларра проводит пальчиками по руке Макса, Алиса принялась глубоко и размеренно дышать. Ей срочно нужно было успокоиться, потому что она опасалась за свой щит, который могла уронить в любой момент.

За этот месяц Алиса, конечно, стала намного уверенней держать его. Особенно после похищения, когда смогла использовать свой усилившийся эмпатический дар для побега. Но сейчас девушка чувствовала: самообладание стремительно покидает ее, а это могло быть чревато довольно неприятными последствиями.

— Алаиса, дорогая моя, тебе плохо? — обратилась к ней ларра Кассандра, заметив странное поведение подопечной.

— Здесь так душно, — еле выдавила из себя Алиса, старательно не показывая истинного положения вещей.

— Так выйди скорее на террасу! — воскликнула вдовствующая герцогиня. — Дверь как раз недалеко от тебя. К тому же сама терраса укрыта куполом, так что ты точно не замерзнешь, зато сможешь передохнуть немного. Или мне пойти с тобой?

— Нет-нет, что вы! — воскликнула девушка, с благодарностью посмотрев на магиню. — Я сама справлюсь и вскоре вернусь к Вам.

Встав, Алиса разгладила несуществующие складки на платье и, улыбнувшись смотревшей на нее ларре Кассандре, вышла на террасу. Контраст духоты и свежего воздуха в первые моменты немного оглушил и дезориентировал ее. По коже пробежали легкие мурашки, принеся с собой приятное щекочущее чувство. Вдохнув свежий воздух, Алиса довольно зажмурилась.

Головная боль начала потихоньку отступать, уступая место легкому чувству эйфории. Усталость сходила на нет, и тело вновь наполнялось энергией.

«Просто какой-то волшебный воздух, — мысленно усмехнулась Алиса, подойдя к широким перилам ограждения. — Стоит здесь побыть еще немного, и я точно смогу танцевать до утра! Правда, завтра, после таких подвигов, я вряд ли встану с кровати… Вот уж тогда Максимилиан развлечется за мой счет!»

Вспомнив о ледяном маге и о том, как он любезничал со своей бывшей любовницей, Алиса почувствовала, как стремительно начало портиться ее настроение. Необоснованная ревность вызывала чувство жжения в груди, заставляя поморщиться от неприятных ощущений. И пусть девушка прекрасно понимала, что не имеет никакого права ревновать, все равно никак не могла остановиться.

Все доводы разума о том, что этим отношениям не суждено быть, раз она хочет вернуться домой, Алиса тут же отметала. А вот то, что даже не захоти она вернуться домой – у них бы все равно ничего не вышло, вгоняло девушку в уныние, заставляя жалеть себя.

«Сколько же проблем от этой любви, — тяжело вздохнув, Алиса подняла взгляд к ночному небу. — И как я только могла выбрать столь не подходящий объект для своей влюбленности?..»

— Какая приятная неожиданность! — раздался позади нее совершенно незнакомый мужской голос.

Резко обернувшись, Алиса увидела смутно знакомого светловолосого мужчину, но где и когда она могла его видеть, девушка так и не смогла вспомнить.

— Ларра Алаиса, для меня большая радость видеть Вас, — тем временем незнакомец, ухватив руку девушки, поднес ее к своим губам.

— Мы знакомы? — настороженно поинтересовалась Алиса.

— К моему великому сожалению – нет. Вас так тщательно охраняют, что у меня просто не было ни единого шанса быть представленным Вам. Позвольте представиться: я Лоран Кирсан, барон Куарский.

— Приятно познакомиться, — вежливо ответила Алиса, наконец, сумев отобрать у него свою руку.

— А уж мне-то как приятно, — растянув пухлые губы в довольной улыбке, отозвался ларр Лоран. — Я не смел и надеяться поговорить с Вами: уж слишком плотным кольцом из доверенных лиц Вас окружили.

«Слишком смазлив», — тем временем подумала Алиса, еле сдержавшись, чтобы не поморщиться.

Ей никогда не нравился такой тип мужчин. Почему-то они казались девушке совершенно ветреными и ненадежными. Возможно, потому что она очень часто видела, как такие «сладкие» красавцы расточали свои улыбки всем подряд, с удовольствием купаясь во всеобщем любовании.

— Я не понимаю, о чем вы говорите, — спокойно ответила Алиса. — Никто меня не окружал и под конвоем не держал. Наоборот, сегодня я познакомилась со многими приятными людьми.

— О, ну что вы, я не хотел Вас обидеть, — обворожительно улыбнулся ларр Лоран, а затем доверительно добавил: — Вас знакомили только с теми, кто пользуется доверием герцога Ортанского и его семьи. К моему прискорбию, я к таким людям не отношусь. Не того полета птица.

— Значит, если следовать вашей логике, мне стоит немедленно вернуться назад, чтобы не вызвать гнева своего опекуна? — больше утверждая, нежели спрашивая, сказала Алиса.

И даже отступила на шаг, действительно готовясь вернуться под опекающее «крыло» ларры Кассандры, когда барон вновь ухватил ее за руку, не давая уйти.

— Не воспринимайте все так буквально, — целуя руку, пробормотал ларр Лоран. — Вы ведь Забирающая, а значит, по роду своей профессии, принадлежите всем нам!

«Чувствую себя прямо-таки тарелкой в общественной столовой», — насмешливо подумала Алиса.

— В первую очередь я принадлежу себе, — холодно ответила она.

— Ну вот, я обидел Вас, хотя совершенно этого не желал! — нарочито грустно сказал барон. — Прошу простить мне мою грубость. Вы просто столь прекрасны, что я окончательно теряюсь и несу откровенную чушь.

От последовавшего за этим поцелуя ее многострадальной руки и внимательного взгляда выразительных серых глаз, Алиса была готова взвыть.

«Это что получается, я сейчас должна растаять от неприкрытой лести, поведясь на его смазливую мордашку?»

Благо отвечать ей не пришлось. Положение спас вышедший на террасу Александр.

— Алаиса, бабушка беспокоится, что тебя давно нет, — не обратив совершенно никакого внимания на барона Куарского, словно тот и не стоял рядом с девушкой, Алекс протянул ей руку.

— Я не хотела ее беспокоить, — виновато улыбнулась Алиса. — Просто в зале слишком душно, а на террасе так хорошо!

— Не беспокойся, осталось совсем немного, и мы сможем отправляться домой, — ненавязчиво подтолкнув ее в сторону двери, пообещал водный маг.

Алиса тут же воспрянула духом. Все же ей немного надоела вся эта толпа, «пожирающая» девушку любопытными взглядами. Но это нисколько не помешало ей самой обвести зал внимательным взглядом и еле слышно облегченно выдохнуть, заметив, что Максимилиан теперь стоит в обществе императора, а прилипчивой ларры Надин нигде не наблюдается.

— Ты уже немного отдохнула? — поинтересовался Алекс, после того, как ларра Кассандра удовлетворенно улыбнулась, увидев свою подопечную.

— Да, на террасе было так хорошо! — довольно улыбнулась Алиса, но тут же нахмурилась. — Я не попрощалась с ларром Лораном. Да и вы вели себя с ним не особо вежливо, словно он пустое место.

— Для меня барон Куарский действительно является таковым, — холодно ответил Александр. — Не терплю людей, обзаводящихся связями через постель своих высокопоставленных любовниц.

— Хм… Я не знала об этом, — пробормотала Алиса, принявшись незаметно вытирать об платье ту руку, которую целовал ларр Лоран.

— Зато теперь будешь знать, - неодобрительно нахмурившись, с легким укором сказал Алекс.

— А что вы на меня так подозрительно смотрите?- немедленно взвилась девушка, уязвленная его взглядом. - Я не собираюсь с ним спать!

— И с кем же ты собралась «не спать»? — раздался прямо у нее над ухом голос Максимилиана.

Резко развернувшись, Алиса практически уткнулась лицом в грудь ледяного мага. Стремительно отступив от него, она с вызовом ответила:

— Вообще ни с кем!

— Даже так? — усмехнулся Макс, удивленно приподняв одну бровь. — А не пожалеешь?

— Ларр Максимилиан, вы не находите, что…

— Я хочу с тобой потанцевать, — перебил ее герцог. — Надеюсь, ты не откажешь мне?

Первым порывом Алисы было желание послать его танцевать с ларрой Надин, но она сдержалась. Еще не хватало, чтобы Максимилиан заподозрил ее в ревности!

— Конечно же… не откажу, — согласилась Алиса, испытав мстительное удовольствие от того, как напрягся ледяной маг во время паузы в ее словах.

— Допрыгаешься, — склонившись к ее уху, тихо пообещал Максимилиан.

— Мне уже начинать бояться? — хитро прищурившись, поинтересовалась Алиса, моментально забыв о своем недовольстве.

— Совсем распоясалась, — преувеличенно расстроено вздохнул герцог.

— Было с кого брать пример!

— Так и знал, что бабушка на тебя плохо влияет. Срочно нужно заняться твоим воспитанием!

— Только не бросай меня в терновый куст!

— Зачем в куст? — опешил Макс, недоуменно посмотрев на свою подопечную.

— Не обращай внимания, — рассмеялась Алиса. — Просто вспомнила кое-что.

— А поделиться со мной не желаешь? — выводя ее в круг танцующих, поинтересовался ледяной маг.

— Посмотрим на твое поведение, — высокомерно заявила юная Забирающая, и тут же совсем не элегантно фыркнула.

— Пороть тебя надо, — грустно вздохнул Макс, бережно прижимая девушку к себе.

— М-м-м, я и не подозревала, что у тебя есть такие садистские наклонности, — легко повинуясь движению ледяного мага, ответила Алиса.

— Тебя это так заинтересовало? — немного склонив голову и прижав девушку к себе плотнее, чем допускали правила приличия, прошептал Макс. — Могу продемонстрировать!

— Нет, благодарю, я, пожалуй, воздержусь от таких экспериментов, — усмехнулась Алиса, старательно не показывая вида, как ей приятна такая близость. — Тем более при их проведении может пострадать определенная часть моего тела, а она мне дорога, знаешь ли!


— Кто бы сомневался! – в тон ей ответил Макс.

Юная Забирающая лишь смешливо фыркнула на этот выпад. Сейчас она была в невероятно благостном настроении. Ведь что еще для счастья надо, кроме как находиться в объятиях любимого человека? И пусть девушка не планировала открывать своих чувств, но и терять возможность побыть так близко от дорогого сердцу мужчины не собиралась.

«Потом будет что вспомнить», — с грустью подумала Алиса.

Глубоко вздохнув, она все же решила не предаваться печальным мыслям: для этого не время и не место.

— Максимилиан, а мы не слишком близко друг к другу? — заметив, с каким жадным любопытством смотрят на них некоторые аристократы, поинтересовалась Алиса.

— Немного ближе, чем следовало бы, но в этом нет ничего предосудительного, — усмехнулся Макс. — А если кто-то что-то поймет не так — это уже не наши проблемы. Скорее, нам даже на руку такое развитие событий. Или ты передумала?

— Нет, если это оградит меня хоть немного от приставаний некоторых личностей. Но не помешает ли такой расклад тебе? Вдруг твоя дама сердца не оценит всю эту ситуацию.

— Какая еще дама сердца?

— Я видела тебя в обществе довольно красивой белокурой ларры. Мне показалось, что вы наслаждались обществом друг друга.

— Тебе действительно показалось, — недовольно ответил Макс. — По крайней мере, с моей стороны точно!

— А что так? — не удержалась от вопроса Алиса.

— Алаиса, ты точно хочешь обсуждать со мной моих бывших любовниц? — скептически выгнул бровь Максимилиан. — Не уверен, что я хочу того же.

— И я тоже не уверена в этом, — смутилась Алиса. — Прости, глупость ляпнула.

— Такую же, как в момент общения с Кирианом, когда набивалась на прогулку с ним по дворцу? – не удержался от издевки ледяной маг.

— Ничего подобного! – поспешила откреститься девушка. - Я не ожидала, что мои слова поймут настолько неправильно.

— Представь себе, все так и выглядело со стороны. Даже я, немного зная тебя, подумал именно об этом!

Алиса хотела вновь возмутиться, но музыка затихла, возвещая об окончании танца. Воспользовавшись этим, Макс, задорно подмигнув девушке, повел ее к ларре Кассандре, желая сдать подопечную с рук на руки.

— Ничего-ничего, когда-нибудь последнее слово обязательно останется за мной! — немного расстроено пробормотала Алиса себе под нос.

— С нетерпением буду ждать этого момента! — усмехнулся Максимилиан, поцеловав девичью кисть. — А до тех пор смирись, чадо!

«Просто слов нет!» — гневно прищурившись, подумала Алиса, но, увидев искрящиеся весельем глаза ледяного мага, сразу же успокоилась, не сдержав ответной улыбки.

— Бойтесь того момента, ларр Максимилиан, — сладко пропела девушка, приседая в книксене. — Моя месть будет поистине ужасающей!

— Уже трепещу! — поклонившись, парировал Макс.

— Что вы опять не поделили, дети? — укоризненно глядя на них, поинтересовалась ларра Кассандра.

— Совершенно ничего, бабушка, — искренне заверил ее Максимилиан. — У нас с Алаисой полная идиллия в отношениях.

Заметив, как у одной из аристократок, стоявшей неподалеку от них, полыхнули яростным любопытством глаза, Алиса насмешливо подумала: не только ей стоит следить за тем, что говоришь. Но, увидев хитрый взгляд Макса, она поняла: он все делает специально, тщательно следит за своими действиями и словами. Не стоило сомневаться, ледяной маг прекрасно видел, как все прислушиваются к их разговору, а следовательно, это всего лишь игра на публику.

— Поверю тебе на слово, мой дорогой, — улыбнулась ларра Кассандра. — Не хотелось бы потом разбираться с вашими обидами друг на друга.

— Бабушка, мы не маленькие дети и в состоянии разобраться сами, — усмехнулся Максимилиан, заговорщицки подмигнув Алисе.

— Ларра Кассандра, ваш внук совершенно прав, у нас действительно все хорошо, — поспешно подтвердила девушка, краем глаза наблюдая за любопытной аристократкой. — Мы просто шутили. Не стоит воспринимать наши слова так близко к сердцу.

Она даже приготовилась убеждать в своей правоте вдовствующую герцогиню, когда та совершенно неожиданно посмотрела на так заинтересовавшую Алису аристократку, насмешливо проговорив:

— Виконтесса, еще немного, и вашим ушам понадобятся подвязки, чтобы они не свисали.

Густо покраснев, женщина непроизвольно отступила назад. Испуганно посмотрев на ларру Кассандру, она быстро скрылась в толпе.

— Бабушка, прекрати портить мнение о нашей семье, — теперь пришла очередь Максимилиана укоризненно смотреть на свою родственницу.

— Оно и так испорчено сверх меры, — пренебрежительно отозвалась ларра Кассандра. — И даже без моего непосредственного участия!

— А давайте не будем сейчас выяснять, кто и когда больше всего преуспел на этой стезе, — предложил незаметно подошедший Александр. — Тем более император желает видеть Максимилиана. Кажется, он хочет покинуть бал совсем скоро, так что и мы тоже сможем уехать домой.

— Тогда я сейчас быстро переговорю с ним, и мы покинем дворец, — кивнул Макс, и, не теряя времени, отправился к другу.

Глядя на широкую спину удаляющегося мага, Алиса подумала о том, что сегодня все же был просто замечательный вечер.


Глава 5

В спальне, обставленной настолько богато, что не скрывала даже ночная мгла, перед небольшим круглым столом, испещренным по всей поверхности множеством рун, сидел мужчина. Он задумчиво вертел в руках треугольную стеклянную фигурку, словно не понимая, что с ней можно делать. Попадающий через окна свет магических фонариков веселыми бликами скакал по комнате, вспыхивая яркими искорками на хрустальном бокале, стоящем на широком подлокотнике кресла, играл переливами в светлых волосах, разбавленных кое-где светло-голубыми прядями, что выдавало в сидящем мага воздуха, но...не доставал до стеклянного треугольника. Тот словно отталкивал свет чужеродный свет, предпочитая излучать свой и оставаясь все таким же мертвым и холодным не только на ощупь, но и на вид.

Наконец, будто решившись, маг установил странную стеклянную фигурку ровно по центру стола. Одним движением руки он плотно задернул шторы, не давая ни единой возможности проникнуть в комнату свету с улицы.

А тем временем стеклянный треугольник претерпел некоторые изменения: он начал пульсировать, медленно, но неотвратимо наливаясь холодным зеленым светом. И свет этот был под стать самой фигурке, такой же мертвый, не несущий в себе и капли жизни, но сидящего перед ним человека мало интересовали такие тонкости. Сейчас ему важно было дозваться того, к кому он взывал. И ответ не заставил себя ждать.

— Зачем ты звал меня? — раздался из стеклянного артефакта красивый грудной женский голос, тем не менее, буквально пробирающий до костей.

Воздушник, как и всегда, еле сдержался, чтобы не передернуться от страха и остаться внешне совершенно невозмутимым.

— Моя госпожа, у меня для тебя есть новости.

— Надеюсь, они действительно хорошие, раз ты оторвал меня ради них от очень важного эксперимента.

Не удержавшись, маг прикусил губу, слегка скривившись, благо его собеседница не могла этого видеть. Быстро взяв себя в руки, он немного поспешно заверил:

— Да, именно так! Сегодня в императорском дворце, во время Зимнего бала, аристократам была представлена еще одна Забирающая.

Секундная заминка – и таинственная собеседница буквально выплевывает слова:

— Что значит «еще одна»?

— Новая... Неучтенная... Мы о ней ничего не знали.

Наступившую после этих слов тишину он бы ни за что не посмел нарушить. Прекрасно знал, как скора на расправу его госпожа. Лучше всего было обождать, пока она обдумывает услышанное. И неважно, что артефакт вытягивает его силы. Он быстро их восполнит за счет своих любовниц. Главное – остаться в живых!

— Кто-то сильно пожалеет о том, что не нашел ее раньше, и я обо всем узнаю только сейчас.

— Моя госпожа... Дозволено ли мне будет сказать?

— Говори.

— В этом никто не виноват. Я пробовал ее магию... Она получила свою силу совсем недавно. Месяц или два назад. Слишком сильно бурлит в ней дар.

— Ты не ошибаешься?

— Нет! Такие вкусовые ощущения ни с чем не перепутаешь. Эта юная Забирающая действительно появилась совсем недавно.

— Хорошо-о-о... Это очень хорошо! Она подойдет как нельзя лучше.

— Да, моя госпожа!

— Следи за ней очень внимательно. Такой подарок не должен никому достаться, кроме меня. Кстати, с кем она прибыла во дворец?

— С герцогом Ортанским. Из-за него и его семьи я не смог подобраться к ней. Слишком хорошо они охраняли девчонку.

— Снова этот мальчишка! — раздраженно цыкнула собеседница. — Его выходки обычно развлекали меня, но сейчас он все чаще стал мешать. Слишком многое поставлено на карту. Если понадобится, убей его.

— Но, моя госпожа... Ты не хочешь развлечься с ним?

— Хочу, очень хочу! Но все же я не настолько глупа, чтобы так рисковать. Максимилиан может быть очень опасен для нашего дела. Да и не стоит забывать о его брате – та еще заноза в мягком месте! Поэтому их лучше просто убить. Не недооценивай их.

— Я понял! Тогда не лучше ли заняться этим прямо сейчас?

— Нет. Их смерть вызовет много вопросов, и Забирающую будут охранять денно и нощно. Уберешь их только в самом крайнем случае.

— Как прикажешь, моя госпожа!

— Будешь теперь докладывать раз в неделю, а до этого не смей мешать мне!

Стеклянный артефакт погас, оставляя воздушника в кромешной тьме. С трудом оторвав руку от подлокотника кресла, он вытер дрожащими пальцами выступившую на лбу испарину. Такие разговоры всегда давались ему с большим трудом, после них он еще долго приходил в себя.

«Каждую неделю связываться с ней? — отдернув плотные шторы, маг впустил в спальню немного света и с интересом посмотрел на крепко спящую под действием сонных чар любовницу. — Нужно будет завести еще несколько таких «кормушек», или я не выдержу!»

Ухватив бокал, который так и стоял подле него, воздушник одним глотком осушил его. Спрятав артефакт в прикрепленном к столешнице ящичке, он закрыл рунный рисунок легкой скатертью и только потом отправился будить свою любовницу. Магическому вампиру срочно нужно было восстановить свои силы. А то, что спящая сейчас женщина будет потом чувствовать себя, мягко говоря, не очень хорошо, его совершенно не волновало. Пусть скажет спасибо, что вообще жива останется!


*****

Сладко потянувшись, Алиса скорчила недовольную гримасу. Как она и думала, после бала, с непривычки, тело немного болело. Особенно страдали ноги, на которые перепала основная нагрузка.

— Алаиса, я, глядя на тебя, сейчас расплачусь от жалости, — усмехнулась ларра Кассандра, отложив журнал, который до этого читала.

— Я настолько плохо выгляжу? – смешливо поинтересовалась девушка.

— С темными кругами под глазами и походкой куклы? – уточнила ее наставница. - Еще как!

— Просто отвыкла от столь бурной жизни, — отмахнулась Алиса, притягивая к себе очередной талмуд по лекарскому делу. — Благо, что такие мероприятия мне не придется слишком часто посещать.

— А если и придется, то всегда можно отговориться учебой? — хитро прищурившись, поинтересовалась ларра Кассандра.

— Вы очень догадливы, — не стала спорить Алиса.

— Кстати, не хочешь посмотреть, что написали про тебя репортеры? Мне казалось, ты первым делом поинтересуешься именно об этом.

— Если честно, я так была рада, что вполне сносно пережила Зимний бал...

— Да-да, я уже поняла, — улыбнулась вдовствующая герцогиня, протягивая ей журнал. — Вот, полюбуйся, сегодняшний выпуск «Блистательной жизни» полностью посвящен балу и тебе лично!

— Какой жизни? — переспросила Алиса, разглядывая «живую» обложку, на которой она с императором открывала Зимний бал.

«Прямо Гарри Поттер какой-то! Не думала, что когда-нибудь вживую увижу такое».

— Я тоже не в восторге от этого названия, — пренебрежительно фыркнула ларра Кассандра. — Но именно репортерам этого журнала, наряду с еще несколькими газетами, разрешено освещать такие мероприятия.

— Значит, они тоже были на балу?

— Конечно были!

— Странно, что репортеры не попробовали взять у меня интервью, — задумчиво пробормотала Алиса, разглядывая картинки и надписи к ним. — Здесь практически везде мелькаю только я. Кажется, они освещали каждый мой шаг.

— Алаиса, милая моя, несмотря на нелепое название, в журнале работают далеко не дураки, - с укором посмотрела на нее ларра Кассандра. - Мы ведь были в императорском дворце! Все, что они могли сделать, так это наблюдать за тобой со стороны, а потом попросить разрешения у твоего опекуна на интервью.

— Только не говорите мне, что Максимилиан разрешил, — настороженно покосившись на свою компаньонку, Алиса приготовилась начать отказываться от такой сомнительной чести.

— Не беспокойся, мой внук прозрачно намекнул, что раньше, чем через месяц им вообще не стоит возвращаться к этой просьбе, - успокоила ее вдовствующая герцогиня.

Но Алису уже совсем не интересовало, что герцог им ответил. Она рассматривала разворот журнала, поделенный на две равные части с огромным заголовком, гласившим «Кого же выберет герцог Ортанский?!».

На одной половине разворота Максимилиан стоял с практически висящей на нем и преданно заглядывающей в глаза ларрой Надин. Под этой движущейся картиной была сделана запись значительно меньшим шрифтом.

«Даже представление свету юной Забирающей не помешало ларру Максимилиану пообщаться со своей бывшей, довольно близкой подругой, ларрой Надин, графиней Муркской.

Как помнят наши уважаемые читатели, одно время ходили слухи, что графиня в скором времени может примерить на себя титул герцогини! Но слухи так и остались всего лишь слухами. И теперь, по прошествии нескольких лет, мы вновь можем лицезреть эту пару вместе.

Так что же это? Неужели герцог Ортанский понял свою ошибку и решил возобновить отношения? И нам, и нашим глубоко уважаемым читателям можно было бы поверить в это, если не одно «но»! А какое именно «но», вы сможете увидеть во второй части разворота!»

Еще раз посмотрев на Максимилиана, о чем-то разговаривающего со своей бывшей любовницей, Алиса подавила желание поморщиться. Она до сих пор с неприязнью вспоминала ту наглую особу, а уж видеть их вместе и вовсе было неприятно!

Подавив тяжелый вздох, она перевела взгляд на вторую часть оборота, где повторялся один и тот же момент. Они танцуют, и вот: в следующий миг Макс прижимает ее немного ближе к себе, склоняет голову, что-то шепча на ухо. Алиса же, рассмеявшись, отвечает ему. И так до бесконечности...

Переведя взгляд на текст под картинкой, она внимательно вчиталась в слова.

«А вот и пресловутое «но», не дающее нам с уверенностью сказать, что герцог Ортанский желает восстановить былые отношения!

Да-да, мы помним, что ларра Алаиса – его родственница и подопечная. Но это родство столь далекое, что и упоминать о нем не стоит! А здесь мы прекрасно видим, с какой нежностью и, не побоимся этого слова, любовью ларр Максимилиан прижимает девушку к себе! И поверьте нам на слово, это не может быть простым стечением обстоятельств!

Так неужели герцог уже сделал свой выбор и просто не хотел раньше времени выносить его на суд общественности? Оставайтесь с нами, и мы обязательно вместе разгадаем эту тайну!»

— Однако... — пробормотала Алиса, переводя взгляд с одной картинки на другую. — Прямо-таки любовный треугольник.

— О да, меня этот разворот тоже знатно повеселил, — согласилась ларра Кассандра. — Макс не идиот, чтобы серьезно думать о ларре Надин, как о будущей жене!

— Неужели она настолько плоха? – удивилась Алиса, в тайне порадовавшись такой характеристике неприятной для себя ларры.

— Наглая, высокомерная, хамоватая особа, ничего из себя не представляющая, - презрительно ответила ларра Кассандра. - У нее слабый дар к ледяной магии – вот глупышка и возомнила, что как нельзя лучше подходит моему внуку.

— Ледяная магия? — удивилась Алиса, еще раз внимательно посмотрев на белокурую ларру. — Но я не вижу у нее таких же белых прядей, как и у Максимилиана.

— Это простая иллюзия, которая держится как максимум пять часов, а затем ее нужно накладывать заново, — пояснила ларра Кассандра. — Ее очень легко обнаружить и развеять.

— Но зачем она ей пользуется?

— Потому что рядом с ее природным цветом пряди, окрашенные магией смотрятся словно седые, что совсем не нравится вертихвостке. Хотя это и довольно странно. Знавала я нескольких магичек с таким же цветом волос, и у них пряди смотрелись очень приятно. Вообще эти цвета всегда очень красивые и гармоничные. Видимо, даже магия не в восторге от ларры Надин!

Не сдержавшись, Алиса хихикнула на такое немного абсурдное предположение. Ей было приятно, что вдовствующая герцогиня разделяет ее неприязнь к одной конкретной женщине.

— Кстати, видишь эти ажурные браслеты? — указав на тонкие запястья графини, спросила ларра Кассандра. — Это ограничители, которые сделали по специальному заказу, так как ларре Надин довольно часто приходится их использовать. Она даже не в состоянии овладеть своим небольшим даром.

— Но не лучше ли было бы заблокировать магию, если все равно не в состоянии справиться с ней? — удивилась Алиса, отложив журнал.

— И прожить всего около двухсот лет, под конец жизни выглядя как древняя старуха, когда можно дожить до четырехсот, при этом выглядя максимум на сорок лет? О нет, на такие жертвы графиня Муркская никогда не пойдет!

— А вот об этом я не подумала совсем. Но неужели ей не обидно было бы прожить намного меньше мужа? Ведь Максимилиан очень сильный маг, соответственно, и проживет много дольше.

— А она просто не задумывается об этом, - насмешливо ответила ларра Кассандра. - В пятьдесят шесть лет многое кажется иным. Но давай оставим графиню в покое. Лучше обсудим твое дальнейшее обучение во дворце.

— А что его обсуждать? — немного безразлично пожала плечами Алиса. — Ларра Мириан мне уже все объяснила. Я волновалась только по поводу ларры Солары, но она совершенно очаровательная личность, и, думаю, мы с ней найдем общий язык.

— С этим я полностью согласна, — улыбнулась ларра Кассандра, умело скрыв то, как ее покоробили слова Алисы.

За свою долгую жизнь вдовствующая герцогиня хорошо научилась разбираться в людях. И теперь приходила в некоторое недоумение от поведения своей подопечной.

Ларра Кассандра не могла сказать, что Алиса была замкнутой и сторонилась людей. Наоборот, легко шла на контакт, хоть и не была полностью открытой. Но такое поведение было вполне естественным. У каждого человека есть свои секреты.

И тем не менее ларра Кассандра прекрасно видела, что по какой-то причине ее подопечная не желала заводить друзей, а только легкие знакомства. Словно такие узы были ей в тягость.

— Тогда в чем же дело? — спросила Алиса.

— Постарайся первое время не ходить одна по дворцу, — предупредила ее ларра Кассандра. — Пока хоть немного не спадет ажиотаж вокруг тебя.

— Вы чего-то опасаетесь? – удивилась девушка, полностью переключив на нее свое внимание.

— Нет, совсем нет! – сразу же принялась успокаивать ее наставница. - Но ты же знаешь, что лишняя осторожность никогда не повредит.

— Хорошо, я поняла Вас. Да и не получилось бы у меня ходить одной. Я же совершенно не знаю дворца.

— Не волнуйся, Максимилиан проведет для тебя экскурсию. Или ты все же предпочла бы императора?

Алиса уже приготовилась возмутиться и начать доказывать, что она здесь совершенно не при чем, когда им помешали. В комнату вошел Сэт, чтобы доложить о том, что ларру Кассандру ожидают в малой гостиной – это и спасло девушку от очередных шуток.

— Ну что же, моя дорогая, занимайся своими делами, — сказала ларра Кассандра, вставая с дивана, — не буду тебя больше отвлекать.

Как только вдовствующая герцогиня покинула комнату, Алиса вновь взял в руки журнал. Открыв его на развороте, она еще долго смотрела на движущиеся картинки.

С одной стороны, такие предположения были довольно забавными, а с другой — привносили сумятицу в мысли. Очень хотелось, чтобы второе предположение репортеров оказалось правдой, но в то же время...

«Кажется, я как собака на сене», — уныло подумала Алиса, решительно отложив журнал в сторону.

Желание учиться окончательно пропало, а чем еще себя занять, она просто не представляла. Сегодня ларра Мириан предложила ей отдохнуть, а с завтрашнего дня продолжить обучение. Сейчас Алиса поймала себя на мысли, что предпочла бы отдыху общение с людьми, пусть бы это и означало возвращение к штудированию книг по целительству.

Выскользнув из классной комнаты, девушка медленно побрела по коридору, не имея никакой конкретной цели.

— Еще немного, и я просто умру от тоски, — недовольно пробурчала себе под нос, осматриваясь по сторонам.

Попадавшаяся ей на пути прислуга быстро кланялась, спеша каждый по своим делам. И ни на одном лице Алиса не увидела и толики печали или уныния.

— Конечно, когда им тосковать, если у них столько дел, — поморщилась Алиса, глядя на тихо смеющихся горничных в другом конце коридора.

И чуть не поплатилась за это! Лишь быстрая реакция спасла девушку от столкновения ее лба с резко открывшейся дверью.

— А что это у тебя такие глаза большие? — поинтересовался вышедший в коридор Александр. — Да и бледная ты какая-то. Заболела?

Заготовленная гневная речь сошла на нет, как только Алиса поняла, что Алекс не подшучивает над ней. Она сочла, что неуместно ругаться на того, кто так искренне проявлял заботу, поэтому просто коротко ответила:

— Нет.

— А, это, видимо, такой эффект от подслушивания получился, — насмешливо сказал Макс, выходя вслед за братом.

— И ничего я не подслушивала! — возмутилась Алиса, гордо задрав подбородок. — Просто мимо проходила, когда вы чуть не пришибли меня дверью.

— Так надо осторожнее мимо проходить, — не унимался Максимилиан, передав Алексу папки, что до этого нес в руках. — И вообще, что ты здесь делаешь? Вы же с бабушкой были в классной комнате.

— К ларре Кассандре кто-то пришел, а мне стало скучно, — честно созналась Алиса.

— Скучно, говоришь? — задумчиво протянул Макс, осмотрев свою подопечную с ног до головы. — Знаешь, а ведь я сейчас собираюсь в тот дом, где ты прожила первую неделю. Хочешь со мной?

— Да! — не раздумывая согласилась Алиса, для верности еще и головой покивав.

— Мы даже можем покататься с тобой с горы, - внес предложение ледяной маг. - Думаю, тебе понравится, заодно и развеешься.

— На лыжах? — поинтересовалась Алиса, и неуверенно добавила: — Я не очень хорошо на них езжу.

— Нет, не на лыжах, — качнул головой Макс. — Потом все увидишь. Только тебе нужно переодеться в брюки: так будет удобнее.

— Совести у Вас нет! — горестно выдал Алекс, трагично вздохнув. — Они отправляются развлекаться, когда кому-то предстоит муторная работа.

— А тебе полезно иногда поработать, — хмыкнул Максимилиан. — Обещаю, если будешь себя хорошо вести, то в следующий раз возьму тебя с собой!

— Ты так добр, что мое сердце просто не выдержит напора той благодарности, которую я испытываю к тебе! — прижав папки к груди, патетично произнес Александр.

— Иди уже, паяц! Кириан тебя вечно ждать не будет.

Проследив за тем, как брат, раскланявшись, ушел порталом, Макс перевел вопросительный взгляд на свою подопечную. В ответ получил такой же взгляд, но с толикой недоумения. Попереглядывавшись с ней некоторое время, Максимилиан рявкнул:

— Я тебя долго ждать буду?!

Глядя на то, как шустро Алиса подобрала юбку и побежала переодеваться, он не смог сдержать смеха.

Отправившись к себе в комнату, Макс еще долго усмехался, размышляя на тему, какой же еще сущий ребенок его подопечная.

«Но это совершенно не мешает тебе смотреть на нее, как на самую желанную женщину», — неожиданно раздался в голове насмешливый голос.

«Наставник?»

Но ответа не последовало. Кажется, в этот раз дракон не пожелал размениваться на долгие разговоры.

— И все-то ты заметишь, — вымученно улыбнулся Макс. — А посоветовать, что мне со всем этим делать, не хочешь.

Уже при выходе из комнаты, он чуть не получил крепким кулачком по подбородку. Благо, успел вовремя заметить Алису и отклониться.

— Это такая своеобразная месть? — поинтересовался Максимилиан, старательно глядя ей в глаза.

— Даже не думала об этом! — усмехнулась Алиса, отходя в сторону. — Просто боялась опоздать.

— Я бы не ушел без тебя: обещал ведь прогулку!

— Тогда идем быстрее!

Не успел Макс и слова сказать, как Алиса повернулась к нему спиной, заспешив в конец коридора. А герцог Ортанский застыл, любуясь плавными изгибами ее бедер и стройностью ног, которые плотно облегающие брюки совершенно не скрывали.

«И зачем ей надо было надевать такую короткую куртку? — недовольно подумал он, с трудом отведя взгляд от аппетитных форм своей подопечной. — Лучше бы шубу надела... Длинной до пят!»

— Алаиса, ты далеко собралась? — все же окликнул ее Макс.

— Вниз, — обернувшись, недоуменно ответила она.

— Зачем?

— Так ведь порталом же уйдем.

— И что?

— А в холле рунный круг.

— И-и-и?..

Задумавшись, Алиса виновато ответила:

— Войти в портал можно из любого места, а вот выйти только в рунном круге. И только если знаешь пароль маячка.

— А почему именно в рунном круге? — продолжил допытываться Максимилиан с видом строгого учителя.

— Потому что вспомнить окружающую обстановку до мелочей просто невозможно, — покладисто сказала Алиса. — Следовательно, велика вероятность выйти из портала не в открытом месте, а где-нибудь в стене.

— Никогда не забывай об этом, — спокойно, без малейшей тени насмешки сказал Макс, протягивая к ней руку. — А теперь иди сюда.

Дождавшись, когда девушка подойдет, ледяной маг открыл портал. Алиса уже привычно обняла его, приготовившись к длинному переходу.


Глава 6

Когда они вышли из портала, Алиса не смогла сдержать счастливой улыбки, осматриваясь по сторонам. Она сама не ожидала, что так соскучится по этому дому, ведь прожила в нем всего ничего. И все же, вновь оказавшись здесь, почувствовала ни с чем несравнимое чувство покоя.

— Как же здорово вернуться сюда! — искренне сказала Алиса.

— Ты скучала по этому месту? — немного удивленно поинтересовался Макс.

— Да! Здесь было так спокойно и хорошо. Не нужно было думать о том, какое впечатление производишь на окружающих, не приходилось следить за каждым своим словом...

— Еще немного, и я решу, что в столице тебя окружают одни кровожадные чудовища.

— Нет-нет, это совсем не так, — рассмеявшись, заверила Алиса и перевела тему разговора. — А где все?

— Им нет необходимости находиться здесь каждый день, — пояснил Максимилиан, направляясь в сторону своего рабочего кабинета. — Обычно прислуга приходит через день, кроме особых случаев... как тогда с тобой.

— Но как же они попадают в этот дом? — удивилась Алиса, следуя за ним по пятам. — Я помню: когда один раз вышла на улицу, то чуть не утонула в снегу.

— Зимой пользуются стационарными порталами, которые я специально зарядил для них. Там достаточно всего лишь сжать амулет в руке тому человеку, на которого он настроен. Ну а летом намного проще. Правда, тепло в этих местах бывает крайне редко.

— Значит, где-то здесь недалеко есть город?

— Да. В следующий раз я обязательно покажу тебе его. А сейчас, если хочешь, прогуляйся по дому. Я скоро освобожусь, и мы можем отправляться кататься.

— А на чем, если не на лыжах? На санках?

Алиса с трудом могла себе представить Макса, весело скатывающегося с горы на санях.

— Вот же любопытная, — шутливо щелкнув ее по носу, улыбнулся ледяной маг. — Я же сказал, потом ты все сама увидишь. А пока не мешай мне.

Положив свои руки девушке на плечи, Макс осторожно развернул ее спиной к себе и подтолкнул вперед, показывая серьезность своих намерений. Алисе ничего не оставалось, как только подчиниться.

Следующие полчаса она бродила по дому, улыбаясь своим воспоминаниям. И, конечно же, не смогла отказать себе в удовольствии, заглянув на кухню, полюбоваться на новую плиту и новое окно.

Теперь это помещение выглядело более обжитым, чем в прошлый раз. На стуле висело полотенце, на подоконнике примостился какой-то сверток, около полок с посудой на стене повесили небольшое зеркало в простой деревянной оправе.

— Хм, странно, почему именно здесь? — осторожно проведя пальцем по оправе, спросила у тишины Алиса. — Я бы повесила его в другом месте.

— Смотрю, ты уже вжилась в роль хозяйки, — раздался насмешливый голос Макса.

— Просто стало интересно, почему зеркало повесили на таком не совсем удобном месте? – проведя рукой по раме, ответила Алиса.

— Возможно, потому что тому, кто его вешал, наоборот, понравилось именно здесь. Тебе это так принципиально?

— Нет, совсем нет.

— Тогда можем отправляться? — лукаво улыбнувшись, поинтересовался Максимилиан.

— Да, — согласилась Алиса. — А на чем?

— Сначала через портал, — ответил Макс, протягивая ей руку.

— А... — вновь начала Алиса, но затем решила благополучно помолчать.

Раз Максимилиан сказал о портале, значит, там было место с рунным кругом. Молча подав ему руку, Алиса встала вплотную к мужчине, желая поскорее все увидеть своими глазами.

При выходе из портала она увидела, что они стоят в центре просторной светлой комнаты. На гладком деревянном полу, с плотно подогнанными друг к другу досками, были выжжены замысловатые линии рунного круга. В принципе, этот круг занимал практически все свободное пространство, поэтому в помещении не было никакой мебели.

Увидев единственную здесь дверь, Алиса смело отправилась в ее сторону. Медленно повернув дверную ручку, она с азартом первооткрывателя заглянула в другую комнату. Перед девушкой предстала небольшая уютная столовая, оббитая по кругу светлыми панелями. Около высокого окна, украшенного легкой занавеской, обнаружился деревянный стол с красивыми изогнутыми ножками, в окружении добротных деревянных стульев. В другой части комнаты находилась небольшая печурка с лежащей около нее вязанкой дров. Чуть в стороне примостились два шкафа с посудой.

— Здесь очень уютно, — наконец сказала Алиса, посмотрев на стоявшего около двери Макса. — Судя вот по той невысокой дверце, там должны храниться запасы продуктов. Я права?

— Совершенно точно, — кивнул Максимилиан, а затем указал на еще одну дверь. — За ней находится небольшой коридор, ведущий к двум спальням. Это на тот случай, если кто-то захочет здесь задержаться ненадолго.

— А кому вообще принадлежит этот дом?

— На самом деле никому конкретно. Он стоит на границе империи и Ледоского княжества, с которым, как ты помнишь, мы находимся в дружеских отношениях. Так что иногда им пользуемся мы, а иногда ледосцы.

— Прямо межгосударственный курорт, — улыбнулась своему предположению Алиса.

— Можно и так сказать, — согласился Максимилиан. — Просто к этому дому имеют доступ не так уж и много людей, как ты могла подумать.

— Даже не сомневалась в этом, — неопределенно хмыкнула Алиса. — А когда мы пойдем кататься?

— Терзают меня смутные сомнения, что ты больше хочешь узнать: на чем именно, чем действительно покататься, — немного насмешливо протянул Макс, задумчиво потерев подбородок.

— Одно другому не мешает, — гордо задрав нос, ответила юная Забирающая, а затем, немного подумав, спросила, не особо надеясь на ответ: — Так на чем же?

— Сейчас все увидишь сама, — направившись в сторону входной двери, пообещал Максимилиан.

Выйдя вслед за ним на улицу, Алиса, не успев ничего толком рассмотреть, быстро зажмурилась. Солнечные блики, играющие на снегу, больно резанули по глазам, выдавливая крупные слезы из-под плотно смеженных век.

— Тебе нравится? — донесся до нее довольный голос ледяного мага.

— Ну как тебе сказать?.. — ехидно ответила Алиса, повернувшись на звук его голоса и попутно вытирая слезы.

— Прости, совсем забыл, — покаялся Макс, прижав свою ладонь к ее глазам. — Сейчас все пройдет.

Когда он опустил руку, Алиса восхищенно замерла, осматривая снежное великолепие, простиравшееся вокруг, насколько хватало взгляда. Куда ни посмотри, везде лежал нетронутый белоснежный покров, лишь в некоторых местах из-под которого торчали темные громады скал. А вдалеке, у самого горизонта, была видна кромка леса, сплошной линией отгораживая это место от остального мира.

— Здесь просто потрясающе красиво! — наконец выдохнула Алиса, посмотрев на Макса. — А судя по снежному покрову, сюда давно никто не заглядывал.

— Скорее всего, так и есть, — согласился Максимилиан, а затем прижал девушку к себе, обнимая ее за талию со спины. — Ну что, готова кататься?

Посмотрев себе под ноги, Алиса бросила недоуменный взгляд через плечо на усмехающегося мага. Подозрительно прищурившись, она еще некоторое время пыталась понять, не подшучивает ли он над ней, но затем решила оставить это пустое занятие.

— Готова, — выдохнула Алиса, вновь глядя прямо перед собой.

— Тогда поставь правую ногу немного вперед, — наклонившись, отдал распоряжение Макс. — Да, вот так. А теперь смотри!

Увидев, как прямо под ее ногами появляется ледяной «скейтборд», Алиса только и смогла выдать протяжное «о-о-о». А когда ее ступни опоясали тонкие ледяные ремешки, надежно закрепляя ноги на доске, и вовсе вцепилась в обнимающие ее руки, почувствовав, как сильно застучало сердце.

— Я буду кататься на этом? — потрясенно выдохнула она, не смея отвести взгляда от необычного приспособления.

— Мы будем, — веско заявил Макс. — Одну я тебя точно не отпущу. Еще не хватало, чтобы ты пострадала!

— Вместе?

Изогнувшись, Алиса увидела, что «скейтборд» действительно закреплен и на ногах мага. Это зрелище принесло ей значительное чувство облегчения. По крайней мере, она теперь была уверена в своей безопасности.

— Конечно же, вместе! — рассмеялся Максимилиан, помогая своей подопечной выпрямиться. — Не волнуйся, я полностью контролирую ситуацию. Тебе обязательно понравится.

Алиса тихонько вскрикнула, когда ледяная доска неожиданно легко заскользила по снегу, подчиняясь малейшим командам мага. С трудом оторвав взгляд от доски и все так же держась за Макса, девушка принялась осматриваться вокруг, и вскоре окружающий вид полностью захватил ее. Тем более двигались они медленно, давая время Алисе успокоиться и привыкнуть к необычному средству передвижения.

Залюбовавшись неторопливо проносящимися мимо них скальными выступами, укрытыми пышными шапками снега, она окончательно расслабилась и даже начала получать удовольствие от прогулки.

— Ты часто здесь бываешь? — наконец Алиса нарушила молчание.

— Не так часто, как мне бы того хотелось, — ответил Макс и, нагнувшись к ее уху, провокационно прошептал: — Ты готова?

— К чему? — удивилась Алиса, но заметив прямо перед ними довольно крутой, на ее непритязательный взгляд, склон, поспешно покачала головой. — Нет, нет и еще раз нет!

— Трусишка, — весело хохотнул Максимилиан, продолжив скольжение.

— Ай! — вскрикнула Алиса, что есть сил зажмурившись.

Она уже представила себе во всех подробностях, как они с сумасшедшей скоростью несутся вниз, но ничего не произошло. Алиса не чувствовала движения и бьющего в лицо ветра. Вот только посмотреть, в чем же там дело, все равно не решалась.

— Алаиса, открой глаза, — вновь послышался голос Макса около ее уха, а его руки еще сильнее прижали девушку к себе. — Мы стоим на месте.

Это значительно приободрило юную Забирающую. Вот только когда она все же решилась посмотреть, то еле сдержалась, чтобы не закричать от ужаса.

Как Максимилиан и сказал, они действительно стояли на месте, правда, призрев при этом все законы физики. Ледяной «скейтборд» завис на одном месте, словно ему что-то мешало скользить по склону, как и предполагалось при силе тяготения.

— Это как так? — прохрипела Алиса, осторожно осматриваясь по сторонам.

— Я же тебе говорил, что полностью контролирую ситуацию, — ответил Макс. — Если хочешь, то мы очень медленно спустимся вниз.

— Нет! — неожиданно, даже для самой себя, сказала Алиса. — Я уже убедилась, что все будет хорошо, поэтому можем спуститься так, как ты и планировал. Только... Держи меня крепче.

Секундная заминка, и Максимилиан тихо отвечает:

— Я никогда тебя не отпущу.

Позабыв о своем страхе, Алиса резко обернулась, чтобы наткнуться на серьезный взгляд голубых глаз. И в этот момент у нее не возникло ни единого сомнения, что может быть иначе.

— Спасибо, — еле слышно выдохнула она, отворачиваясь, чтобы хоть немного скрыть предательский румянец.

А дальше был спуск... Невероятно быстрое, захватывающее дух скольжение по белоснежному покрывалу. И каждый раз сердце девушки екало, наполняясь то страхом, то восторгом, когда они проносились между скальных выступов.

В какой-то момент Алиса неожиданно успокоилась и, откинув голову на плечо стоявшего позади нее мага, рассмеялась. Раскинув руки в стороны, она закрыла глаза, наслаждаясь этим чувством покоя и безопасности, полностью доверившись своему спутнику. Поэтому, когда движение прекратилось, Алиса даже сначала не поняла, в чем дело.

— Тебе понравилось? — вкрадчиво поинтересовался Максимилиан, продолжая обнимать девушку.

— Очень! — восторженно ответила Алиса, порывисто оборачиваясь, из-за чего чуть не упала.

— Осторожнее, — предупредил Макс, придержав ее. — Сейчас я тебя освобожу.

Когда ледяные крепления исчезли, Алиса спустилась с «доски» и, приставив ладонь козырьком ко лбу, посмотрела наверх.

— Ого! А снизу этот склон смотрится не так страшно.

— На нем обычно катаются те, кто научился хорошо стоять на лыжах, — пояснил Максимилиан, став рядом с подопечной. — Профессионалы предпочитают другой спуск. Он более сложный.

— А ты...

— Я тоже там катаюсь, но с тобой отправиться не рискнул.

— Значит, я помешала тебе отдохнуть так, как ты этого хотел?

— Не говори глупостей, — усмехнулся Макс, шаловливо дернув за выбившуюся из-под шапки прядь волос. — Меня все устраивает. Тем более за тобой очень забавно наблюдать.

— Угу, я прямо клоун какой-то, — недовольно пробурчала Алиса, отойдя от мага.

Прищурившись, Макс внимательно посмотрел на напряженную спину девушки и уже хотел окликнуть ее, когда ему в голову пришла другая идея. С предвкушением улыбнувшись, он практически незаметно шевельнул рукой, и в тот же миг маленький комочек снега, отделившись от земли, полетел в лицо ничего не подозревающей Алисы.

— Ай!

Подпрыгнув от неожиданности и испуга, она принялась озираться по сторонам, пытаясь понять, что произошло.

— В чем дело? — вопросительно выгнув бровь, поинтересовался Макс, когда девушка вперилась в него подозрительным взглядом.

— Мне снег в лицо попал, — осуждающе глядя на него, ответила Алиса.

— А я тут причем? — изобразив искреннее удивление, продолжил допытываться маг.

— Возможно и не причем, — немного успокоившись, сказала она, но тут же вновь вскрикнула, когда очередной снежок врезался ей чуть пониже спины.

— Совершенно не понимаю, о чем ты, — скрестив руки ни груди, уже в наглую усмехнулся Максимилиан.

— Ты-ы-ы! — обвиняюще ткнула в него указательным пальцем Алиса, одновременно с этим потирая рукой пострадавшее место.

— Разве я? — откровенно потешаясь над своей подопечной, ледяной маг, при помощи левитации, опустил ей на голову большую пригоршню снега.

Взвизгнув из-за того, что холодная субстанция самым наглым образом провалилась за воротник, Алиса принялась быстро отряхиваться, зло косясь на смеющегося мужчину. В голове со скоростью света проносились разнообразные мысли о достойной мести этому наглецу, но девушка раз за разом отметала их, понимая, что Максимилиан быстро прекратит все ее попытки.

— Так не честно! — возмущенно воскликнула Алиса, когда очередной снежок попал ей в плечо.

— А как должно быть? — склонив голову на бок, просил Макс.

— Прекрати забрасывать меня снежками и остановись, — строго приказала Алиса. — Дай и мне в тебя снегом бросить!

Широко раскрыв глаза, словно не веря в то, что только что услышал, Максимилиан разразился громким хохотом. Алиса же, воспользовавшись этим, быстро метнулась в его сторону, желая повалить в снег. Но и тут она просчиталась. От сильного толчка Макс пошатнулся и, уцепившись за девичьи плечи, умудрился перевернуться при падении, навалившись на нее сверху.

— Вот тебе! — как только дыхание восстановилась, воскликнула юная Забирающая, размазав по лицу мужчины снег.

— Ну все – кто-то доигрался, — вытерев лицо, Максимилиан многообещающе посмотрел на свою подопечную.

Увидев, что он приподнимается, а над ними в воздухе начал собираться снег, Алиса потрясенно выдохнула.

— Нет, нет и нет! — воскликнула она, поняв, что ей грозит, и шустро обхватила ногами его за талию, а руками за шею, уткнувшись лицом в меховой воротник. — Только вместе!

Но прошло немного времени, а Макс так и не пошевелился. Наоборот, застыл на месте, не предпринимая никаких действий. И, когда уже Алиса решила сама отстраниться, подумав, что опасность миновала, он крепко обнял ее, падая на снег.

— Всегда? — еле слышно выдохнул Максимилиан, заставив девушку испуганно замереть.

Слегка отстранившись, Алиса заглянула в его глаза, тут же отшатнувшись. Сейчас, в ожидании ответа, на нее смотрел хищник, в глубине глаз которого тлело что-то опасное и первобытное. Он словно решал: «сожрать» свою жертву прямо сейчас или отпустить, чтобы потом все равно завладеть своей законной добычей. Другого пути просто не было, потому что «хищник» уже все решил.

«Ой, мамочки, он меня сейчас поцелует, — пронеслась в голове тревожная мысль, пока Алиса заворожено смотрела в ледяные омуты глаз. — Что делать? Что же мне делать? Я ведь...»

Сильно бьющееся сердце отдавало нестерпимым грохотом в ушах, изгоняя прочь из головы все мысли и оставляя после себя звенящую пустоту.

Лицо Максимилиана медленно и неотвратимо приближалось к ее лицу, а грохот все нарастал и нарастал, наполняя все вокруг неприятным гулом. Казалось, еще немного, и ее бедное сердце не выдержит напряжения, но неожиданно ледяной маг резко отстранился, посмотрев куда-то в сторону. И только тогда Алиса поняла, что ее сердце попросту не могло издавать столь громких звуков.

Посмотрев туда же, куда смотрел Макс, она сначала ничего не заметила. И только тогда, когда ледяной маг, как-то уж слишком спокойно произнес страшное слово «лавина», Алиса увидела, как снег с вершины горы начал медленно, но неотвратимо сползать вниз.

— Останься здесь, — встав и помогая подняться девушке, приказал Максимилиан. — Она движется в другую сторону, поэтому тебе ничего не угрожает.

— А ты куда? — вцепившись в его руку, испуганно спросила Алиса.

— Там, внизу, город, и, если им не помочь, жители погибнут, — пояснил маг, осторожно высвобождая свою руку.

— Но чем ты им поможешь? Там же лавина!

Обхватив побледневшее лицо ладонями, Макс как можно убедительней проговорил:

— Алаиса, я ледяной маг. И смею тебя заверить: очень сильный. Со мной все будет хорошо, а вот люди погибнут, если я ничего не сделаю. Все будет хорошо, милая, я вернусь за тобой.

Не успела Алиса ничего возразить на это, как Максимилиан уже уносился прочь на ледяной «доске», летя наперерез лавине. Прижав руки к груди, она до рези в глазах всматривалась в темную, стремительно удаляющуюся точку, пока маг совсем не исчез из вида.

Нарастающий грохот от схода снега буквально оглушил ее, но Алиса так и продолжала стоять, не смея отвести взгляда от того места, где в последний раз видела Максимилиана.

Прошло уже довольно много времени, и, когда, казалось, сердце остановится от страха за любимого, девушка заметила, что вдалеке что-то ярко блеснуло. Присмотревшись, Алиса, наконец, увидела, что на пути схода лавины стремительно вырастает ледяная стена.

Ахнув от неожиданности, юная Забирающая до боли прикусила нижнюю губу, стремясь не закричать от ужаса происходящего. Казалось, еще чуть-чуть – и хрупкая преграда не выдержит, сметенная и погребенная буйствующей стихией. А вместе с ней под толстым слоем снега окажется и тот, кто посмел стать на его пути.

Не имея сил оставаться на месте, Алиса, что было сил, побежала в ту сторону, не зная, чем сможет помочь, но и бездействовать не могла. Стремительно текущие по щекам слезы неприятно щипали лицо на холодном ветру, но она совершенно не обращала на это внимания, стремясь как можно быстрее добраться до того, кто был ей так дорог.

В очередной раз упав и с трудом поднявшись, девушка неожиданно заметила, что ледяная стена стремительно увеличивается, с одного края немного загнувшись. Не поверив своим глазам, Алиса на некоторое время застыла на месте, а затем вновь бросилась бежать, подгоняемая страхом за любимого человека.

Занятая мыслями о Максимилиане, она сначала даже не поняла: вокруг стало тихо. Оглушающе тихо! Заметив, что снег больше не движется, Алиса облегченно выдохнула, продолжив свой путь. Но вскоре силы окончательно покинули ее, и девушка тяжело осела вниз, с трудом переводя дыхание.

«Я только чуть-чуть посижу, а потом пойду дальше», — убеждала она саму себя, опершись руками о снег.

Когда спустя некоторое время она решительно встала, то заметила, что к ней кто-то стремительно приближается. На секунду ей показалось, что это Максимилиан, но вскоре поняла, что это не так. Скользя по снегу на ледяной «доске» к ней подъехал совершенно незнакомый крупный беловолосый мужчина.

— Ларра Алаиса? — пристально осмотрев девушку удивительными фиолетовыми глазами, поинтересовался незнакомец.

Настороженно глядя на него, Алиса отступила назад, готовая бежать при малейшем признаке опасности.

— Прошу, не бойтесь меня, — приподняв перед собой руки, спокойно проговорил мужчина. — Я прибыл сюда забрать Вас по просьбе ларра Максимилиана.

— Ч... Что с ним? — мгновенно позабыв обо всем на свете, требовательно спросила Алиса, замирая от страха неизвестности.

— Все хорошо, не волнуйтесь, он жив! — быстро ответил незнакомец. — Если вы позволите, то я доставлю Вас к нему.

Откинув прочь сомнения, Алиса быстро стала на доску, успев заметить, как ее ступни оплетают ледяные ремешки. Несколько минут стремительного скольжения – и она, наконец, смогла рассмотреть около ледяной стены Максимилиана в окружении мужчин и женщин. Ее ледяной маг выглядел бледным и изможденным, но определенно был жив.

С трудом дождавшись, когда ее ноги освободят от «ремешков», Алиса бросилась к нему.

— Алаиса, прости, я... — только и смог сказать Макс, прежде чем Алиса буквально свалилась на него, крепко обняв и огласив округу громкими рыданиями.

— Я... Я так... испугалась! — еле смогла произнести она, цепляясь за мужчину, словно он мог исчезнуть в любой момент. — А ты... Ты-ы-ы...

— Прости, маленькая, но у меня не было выбора, — осторожно укачивая рыдающую девушку в своих объятиях, повинился Максимилиан. — Ты же видишь, со мной все хорошо, да и с городом тоже. Мы справились!

Он еще долго что-то шептал ей, упрашивая, уговаривая, обещая. Находясь в крепких родных объятиях, Алиса потихоньку успокаивалась, лишь изредка всхлипывая из-за пережитого страха.

— Никогда меня так больше не пугай, — прошептала она, потершись носом о его подбородок.

— Я постараюсь, — серьезно пообещал Максимилиан, легонько поцеловав ее в лоб.


Глава 7

Удобно расположившись на широкой деревянной лавке, покрытой поверху лоскутным пледом, и облокотившись о деревянный стол, Алиса сонным взглядом осматривала окружающую ее обстановку. Они с Максимилианом уже несколько часов были в княжеском... тереме? Да, именно такое описание больше всего подходило высокому двухэтажному дому, сложенному из бревен.

Присмотревшись, Алиса заметила, как тщательно законопачены все щели, чтобы не допустить проникновения холодного зимнего воздуха. Улыбнувшись этому нюансу, показавшемуся таким милым и родным, она вновь принялась разглядывать пузатую побеленную печь, в которой весело потрескивал огонь; небольшую лежанку, пристроившуюся в углу и тоже укрытую лоскутным покрывалом; небольшой закуток, огороженный плотной тканью приятного горчичного цвета.

Вся обстановка буквально кричала о русской глубинке. И в это легко можно бы было поверить, если бы не магический светильник, висящий под потолком и портивший, на вкус Алисы, всю картину.

Этот терем стоял немного в стороне от того городка, который спас Максимилиан, остановив лавину и сумев продержаться до прихода ледосцев. Их ледяные маги помогли герцогу удержать стену, а один из них, ларр Бриал, затем нашел Алису. Потом их переправили сюда, а совсем недавно прибыл и сам князь, оказавшимся довольно молодым и очень красивым мужчиной.

«Вот интересно, здесь вообще есть некрасивые люди? — лениво подумала Алиса, вспомнив беловолосого и синеглазого красавца, довольно странно посмотревшего на нее при первой встрече. — На кого ни посмотри – все красивые. Ну или, на крайний случай, о-о-очень симпатичные. Прямо ущербной себя чувствовать начинаю!»

Кстати, этот терем считался охотничьим домиком. Первый раз, когда Алиса узнала об этом, то не смогла скрыть удивления, поражаясь масштабам данного места. В ее понимании, такие дома должны были быть намного меньше и только с самым необходимым внутри. Но, кажется, князь был совершенно другого мнения на сей счет.

Проходящий мимо открытой двери ледосец отвлек Алису от созерцательного ничегонеделания.

— Ларр Бриал, что-то случилось? — окликнула она его, признав своего нового знакомого.

Помолчав некоторое время, словно раздумывая: сказать или нет, ледосец все же ответил:

— К сожалению, ларра Алаиса, не всем жителям Весенска повезло. Мы сейчас ведем поиски пропавших.

— Я могу чем-нибудь помочь?

— Нет, отдыхайте. Думаю, скоро ларр Максимилиан освободится. Наш князь не любит долго разговоры разговаривать. Он человек действия!

Алиса отчетливо услышала гордость, проскользнувшую в голосе мага. Словно он сам воспитал эти качества у ларра Кассиана. Но улыбку старательно сдержала, не желая обидеть мужчину.

— Алаиса, как ты себя чувствуешь?

Вошедший в комнату Макс подошел к девушке, внимательно вглядываясь в ее лицо.

— Основательно согрелась, да так, что скоро усну, если не буду двигаться, — созналась Алиса, ухватившись за руку опекуна.

— Возможно, Вам лучше прилечь? — спросил вошедший вслед за магом князь. — Здесь есть комната, в которой вы сможете отдохнуть.

— Благодарю Вас, князь, но мне нравится в этой комнате, — светло улыбнулась Алиса, незаметно для себя вплотную прижавшись к Максу.

— Потерпи немного, — сжав ее ладонь, тихо сказал Максимилиан, — мы скоро вернемся домой.

— Вы уже знаете, почему сошла лавина?

— Нет, еще разбираемся, — ответил ларр Бриал. — Князь, нам нужно...

Раздавшиеся голоса не дали ему договорить. А вскоре Алиса увидела ту, кого почему-то меньше всего ожидала увидеть.

— Ларра Солара! — воскликнула она.

Улыбнувшись в ответ, Забирающая присела в реверансе, быстро проговорив:

— Князь, я прибыла с несколькими целителями по приказу императора. Где мы можем разместиться?

— Моя благодарность императору, но не стоило беспокоиться, — сказал ларр Кассиан. — У нас все под контролем.

— И все же, с вашего позволения, я бы хотела помочь, — тихо, но решительно ответила Забирающая.

— Ларра Солара, не волнуйтесь, с вашей няней все в порядке, — по-доброму улыбнулся ларр Бриал, правильно догадавшись о настойчивости девушки. — Я совсем недавно видел ее.

— Правда? — ухватив мага за руку, Солара требовательно заглянула в его глаза.

— Истинная! — погладив ее ладошку, успокаивающе сказал ларр Бриал.

«Хм... Не знаю, в чем там дело, да и не хочу... — подумала Алиса, заметив, как пристально князь смотрит на соединенные руки своих соотечественников, и тут же себя перебила. — Нет! Хочу, определенно хочу знать, что происходит! И все же, отошла бы Солара от несчастного ларра Бриала. А то не ровен час, их князь что-нибудь учудит, а этот маг мне все же помог. Жалко его как-то...»

— Можно я пойду с ларрой Соларой? — повернувшись лицом к Максу, попросила она. — Мне было бы это... полезно!

Краем глаза заметив, как шустро Забирающая отступила от ларра Бриала, Алиса удовлетворенно выдохнула.

— В принципе можно, — немного неохотно разрешил герцог. — Только если сама ларра не против.

— Ну что вы! — воскликнула Солара, казалось бы, освещая комнату своей улыбкой. — Я буду только рада!

— Вот и прекрасно! — довольно улыбнулась Алиса, начав обдумывать, как бы это тактичнее узнать, что же связывает ларра Кассиана и ученицу ларры Мириан.

Она была просто уверена, что за всеми этими взглядами что-то стоит. А значит, если получится разговорить Солару, Алиса узнает что-то интересное! Как и любая нормальная девушка, она просто обожала истории с романтической подоплекой и, соответственно, не собиралась упускать своего шанса.

— Алаиса, со мной и правда все хорошо, — неожиданно сказал Макс, заставив девушку недоуменно посмотреть на себя.

— Я это знаю, — выгнув бровь, усмехнулась Алиса.

—Тогда будь добра, отпусти мою руку, я никуда не исчезну.

Жар моментально опалил лицо, и Алиса чуть не повторила недавний маневр Солары. Сдержавшись в последний момент, она как можно более спокойно отпустила мужскую ладонь, которую до сих пор крепко сжимала. Попросив прощения и отговорившись тем, что она просто задумалась, Алиса поспешила вслед за Соларой, старательно не обращая внимания на ухмылки, появившиеся на лицах присутствующих здесь мужчин. Исключением стал только князь, который так и продолжал смотреть на свою соотечественницу. Ну а выражение лица Макса Алиса просто не видела, так как боялась посмотреть на него лишний раз.

— Сейчас мы отправимся в городскую больницу, — сказала Солара собравшимся около нее людям, — поможем им немного. Не думаю, что все так страшно, ведь город не пострадал, но все же стоит дождаться поисковых отрядов.

— Как думаете, сколько мы здесь пробудем? — поинтересовалась черноволосая целительница, на вид старше Алисы лет на пять.

— Столько, сколько потребуется, — холодно ответила Солара, но затем смягчилась. — Скорее всего, завтра уже вернемся. В основном сейчас ищут охотников. Некоторые из них ходят на промысел в горы. А таких, на самом деле, не очень много.

Бросив взгляд на видневшуюся вдалеке ледяную стену, спасшую город, Алиса непроизвольно поежилась. Она искренне посочувствовала тем, кому не посчастливилось оказаться на пути схода лавины.

— Ларра Алаиса? — позвала ее Забирающая. — Мы уходим, вы с нами?

— Да-да, простите, — смутилась Алиса, виновато посмотрев на девушку. — Ко мне можно обращаться просто по имени и на «ты».

— Чудесно, — пропуская ее вперед себя, улыбнулась Солара. — Тогда я жду того же и от тебя.

Выйдя из административного здания, в которое они перенеслись, Солара быстро направилась в сторону больницы. Другим целителям ничего не оставалось, как только поспешить за ней.

— Ты хорошо знаешь этот город? — скорее утверждая, нежели спрашивая, сказала Алиса.

— Да, здесь живет моя няня, — не стала отпираться Солара. — Иногда родители дозволяли мне погостить у нее. Это были просто чудесные дни!

— А разве сейчас ты не можешь ее навещать?

— Нет, пока не закончится обучение, я безвылазно нахожусь в империи. Это первый раз за пять лет, когда я смогла побывать на родине. Жаль, что при таких печальных обстоятельствах.

— Ты так долго не видела своих родных? — ужаснулась Алиса, недоверчиво посмотрев на Забирающую.

— Зато мы очень часто связываемся при помощи артефактов и довольно долго разговариваем, — немного криво улыбнулась Солара в ответ. — Конечно же, это не заменит живого общения, но хоть что-то!

— Но ведь можно было поговорить с ларрой Мириан. Думаю, она бы обязательно вошла в твое положение! Я вообще не понимаю, почему тебя удерживают в империи.

— Тише-тише, никто меня не удерживает, — рассмеялась Солара. — Это было только моим решением. Я дала слово, что вернусь домой только тогда, когда окончательно выучусь, и никак иначе!

— Кому?

— Самой себе. Были кое-какие причины, из-за которых я и приняла такое решение. Правда сейчас мне все это кажется глупым и по-детски наивным, но не менять же все теперь, когда я через полгода и так вернусь домой.

И Алиса обязательно поверила бы, что это просто детская глупость, если бы не тоска, промелькнувшая в сапфировых глазах. Но допытываться о причинах не стала. Слишком мало они были знакомы. Да и место совсем не подходящее для задушевного разговора.

— Зато я просто уверена, что твои поклонники будут безумно рады твоему возвращению, — попыталась сменить тему Алиса.

— О чем ты? — наигранно широко открыв глаза, в притворном ужасе спросила Солара. — Какие могли быть поклонники у нескладного подростка?

— Ты давно на себя в зеркало смотрела? — ехидно поинтересовалась Алиса.

— Так это сейчас я такая, а тогда действительно была какой-то нескладушкой. Тощая, угловатая, с вечно растрепанными волосами! В общем: бледная поганка с золотистой шапочкой.

— Почему с шапочкой?

— Потому что я однажды решила, что мне не идут длинные волосы, и втихаря обрезала их кинжалом. Ох и крика тогда... Осторожнее!

Ухватив Алису за руку, Солара смогла удержать ее от падения на скользкой дорожке.

— Да уж, привыкла я к улицам столицы, — с благодарностью посмотрев на целительницу, Алиса аккуратно обошла опасное место.

— Согласна. В столице нашего княжества, конечно, тоже чистят улицы при помощи магии, но в остальных городах нет. Мне иногда кажется, что мои соотечественники сплошь экстрималы, раз предпочитают, как они сами говорят, натуральную красоту зимы.

— Так улицы же почищены, — недоуменно осмотрелась по сторонам Алиса. — Пусть и не так, как в империи...

— А это и есть, по их мнению, натуральная красота, — рассмеялась Солара. — Ничего, уже скоро дойдем!

— И все же мне не верится, что у тебя не было поклонников, — возвращаясь к прерванной ранее теме, сказала Алиса.

— Но это так и есть на самом деле, — усмехнулась в ответ Солара. — Какие могут быть поклонники у плоской, как доска, девчонки? Я расцвела очень поздно, почти к семнадцати годам. А тогда была ничем непримечательным подростком. Знала бы ты, как я переживала из-за отсутствия округлостей в стратегически важных местах, когда остальные мои сверстницы вовсю выставляли их напоказ! Правда, с соблюдением всех правил приличий, да и формы там не сказать, чтобы уж совсем большими были, но все равно обидно!

Не удержавшись, Алиса расхохоталась. Да так громко, что на них стали оборачиваться прохожие.

— И не стыдно тебе смеяться над чужим горем? — укоризненно покачала головой Солара, хотя ее красиво очерченные губы то и дело норовили расползтись в шаловливой улыбке.

— А вот и не правда! — фыркнула в ответ Алиса. — Я тебе, конечно, искренне сочувствую, но как представлю, что будет, когда тебя увидят старые знакомые...

— О да, это определенно будет фурор! — воодушевленно ответила целительница. — И, кстати, смею тебя заверить, это будет помощнее произведенного тобой эффекта!

— Ха, мечтай!

Алиса уже успела забыть, как же это здорово — шутливо переругиваться с идущей рядом подругой. Разговаривать обо всем и ни о чем одновременно. Делиться своими мыслями и переживаниями. И Солара с лихвой восполнила этот пробел. С ней оказалось удивительно легко общаться. Так, словно они дружат уже многие годы!

Ей безумно не хватало именно такого общения.

— А это еще что такое? — остановившись, удивленно спросила Солара, ни к кому конкретно не обращаясь.

— Ого, здесь проходит какая-то ярмарка? — разглядывая снующих около двухэтажного каменного здания людей с тюками, поинтересовалась Алиса.

— Нет, это больница, — объяснила Забирающая.

— Тогда что здесь происходит? — спросил подошедший к ним целитель, молодой темноволосый мужчина.

— Хотела бы я знать, — задумчиво сказала Солара, решительно направляясь вперед.

Остальные сразу же последовали за ней, горя желанием во всем разобраться. Но чем ближе они подходили, тем больше их лица выражали удивление от происходящего. При ближайшем рассмотрении оказалось, что тюки — это сложенные в аккуратную стопку одеяла и подушки. А немного дальше стояли ящики с продуктами. В основном заполненные разнообразными фруктами, но кое-где лежали лепешки. Алиса еще подумала, что их бы не помешало занести внутрь здания, а то вскоре они обратятся в кусочки льда на таком холоде.

— И не нужно благодарить меня, — раздался высокий женский голос. — Я все подробно разузнала, прежде чем отправиться к Вам на помощь.

— Что здесь происходит? — строго спросила Солара, заставив замереть на месте снующих вокруг людей.

— А вы еще кто такая? — возмущенно спросила богато одетая девушка, с соломенного цвета волосами.

— Ларра Иннара, вы меня совсем не узнаете? — удивленно выгнула бровь Солара, перекинув длинную косу на грудь.

— О-о-о... — только и смогла выдавить аристократка, с жадным любопытством разглядывая Забирающую.

— Ларра Солара, рад приветствовать Вас! — выйдя вперед, с явным облегчением проговорил уже немолодой целитель. — Что привело Вас в наш город? Вы уже закончили обучение?

— Не совсем, но уже скоро, ларр Тулар, — улыбнулась целительница, подходя к нему. — Мы прибыли сюда по приказу императора, как только стало известно о постигшем Вас несчастье. Хотя я не думаю, что наша помощь Вам так жизненно необходима, все же что нам делать?

— О, моя дорогая, вы просто наша спасительница, — довольно воскликнул ларр Тулар. — Дело в том, что у нас сейчас в самом разгаре эпидемия бурянки, а тут эта лавина так не вовремя сошла!

Невольно передернувшись, Алиса постаралась не скривиться. Бурянка была хоть и не смертельно опасной, но довольно заразной и противной болезнью. Она чем-то напоминала ей ветрянку, только люди покрывались не сыпью, а неприятными бурыми пятнами, которые сильно чесались. А чесать их, как раз таки, было нельзя. Если только заболевший не хотел на всю оставшуюся жизнь обзавестись таким пятном.

— Какой кошмар! — всполошилась ларра Иннара. — Меня об этом никто не предупредил. Что же делать? Я не могу заболеть, это просто неприемлемо!

— А что вы, собственно, здесь делаете? — поинтересовалась Солара. — Да еще и так далеко от столицы.

— Я прибыла сюда, чтобы оказать помощь и поддержку пострадавшим от стихийного бедствия, — высокомерно сообщила аристократка. — В такое трудное для нас время ледосцы должны объединиться, чтобы противостоять несчастью, случившемуся здесь!

«Интересно, она долго репетировала перед зеркалом эту речь?» — еле сдерживая желание рассмеяться, подумала Алиса.

— И наш князь на собственном примере показал нам путь в столь трудное время, — продолжила вещать ларра Иннара.

«Ага, теперь понятно, откуда ноги растут», — хмыкнула Алиса, покосившись на Солару, которая даже не посчитала нужным скрыть скепсис, мелькавший в сапфировых глазах.

— Это определенно достойный поступок с вашей стороны, — ответила целительница и, понизив голос, заговорщицки добавила: — Ларра Иннара, я бы на вашем месте поскорее вернулась в столицу. Вы же слышали, что сказал старший целитель? Сейчас эпидемия бурянки разгулялась!

— Но я знаю, что таких больных сразу же изолируют, — возразила аристократка. — А целители, занимающиеся лечением, также находятся постоянно рядом с ними в изоляции.

— Это совершенно верно, вот только кто поручится за то, что в связи со стихийным бедствием в городе сумели вовремя изолировать всех заболевших? — не удержавшись, сказала Алиса, сделав как можно более скорбное лицо. — Тем более наставница недавно говорила, что бурянка перешла на новый уровень! В течение года тот, кто переболел ей, периодически будет покрываться бурыми пятнами. Нет-нет, в этом уже не будет ничего опасного, — поспешила заверить она побелевшую аристократку. — Но все же, согласитесь, целый год по несколько дней ходить, покрывшись бурыми пятнами... Тем более, что никто не может предсказать их появление заранее. А вы только представьте! Бал в императорском... в вашем случае – княжеском дворце, множество прекрасных дам и кавалеров, а тут такой конфуз!

— Да-да, вы совершенно правы, я не имею права заболеть, — схватив Алису за руки, горячо произнесла ларра Иннара. — Я слишком часто появляюсь перед разнообразными людьми, мне просто нельзя... Простите, ларр Тулар, но мне срочно нужно вернуться назад!

— Ну что вы, я все прекрасно понимаю, — сочувствующе ответил старший целитель.

— Эй, ты! — уже не обращая на целителей совершенно никакого внимания, позвала одного из носильщиков ларра Иннара. — Да-да, именно ты! Сопроводишь меня до столицы, а остальным пока оставаться здесь.

Вскоре о присутствии в этом городе благородной аристократки напоминали только тюки и ящики, которые так и продолжали стоять около больницы.

— Еще немного, и я бы сам поверил в новую разновидность бурянки, — усмехнулся ларр Тулар, пристально разглядывая Алису. — Если не ошибаюсь, то вы ларра Алаиса, еще одна Забирающая, чудесным образом появившаяся в нашем мире.

— Откуда вы знаете? — удивилась Алиса, ведь прошло совсем мало времени с ее представления императорскому двору.

— Слухами земля полнится, — по-доброму улыбнулся старший целитель.

— Какие все же стремительные эти слухи, — пробурчала Алиса. — Я только вчера была представлена в императорском дворце.

— Ларр Тулар, быстрее идите сюда! — прокричала выбежавшая из здания женщина.

Стремительно обернувшись, старший целитель тревожно спросил:

— Что случилось?

— Прибыли первые пострадавшие! Некоторые – в очень плохом состоянии.

— Так чего же мы ждем? — воскликнула Солара, направляясь в сторону больницы.

— Все же хорошо, что вы прибыли к нам, — сокрушенно вздохнул ларр Тулар, направляясь вслед за ней.

На первом этаже, в просторном холле, собралась поисковая команда, доставившая тех, кого смогли найти под снегом. Ими оказались семеро охотников, отправившихся в этот злополучный день на промысел, и одна женщина.

— Ларра Солара, будьте так любезны заняться сарой Лариной, — быстро осмотрев пострадавшую, попросил старший целитель. — Это старшая дочь нашего аптекаря. Видимо, она ушла собирать корешки.

— Конечно же, не беспокойтесь, — согласилась Солара. — Алаиса, идешь со мной. Будешь мне ассистировать.

В выделенной им комнате была стерильная чистота. Алиса сразу для себя решила, что она напоминает ей хирургию, только без современных приборов. Глядя на быстрые и четкие движения Солары, производящей первичный осмотр, она пыталась не упустить ни малейшего нюанса из происходящего.

— Два ребра сломаны, легкое сотрясение, обморожены руки и ноги, ссадины и синяки по всему телу, — перечислила Забирающая, принявшись разрезать на девушке одежду. — Сначала займусь ребрами и сотрясением, а ты пока разведи дезинфицирующий раствор и промой неглубокие царапины. Справишься?

— Да, ларра Мириан показывала мне, как это делается, — ответила Алиса, найдя подходящую миску и чистые полоски ткани. — А что с обморожением?

— Все будет хорошо, — заверила ее Солара, приступив к лечению. — Для полного выздоровления ей понадобится несколько недель, но это не страшно. Главное, что она жива осталась.

Дальнейшее лечение пациентки проходило в сосредоточенном молчании. Лишь изредка Солара просила Алису что-то принести или подать. Под конец стало заметно: Забирающая сильно вымоталась, но это того стоило. Их пациентка начала ровно и размеренно дышать, а пострадавшая кожа рук и ног приобрела более здоровый цвет, что явно указывало на выздоровление.

— Тебе бы не мешало выпить чай, — тихо сказала Алиса, когда они вышли в коридор.

— С удовольствием, но у нас еще очень много пациентов, — грустно улыбнулась Солара, посмотрев на еще одну прибывшую партию спасенных.

— Тогда иди, забирай еще одного, а я договорюсь, чтобы нам принесли чай, — скомандовала Алиса, высматривая того, кому можно бы было поручить это дело. — Толку не будет, если ты свалишься прямо рядом с больным.

— Ты просто золото, а не ассистент, — благодарно улыбнулась целительница.

— Скажи это при случае ларру Максимилиану, а то он не поверит мне, — усмехнулась Алиса.

Они провозились в больнице до самого утра. И, когда герцог Ортанский забрал Алису домой, она уже практически спала на ходу, но это совершенно не мешало расцвести довольной улыбке на ее губах, от осознания качественно выполненной работы.


Глава 8

— Алаиса, будь внимательнее, — сказала ларра Мириан, глядя на то, как ее ученица пытается выполнить данное ей задание.

— Я стараюсь, но у меня не получается, — нахмурилась Алиса, опустив руки.

Она уже битый час пыталась залечить «рану» на специальном манекене. Да и раной ее назвать было нельзя. Так, скорее царапина. Вот только как бы девушка не старалась – у нее ничего не выходило.

Сразу после того случая в горах, Мириан решила, что Алису можно начинать обучать не только теории, но и практике. И вот уже пять дней она пыталась постичь целительское искусство, но пока ничего дельного не выходило. Если было нужно только призвать свой дар, чтобы потпитать щит, провести диагностику (что у нее худо-бедно получалось), или же убрать синяк на теле пациента, в роли которого добровольно выступала Солара, у Алисы все получалось хорошо. Но как только они перешли непосредственно к лечению, начав с мелких царапин и порезов, все застопорилось.

— Значит, попробуй еще раз, — строго приказала наставница. — Выкинь все посторонние мысли из головы и сосредоточься на сращивании тканей. Это довольно простое задание. Я ведь даже не сказала, чтобы ты сначала очистила ранку. А представь, как будет сложно с серьезными ранами. Очистить, срастить кость, если она пострадала, восстановить разорванные сосуды, а уж потом приняться за восстановление кожного покрова. А с болезнями и того сложнее! Придется оперировать «вслепую», наблюдая пациента только с помощью магических потоков.

— Я все это прекрасно понимаю! — устало выдохнула Алиса. — И честно стараюсь повторить все ваши действия. Даже не представляю, почему у меня не получается.

— Тогда давай возьмем перерыв, — ободряюще похлопав ее по плечу, предложила Мириан. — Мне как раз нужно навестить одну свою пациентку. Нет, ты со мной не пойдешь, — усмехнулась она, заметив любопытный взгляд Алисы. — Там довольно деликатное дело, и та ларра не захочет, чтобы о ее... хм... любопытном состоянии стало известно кому-либо еще.

— Все, теперь я точно умру от любопытства! — пригрозила расстроенная Алиса.

— Не умрешь. От этого еще никто не умирал.

— Ну как сказать...

— Давай оставим рассуждения на эту тему. Тем более, что тебе не мешало бы понять, что же так стопорит твое обучение. У тебя на все около часа, а затем я вернусь, поэтому желаю увидеть положительный результат.

Оставшись одна, Алиса только недовольно хмыкнула. Она и так прекрасно знала, что ей не дает сосредоточиться. Но как избавиться от этого мешающего фактора, никак не могла придумать. А все из-за Макса!

После того случая в горах, когда он – Алиса была просто уверена – хотел ее поцеловать, Максимилиан словно выстроил между ними стену. Старался как можно реже встречаться с девушкой, а если не получалось, то находиться от нее на максимальном расстоянии. В разговорах держался отстраненно и старался быстрее сбежать, отговариваясь срочными делами. Но это совершенно не мешало ему издали наблюдать за своей подопечной. Алиса, казалось, физически ощущала его взгляд на себе. А когда подлавливала его за этим занятием, Макс еще какое-то время пристально смотрел на нее, что совершенно не добавляло спокойствия.

— Подловить его, что ли, в укромном уголке и самой поцеловать? — расстроено пробормотала Алиса, присаживаясь на стул.

— Кого это ты ловить собралась? — поинтересовалась незаметно вошедшая в комнату Солара.

— Фух, ну ты меня и напугала! — воскликнула Алиса, приложив ладонь к груди.

— Не увиливай от ответа! — скрестив руки на груди, усмехнулась целительница.

— Совершенно никого, — с независимым видом ответила Алиса. — Это так, пустое...

— Ну-ну, — посмела не поверить ей Солара, присаживаясь рядом с девушкой. — Только давай сразу договоримся, когда ты все же решишься подловить это свое «пустое», пожалуйста, предупреди меня заранее! Не хотелось бы попасть под раздачу и оказаться вмурованной в глыбу льда.

— Причем тут лед? — почувствовав, что начала стремительно краснеть, с трудом спросила Алиса.

— А что, ларр Максимилиан владеет не только ледяной магией? — с живейшим интересом поинтересовалась целительница. — Какой кошмар! Тогда ты просто обязана предупредить не только меня, но и императора.

— А он-то тут при чем? — совершенно сбитая с толку Алиса никак не могла понять, что до нее стараются донести.

— Ну должен же император узнать, что может лишиться своего дома, если вдруг герцог Ортанский сойдет с ума от свалившегося на него счастья!

— Да ну тебя!

Укоризненно посмотрев на хохочущую подругу, Алиса недовольно поджала губы.

— Вот только не надо мне доказывать, что ты в него не влюблена, — все еще смеясь, сказала Солара.

— Это так заметно? — встревожено поинтересовалась Алиса...

— Ну как сказать... — целительница задумчиво постучала указательным пальцем по губам. — Посторонним – нет, потому что вы всегда придерживаетесь безукоризненных светских отношений. А вот при мне или при ларре Мириан ты заметно расслабляешься, и тогда твои глаза просто светятся при взгляде на герцога. Правда, еще я заметила в них грусть, словно ты пытаешься запретить себе любить. Почему?

— Я...

Алиса смешалась, не зная, как ответить на этот вопрос, не открывая правды о себе. Эта тайна все больше довлела над ней, будто отгораживая девушку невидимой стеной от окружающих.

Иногда ей очень сильно хотелось рассказать все Соларе, но что-то останавливало, не давая начать разговор. Смутное предчувствие того, что она этим может сделать только хуже. Причем не только себе, но и той, которую она начала считать своей подругой.

Как бы Алиса ни пыталась отгородиться от людей, у нее это плохо получалось. По крайней мере от тех, кто стал ей дорог и к кому она испытывала искреннюю симпатию. Так произошло и с Соларой.

Эта невероятно красивая девушка оказалась очень доброй и открытой в общении с ней, в то же время держа множество других людей на значительном расстоянии от себя. И тем ценнее было для Алисы ее расположение к себе.

— Ладно, я не буду настаивать, — пообещала Солара. — Захочешь – сама все расскажешь. Но в одном ты можешь не сомневаться: ларр Максимилиан не так уж и безразличен к тебе, как хочет это показать. Может и правда тебе его самой подловить?..

— И тогда в глыбу льда окажусь вмурована я сама, — невесело усмехнулась Алиса.

— Да ладно тебе, я же просто пошутила!

— В каждой шутке есть доля правды.

— А давай прогуляемся по дворцу, — неожиданно сменила тему Солара. — Ты ведь практически ничего здесь не видела. Или все же предпочитаешь видеть в сопровождающих императора Кириана?

— О, спасибо, что напомнила о моем позоре! — недовольно скривилась Алиса.

— Об этом еще нескоро все забудут, — вновь рассмеялась Солара. — А ты разве не знала, что большинство придворных даже начали делать ставки: променяет ли император свою официальную фаворитку на юную Забирающую, или же это будет просто короткая интрижка?

— Какой кошмар! Неужели они все так на самом деле и думают? — неприятно удивилась Алиса.

— Поверь, это еще самые пристойные слухи, что ходят об императоре, — криво улыбнулась Солара, вставая со стула.

— Что за глупость такая? — возмутилась юная Забирающая, выходя вслед за подругой из комнаты. — Император - благородный человек, и никогда бы не позволил себе такого поведения!

— Алаиса, Алаиса, какая же ты все-таки наивная, — покачала головой Солара. — Я не сомневаюсь в его благородстве, но император – все же взрослый мужчина. Да еще и обличенный большой властью. Поверь мне, дорогая моя, когда мужчина что-то очень сильно хочет, благородство может отойти на второй план, если не вовсе исчезнуть на некоторое время. Правда, для очистки совести, стоит уточнить, что женщины в этом плане намного коварнее.

Некоторое время их прогулка проходила в молчании. Алисе потребовалось время, чтобы осмыслить услышанное. Она настолько привыкла, что все ее оберегают, поэтому даже не подумала, что все может быть совершенно наоборот.

А сейчас, задумавшись об этом, никак не могла понять, почему при первой же встрече примерила на Кириана «сияющие доспехи» рыцаря без страха и упрека.

«Может, потому что с Максом тогда мы не особо ладили, а Кириан показался таким обаятельным?.. — размышляла она, попутно не забывая кивать смутно знакомым аристократам, встречающимся им на пути. — Хотя он очень привлекательный мужчина, и не думаю, что ему нужно завоевывать противоположный пол. Стоит вспомнить взгляд его любовницы, которым она одарила меня. Казалось, была бы ее воля, то она бы просто придушила меня!»

— Алаиса, ты была уже в зимнем саду? — отвлекла ее от размышлений Солара.

— Нет, все время занимает учеба, — с сожалением в голосе ответила та.

— Отлично, тогда я тебе его прямо сейчас и покажу. Это одно из моих самых любимых мест!

Слегка кивнув головой стоящим по обе стороны от двери лакеям, Солара схватила подругу за руку, решительно шагнув в цветочное царство. Алиса даже вздрогнула от неожиданности, оказавшись в огромном куполообразном помещении.

— Ого, как красиво! — выдохнула девушка, рассматривая буйство красок и ощущая цветочные ароматы. — Такой потрясающий контраст!

Подняв голову вверх, она посмотрела на стеклянный потолок, припорошенный снегом. И тем необычнее было видеть на этом фоне разнообразные цветы. Здесь были как привычные ее глазу розы, пионы, лилии, так и еще множество других цветов. Также она рассмотрела арку, увитую побегами с крупными алыми бутонами в мелкую белую крапинку.

Медленно идя вдоль клумб с цветами, девушки то и дело замирали, чтобы полюбоваться окружающей их красотой. Особенно восхищалась Алиса, когда видела незнакомое для нее растение.

— Ой, смотри, а это что? — с любопытством первооткрывателя поинтересовалась она, указав на белоснежные цветы, чем-то напоминающие гвоздики, только с более длинными лепестками и растущими целыми букетиками на одном стволе.

— Это цветы кустарника аристы, — пояснила Солара, подходя ближе. — Они растут только на юге. Говорят, что южане устраивают из этих кустов лабиринты у себя в садах, ведь они могут вырасти выше человеческого роста в полтора раза.

— Хотела бы я посмотреть на такой пушистый лабиринт, — осторожно погладив один из бутонов, сказала Алиса.

— Главное, не отправляйся смотреть лабиринт вместе с мужчиной, — усмехнулась Солара, задорно подмигнув подруге. — Если только ты не собираешься идти туда с определенной целью. Говорят, там множество укромных уголков с довольно милыми и удобными беседками.

— Я обязательно воспользуюсь твоим советом!

— О, какая неожиданная встреча! — раздался позади нее смутно знакомый мужской голос. — Ларра Алаиса, я безмерно счастлив вновь встретиться с Вами!

— Ларр Лоран, — посмотрев на говорившего, поздоровалась Алиса.

— Вы, как всегда, прекрасны, неподражаемая ларра! — поцеловав ее руку, продолжил распинаться в комплиментах мужчина.

— Благодарю Вас, — сухо ответила юная Забирающая, пребывающая не в восторге от этой встречи.

— Ларра Солара, я так же рад видеть и Вас, — перехватив руку целительницы, обольстительно улыбнулся ларр Лоран. — Несомненно, этот день для меня преподнес просто великолепные сюрпризы!

— Я не сомневаюсь в этом, — мило улыбнулась Солара, но в ее голосе Алиса отчетливо уловила сарказм.

Судя по мелькнувшему неудовольствию в глазах мужчины, он тоже его услышал. Но быстро взяв себя в руки, представил своего спутника.

— Позвольте познакомить Вас с моим другом, ларром Андрэо!

— Ларры, для меня истинное удовольствие быть представленным Вам, — проговорил приятным голосом с легкой хрипотцой темноволосый и черноглазый статный мужчина.

— Судя по Вашей внешности, да и по имени, вы житель Юга? — скорее утверждая, нежели спрашивая, сказала Солара.

— Вы совершенно правы, я родился в Ардэнии, в провинции Будшада, — склонив голову, подтвердил ларр Андрэо.

И только тогда Алиса заметила, что в его темных волосах присутствуют черные пряди, на которые она поначалу просто не обратила внимание. Непроизвольно отступив назад, она удивленно покосилась на подругу. Некромантов ей еще видеть не доводилось, хотя о них ей и рассказывали. Но Солара не проявляла никаких признаков беспокойства, поэтому девушка постаралась взять себя в руки.

— И что же Вас привело в нашу славную империю? — не переставая мило улыбаться, поинтересовалась целительница.

— Некоторые научные изыскания, — усмехнулся некромант. — Я вел переписку с ректором столичной академии, и он любезно пригласил меня в гости.

— Ну что же, тогда надеюсь, что Ваши изыскания увенчаются успехом, — пожелала Солара, всем своим видом показывая, что она хочет распрощаться с неожиданными знакомцами.

— Благодарю Вас! — весело сверкнув черными глазами, ответил ларр Андрэо. — Я сам на это искренне надеюсь.

А Алиса вдруг поняла, что совершенно его не боится. Было в этом маге смерти что-то подкупающе обаятельное, что мешало опасаться его. Скорее наоборот хотелось продолжить беседу с таким необычным знакомцем.

— Возможно, вы не будете против, если мы продолжим прогулку вместе? — словно угадав ее мысли, предложил ларр Лоран. — Дело в том, что мой друг увлекается ботаникой, а я, к сожалению, не очень часто бывал в этом месте, а потому не смогу в полной мере удовлетворить его любопытство.

— Мне жаль разочаровывать Вас, но нам уже нужно возвращаться назад, — не попалась на уловку целительница. — Ларра Мириан, скорее всего, уже ждет нас. Но если ларр Андрэо так жаждет ознакомиться с достопримечательностями зимнего сада, то вы можете обратиться за помощью к здешним работникам. Они с удовольствием Вам все покажут и расскажут.

— Тогда не смеем Вас больше задерживать, — склонив голову, сказал некромант. — Я обязательно воспользуюсь вашим советом!

И когда они уже собирались уходить, словно в плохом анекдоте, перед ними предстал сам герцог Ортанский, недовольно сверкая глазами. Обведя собравшуюся компанию пристальным взглядом, Макс обратился непосредственно к южному гостю:

— Ларр Андрэо, с Вами желает пообщаться наш император.

— Для меня это огромная честь, и я прямо сейчас направлюсь к нему, — спокойно ответил маг, не выказывая ни малейшего волнения, словно его ждет не император, а хороший знакомый.

— Ларра Солара, не могли бы вы сопроводить нашего гостя, чтобы он не заплутал во дворце? — скорее приказал, чем попросил Максимилиан. — А мне нужно переговорить с ларрой Алаисой.

— Конечно же, Ваша Светлость, — согласилась целительница, бросив на подругу сочувствующий взгляд.

Алиса даже не вздрогнула, когда Максимилиан перенес их порталом в какую-то комнату. Правда, как только они оказались в ней, девушка поспешила отойти от ледяного мага, с преувеличенным интересом принявшись рассматривать окружающую обстановку.

Увидев широкий стол, заваленный бумагами и занимающие все пространство стен стеллажи с папками и книгами, Алиса вынесла вердикт, что это кабинет. Ну а раз уж Макс перенес их именно сюда, не составило труда догадаться, чей именно.

Присев на край стола и некоторое время понаблюдав за тем, с каким искренним интересом его подопечная рассматривает узоры на ковре, Максимилиан немного лениво проговорил:

— Вот скажи мне, пожалуйста, как ты так умудряешься?

— Что именно? — вопросительно приподняв бровь, Алиса посмотрела на мага.

— Оказаться там, где ты быть не должна, да еще и в той компании, в которой я совершенно не ожидал тебя увидеть, — с обвинением во взгляде посмотрев на нее, пояснил Макс.

— Как-то само так получилось, — невинно ответила Алиса, и, не выдержав пристального взгляда, принялась разглядывать портьеры за его спиной.

— Просто поражаюсь твоей способности, - продолжил сокрушаться ледяной маг.

— Сама от себя такого не ожидала, - не смолчала Алиса.

— Алаиса, прекрати огрызаться!

— Да я вообще уйти могу!

Развернувшись, Алиса даже успела сделать несколько шагов по направлению к выходу, когда ее самым возмутительным образом остановили, ухватив за плечи.

— Прекрати вести себя, как обиженный ребенок, — строго приказал Макс.

Развернувшись к нему лицом, Алиса возмущенно переспросила:

— Это я веду себя как ребенок? Да с чего ты вообще взъелся на меня? Или мне нельзя совсем покидать классную комнату, чтобы прогуляться по дворцу в обществе подруги?

— Я не против, если ты будешь гулять, но не в обществе... этого!

— Кого именно? Ларра Лорана, или ларра Андрэо?

— И одного, и второго! — рявкнул Макс, легонько встряхнув девушку.

В ответ Алиса, гордо приподняв подбородок, заявила:

— Ну почему же? Ларр Андрэо показался мне довольно интересным... некромантом.

— И много некромантов ты видела? — угрожающе спросил маг.

— Этот был первым, — честно созналась она, непроизвольно поежившись, так как ей показалось, что температура воздуха в кабинете резко понизилась.

— И последним! — припечатал Макс, притянув девушку поближе к себе. — С тебя хватит и сегодняшней встречи.

— А это уж мне решать! — не захотела сдавать свои позиции Алиса. — Я никогда раньше не видела мага-некроманта, тем более увлекающегося ботаникой. Да он вообще, как я подозреваю, уникум!

— Алаиса, не зли меня! — заиграл желваками Максимилиан.

— А то что? — совершенно разозлившись, спросила она. — Накажешь меня? В угол поставишь? Я уже не ребенок, и вправе сама решать, как и с кем мне общаться!

— Не ребенок, говоришь? — опасно прищурившись, уточнил Макс.

— Да, — разом растеряв всю смелость, пискнула Алиса, попытавшись вырваться.

— Ну и куда ты собралась, взрослая моя?

Обняв ее за талию, Максимилиан резко притянул девушку к себе. А Алиса вновь увидела тот хищный прищур ледяных глаз.

— Меня, наверное, ларра Мириан ждет, — еле слышно прошептала она, загипнотизированная голубыми омутами, подернутыми изморозью.

— Подождет.

— Но...

— Что?

— Я...

— Ты?

— Мне нужно... — попыталась сказать Алиса, совершенно путаясь в мыслях.

— Что тебе нужно? — медленно, но неотвратимо приближая свое лицо к ее лицу, прошептал Макс.

— Не знаю, — так же шепотом ответила она.

— Хочешь, покажу? — легонько погладив подушечками пальцев девичью шею, спросил маг.

— Что покажешь? — млея от незамысловатой ласки, поинтересовалась Алиса.

— Это...

Прикосновение теплых губ – и кажется, что сердце выпрыгнет из груди. Но нет, оно остается на прежнем месте, учащенно стуча. А поцелуй все продолжается, с медлительной нежностью сводя с ума, заставляя забыть, кто она и где находится. Да и не имеет сейчас это значения! Только этот мужчина. Только его руки, сильно, но осторожно прижимающие к себе. Только его губы, дарящие нежность и ласку, манящие за собой. Только его глаза — колдовские омуты ледяных озер, в которых хочется раствориться без остатка.

— Маленькая моя, уходи, пока можешь, — покрывая ее лицо легкими поцелуями, прошептал Макс. — Уходи, или потом будет поздно!

С трудом продираясь сквозь туманную дымку, Алиса посмотрела в любимые глаза. То, что Максимилиан пытался донести до нее, сейчас казалось совершенно неважным и пустым. Зачем все это, если тебя так осторожно обнимают, словно ты фарфоровая статуэтка? К чему пустые разговоры, когда теплые мужские губы дарят такое наслаждение?

Именно сейчас, находясь в объятиях любимого мужчины, она поняла, как легко и быстро могут поменяться приоритеты. То, что раньше казалось самым важным, незаметно отошло на второй план, не выдержав натиска прикосновения нежных губ. Воспоминания о прошлых волнениях смыли прикосновения сильных рук. Страсть и непередаваемая нежность, смешавшиеся в бурный коктейль эмоций в голубых глазах, дарили уверенность, что все будет хорошо. Она желанна. Она нужна. Она неповторима именно для этого мужчины!

«Я придумаю... Обязательно что-нибудь придумаю!»

— Ни за что! — горячо заверила она, обвив его шею руками и самостоятельно потянувшись за поцелуем.

И вновь мир с его неразрешимыми проблемами исчезает, оставляя этих двоих узнавать друг друга заново. Нежно, осторожно, томительно неторопливо...


Глава 9

За окном уже давно было темно, и лишь свет от магических фонарей проникал в спальню, освещая то тут, то там небольшие кусочки интерьера комнаты. Перевернувшись на левый бок, Алиса безразлично следила за игрой тусклого света, пока ей это не надоело. Подтянув ноги к груди и обняв их руками, она сильно зажмурилась, пытаясь таким наивным способом отгородиться от мелькавших перед ее внутренним взором образов.

Она раз за разом переживала то, что произошло днем в кабинете Максимилиана. Ей казалось, что она до сих пор ощущает прикосновение мужских рук, горячее дыхание, ласки твердых губ. И сердце вновь пускалось в бешеную пляску, стоило только Алисе вспомнить все это.

Тогда они еще долго целовались, и еще дольше стояли, просто обнявшись, ничего не говоря. Казалось, что слова только помешают, разрушат очарование этого момента. И они молчали, подчинившись древней магии, существовавшей с самой зари времен.

Она так и не вернулась на занятия к ларре Мириан. Во-первых, саму целительницу срочно вызвали в больницу, а во-вторых, Алиса просто бы не смогла сосредоточиться после всего произошедшего. Макс порталом отправил ее домой, сам оставшись заниматься неотложными делами. А она остаток дня проходила, словно в тумане.

Незаметно для себя, Алиса уснула, прижимая к груди подушку. А когда в очередной раз открыла глаза, то вновь оказалось на высоком выступе, посреди заснеженных ледяных гор.

— Здравствуй, Лаетан, — так и продолжая смотреть на далекую гладь озера, поздоровалась она.

«Давно мы не виделись с тобой, Алиса, — даже как-то привычно раздался в ее голове грохочущий голос. — Как твои дела?»

— Все хорошо, представление ко двору оказалось не таким уж и страшным.

«Я рад этому»

И вновь воцарилось молчание. Но оно было столь уютным и не обременительным, что Алиса лишь еле заметно улыбнулась, продолжая наслаждаться открывшимся видом. Пусть ей и было любопытно, зачем дракон позвал к себе, но она совершенно не желала его торопить.

«Ты все еще хочешь вернуться домой?» — наконец прервал он молчание.

— Да, — ни секунды не сомневаясь, ответила Алиса.

«Ты уверена?»

— Да, Лаетан, уверена, — посмотрев на него, кивнула Алиса. — Я помню о своих родных.

«А не пожалеешь?» — насмешливо прищурившись, поинтересовался дракон.

— О чем ты хотел со мной поговорить? — не попалась она в расставленную ловушку.

«Ни о чем... Просто хотел увидеть».

Но грусть, мелькнувшая в красивых глазах цвета летнего неба, сказала Алисе о многом. Вот только как добиться правды от столь могучего существа?

Она понимала: все зависит от самого Лаетана, поэтому и не стала настаивать.

— Я тоже скучала по тебе, — улыбнувшись, призналась Алиса. — Ведь мы виделись в последний раз, когда...

Воспоминание о полностью черных глазах сдавило горло девушки невидимыми тисками. С того похищения она старательно не вспоминала о так напугавшем ее человеке, но иногда его лицо возникало перед мысленным взором, принося с собой чувство страха и безысходности.

«Мне жаль, что так случилось», — удрученно сказал дракон, положив свою большую голову на передние лапы.

— Ты не виноват, — отмахнулась Алиса, старательно отгоняя неприятные ей воспоминания.

«И все же... все же... — устремив взор вдаль, Лаетан некоторое время просто молчал. — Тебе пора возвращаться».

Не успела Алиса возразить, как все исчезло. А ледяной дракон, тяжело ступая, подошел к самому краю выступа. Сейчас ему сильнее всего хотелось расправить могучие крылья, гордо поднять вверх голову и трубным ревом возвестить о том, что хозяин этих гор вернулся домой. Но еще было не время. Да и наступит ли когда-нибудь такой момент, он попросту не знал. Слишком все шатким и зыбким стало.

«Совсем старым стал. Ностальгия замучила».

Прикрыв глаза, белоснежный красавец вновь попробовал увидеть дороги судеб, но все осталось неизменным. Туман продолжал клубиться, не давая рассмотреть даже самой маленькой сценки.

«Если бы я точно был уверен, что пострадаю за ослушание один, давно бы уже вмешался, — печально подумал Лаетан, вновь возвращаясь на прежнее место. — Как вы все-таки жестоки к своим созданиям, боги».


*****

Поболтав в стакане жидкость цвета светлого янтаря, Максимилиан выпил все одним глотком. Прикрыв глаза и откинув голову на высокую спинку стула, он окончательно расслабился. Вокруг царили тишина и полумрак, лишь изредка разбавляемые звуками шагов патрулирующей стражи. Практически весь дворец уже давно спал, а ледяной маг все не покидал свой рабочий кабинет и не спешил вернуться домой. Сегодняшний день стал для него откровением. Впрочем, о содеянном Макс нисколько не жалел. Даже наоборот, был рад такому стечению обстоятельств. Если бы не этот случай, возможно, Максимилиан еще бы долго осторожничал, не решаясь ничего предпринять.

И это было довольно странно для него, всегда такого уверенного, не допускающего и толики сомнения в своих действиях и суждениях. А тут... Юная девушка, ничего не знающая и не смыслящая в делах соблазнения, практически поставила могущественного герцога на колени, заставив смотреть только на нее, желать только ее, думать только о ней!

Неожиданно Макс усмехнулся, вспомнив, как когда-то давно, казалось бы, сотни лет назад, Мириан сказала: однажды он обязательно потеряет голову от любви. Тогда еще совсем молодой герцог Ортанский рассмеялся ей прямо в лицо. Для него такие предположения казались просто абсурдными, но целительница даже не обиделась, лишь посмотрела на Макса, как на идиота, и пообещала, что время обязательно расставит все по своим местам. И вот теперь ее предсказание сбылось.

Алиса оказалась той, кто незаметно, ничем не выдавая себя, поселилась в его сердце. Сколько бы он не задавал себе вопрос, как это могло произойти, ответа так и не нашел. Только в один момент Максимилиан неожиданно понял: эта девушка слишком часто стала занимать его мысли. Глаза постоянно искали ее, чтобы удостовериться: с Алисой все в порядке. А после ее похищения Макс вообще стал чувствовать себя одержимым.

Тот страх, что однажды поселился в его сердце, не желал исчезать. Он заставлял рыть носом землю, чтобы найти ту, кто повинен в произошедшем. Эти две недели до бала выдались просто сумасшедшими. Макс практически ночевал на работе, стараясь найти хотя бы малейшую зацепку, но пока у него ничего не выходило. Единственный человек, который мог пролить свет на всю эту историю, мирно пускал слюни в одной из закрытых лечебниц.

Подчиненные герцога Ортанского прорабатывали его ближайшее окружение, но похититель словно взялся ниоткуда. Знакомых у него в столице или не было совсем, или они очень тщательно скрывались, не желая выдавать себя. Соседи вообще не могли сказать ничего вразумительного. Да оно и понятно: район, где стоял этот дом, был не особо благополучным, и жители старались лишний раз никуда не вмешиваться. Оставалась лишь одна надежда: на прошлое магического вампира. Совсем из воздуха взяться он не мог, а значит у них есть еще шанс во всем разобраться.

Встав, Макс немного побродил по кабинету и, вновь наполнив стакан, подошел к окну. На улице была глубокая ночь, и ему бы не мешало вернуться домой, но…

— Интересно, она сразу же возненавидит меня, или все же попытается понять? – спросил он у пустоты.

Максимилиан никогда не думал, что ему будет так страшно объясняться с девушкой, но и другого выхода он пока не видел. Хватало уже и той таинственной госпожи, а напускать на Алису и личных врагов он совсем не желал. Но поймет ли девушка? С одной стороны, Алиса была очень рассудительной. А с другой…

— И ведь совета ни у кого не спросишь! Не хочу, чтобы вообще кто-либо знал о нас.

В том, что Алису попытаются использовать, как только станет известно об их отношениях, не приходилось сомневаться. Слишком многие заинтересованы убрать герцога Ортанского с политической арены. А уж иметь на него рычаги давления…

— Может с наставником поговорить? – задумчиво потерев подбородок, пробормотал Макс. – Но он и без меня все знать будет.

— Никогда не думал, что ты любишь поговорить сам с собой!

Медленно повернувшись, герцог удивленно выгнул бровь.

— В шпионов решили поиграть, Ваше императорское Величество? – ехидно поинтересовался Максимилиан, посмотрев на Кириана.

— Да что тут играть, если ты так задумался, что даже пройди здесь рота солдат, ничего бы не заметил все равно, — усмехнулся император, вольготно расположившись на стуле. – Какая удобная мебель!

— Ну я же, в отличие от тебя, не такой уж и садист, чтобы мучить посетителей, - не преминул укорить друга Макс.

— У каждого свои методы работы! – усмехнулся император, скрестив руки на груди.

— А можно поинтересоваться, что ты здесь делаешь? – наполняя второй стакан, поинтересовался Макс.

— Да в общем-то хотел оставить тебе записку, — помахав перед собой листком бумаги, Кириан сжег его. – Раз уж ты здесь, то можно и так переговорить.

— Это насчет посетившего нас некроманта? – присаживаясь рядом с ним, поинтересовался ледяной маг.

— Какой догадливый, — потерев занывшую шею, император сделал небольшой глоток. – Ты ведь сам понимаешь: у нас не было другого выбора. Этот ларр Андрэо довольно известная личность и превосходный специалист.

— А у некромантов других и не бывает, — фыркнул Максимилиан. – Плохой некромант – мертвый некромант. Или, еще хуже: очень сильная и живучая нежить.

— Не ерничай! Лучше объясни, что с ним не так, раз ты постоянно подозрительно на него косился?

— Доложили уже? — удивленно выгнул бровь Макс. – Да все с ним хорошо. По крайней мере, мы ничего не смогли откопать на ларра Андрэо.

— Совсем ничего? – пришла очередь Кириана удивляться.

— Ничего такого, что могло бы нас насторожить, — исправился Макс, отсалютовав другу стаканом.

— Тогда в чем… — начал Кириан, но сам же себя перебил. – Ах, да, конечно же, как я только мог забыть! Ты волнуешься за ларру Алаису?

— С чего бы это? – с каменным выражением лица, поинтересовался Максимилиан.

— Я намекаю на те слухи, которые утверждают, что магия Забирающих буквально привораживает магов смерти. Говорят, что она их притягивает. Ну да, ну да, все же это магия жизни в чистом виде!

— Во-первых, все это чистый вымысел, а во-вторых, там говорилось о целителях вообще.

— Но у Забирающих дар намного сильнее и ярче!

— Еще немного, и я решу, что ты не только огненный маг, — ехидно прищурился Макс, глядя на мечтательное выражение лица императора.

— Попрошу без грязных инсинуаций в мою сторону! – погрозив другу пальцем, строго приказал Кириан. – Лучше вернемся к делу. Ты поможешь?

— А куда я денусь? Это, в первую очередь, в моих интересах.

— Надеюсь, мы станем теми, кто, наконец, разберется с этой проблемой, — вставая со стула, вздохнул Кириан. – Или, по крайней мере, возьмем ее под жесткий контроль.

— Было бы неплохо, — устало потерев глаза, согласился Максимилиан.

— Возвращайся домой, тебе следует отдохнуть, — похлопав его по плечу, напутствовал Кириан. – Нам предстоят трудные дни.

— А когда было по-другому? – усмехнулся Макс, и, не дожидаясь, когда император покинет его кабинет, исчез в портале.

Очутившись в холле своего городского дома, он быстро поднялся на второй этаж и, осмотревшись по сторонам, словно вор, осторожно приоткрыл одну из дверей. Тихо зайдя внутрь комнаты, Макс быстро пересек ее и, приоткрыв еще одну дверь, проник в спальню. Благодаря заклинанию, наложенному заранее, он прекрасно видел в темноте, поэтому магу не составило труда спокойно приблизиться к кровати, не наткнувшись ни на что по пути.

Внимательно всмотревшись в спокойно спящую девушку, Максимилиан облегченно выдохнул. Словно что-то до этого не давало ему успокоиться, пока он не убедился: Алиса в безопасности.

«Это уже становится навязчивой идеей», — немного грустно подумал Максимилиан, осторожно проведя рукой по волосам золотистого цвета.

Вот только он совсем не ожидал, что Алиса моментально проснется и испуганно шарахнется в сторону от него.

— Тише, не бойся, это всего лишь я, — поспешил успокоить ее Макс, отдернув руку. – Прости, что напугал тебя.

— Что-то случилось? – обеспокоенно поинтересовалась Алиса хриплым после сна голосом.

— Нет, все хорошо, я просто пришел посмотреть, все ли у тебя в порядке.

— А разве должно было быть иначе? – сев в постели и подтянув одеяло повыше, хмуро спросила девушка.

— Я уже ни в чем не уверен, — присаживаясь рядом с ней, ответил Макс.

— И все же тебя что-то беспокоит, - не сдалась Алиса, придвинувшись ближе.

— Меня всегда что-нибудь беспокоит, - усмехнулся Макс, обнимая ее. – Не обращай внимания.

Уткнувшись носом в макушку, он вдохнул легкий цветочный аромат, исходящий от Алисы. И, как ни странно, все переживания понемногу начали отступать на задний план.

— А что будет дальше? – тихо спросила Алиса, обнимая его в ответ.

— В смысле?

— Ну… как сказать твоим родственникам, что мы… или ты ничего и не собирался говорить, а просто…

— Тише, — прижав ее голову к своему плечу, Макс помешал девушке договорить. – С тобой я бы никогда так не поступил.

— Дышать нечем, — завозившись, придушенно пискнула Алиса.

Отстранившись, Максимилиан приподнял ее лицо за подбородок и шаловливо чмокнул в нос, прошептав:

— Прости, не рассчитал силы. И все же, я бы не хотел пока никому ничего говорить. Пойми меня правильно, я безумно рад, что теперь могу назвать тебя своей. И даже больше, мне хочется заявить об этом всему миру, но…

— Так это же просто прекрасно! – перебила его Алиса. – Теперь мне точно не о чем беспокоиться. Пока, по крайней мере!

— Ты вообще о чем говоришь? – немного обескуражено переспросил маг.

Совсем не такой реакции он ожидал. Наоборот приготовился наткнуться на стену непонимания и обиды, а тут оказалось, что его потенциальная возлюбленная наоборот не прочь сохранить все в секрете.

— А ты представь, что произойдет, если ларра Кассандра обо всем узнает, — строго посмотрев на Макса, наставительно произнесла Алиса. – Это же сразу начнется планирование свадьбы! Выбор платья, список блюд, какого цвета должны быть приглашения, разосланные гостям, — загибая пальцы, начала с жаром перечислять она. – А я еще не готова к такому! У меня, может, психика нежная! И вообще, мне учиться надо, а тут свадьба!

Уткнувшись лицом девушке в шею, Максимилиан старательно пытался не рассмеяться в голос, пока слушал ее. Он действительно не ожидал, что Алиса адекватно воспримет его предложение. Правда, ледяной маг опасался немного другого, но тем не менее был просто счастлив, что она его поняла.

А Алиса, почувствовав, как сильно вздрагивает мужчина, неожиданно нежно погладила его по плечу, успокаивающе сказав:

— Ну не расстраивайся ты так. Если хочешь, то мы обязательно с тобой поженимся. Но только не сейчас!

Не выдержав такого издевательства, Максимилиан, придушенно всхлипнув и, навалившись сверху на несопротивляющуюся такому произволу девушку, беззвучно расхохотался. Чувство безграничного облегчения, затопившее его с ног до головы, не способствовало быстрому успокоению. Наоборот, Макс уже давно не чувствовал себя так легко и свободно, как сейчас.

Наконец, немного успокоившись, он приподнялся и быстро поцеловав Алису в губы, прошептал:

— Ты просто невероятна, мое сокровище!

— Вот и помни об этом, когда в следующий раз будешь отчитывать меня! – ответила Алиса, искренне надеясь, что ночная тьма скроет затопивший лицо румянец смущения.

— Я всегда помню об этом, — заверил ее Максимилиан, целуя окончательно смутившуюся девушку.

— Ты останешься со мной хотя бы ненадолго? – попросила Алиса, когда он отстранился.

Ни слова не говоря, Максимилиан прилег на кровать, уложив девушку к себе на грудь. Удовлетворенно вздохнув, Алиса уткнулась носом ему в шею, закрывая глаза. Она даже подумать не могла, что когда-нибудь будет чувствовать себя настолько защищенной в объятиях мужчины. Особенно в объятиях того, кого совсем недавно с трудом переносила.

«Как же стремительно все поменялось», — засыпая, подумала она.

А Макс еще долго держал ее в своих объятиях, думая о том, что на этот раз он очень сильно постарается не допустить повторения произошедшего. Главное найти ту таинственную госпожу, способную повелевать магическим вампиром. Ледяной маг прекрасно понимал, каким опасным противником она может быть, поэтому не желал ей давать ни малейшего шанса.

Наконец, осторожно высвободившись из объятий крепко спящей девушки, Макс тихо покинул ее спальню. Чтобы обыграть неведомого пока что соперника, ему, по меньшей мере, не мешало бы выспаться.


*****

С прошлого раза в этой спальне ничего не изменилось. Вещи, как и прежде, лежали на своих местах, плотные шторы были задернуты, не давая ни малейшего шанса свету магических фонарей проникнуть сюда. И лишь вновь крепко спящая под действием сонных чар девушка, выглядела на этот раз не просто уставшей, а даже немного изможденной. Но мужчину, расположившегося за небольшим столиком в мягком и удобном кресле, такие мелочи мало волновали. Его больше беспокоило то, что придется устроить сеанс связи раньше оговоренного срока. А это значило потерю энергии и плохое самочувствие. Для магических вампиров и так было проблематично поддерживать баланс сил на должном уровне, поэтому сейчас он недовольно хмурился, готовясь к беседе.

Стеклянный треугольник тускло засветился, только стоило магу прикоснуться к нему. Он буквально почувствовал, как сила тоненькой струйкой утекает через кончики пальцев, подпитывая артефакт связи. Неприязненно поморщившись, тем не менее, мужчина покорно ждал, пока та, к кому он взывал, соизволит ответить ему. Но минуты спокойно текли, а ответа все не было.

Когда маг окончательно решил, что сегодня поговорить не удастся и еще больше скривился, словно от зубной боли, наконец, раздался красивый женский голос.

— Почему так рано?

Привычно почувствовав, как по позвоночнику пробежали ледяные мурашки, маг поспешно ответил:

— Непредвиденные обстоятельства.

— Что-то случилось с моей Забирающей? – угрожающе спросила невидимая собеседница.

— Не совсем! Она недавно чуть не попала под сход лавины, но все обошлось.

— А куда смотрел этот мальчишка Ортанский?!

— Моя госпожа, он был вместе с ней! – немного подобострастно отозвался магический вампир, мысленно возрадовавшись, что в том нет его вины.

— Вот же ж-ш-ш!.. – недовольно зашипела женщина. – Как нехорошо получается. Этому идиоту нет веры! Угробит девчонку задолго до проведения ритуала.

— Я тоже об этом подумал, — согласился маг, моментально успокоившись. – Поэтому предпринял кое-какие меры.

— И что же ты сделал? – насмешливо поинтересовалась собеседница, четко давая понять, что она не высокого мнения о его мыслительных способностях.

— Наши агенты теперь более внимательно приглядывают за ларрой Алаисой, чтобы иметь возможность прийти к ней на помощь, — сознательно не обратив внимания на явную насмешку, доложил он. – Эта Забирающая будет доставлена к тебе в целости и сохранности!

— Умно, но будь осмотрительнее. Если слежка будет замечена, ты лично ответишь передо мной. И уж можешь мне поверить: искупать свою вину станешь очень долго и мучительно.

— Я клянусь: все будет хорошо! – порывисто воскликнул маг, склоняя голову.

Он совершенно позабыл о том, что его госпожа не может видеть этого движения. Но мужчине было все равно. Ему приходилось видеть, как эта страшная женщина расправляется со своими врагами и разочаровавшими ее слугами. И он очень не хотел оказаться на их месте.

А иногда он искренне жалел, что не родился женщиной. Тогда бы, по его искреннему мнению, у несчастного магического вампира была бы совершенно другая судьба. Его бы ждала жизнь в спокойствии и почете. Не пришлось бы так рисковать собой, чтобы пополнить запасы магической энергии для продления своего никчемного существования.

Да вообще бы все было совершенно по-другому, но… такая жизнь доступна лишь женщинам их клана, а мужчины считались существами второго сорта, без которых, к сожалению, не обойтись.

— Что же, я поверю тебе, — наконец, согласилась собеседница. – Ты еще ни разу не разочаровывал меня. Но твоя уверенность меня немного беспокоит.

— Прибыл некромант, он отвлечет их внимание, — пояснил свою убежденность маг.

— Значит, тебе все же удалось выманить его в империю? – с предвкушением поинтересовалась госпожа.

— Да, моя госпожа. Пусть на это понадобилось довольно много времени, но у меня все получилось!

— Отлично, он сослужит нам хорошую службу. Свяжешься со мной через неделю, а теперь отдыхай, ты хорошо потрудился.

Явная насмешка, больно резанувшая по сознанию. Женщины их клана очень редко беспокоились о самочувствии мужчин. Только если это напрямую не могло помешать выполнению каких-то их задумок и планов.

Резко встав с кресла и ощутимо пошатнувшись, магический вампир перевел взбешенный взгляд на спящую девушку. Не будь она столь изможденной, возможно ее жизнь именно сегодня и закончилась бы. Но бледный вид немного остудил его гнев.

Все же природная осторожность возобладала над разумом. Быстро накинув поверх рубашки сюртук, он принялся мысленно перебирать тех из своих женщин, к кому мог бы наведаться в столь поздний час без предупреждения. Наконец вспомнив про двух сестер, отличавшихся довольно свободным нравом, он быстро покинул свою комнату. Ему срочно нужно было восстановиться, а остальные проблемы могли и подождать.


Глава 10

Столица империи Роз, как всегда, была многолюдна. Прохожие сновали по улицам, ведомые своими делами, и мало обращали внимание на окружающую их обстановку. Алиса, следуя за ларрой Мириан и Соларой, пришла к выводу, что люди во всех мирах одинаковы. Особенно если дело касалось больших городов. Все те же суета и безразличие к окружающему их миру. Главным для них было не тратить зря времени, чтобы как можно быстрее решить свои дела.

— Вам не кажется, что ларр Максимилиан переборщил с охраной? – поинтересовалась Солара, искоса глянув на сопровождающих их мужчин, идущих немного позади. – Я вообще не понимаю, к чему такие предосторожности.

— Значит, так было нужно, — отозвалась главная целительница империи. – Хотя я тоже не в восторге от всего этого, но перечить герцогу не стану.

Алиса вообще предпочла промолчать. Она прекрасно понимала мотивы ледяного мага и была благодарна ему за перестраховку. С момента своего похищения, она никогда не находилась одна, все время оставаясь в окружении людей, в особенности, если ей нужно было куда-нибудь выйти. И даже находясь во дворце, все время чувствовала наблюдение. Конечно, такую опеку Алиса тоже считала немного чрезмерной, но решила положиться в этом вопросе на Макса.

Если честно, сейчас ее больше волновали их начавшиеся отношения, чем какая-то там таинственная госпожа. Для Алисы эта неделя выдалась поистине трудной. Она сама не ожидала, что не выдать своих чувств, когда встречалась с Максом при посторонних людях, будет практически невыполнимо. Приходилось постоянно сдерживать себя, контролируя не только выражение лица, но и жесты. И в такие моменты она искренне завидовала Максу, которому, казалось, с легкостью удавалось контролировать себя.

Поначалу Алиса даже подозревала, что ему все так легко дается только оттого, что он не испытывает таких же сильных и глубоких чувств, как она сама. Обычные переживания и неуверенность влюбленной девушки, разбиваемые в пух и прах жаркими объятиями мужчины, как только им удавалось остаться одним. Ей даже начали нравиться такие обстоятельства. Было что-то во всем этом безумно романтичное, когда ты идешь по коридору дворца, а тебя неожиданно утаскивают в потайной альков, чтобы поцеловать или просто обнять, крепко прижав к себе и шепча на ухо, как по тебе скучали.

За эту неделю Максимилиан подарил ей столько счастья и положительных эмоций, сколько Алиса ни разу не получала за всю свою недолгую сознательную жизнь. И, тем не менее, она осознавала всю шаткость таких отношений. Все тайное когда-нибудь обязательно станет явным. Оставалось только подготовиться к этому моменту и, самое главное, разобраться со своим возвращением домой.

Дом. Родные и любимые люди, по которым Алиса безумно скучала. Сколько бы ни прошло времени, и как бы ни складывалась ее жизнь, она никогда не забывала о своих родных, переживая из-за невозможности увидеть их, сказать, что с ней все хорошо. И, в тоже время, девушка нисколько не сомневалась, что Лаетан обязательно поможет ей осуществить практически сформировавшийся в голове план.

— Алаиса, ты меня вообще слушаешь? – отвлекла ее от размышлений Солара.

— Прости, я задумалась, — виновато улыбнулась она в ответ. – Что ты говорила?

— Я спрашивала, как ты считаешь, почему ларр Максимилиан пошел на такие меры предосторожности? – любезно повторила свой вопрос целительница.

— Ну… даже не знаю, — уклончиво ответила Алиса. – Я согласна с ларрой Мириан. Если он так сделал, значит, на то были свои причины.

— А вот мне бы очень хотелось узнать ответ, — немного расстроено сказала Солара.

— Знаешь, мне кажется, что иногда лучше не знать всей правды.

— Какие зрелые суждения! – не преминула похвалить ее наставница. – Всем бы быть такими!

— Здоровое любопытство тоже не повредит, — парировала Солара, светло улыбнувшись в ответ.

— Ты бы лучше поменьше расточала вокруг себя свои солнечные улыбки, — ехидно усмехнулась Алиса, показывая взглядом куда-то в бок. – А то мы точно не доберемся до больницы из-за твоих поклонников!

Оглянувшись, Солара заметила, как несколько прохожих остановились как вкопанные, не в силах отвести от нее взгляда. Сильнее натянув капюшон своего полушубка, она немного недовольно пробурчала:

— Это все из-за моей необычной внешности.

— Знаешь, я, когда впервые увидела тебя, то решила, что ты похожа на снежную статую, — поделилась своими впечатлениями Алиса, – ты была настолько величественной и холодной…

— Ты до сих пор так считаешь? – как можно более безразлично поинтересовалась Солара, но Алисе отчетливо почудился жгучий интерес в ее словах.

— Конечно же нет! – фыркнула в ответ юная Забирающая. – Ты очень добрая и вся какая-то солнечная. Даже не представляю, почему при дворе тебя продолжают называть ледяной ларрой.

— Вот и замечательно, — вновь довольно улыбнулась Солара.

— Да прекрати же ты улыбаться! – возмутилась Алиса, заметившая, как засмотревшийся на ее подругу мужчина налетел на стоявшую у обочины карету. – Я, кажется, знаю, зачем ларр Максимилиан отрядил сопровождающих для нас!

— И почему же? – с живейшим интересом спросила Солара.

— Чтобы отгонять твоих поклонников! – с обвинением в голосе выдала Алиса. – Вокруг нас скоро толпа соберется.

— Девочки, если вы не успокоитесь, то мы и до ночи не доберемся, — окликнула их ларра Мириан. – Некоторые больные не могут столько ждать!

— Но почему мы не ушли порталом? – удивилась Алиса, тем не менее поспешив догнать наставницу. – Так ведь было бы намного быстрее.

— Во-первых, я люблю пешие прогулки, — ответила главная целительница. – А во-вторых, в той больнице идет восстановление рунного круга. Ума не приложу, как так вышло, но недавно его повредили. А ты должна знать, как это опасно - пытаться попасть в помещение с неисправным рунным кругом.

Передернув плечами, Алиса промолчала. Да и говорить было нечего, если все и так без слов понятно. Два дня назад ларра Мириан лично занималась несчастным магом, который попытался попасть порталом в ту больницу. В итоге кисть его левой руки осталась в стене.

«Хорошо, что он хоть жив остался…»

В следующий миг от сильного толчка она полетела на землю. Благо, кто-то сумел перехватить ее, не дав упасть. Подняв взгляд на своего спасителя, Алиса опешила. Перед ней склонился странный человек в темных одеждах, с лицом, закрытым до середины, и низко натянутым капюшоном. Создавалось впечатление, что незнакомец не желает быть узнанным, поэтому и принял такие меры предосторожности.

— Ларра Алаиса, вы в порядке? – поинтересовался один из сопровождающих их мужчин.

— Да, все хорошо, — заверила его Алиса, осторожно высвободившись из поддерживающих объятий незнакомца. – Я не заметила, кто меня толкнул.

— Ничего удивительного: мы в торговом квартале сейчас, — ненавязчиво закрывая ее собой, ответил маг.

– Благодарю Вас за помощь!

Незнакомец ничего не ответил, лишь сильнее натянул капюшон и быстро скрылся в толпе.

— Какой странный человек, — пробормотала Алиса, глядя в ту сторону, куда ушел ее спаситель.

— Он наемник, поэтому ничего удивительного, — ответила Солара, пристраиваясь рядом с подругой, – они все скрывают свои лица.

— Но разве это нормально? – удивилась Алиса. – А если за маской скрывается какой-нибудь беглый преступник?

— У каждого из них при себе обязано быть удостоверение от главы той гильдии, в которой он состоит, — пояснил сопровождающий их маг, а девушка в который раз подумала, что совершенно не знает, как его зовут. – Именно глава ручается за наемника. И поверьте мне, уважаемая ларра, если откроется, что он укрывал преступника… Такие гильдии под жестким контролем у императора. Да и в других странах то же самое. Именно поэтому наемникам позволено скрывать свое лицо. Все же им иногда приходится выполнять довольно специфические заказы. Очень многие после этого захотели бы отомстить или самому исполнителю, или его ближайшему окружению.

Всю оставшуюся дорогу Алиса размышляла об услышанном. С одной стороны, она была согласна с такими мерами предосторожности, но с другой… Слишком уж странными были глаза ее нечаянного спасителя: миндалевидные, насыщенного янтарного цвета. Но самым странным был размер глаз. Они были немного больше, чем у людей. И Алиса даже не сомневалась в том, что просто не могла ошибиться. Правда, посмотрев на шедшую рядом подругу, она решила, что у того наемника тоже кто-то сильно потоптался в родословной. Но она определенно хотела бы увидеть его лицо полностью. Девушка была уверена, что оно могло оказаться еще более необычным, чем у Солары.

— Ну наконец-то мы пришли, — облегченно выдохнула ларра Мириан. – В следующий раз, если мне придется куда-нибудь идти вместе с вами, то только через портал!

Девушки ничего не успели ответить на эту провокацию, как из дверей немного пошарпаного двухэтажного здания им навстречу вышла высокая и худая, как жердь, магиня. Алиса только через несколько мгновений сообразила, что так пристально пялиться на человека будет не совсем культурно. Но уж очень колоритной личностью была незнакомка: с бледным цветом кожи, острым длинным носом и не менее острым подбородком, она напоминала строгую гувернантку, приставленную пристально наблюдать, чтобы дети не шалили.

— Доброго утра, ларра Мириан! – поздоровалась тем временем женщина. – Мы ждали Вас.

— Доброго, ларра Улара. Извините за опоздание, мы немного задержались. С ларрой Соларой Вы уже встречались, а это моя вторая ученица – ларра Алаиса.

— Я рада, наконец, увидеть Вас!

— И мне приятно с Вами познакомиться, — ответила Алиса, постаравшись скрыть удивление, когда разглядела глаза целительницы.

Они были разного цвета. Один, словно расплавленное серебро, а второй походил цветом на молодую весеннюю траву. Алисе раньше не доводилось встречать мозаиков, поэтому она с таким трудом смогла отвести взгляд.

— Алаиса будет только наблюдать, — сказала ларра Мириан, направляясь внутрь здания. – Как вы сами понимаете, она еще только начала обучение, но это будет для нее хорошим опытом.

— Да, конечно, я понимаю, — кивнула ларра Улара. – Надеюсь, вы не против, если мы начнем осмотр с детского отделения? Там началась эпидемия бурянки. Видимо один из наших недавних пациентов занес.

Удивленно посмотрев на Солару и увидев такой же пораженный взгляд, Алиса тихо шла следом за наставницей, внимательно прислушиваясь к разговору. Иногда мельком рассматривая окружающую обстановку, она поражалась тому, как власть имущие допустили, чтобы в столице империи существовала такая больница. Нет, ее не возмущало то, что она построена для бедных слоев населения. Скорее девушку приводило в ярость то, что здание в таком запустении.

— Что-то бурянка в этом году совсем разбушевалась, — задумчиво пробормотала Солара. – Обычно так не бывает. Целители всегда успевали изолировать всех. Даже если для этого понадобиться закрыть весь город.

— Меня больше беспокоит другое, — ответила Алиса, – почему больница в таком запустении?

— Хм… Если честно, то я не знаю, — удивленно завертела головой целительница, словно только сейчас заметила окружающую ее обстановку. – Ремонт должен производиться каждый год. На это выделены средства из казны империи. А здесь, судя по всему, его не было уже года четыре.

— А вы что, раньше не замечали, что здесь творится?

Удивлению Алисы не было предела. Она вообще не понимала, как можно не заметить такой упадок здания? Стены были пошарпаны, да еще и в каких-то грязных разводах. Окна кое-где не имели стекол, поэтому были затянуты пленкой, которая мало спасала от зимнего холода. Судя по всему, раньше на напольном покрытии был какой-то рисунок, но он совершенно стерся, сохранившись лишь около стен.

— Мы здесь в последний раз были пять лет назад, когда я только недавно приступила к обучению, — пояснила Солара. – Главная целительница посещает не только столичную больницу, но старается побывать и во всех больницах империи. Поэтому ничего удивительного, что мы не знали о плачевном состоянии здания.

— Солара права, я действительно ничего не знала, — остановившись, чтобы подождать их, сказала ларра Мириан. – Ларра Улара, может вы поясните, в чем здесь причина.

— Я точно не знаю, но человек, ответственный за это, уже давно не заходил к нам, - ответила целительница, в каком-то беспомощном жесте потерев ладони. – А когда приходил, то все время просил потерпеть, потому что все ремонтники оказывались вечно занятыми.


— Они что, совсем страх потеряли? – рявкнула всегда спокойная главная целительница.

— Не беспокойтесь, все обязательно выяснится, — сказал сопровождающий их маг, одновременно с этим посылая сгусток насыщенного голубого цвета в сторону дворца.

— Надеюсь на Вас, ларр Никуал, — благодарно улыбнулась ему ларра Мириан. – Ну а пока я пошлю своих людей, чтобы Вам привезли побольше одеял и провизии. И еще нужно обсудить, куда переселить персонал на время ремонта. Совершенно неприемлемо заниматься лечением в таких бедственных условиях!

«Вот уж не ожидала, что в столице империи будет твориться такой беспредел, — тем временем рассуждала Алиса. – Интересно, на что надеялись те, кто прикарманивал себе эти деньги? Неужели думали, что никто ничего не узнает?»

— И как у них только наглости хватило? – вторя ее мыслям, пробормотала Солара.

— Пусть с этим разбираются другие, а нам нужно отправляться к детям, — строго проговорила ларра Мириан. – Эти малыши ждать не могут.

Они успели сделать всего несколько шагов, когда здание больницы сильно тряхнуло, а затем до них донесся звук взрыва. Звон битого стекла, грохот падающих на землю стен и густое облако пыли на несколько минут заполонили собой окружающий мир. Прижав руки к ушам и пригнув голову, Алиса громко закричала от неожиданности.

Она успела уловить лишь смазанную тень, мелькнувшую мимо нее, но это помогло прийти в себя. Осмотревшись по сторонам, она заметила бегущих людей. Кто-то пытался как можно быстрее выбраться на улицу, а кто-то наоборот спешил в ту сторону, где раздался взрыв.

— Алаиса, ты в порядке? – обеспокоенно крикнула Солара, стараясь перекричать звон в собственных ушах.

— Да, все хорошо, — так же громко ответила Алиса. – Нужно идти, там могут быть раненые.

— Ларра Алаиса, я бы порекомендовал Вам…

— И слышать ничего не желаю! – перебила мага девушка. – Не теряйте время на препирательства – лучше помогите нам. Нужно разобрать завалы.

Когда они подошли, целители уже растаскивали по мере сил сваленную в кучу мебель и сдвигали в стороны куски стен. Работа кипела вовсю. То тут, то там слышались крики о помощи и громкий плач детей. Постаравшись абстрагироваться от душераздирающих криков, Алиса старательно помогала разбирать завалы, пытаясь как можно быстрее добраться до раненых.

Вскоре к ним подоспели жители близ стоящих домов, стражи и вызванные ларрой Мириан целители с последнего курса академии. Работа закипела еще с большим темпом. В какой-то момент Алиса поймала себя на том, что все действия выполняет просто механически. Усталость начала брать свое, а руки и спина нещадно ныли: все же она не привыкла к такому тяжелому труду.

— Алаиса, с тобой все в порядке? – обеспокоенно спросил Максимилиан, крепко прижимая ее к себе.

— Да, все хорошо, — немного испуганно выдохнула Алиса. – Мы находились далеко от эпицентра. Как ты здесь оказался?

— Я прибыл сюда сразу же, как только узнал. Давай я отправлю тебя домой.

— Нет! Здесь еще может понадобиться моя помощь.

— Алаиса, но что ты можешь…

— Я сказала – нет!

Ей не хотелось ссориться с любимым из-за пустяков, но и уходить она не желала. Пусть Алиса пока не могла лечить людей, ведь находилась только в самом начале обучения, но помочь разобрать завалы, или же перевязать пострадавшего было вполне ей по силам. И, судя по взгляду Макса, он все понял и принял ее решение.

— Я просто беспокоюсь о тебе, — сказал ледяной маг, отпуская девушку.

— Алаиса, иди сюда быстрее! – окликнула ее Солара, тем самым прекратив препирательства.

Ободряюще улыбнувшись Максу, она поспешила к подруге. А уже через пять минут проводила диагностику с еще несколькими целителями, сортируя пострадавших по степени тяжести. Как ей успела сообщить проходящая мимо ларра Мириан, из-за взрывной волны пострадали не только персонал и пациенты, но также и прохожие, которым не посчастливилось оказаться поблизости в это время. В срочном порядке обустраивали место для тяжело раненных, тех, кого было опасно доставлять в другую больницу.

— Ларра Улара, — окликнула Алиса целительницу, занимающуюся маленькой девочкой. – А как же те, кто заболел бурянкой?

— Изолятор находился близко к эпицентру взрыва, — тяжело выдохнула целительница, на миг отвлекшись от своей пациентки. – Там много пострадавших. Туда отправилась ларра Мириан. Не знаю, что она собралась делать, но, если ничего не предпринять, в столице начнется кошмарная эпидемия.

— Быстрее, помогите мне!

Оглянувшись, Алиса увидела здорового бородатого мужика, несущего на руках женщину в изодранном платье, запачканном кровью. Подбежав к ним, она обратила внимание, что, как ни странно, больше всего пострадала рука, из которой сейчас торчал железный штырь, а в остальном женщина отделалась лишь синяками и царапинами. Сорвав с шеи шарф, Алиса плотно обвязала им руку поверх раны.

— Я ее сейчас осмотрю, — подбежала к ним Солара. – Нам срочно нужно свободное и чистое место. Алаиса, иди за мной, будешь ассистировать.

Через несколько минут они оказались в выделенной им палатке, которая временно заменяла операционную. Не теряя времени даром, Солара приказала Алисе приготовиться зажимать рану, а сама быстро вытащила штырь.

— Алаиса, нам придется здесь задержаться очень надолго, — очищая и сращивая края раны, поведала целительница. – Ларра Мириан не сможет нам помочь.

— Что-то случилось? – испуганно спросила девушка.

— Вытри кровь, ничего не вижу, — приказала Солара. – Она собирается применить дар Забирающей, чтобы излечить всех заболевших бурянкой. Изоляция была нарушена, а это очень нехорошо. И пусть эта зараза не смертельна, но мы не можем допустить ее распространения.

— Я понимаю, что после такого ларра Мириан просто будет не в состоянии нам помочь, — согласилась Алиса, меняя воду в тазике. – Думаю, мы справимся. Нам очень помогли студенты академии.

— Ну да, это будет для них хорошей практикой, — усмехнулась целительница, отходя от пациентки. – Перевяжи ей руку, а я пока позову кого-нибудь, чтобы ее перенесли в другое место. Эта палатка нам еще понадобится.

Не успела она подойти к выходу, как в палатку вбежали двое мужчин. Один из них держал на руках ребенка, полностью залитого кровью. Алиса, увидев его, еле сдержала рвотный порыв. Маленькое тельце скорее напоминало кровавое месиво, но как ни странно, малыш был все еще жив, о чем говорило хриплое затрудненное дыхание.

— Заберите женщину со стола и позовите еще одного целителя! – отдала распоряжение Солара.

Как только мальчика уложили на стол, она принялась за диагностику. Медленно и тщательно целительница проверяла его повреждения, все больше хмурясь.

— Алаиса, помнишь, как мы учили тебя подпитывать пациента, пока проходит операция? – спросила она, строго посмотрев на подругу. – Ты справишься? Иначе он просто не выживет.

— Да, не беспокойся, — подходя к малышу и кладя руки ему на голову, ответила Алиса.

Прикрыв на мгновение глаза, она представила, как тонкий ручеек ее магии устремляется в тело ребенка, постепенно расширяясь и окутывая его тонкими нитями. Мальчик еле заметно вздрогнул и начал часто дышать, но, по крайней мере, перестал стремительно белеть.

— Ларра Солара, мне сказали, что Вам нужна помощь, — сказал вошедший в палатку темноволосый парень.

— Да, вы будете мне ассистировать, пока Алаиса поддерживает жизнь в малыше, — мельком глянув на вошедшего и на автомате отметив, что в его длинных волосах осталась не так уж и много золотисто-серебристых прядей.

Дальнейшие несколько часов слились для Алисы в один сплошной поток бесконечно растянувшихся мгновений. У малыша были сломаны ребра, одно ребро проткнуло легкое, переломаны ноги и руки, сломана челюсть. Оставалось только поражаться тому, как ребенок вообще смог выжить. Солара на пару со студентом целителем буквально собирали его заново по кусочкам.

— Так, все, теперь нужно его зафиксировать и как можно осторожнее переложить, — вытирая пот со лба, выдохнула Забирающая.

— Может попросить кого-нибудь, чтобы они перенесли малыша при помощи левитации? – спросила Алиса, принявшись осторожно обматывать мальчика бинтами.

— Я могу это сделать, если нужно, — предложил целитель.

— Не надо, лучше побереги силы, — отказалась Солара. – Я сейчас кого-нибудь найду.

Алиса только ободряюще улыбнулась их нежданному помощнику, подумав о том, что им предстоит поистине длинный день. И не прогадала!

Спустя пять минут Солара вернулась с очередным пациентом, нуждающимся в срочном лечении. И вновь Алиса подпитывала несчастного, помогая ему продержаться до конца операции, а Солара и Кайрил (так представился их помощник) занимались исцелением ран.

В итоге, когда им принесли чай и легкие закуски, давая время хоть немного передохнуть, они буквально валились с ног. Но, в тоже время, Алиса чувствовала небывалый эмоциональный подъем оттого, что смогла помочь стольким людям выжить в этот жуткий день.


Глава 11

Одну из многочисленных комнат императорского дворца заливало не по-зимнему яркое солнце. Обивка стен, выполненная в песочных оттенках, буквально сияла под солнечными лучами, проникающими через большие и широкие окна, занавешенные лишь легким, словно паутинка, тюлем. Стоявший около одного из таких окон мужчина даже неприязненно поморщился, но своего наблюдательного пункта так и не покинул. Тем более ему предстало любопытнейшее зрелище, которое никак нельзя было упускать из вида.

По одной из дорожек парковой аллеи, что простиралась до самой стены, беззаботно вышагивали две магички, в которых с легкостью можно было узнать Забирающих. Их золотистые пряди волос, казалось, поглощали солнечный свет, чтобы затем в троекратном размере отдать его блеск окружающему миру. Наблюдатель даже позавидовал их беззаботному виду. Уже два дня вся столица гудела о случившемся несчастье в больнице для малоимущих слоев населения. Все, кому не лень, раз за разом перемывали слухи о том, что две Забирающие не покидали своего поста больше суток, помогая пострадавшим от взрыва.

Казалось бы, эти две юные особы должны были теперь валяться в своих постелях без сил, но нет! Они вновь оказались бодры и веселы, словно только что вернулись с курорта.

Недовольно тряхнув головой, наблюдатель немного отошел от окна. Его бесил их беззаботный вид и довольные выражения лиц. Хотелось ударом стереть улыбки, а еще лучше увидеть страх и безнадежность, когда он…

Но нет, ему пока нельзя терять самообладание. Слишком далеко все зашло, да и он уже давно не был мальчишкой, стремящимся как можно больше получить удовольствия от страдания своих жертв. У него еще будет время насладиться этим, пусть только подойдет срок.

— И все же надо им сказать, чтобы были осторожнее в своих экспериментах, — задумчиво пробормотал мужчина, вновь подходя к окну. – Мы чуть не лишились сразу троих Забирающих, а это неприемлемо! Но кто же знал, что они именно в этот день окажутся в той злополучной больнице? Да еще и ларра Мириан на некоторое время выбыла из строя… А может это и хорошо? Меньше мешаться будет!

Покинув свой наблюдательный пост, он направился прочь из дворца. Еще нужно было решить много дел. Нельзя давать ни малейшего шанса госпоже остаться недовольной его работой. Да и тот подарок, что он собирался преподнести ей, несказанно поможет.

Неспешно идя по городским улицам, мужчина рассуждал о том, что ему невероятно повезло оказаться так близко от того наемника, чтобы почувствовать непередаваемый аромат его магии.

— Кто бы мог подумать, что можно встретить… — не сдержав довольной улыбки, пробормотал он, но сразу же себя одернул.

Нельзя вызывать подозрений! Особенно, когда на кону стоит такой потрясающий выигрыш.

Тому, кого среди людей называли магическим вампиром, страшились и ненавидели, даже в голову не пришло оставить этого наемника себе. Каким бы он не мнил себя умным и сильным, был уже давно сломлен изнутри, как и другие представители мужчин его клана. Пусть он этого и не осознавал, но жил лишь для того, чтобы продлить свое жалкое существование как можно дольше, угождая той, которая держала его нить жизнь в нежном, но таком сильном кулачке.


*****

Уже привычно выйдя из портала в потайной комнате позади кабинета императора Кириана, Максимилиан прислушался к окружающей обстановке. Но, как бы странно это ни было, в разгар рабочего дня в кабинете было тихо. Такое случалось крайне редко, ведь постоянно находился кто-то, жаждущий пообщаться со своим императором.

— Ну и долго ты собираешься там стоять? – раздался немного приглушенный голос Кириана.

— Выхожу.

Осмотревшись по сторонам, Макс даже удивленно присвистнул. На каждой присутствующей здесь свободной поверхности были разложены папки с бумагами, карты и, даже, на первый взгляд, очень старые свитки.

— Ты решил устроить инвентаризацию? – поинтересовался он, перекладывая с подоконника кипу бумаг на пол.

— Не совсем, — мрачно отозвался Кириан. – Это все документы, в которых когда-либо упоминалось о магических вампирах.

— Решил лично докопаться до правды?

— Я сегодня встречаюсь с ларром Андрэо.

— И как там поживает наш некромант? – немного ехидно поинтересовался Макс.

— Очень даже неплохо, — откинувшись на спинку кресла, ответил император. – Он показал мне несколько очень любопытных документов. Ты знал, что первое упоминание о вампирах было задокументировано спустя семьдесят шесть лет после того, как люди переселились на Эдею?

— Так давно? – удивился ледяной маг, забирая из рук друга свиток. – Странно, всегда считалось, что они появились спустя пятьсот лет.

— Так-то оно так, но в этом свитке, оставленным магом огневиком, утверждается, что магические вампиры существовали еще задолго до переселения. По всему выходит, что они прибыли вместе с нами, с нашей прародины.

Пробежав глазами древний свиток, Макс удивленно выгнул бровь. Скептически посмотрев на друга, он сказал:

— Знаешь, это больше напоминает записки какого-то сумасшедшего. Он утверждает, что именно магические вампиры устроили катастрофу, погубившую нашу прародину, а затем спасли людей, открыв переход на Эдею. Прямо святые спасители!

— Я согласен с тобой, здесь много странного и не вписывающегося ни в какие рамки, но обрати внимание вот на эту часть, — указал Кириан на немного выцветший участок текста. – Здесь упоминается о госпоже: то ли жрице богини, то ли ее земного воплощения. Причем она была не одна. Выходит, что это вообще целый культ и очень могущественный.

— Им преклонялись и почитали за богов, — забормотал Максимилиан, вчитываясь в текст. – Их дочери считались ценнейшим даром, который мог получить только достойный из достойнейших. Они корень всего зла, царившего на нашей родине. Потакающие разврату и способствующие его процветанию. Я искренне благодарен старшим расам за то, что они перехватили власть, направив нас на путь истины и просветления. Бред какой-то!

— Бред или нет – не нам судить, — отобрав свиток, сказал император. – Меня беспокоит немного другое. В дальнейшем были еще упоминания об этой таинственной госпоже, пытавшейся захватить власть. Но ее каждый раз останавливала группа людей, называвших себя Хранителями памяти. Правда, спустя четыре тысячи лет их всех перебили. И это даже задокументировано эльфами и нейкерами. Вроде как тогда произошло какое-то очередное восстание у людей и, как я понимаю, кто-то воспользовался возможностью избавиться от этих Хранителей одним махом.

— Ты что, серьезно полагаешь, что та госпожа, переселившая людей на Эдею, но утратившая при этом власть, и наша нынешняя госпожа – одно и то же лицо? – с сомнением спросил Максимилиан.

— Не говори глупостей, — поморщился Кириан. – Это, скорее всего, ее потомок. Согласись, такую возможность не стоит сбрасывать со счетов. Тем более, если она управляет магическими вампирами.

— При этом, сама являясь одной из них, — хмуро закончил Макс. – Как странно, а ведь за все время никто ни разу не видел вампира женщину. До сегодняшнего дня считалось, что ими могут быть только мужчины.

— Как ты видишь, мы глубоко ошибались, — отложив свиток, Кириан потянулся за другим. – Судя по тому, что осталось так мало записей о тех временах, их тщательно уничтожали. Вообще, чудо, что ларр Андрэо сумел найти эти свитки.

— Кстати, как ему это удалось? – поинтересовался Макс, вновь возвращаясь к окну.

— Один из его предков был Хранителем. Он спрятал некоторые документы в зачарованном тайнике, оставив подсказки, где их найти.

— Много же времени понадобилось на разгадку этой тайны.

— Как мне объяснил ларр Андрэо, долгое время в их семье история о зачарованном тайнике считалась просто красивой легендой. Ему просто повезло найти дневники дочери того Хранителя. Он потратил многие годы, собирая информацию буквально по крупицам.

— Ну, он достаточно умный человек, раз об этом никто не знал из его окружения. Кто бы мог подумать, что довольно уважаемый некромант занимается тайнами нашего прошлого.

— Причем эти тайны довольно опасны, — пристально посмотрев на друга, сказал Кириан. – Если мы сможем обнаружить их…

— Чистка, — нарочито безразлично ответил Максимилиан. – Я все прекрасно понимаю. Нам предстоит довольно кровавое мероприятие.

— Которое может продлиться не один год, — озвучил витавшие в воздухе слова император.

— Если подтвердится предположение о причастности вампиров к созданию вируса, я буду совсем не против заниматься чисткой до конца своей жизни, — жестко сказал Макс.

— Уже что-то стало известно?

— Кроме предположения, что на этот раз неконтролируемому всплеску подвергся воздушник? Нет, ничего. Сам понимаешь, взрыв произошел в здании больницы. Слишком много пострадавших. Приходится исследовать большое количество останков.

— А с кражей денег разобрались? – со вздохом отодвинув от себя бумаги, поинтересовался Кириан.

— Как раз сейчас мои спецы его допрашивают, — усмехнулся Максимилиан. – Они успели в самый последний момент. Этого проныру буквально выдернули из портала в тот момент, когда он в него шагнул.

— Наверное, пора хорошенько тряхнуть наших чиновников, — понимающе улыбнулся император. – И не только в столице. Что-то они совсем страх потеряли.

— А можно заниматься устрашением чиновников без моего ведомства? – вопросительно приподнял бровь Макс.

— Можно, — милостиво согласился Кириан. – У вас с Алексом другая первоочередная задача. И за нее я с вас три шкуры спущу.

— Я сам с себя их спущу, если упустим эту таинственную госпожу, — недовольно буркнул ледяной маг.

— Слежка? – поинтересовался Кириан.

— Все в пределах разумного, — ответил Макс. – Они не идиоты, раз умудрялись столько времени скрываться.

— Может отправить ее в загородный дворец, пока мы со всем не разберемся?

— Тогда уж всех троих. А еще лучше всех Забирающих, что есть в нашей части Эдеи.

Когда Макс увидел задумчивое лицо друга, то по началу даже опешил, заподозрив его в серьезном намерении рассмотреть такую возможность. Но вскоре лицо Кириана разгладилось, а взгляд вновь стал осмысленным.

— Можешь пока идти, — наконец сказал император, вновь утыкаясь взглядом в документы. – Как только станет что-либо известно – сразу ко мне на доклад.

Поклонившись, Максимилиан покинул кабинет друга тем же способом, которым и попал в него. Оказавшись в своем городском доме, он первым делом направился на второй этаж, желая переговорить со своей бабушкой. Та, как и ожидалось, находилась в своей гостиной, вновь разбираясь с делами поместья.

«И что там может быть такого важного? – недоуменно подумал Макс, глядя на склоненную голову ларры Кассандры. – Особенно зимой! Ну не снег же они перекапывают, чтобы на следующий год урожай лучше был».

К своему стыду, он не имел ни малейшего понятия о делах поместья. Да и никогда особо не стремился к этому, всецело полагаясь на мудрое управление бабушки. Иногда, конечно же, у него возникала мысль все бросить и поселиться там, но стоило только представить тихую и размеренную жизнь, у Макса сразу же сводило скулы от подступающего ощущения смертной скуки.

Как бы там ни было, а ведомство тайной стражи прочно засело в саму его суть, не давая ни малейшего шанса вырваться на свободу. Да Максимилиан и не хотел. Его устраивала такая жизнь, а сбежать на недельку-другую, чтобы отдохнуть от всего, вполне реально.

— Ты еще долго будешь любоваться мной, или все же поздороваешься? – насмешливо спросила ларра Кассандра, отрывая взгляд от бумаг.

— Вечность! – шутливо поклонившись, ответил Макс.

— Это слишком долго, — усмехнулась магиня. – Лучше поведай мне, что могло привести такого занятого герцога Ортанского в его дом в такой неурочный час? Да еще тогда, когда здесь нет Алаисы.

— А при чем здесь Алаиса? – удивился внук.

— Да так, просто к слову пришлось, — подперев одной рукой голову и насмешливо посмотрев на него, ответила ларра Кассандра.

«Она что-то подозревает, — неожиданно тяжело сглотнул Максимилиан. – Или и того хуже, точно знает! А ведь Алаиса, если что, обязательно во всем обвинит меня!»

— Так о чем ты хотел со мной поговорить? — решив, что уже достаточно поиздевалась над внуком, спросила ларра Кассандра.

Присев напротив стола, Макс пристально посмотрел на бабушку, словно решаясь на разговор. То, что он хотел у нее спросить, могло оказаться довольно опасным. Но другого выхода начальник тайной стражи не видел.

— Скажи, ты еще общаешься с... — начал он, но затем озадаченно нахмурился. — Прости, никак не могу вспомнить его имя.

— Кого именно? — полюбопытствовала ларра Кассандра. — У меня много знакомых.

— Помнишь, ты рассказывала о сокурснике, который, спустя лет пятьдесят после окончания академии и устройства на довольно престижную работу, неожиданно прекратил все связи с внешним миром, закрывшись у себя в поместье? — попытался объяснить Максимилиан.

— Конечно же помню! — воскликнула магиня. — Такое вряд ли когда-нибудь забудешь. Вериан был очень сильным магом воды, и многие пророчили ему большое будущее. А он неожиданно словно сошел с ума! — она тяжело вздохнула, принявшись перекладывать документы с места на место. — Как ты можешь догадаться и сам, я прекратила с ним общение, после бесплодных попыток поговорить. Вериан просто отказался идти на контакт.

— Насколько я помню, все дело было в его уверенности о мировом заговоре, о котором он узнал из какого-то древнего свитка? — спросил Макс.

— Не совсем так, — нахмурилась ларра Кассандра, пытаясь припомнить тот короткий разговор, которым удостоил ее водный маг. — Если я не ошибаюсь, Вериан утверждал, что знает, из-за чего, а вернее из-за кого произошло переселение людей на Эдею. И это знание его очень сильно напугало.

Откинувшись на спинку стула, Макс посмотрел в окно, словно пытаясь найти в нем ответы на свои вопросы. Но так ничего и не узнав, вновь посмотрел на бабушку.

— Скажи, а кому еще, кроме тебя, он это рассказывал?

— Насколько я знаю, никому, — пожала плечами ларра Кассандра. — Вериан утверждал, что сказал это только мне. Видимо был полностью уверен в моем молчании. Да я и не собиралась никому рассказывать об этом разговоре, уж слишком напуганным он выглядел.

— И это послужило достаточной причиной твоего молчания? — удивился Макс, прекрасно зная, как его бабушка любит докапываться до истины.

— Знаешь, дорогой, — задумчиво ответила она, — я просто испугалась. И не за себя, а за свою семью. Было что-то такое во взгляде Вериана... Я просто предпочла обо всем забыть. Ты осуждаешь меня?

— Нет, совсем нет, — ободряюще улыбнулся Максимилиан. — Ведь благодаря твоему молчанию, он все еще жив. Большая удача, что ты мне когда-то рассказала об этом.

— А вот я уже жалею, — недовольно ответила ларра Кассандра. — Зачем ты вспомнил о Вериане?

— Потому что мне нужно, чтобы ты съездила к нему и добилась возможности прочесть этот свиток, — пояснил Макс.

— Что-то случилось? — встревожилась магиня, обеспокоенно заглянув в глаза старшего внука.

— Еще нет, и я очень надеюсь, что не произойдет. Ты выполнишь мою просьбу?

— Когда мне нужно отправляться?

— Чем раньше, тем лучше.

— Хорошо, — встав из-за стола, ларра Кассандра направилась в сторону спальни. – Завра же выезжаю. Надеюсь, ты знаешь, что делаешь.

— Не волнуйся, я со всем разберусь, — криво усмехнулся Макс.

— Тогда оставляю Алаису под твоим присмотром.

Ничего на это не ответив, Максимилиан быстро покинул гостиную, вновь направляясь во дворец. А ларра Кассандра, посмотрев вслед удаляющемуся внуку, ехидно проговорила:

— Молоды вы еще, что-то скрывать от меня!

Позвав свою горничную, она принялась собирать вещи, которые ей могли понадобиться в дороге. Путь предстоял не близкий, поэтому она все тщательно перепроверяла, чтобы ничего не забыть. Конечно, можно бы было отправиться и порталом, но что-то подсказывало огненной магине: не стоит привлекать лишнее внимание. Пусть лучше все считают, что она отправилась попутешествовать. Тем более не раз уже так делала.

— Мирена, спустись в винный погреб и прихвати оттуда пару бутылок нирейского вина, — распорядилась ларра Кассандра. – И пусть это обязательно будет белое полусухое!

— Как прикажете, госпожа, — изобразив книксен, горничная сразу же отправилась выполнять приказ.

Оставшись одна, ларра Кассандра подошла к одной из небольших картин, висящих на стенах спальни, и, сняв ее со стены, сделала пасс рукой. Из образовавшегося отверстия магиня вытянула небольшую деревянную шкатулку. Подержав ее в руках, словно не зная, стоит ли открывать, она осторожно приоткрыла крышку, принявшись перебирать лежащие в шкатулке амулеты.

— Давно я уже вас не использовала, — задумчиво прошептала ларра Кассандра, откладывая то, что ей могло понадобиться. – Такое чувство, что лет двести скинула за один раз!

Взяв в руку серебристую цепочку, на которой висел небольшой кроваво-красный овальный камень в серебристой же оправе, она посмотрела на него через дневной свет, льющийся из окна. В тот же миг, в глубине камня словно вспыхнул огненный вихрь из тысячи мелких искринок. Залюбовавшись необычным зрелищем, ларра Кассандра чуть не пропустила возвращение своей горничной.

Как только она услышала звук открывающейся двери, в мгновение ока закрыла шкатулку, поместив ее в тайник и запечатав его. Повесив картину на место, вдовствующая герцогиня спрятала амулеты на дно одного из сундуков, а цепочку с кроваво—красным амулетом надела себе на шею, припрятав камень за воротом платья.

Спустя несколько мгновений, ларра Кассандра как ни в чем не бывало продолжила собирать вещи.

— Может, мне стоит позвать на помощь прислугу вашего внука? – попробовала предложить горничная.

— Нет-нет, не стоит, — отмахнулась магиня, – сами справимся.

Мирена лишь негромко вздохнула: за сорок лет службы она уже успела привыкнуть к немного чудаковатой вдовствующей герцогине. В отличие от большинства аристократов, ларра Кассандра никогда не гнушалась недостойной, по мнению людей ее круга, работы. Всегда сама собирала свои вещи, пусть и при помощи горничной; могла спокойно постоять у плиты, когда хотела приготовить что-нибудь лично, а еще любила сама переставлять вещи, делая перестановку в своем доме по четыре раза в год. Такое нетипичное поведение поначалу ставило в тупик Мирену, успевшую поработать в трех аристократических семействах. Но со временем она привыкла и даже искренне полюбила свою госпожу, всегда готовую прийти на помощь своим подчиненным. Горничная уже давно решила для себя, что будет служить ларре Кассандре верой и правдой, что бы ни случилось. И даже сейчас, подмечая, как ее госпожа еле заметно хмурится, не собиралась оставлять ее в этом неожиданном путешествии одну. А дальше будь что будет!


*****

В одном из гостиничных номеров две горничные, принесшие ужин в комнату, то и дело косились на странного постояльца, так и не скинувшего плащ. Они знали, что он наемник: довелось не мало таких повидать, но этот чем-то неуловимо отличался от всех остальных. Предпочитал общаться жестами, а если и говорил, то очень тихо, практически шепотом. Лицо постоянно скрывал, как можно глубже надвигая капюшон. Да и перчаток не снимал, благо, что они были сделаны из тончайшей кожи.

Но явно показывать свой интерес горничные опасались. Мало ли, еще разозлится клиент – жди тогда беды! Поэтому, расставив блюда, они почтительно поклонились и быстро покинули номер. Как только дверь за ними закрылась, наемник сразу же запер ее, принявшись плести заклинание по периметру всей комнаты. Тщательно сплетая энергетические нити, он осторожно впаивал их в стены, окна и двери, не желая неприятных сюрпризов. Охранные заклятия вспыхивали зеленоватым свечением, пропадая через несколько секунд, что говорило о правильности действий мага.

Наконец, закончив с ними и удостоверившись, что теперь ему никто не помешает, наемник принялся медленно стягивать с рук перчатки. И как только они были сняты, оказалось, что руки не такие уж и широкие, а даже наоборот, узкие, с длинными музыкальными пальцами. Встряхнув ими, словно они занемели, маг расстегнул плащ, небрежно скинув его на спинку стула. Стянув вслед за ним черную шапочку, плотно облегавшую голову, и шарф, скрывавший половину лица, маг сладко потянулся, укрывшись водопадом белоснежных волос.

Если бы кто-нибудь смог сейчас заглянуть в номер, то определенно был бы сражен необычной красотой девушки, скрывающейся под всеми этими одеждами. Но больше всего нечаянного наблюдателя поразили бы аккуратные, чуть удлиненные и заостренные вверху ушки, выглядывающие из-под густой шевелюры. Пусть уже никто давно не видел представителей старших рас, но в этой незнакомке с легкостью можно было признать эльфийку. Да не простую, а из правящего дома, если судить по серебристой вязи татуировки, находящейся на правой стороне лица. Татуировка изящно струилась от виска до скулы, переплетаясь тонкими линиями, чтобы создать непередаваемо красивый рисунок.

Пройдясь танцующей походкой до стола, эльфийка присела на стул, довольно улыбнувшись.

— Это было довольно легко, — мелодичным голосом проговорила она, осматривая комнату большими миндалевидными глазами цвета молодой весенней травы. – Брат просто зря пугал меня! Обязательно привезу ему сувенир от людей, чтобы утереть его высокомерный нос!

Рассмеявшись в подставленную к губам ладошку, представительница одной из старших рас принялась с азартом первоиспытателя рассматривать принесенную ей еду. Для любимой племянницы правителя эльфов все казалось волшебным приключением, от которого ее незаслуженно оберегали домочадцы. И теперь она была решительно настроена сполна насладиться пребыванием в человеческой части Эдеи!


Глава 12

Простояв на крыльце до тех пор, пока карета ларры Кассандры не скрылась из вида, Алиса поспешила вернуться в дом. Для нее отъезд наставницы стал полной неожиданностью, и теперь она немного растерянно осматривалась по сторонам. Казалось, дом опустел без присутствия в нем вдовствующей герцогини. И пусть по нему, как и прежде, сновала прислуга, занятая домашними делами, у девушки появилось чувство, что чего-то не хватает.

«Интересно, когда я успела настолько привыкнуть к ее присутствию?» — удивилась Алиса, направляясь к себе в комнату.

Ей еще нужно было переодеться и заплести волосы. Вскоре они с Максом отправлялись во дворец. Правда в последнее время Максимилиан казался чем-то недовольным, поэтому Алиса старалась лишний раз его не беспокоить. После взрыва в городской больнице он часто пропадал на работе, засиживаясь до поздней ночи, что девушку определенно не радовало. И пусть она понимала, как важно его расследование, на передний план все равно выступала эгоистичная мыслишка о том, как мало времени он ей уделяет.

— Попалась! – неожиданно раздался над ухом тихий шепот Макса, и девушку буквально впихнули в ее же комнату.

Не успела Алиса и слова сказать, как маг уже прижимал ее к закрытой двери, вовлекая в головокружительный поцелуй. На периферии сознания еще успела мелькнуть мысль о том, что сейчас должна подойти Талиса, но сразу же пропала под напором твердых губ любимого мужчины. Обняв его за плечи, Алиса беззаветно целовала его в ответ, со всей ясностью поняв, как же успела соскучиться за эти несколько дней.

— Я скучал по тебе, — прошептал Максимилиан, легонько целуя в висок.

— И я скучала, — счастливо улыбнулась Алиса, но все же постаралась отстраниться. – Сейчас придет моя горничная, не думаю, что ей стоит видеть тебя здесь!

— Поэтому я и пришел сейчас, — усмехнулся Макс, быстро поцеловав ее в губы. – Не хотел портить прическу и измять твое платье.

— Ишь ты, какой хитрый, — рассмеялась юная Забирающая, стремительно отклонившись. – Тебе действительно пора!

— Ну вот, уже гонишь, — расстроился Максимилиан, и, прижавшись лбом к ее лбу, грустно сказал: — Как же мне надоела вся эта таинственность!

— Так быстро?

— Сам не ожидал, что окажусь настолько нетерпелив!

— Так, может, расскажем? – хитро прищурившись, спросила Алиса.

— Нет, нельзя, — посерьезнев, качнул головой ледяной маг. – Я не хочу рисковать тобой.

— В чем дело? – испуганно посмотрев на него, поинтересовалась Алиса.

Отойдя от девушки, Макс присел на диван, сцепив руки в замок и облокотившись о свои колени.

— Пока еще рано о чем-то говорить, — с сожалением посмотрев на Алису, ответил он. – Да и не стоит распространяться об этом деле.

— Ты мне не доверяешь? – нахмурилась Алиса.

— Скорее пытаюсь защитить, — не согласился Максимилиан. – Алаиса, не нужно обижаться, просто поверь, что так будет лучше. Со временем я тебе все расскажу.

Не дав ей ответить, в комнату вошла Талиса. Пришлось смириться и идти одеваться. Спустя полчаса они порталом ушли во дворец, где Алиса сразу же отправилась на поиски ларры Мириан. Главная целительница эти несколько дней провела дома, восстанавливаясь после лечения. Девушка даже не подозревала, что ее наставница настолько сильна. Она была уверена: не всем под силу вылечить за один раз столько людей. Правда теперь ларре Мириан придется поберечься несколько месяцев. Именно такой срок она сама для себя установила, хотя Солара была с ней не согласна.

— Алаиса, иди сюда, — позвала ее подруга, выходя из-за двери одной из комнат.

— У тебя что-то случилось? – подойдя к Соларе, поинтересовалась Алиса.

— Нет, все хорошо, просто была у пациента, — отмахнулась Забирающая. — Ты ларру Мириан ищешь? Она у императора на приеме, придется подождать.

— Я смотрю, ты не очень довольна тем, что ларра Мириан не у себя дома, — предложив подруге немного прогуляться, заметила Алиса.

— Конечно же недовольна! – возмутилась Солара. – Ей бы стоило поберечь себя. Да и восстановление нужно было растянуть на четыре месяца, а не на два!

— Даже удивительно, что именно ларра Мириан меня предостерегала от чрезмерного применения дара, — укоризненно покачала головой Алиса.

— Нам остается надеяться, что за это время не произойдет ничего экстраординарного, и у наставницы будет шанс продлить отдых на больший срок.

Алиса сомневалась, что ларра Мириан будет сидеть без дела. Девушка была уверена: малейший намек на опасную заразу, и наставница сразу же окажется в гуще событий. Но говорить этого не стала. Подозревала, что Солара эта сама прекрасно понимает.

— Кстати, как твои дела с домашним заданием? – спросила Забирающая, попутно здороваясь с попадающимися им на пути придворными.

— Даже не знаю, что было бы легче выполнить – написать реферат или показать это все на практике, — вздохнула Алиса, остановившись около окна, выходящего на дворцовый парк.

— Ой, а сколько у тебя еще будет таких заданий! – рассмеялась Солара. – Я вспоминаю себя в начале обучения. Мне первое время было очень тяжело. Казалось, что наставница ставит передо мной просто невыполнимые задачи. Особенно, когда слабо представляешь, как его нужно выполнить. Но, в тоже время, у тебя все происходит намного легче.

— Ты издеваешься? – скептически выгнув бровь, спросила Алиса.

— Нет, я вполне серьезна, — похлопав ее по руке, ответила целительница. – Как бы тебе это объяснить?.. Дело в том, что я начала свое обучение в пятнадцать лет. До этого момента я только и училась контролировать свою силу и удерживать щит. В то же время, ты начала учиться намного позже, и у тебя все идет намного легче. Возможно, потому что до этого времени твой дар был очень слаб, и научиться контролю над ним было значительно легче.

Слушая рассуждения подруги, Алиса почувствовала, что буквально сгорает от стыда перед ней. Она никогда не любила врать, а тут просто не было другого выбора. Макс не единожды повторял, что нужно быть очень осторожной, и девушка четко следовала его наказам. Но если бы хоть кто-то знал, как же это трудно – обманывать понравившегося тебе человека!

— Поэтому ты буквально схватываешь все на лету, — тем временем продолжила объяснять Солара. – Я просто уверена: через пару лет ты полностью закончишь свое обучение.

— Мне кажется, ты преувеличиваешь в своих предположениях насчет меня, — смущенно улыбнулась Алиса. – Я не гений, чтобы так легко закончить учебу.

— Поверь мне, так и будет, — усмехнулась подруга. – Я даже могу привести конкретный пример. Помнишь, ты поддерживала жизнь мальчика, пока мы его оперировали?

— Такое невозможно забыть, — поморщилась девушка, вспомнив несчастного ребенка, так сильно пострадавшего при взрыве больницы.

— Так вот, я научилась этому только спустя год обучения, — таинственно понизив голос, призналась Солара. – Вообще-то, это очень сложно, и малейшая ошибка может привести к летальному исходу не только пациента, но и целителя.

— Вот теперь ты точно издеваешься надо мной! – побледнев, сдавленно ответила Алиса. – Почему вы не сказали мне об этом?

— Не злись, — примирительно сказала Солара, – все дело в тебе. Ларра Мириан как-то заметила, если рассказать тебе доподлинно, какой риск сопутствует тому или иному лечению, у тебя сразу же перестает хоть что-то получаться. Ты слишком сильно волнуешься и боишься совершить ошибку.

— Но это вполне естественно – опасаться навредить человеку, доверившему тебе свою жизнь!

— Алаиса, ты не совсем права. Конечно, быть излишне самоуверенным тоже не стоит, но в нашей работе немаловажную роль играет решительность. Мы не имеем права сомневаться и бояться, когда от нас зависит чья-то жизнь. Даже минута промедления может убить пациента, а оно тебе надо?

— Нет…

— Вот и я о том же! Поэтому ларра Мириан и решилась на небольшой эксперимент. Она не всегда говорит тебе, как опасна та или иная практика, и тогда ты все вполне сносно выполняешь. Пусть не все получается с первого раза на отлично, но определенный прогресс есть.

Алиса даже не знала, что на это ответить. С одной стороны, было немного неприятно, когда она поняла, что на ней ставили такие своеобразные опыты, а с другой - можно было понять мотивы наставницы. Поэтому она решила не обижаться, а при случае поблагодарить ларру Мириан за такой интересный подход к ее обучению.

— Скажи, ты не думала остаться после обучения в империи? – перевела она тему разговора.

— Нет, ни единого мига, — твердо ответила Солара. – Там моя жизнь и мои родственники. Я никогда не хотела переезжать навсегда из своего княжества. Все мои устремления и надежды связаны с ним.

Удивившись таким словам, Алиса пристально посмотрела на подругу. А увидев немного печальный взгляд, и вовсе растерялась.

— У тебя что-то случилось? – осторожно поинтересовалась она.

— Нет, все хорошо, просто я поняла, насколько соскучилась по дому, — ответила Солара, немного грустно улыбнувшись. – Когда я пять лет назад уехала в империю, то все казалось намного проще. Я с удовольствием училась, представляя, как вернусь назад сильным целителем. Тем более у меня дар Забирающей. Но когда неделю назад мне пришлось побывать на родине, я поняла, как же все-таки соскучилась по своим родным. Поэтому сейчас я буквально считаю дни до конца срока моего обучения.

— Кстати, как по мне, так это довольно странно, — отойдя, наконец, от окна и предложив продолжить путь, сказала Алиса. – Ты и так уже, как мне кажется, все знаешь и умеешь. Стоит только вспомнить сложные операции, которые ты проводила. Даже Кайрил, самый лучший выпускник академии этого года, не мог сравниться с тобой.

— Ты мне льстишь, — усмехнулась Солара. – Но этому есть вполне понятная причина. Я же тебе говорила, что мне очень сложно давалось обучение. Ты просто не представляешь, как же тяжело мне было! Иногда мне казалось, что мой дар имеет собственную волю и сознание, и я ему определенно не нравлюсь! – недовольно скривившись от неприятных воспоминаний, целительница неожиданно присела в реверансе, почтительно проговорив: — Ваше императорское Величество!

Мгновенно сориентировавшись, Алиса последовала примеру подруги, поприветствовав императора.

— Какая приятная неожиданность, — разрешив им встать, ответил Кириан. – Хоть одна за это нелегкое утро! Вы прекрасно выглядите, ларры.

— Благодарим Вас! – в один голос воскликнули подруги, вновь приседая в реверансе.

— Как бы я ни хотел побыть дольше в обществе прекрасных «цветов» империи, но дела не ждут, — улыбнулся им в ответ император. – Желаю Вам прекрасного дня!

Не дожидаясь ответа, Кириан ушел в сопровождении нескольких советников, среди которых был и тот, так непонравившийся Алисе еще по Зимнему балу.

— Нам нужно возвращаться, сказала Солара, после того, как император со свитой скрылся за поворотом. – Ларра Мириан может быть уже там.

— Да, конечно, пойдем, — согласилась Алиса.

Но не успели они пройти и несколько шагов, как послышался взволнованный женский голос.

— Это просто какой-то ужас! – причитала молодая аристократка, жалуясь своей подруге. – Как только я его вижу, у меня все внутри обмирает.

— Не говори глупостей! – прошипела в ответ ее подруга. – За такое можно и в тюрьме оказаться.

— Да уж лучше там, чем во дворце, радом с этим монстром! – не желала успокаиваться черноволосая девушка. – А вдруг бы он именно в этот момент не совладал со своей силой? Мы бы все погибли, как это уже случилось из-за прошлого императора!

— Да тише ты! – не на шутку испугалась ее собеседница.

— Все и так об этом знают, — не пожелала последовать ее совету девушка. – Я просто не понимаю, почему этого монстра до сих пор не свергнут? Есть и более достойные кандидаты на роль императора!

— Так что же вы здесь делаете, если так боитесь его? – холодно сказала Солара, презрительно посмотрев на аристократку. – Немедленно покиньте дворец и спрячьтесь в самой надежной норе, которую только найдете, раз вас так пугает император.

На миг замерев от испуга, что ее кто-то услышал, аристократка возмущенно посмотрела на целительницу, буквально выплюнув:

— А вас это вообще не касается! Вы не из империи и не имеете права голоса в этом вопросе.

— Зато я из империи, — зло ответила Алиса, не понимая в чем дело, но разозлившись на ее нелестные слова о Кириане. – Или вы желаете, чтобы об этом разговоре узнал герцог Ортанский? И поверьте мне, если завтра вы еще будете во дворце, он обязательно об этом узнает!

Не желая продолжать спорить с этой наглой девицей, Алиса подхватила Солару за руку и быстро удалилась. Стремительно шагая по коридорам дворца, она пыталась погасить в себе бушующую злость от глупых слов юной аристократки. И пусть Алиса видела, что многие придворные с опаской относятся к императору, совершенно не понимала такого поведения. По ее мнению, Кириан ничем не заслужил звание монстра.

— Алаиса, подожди, не беги так, — немного запыхавшись, попросила Солара.

— Прости, я не хотела, — повинилась девушка. – Просто сильно разозлилась. Ты не знаешь, в чем там дело?

Осмотревшись по сторонам, целительница потянула подругу за собой в просторную гостиную, выходящую окнами на зимнюю оранжерею. Присев на софу, Солара приглашающе похлопала рукой и, подождав, когда Алиса присядет рядом с ней, сказала:

— Ты ведь знаешь историю первого императора? Конечно же знаешь… Кто же ее не знает.

— Да, я знаю о том, что он победил драконицу, получив при этом огромную силу, — кивнула Алиса. – Но при чем тут эта легенда?

— Ну, не такая уж и легенда, — криво усмехнулась Солара. – Дело в том… ходят слухи, что та драконица прокляла императора Тириана, поэтому все его потомки, хоть и являются сильными огненными магами, плохо могут контролировать свой дар.

— И? – нетерпеливо спросила Алиса, когда подруга нерешительно замолчала.

— Дело в том, что около ста пятидесяти лет назад, отец нынешнего императора и многие придворные, погибли при пожаре в летнем дворце, — пояснила Солара. – По официальной версии пожар произошел по чистой случайности. Якобы в одной из комнат опрокинулась свеча…

— Какая еще свеча? – удивилась Алиса, перебив подругу. – Разве не везде есть магические светильники?

— Я же говорю, по официальной версии, — выразительно посмотрев на девушку, сказала целительница. – Но все прекрасно знают, что пожар произошел из-за прежнего императора, не справившегося со своим даром. По рассказам очевидцев, которым очень быстро позатыкали рты, дворец вспыхнул, как лучина, в один момент. Возможности спастись просто не было. Единственным выжившим оказался принц Кириан.

— Как же так? – недоверчиво посмотрев на подругу, прошептала Алиса.

— Все до сих пор считают это чудом, — пояснила Солара. – Принца нашли спустя три дня без сознания в нескольких километрах от пепелища. Просто невероятно, что он смог выжить при таком пожаре! Правда принц ничего не помнил об этих трех днях и даже не представлял, как смог оказаться так далеко от летнего дворца.

— И поэтому теперь все считают, что император Кириан, как и его отец… — Алиса не смогла закончить предложение, стиснув руки в кулаки.

— Да, именно так многие и считают, — подтвердила целительница. – Но я не верю этому! Знаешь, за те пять лет, что я прожила с ним, можно сказать, под одной крышей, император ни разу не показался мне опасным в плане контроля над своей магией. Нет, если присмотреться к его общему магическому фону, то можно увидеть, как «бурлит» его сила, но… почему-то мне кажется все это слишком наигранным. Словно император делает это специально.

— Специально заставляет всех думать, что его сила нестабильна? – поразилась Алиса. – Но зачем?

— А мне откуда знать? – усмехнулась Солара, встав с софы и немного нервно пройдясь по комнате. – Я вообще впервые озвучила свои подозрения. Алаиса, очень прошу, не распространяйся о нашем разговоре.

— Не беспокойся, я буду молчать, — сразу же согласилась девушка, для себя решив тоже понаблюдать за императором. – И все же мне непонятно, почему не пресекут такие слухи? Это же, можно сказать, измена! Может, действительно поговорить с ларром Максимилианом?..

— Алаиса, нет! – всполошилась Солара, вновь присаживаясь рядом с подругой. – Ты должна еще кое-что знать о том пожаре.

— Что именно?

— В том пожаре погибли и родители ларра Максимилиана. А они считались очень сильными огненными магами.

Эти слова обрушились на Алису, словно ушат ледяной воды, заставив замереть на месте, оглушенной новым страшным знанием. Она никогда не думала, что может оказаться в ситуации, когда будет полностью дезориентирована. Голос Солары набатом стучал у нее в голове, выжигая страшную правду, казалось бы, в самой душе юной Забирающей.

— Но как же так? – тихо спросила она, уставившись ничего не видящим взглядом прямо перед собой.

— Не знаю, — пожала плечами целительница. – И никто не знает. Но с того времени Макс, Алекс и Кириан всегда были вместе. Придворные шептались, что их сблизило общее горе, а некоторые утверждали, что император специально приблизил братьев к себе, чтобы они не начали мстить за своих родителей.

Обхватив себя руками за плечи, Алиса постаралась осмыслить все то, что узнала от подруги. В этой истории оставалось очень много странного и непонятного.

— Я… не верю, — прошептала она. – Не верю, что все именно так. Не думаю, что Макс и Алекс стали бы мстить невиновному человеку. Да и император… Он не похож на подлеца, скорее уж на очень одинокого человека. Я знаю, что ты можешь утверждать о принятии императором тяжелых, с точки зрения морали решений, но действительно не верю всем этим слухам.

— А еще некоторые шептались, что они похожи общей потерей памяти, — похлопав ее по руке, ободряюще сказала Солара.

— О чем ты говоришь? – недоуменно спросила Алиса.

— Тебе никогда не казалось странным, что в семье огненных магов один сын – ледяной, а второй – водный маги? – поинтересовалась целительница.

— Да, я обратила внимание, но поинтересоваться все никак не решалась, — девушка безразлично пожала плечами.

— Дело в том, что их двоих в раннем детстве похитили, — понизив голос до таинственного шепота, сказала Солара. – А самое странное в том, что их так же, как и нынешнего императора, нашли через три дня. И так же, как и нынешний император, они ничего не помнили!

— Что, совсем-совсем ничего? – устав удивляться, Алиса откинулась на спинку софы. – А как же менталисты?

— Они ничего не смогли обнаружить, память мальчишек была совершенно пуста. А спустя год и у одного и у второго проснулся магический дар. Ларр Максимилиан приобрел дар ледяной магии, а ларр Александр стал водным магом.

— Просто невероятно, — выдохнула Алиса, но затем, кое-что вспомнив, осторожно поинтересовалась: — А где их нашли?

— Ларр Максимилиан оказался высоко в Драконьих горах, а ларра Александра обнаружили на острове Забвения, — ответила Солара. – А что такое?

— Нет, ничего, — качнула головой Алиса, оставив мысленную заметку попытаться вытрясти ответы из одного не в меру чешуйчатого знакомого.

В принципе, она была уверена, что и Макс сможет пролить свет на эту таинственную историю, но больше всего надежд на правдивые ответы девушка питала именно в отношении дракона. Тем более ей так хотелось во всем разобраться и узнать, по какой причине драконы – а в том, что он был не один, Алиса была уверена – дали этим двоим свою силу?

«Что же вы задумали, ни во что не вмешивающиеся Хранители?»

— Нам стоит поспешить, или ларра Мириан будет беспокоиться, — поторопила Алиса подругу.

— Ей бы стоило больше отдыхать, — недовольно ответила Солара, но послушно встала.

— Вот только не говори, что сама бы лежала в постели, — усмехнулась юная Забирающая.

— Нет, не лежала, — вздохнула целительница. – Иногда мне кажется, что все целители сумасшедшие немного. Так печемся о здоровье других, а о себе забываем.

— Вот только не нужно заниматься самобичеванием, — весело рассмеялась Алиса. – Такова наша природа, и ее не изменить!

— В философию ударилась? – ехидно поинтересовалась Солара.

— Нет, просто придумываю оправдание на будущее, — серьезно ответила девушка, но, не выдержав, рассмеялась.

И ей было совершенно безразлично на смотрящих им в след придворных. Алиса начала уже привыкать к постоянному сопровождению любопытных взглядов. Главное, что ей не надоедали с ненужными и утомительными знакомствами. Тот маленький и уютный мирок, который Алиса смогла создать, впустив в него некоторых людей и одного дракона, вполне ее устраивал. А дальше…

«Сначала нужно разобраться с возвращением домой!» — незаметно сжав руки в кулаки, решила она.

Входя вслед за подругой в классную комнату и увидев в ней ждущую их наставницу, Алиса уже привычно откинула все заботы, настраиваясь на учебу. А верно ли было ее решение… Что же, только время покажет.


Глава 13

Откинувшись на спинку стула, ларра Кассандра потерла уставшие от долгого чтения глаза. Лежащий перед ней свиток, казалось, еще немного и рассыплется от старости, даже несмотря на заклинания стазиса, наложенные на него. Отодвинув свечу, вдовствующая герцогиня в который уже раз подумала, что с магическими светильниками намного удобнее. Но хозяин поместья взял с нее слово, которое она была не вправе нарушить. И пусть такие правила безопасности казались ей дикими и ненужными, пришлось согласиться.

Встав со стула, магиня немного побродила по маленькой комнатке, ощущая себя узницей дворцовых казематов. Когда она была еще совсем юной, ее отец, по просьбе неугомонной дочери, показал ей камеры, в которых содержались самые опасные заключенные. Правда, в последний раз те комнатушки видели пленников больше двух сотен лет назад, но Касси (так ее все называли) казалось: стоит только прислушаться, и можно будет различить шорохи и тихие стоны, навеки оставшиеся тенями воспоминаний в подземельях императорского дворца. Юная ларра на всю жизнь запомнила те пугающие и угнетающие впечатления.

И вот теперь ей вновь довелось побывать в похожей комнате без окон, с толстыми каменными стенами и мощной дубовой дверью, обитой железными полосами. Все отличие было лишь в том, что это помещение находилось за большой библиотекой, и в нем хранились древние, даже на вид, книги и свитки. Таким древностям был противопоказан солнечный свет и влажный воздух, поэтому стены комнаты оплетали очень мощные охранные заклинания. И попасть сюда оказалось очень сложно. Практически невыполнимо!

Ларре Кассандре пришлось поднапрячься, чтобы Вериан позволил ей не только переступить порог его дома, но и увидеть свиток. Содержащаяся в нем информация напоминала записи в дневнике свидетеля событий Переселения. Вдовствующая герцогиня поначалу даже испытывала благоговейный трепет, прикасаясь и читая его. Но чем дальше, тем больше она испытывала множество противоречивых эмоций. Начиная от недоумения, брезгливости и неприятия, заканчивая сковывающим душу ужасом, от понимания того, с чем ей пришлось столкнуться. Иногда вдовствующей герцогине безумно хотелось закрыть свиток, применив к себе заклинание стирающее память, без возможности восстановления утраченных воспоминаний. И все для того, чтобы продолжать жить в неведении. И она бы с удовольствием это сделала, если бы не понимала, чем ее трусость грозит не только людям, но и возможно всей Эдее.

— Ох, Макс, во что же мы ввязываемся? – тяжело опустившись на стул, глухо спросила ларра Кассандра.

Глубоко вздохнув и собравшись с силами, она вновь погрузилась в чтение, изредка делая пометки на отдельном листе бумаги. Вериан ни за что бы не позволил ей скопировать текст, опасаясь повредить свиток, поэтому магине приходилось запоминать, а кое-что и записывать. И пусть дальше по большей части были лишь предположения автора, она была готова полностью с ними согласиться. Те, кто так привык к огромной и всеобъемлющей власти, легко от нее ни за что не откажутся, а на людей, да и остальные расы, им просто плевать.

«Если уж они не побоялись разрушить нашу прародину… — недовольно поморщившись, подумала вдовствующая герцогиня, но тут же мотнула головой, отгоняя от себя пугающие мысли. – Нет, сейчас не время об этом думать! Вериан дал мне всего лишь сутки, а я практически в самом начале повествования».

Минуты и часы «бежали» незаметно для сосредоточившейся на своем задании женщины. Помимо важных деталей, она записывала и свои мысли, и выводы насчет прочитанного, а уж прислушаться или отринуть их за ненадобностью будет решать ее старший внук.

Когда, наконец, тяжелая дубовая дверь открылась, свеча на столе практически догорела. Оглянувшись и со стоном выпрямив уставшее тело, ларра Кассандра приветливо посмотрела на своего бывшего одногруппника. Когда-то высокий, широкоплечий и буквально излучающий позитив мужчина, превратился в худое и бледное подобие себя с тусклыми, лихорадочно блестящими, воспаленными глазами.

При первой встрече, произошедшей спустя многие годы его добровольного затворничества, вдовствующая герцогиня ужаснулась его внешнему виду, с трудом признав в нем того веселого парня, бывшего душой компании.

— Я пришел позвать тебя на обед, — глухо сказал ларр Вериан, впившись взглядом в свою давнюю подругу.

— Благодарю тебя, — как можно мягче улыбнулась ларра Кассандра, с трудом подавив дрожь от этого взгляда.

Она всегда знала, что он питал к ней не совсем дружеские чувства, поэтому старалась держаться немного отстраненно. Но сейчас, находясь в его доме, скорее напоминавшем крепость, испытала чувство иррационального страха. Этот новый Вериан вполне мог сотворить то, после чего она еще не скоро сможет оправиться. И пусть ларра Кассандра была полностью уверена, что сможет защитить себя, терять друга ей не очень-то и хотелось.

— Может, тебе стоит отдохнуть? – неуверенно произнес мужчина, отступая в сторону и освобождая ей путь.

— У меня нет на это времени, — с сожалением ответила магиня, проходя мимо него. – Слишком важно мое задание.

— Я не ожидал, что ты будешь работать на императора, — немного горько усмехнулся ларр Вериан.

— Все мы, в той или иной степени, работаем на него, — философски заметила вдовствующая герцогиня.

Уже сидя за столом в огромной и немного мрачной столовой, она решилась, наконец, задать давно мучавший ее вопрос.

— Скажи, почему ты не рассказал об этом свитке?

— Кому? – горько усмехнулся ее собеседник. – После того, как я его нашел и ознакомился, понял, что не могу никому доверять.

— Но сейчас ты доверился мне! – немного возмущенно повысила голос ларра Кассандра.

— Сейчас ты готова к его прочтению, — с непоколебимой убежденностью в голосе ответил ларр Вериан.

— И почему же ты так в этом уверен? – насмешливо фыркнула вдовствующая герцогиня, неожиданно для самой себя расслабившись и начав получать удовольствие от беседы.

— Потому что тогда ты просто сбежала, — серьезно ответил он. – Не была готова услышать и узнать неприглядную правду. Я понял и принял это, оставшись один охранять свиток.

В тот же миг ларра Кассандра испытала мучительное чувство стыда за то, что не нашла в себе смелости во всем разобраться, не поддержала, бросив друга одного на долгие годы и заставив его самого со всем справляться. И уже не было сил оправдывать себя страхом за свою семью, ибо не могло это быть достойным оправданием.

— Прости, — еле слышно прошептала вдовствующая герцогиня.

— За что? Ты верно поступила, попытавшись оградить свою семью от того, что пугало. Я бы и сам так поступил, да видно не судьба.

— Теперь все изменится, я уверена в этом, — ободряюще улыбнулась ларра Кассандра. – Мои внуки обязательно во всем разберутся!

— Не сомневаюсь, — усмехнулся ларр Вериан, а заметив удивление своей собеседницы, пояснил: — Касси, если я не выхожу из дома, то это совсем не значит, что я не знаю о делах империи. Мне иногда кажется, что только младенцы не знают о твоих внуках. Лучшие друзья императора Кириана, одни из самых могущественных людей империи. Да и, смею предположить, в других странах к их мнению тоже прислушиваются.

— Скажешь тоже, — улыбнулась ларра Кассандра, польщенная такой характеристикой. – Там хватает тех, к кому стоит прислушаться, — неопределенно махнула она рукой. – Меня больше интересует совсем другое…

— Что именно? – поинтересовался маг, заметив, как его давняя подруга неуверенно хмурится.

— Как ты думаешь, почему наши предки в самом начале не рассказали всю правду о жрицах? Ведь старшие расы могли бы помочь.

— Все очень просто, на самом деле, — ответил ларр Вериан, задумчиво повертев в руках бокал с вином. – Видимо ты просто не дошла еще до объяснений. Они боялись рассказывать. Вспомни, поначалу все старшие расы относились к людям с большим предубеждением и с трудом их могли вынести. Люди просто опасались, что их истребят всех без разбора.

— Возможно, ты и прав, — склонив голову в знак согласия, пробормотала ларра Кассандра. – Но ведь драконы даже тогда относились к нам по-доброму. Почему бы не рассказать им, тем более они Хранители нашего мира?

— Ох, Касси-Касси, какая же ты… — усмехнулся ларр Вериан, на одно короткое мгновение став похожим на себя прежнего. – Я, наоборот, очень часто задаюсь вопросом, почему Хранителям так мало позволено? Неужели ты никогда не обращала внимания на то, что драконы очень редко вмешиваются в мирские дела? Вспомнить хотя бы Позорную войну, произошедшую три тысячелетия назад. Они ждали до самого последнего момента, не вмешиваясь в кровопролитие, и только когда стало слишком поздно, увели все старшие расы на другой материк.

— На землю драконов, — тихо сказала вдовствующая герцогиня. – Я помню об этом. До момента переселения на их земли было наложено своеобразное табу. Никто, кроме драконов, не имел права посещать их. Хотя по рассказам самих драконов, те земли обширны и плодородны.

— Когда ты продвинешься чуть дальше в изучении свитка, то узнаешь, как сами драконы проклинают свою судьбу, — грустно усмехнулся ларр Вериан. Им запрещено напрямую вмешиваться. Можно только подтолкнуть к правильному пути.

— Но почему?! – возмутилась магиня. – Это же несправедливо! И по отношению к самим драконам, и по отношению к другим расам.

— Это их наказание за какой-то грех, который они совершили давным-давно, — неопределенно пожав плечами, поведал мужчина. – Но что именно произошло, я не знаю, а Хранители не спешат просвещать на этот счет.

Разговор как-то сам по себе сошел на нет и дальнейшая трапеза проходила в полнейшем молчании. Ларре Кассандре предстояло много обдумать, и она, не став задерживаться, вернулась в маленькую комнатушку, чтобы продолжить изучать свиток. Времени, отпущенного ей Вениаром, оставалось все меньше, поэтому вдовствующая герцогиня зажгла новую свечу, вновь погружаясь в чтение.

*****

Отложив книгу, которую читала до этого, Алиса с удовольствием потянулась: сегодня ей не нужно было идти во дворец, поэтому она была предоставлена самой себе. Первый выходной за долгое время поставил девушку в тупик. Она не знала, чем себя занять, вот и страдала от этого. Пусть книга ненадолго отвлекла, но скука все равно одолевала.

Впервые за проведенное время в этом мире Алиса поняла, как скучает по благам цивилизации ее родного мира. Она бы с удовольствием сейчас полазила в интернете, выискивая что-нибудь интересное, посмотрела фильм или просто послушала музыку.

«И как люди развлекали себя раньше? – недовольно подумала девушка, с грустью посмотрев в окно. – И вообще, я в другом, волшебном мире, а тут просто скука смертная! Все нормальные попаданки чуть ли не с первых минут с головой окунаются в приключения, а я что? Учеба, балы, редкие прогулки по городу! С моим похищением, и то все непонятно. Хоть бы рассказали, что там и как».

Тяжело вздохнув и закрыв глаза, Алиса погрузилась в уныние. Ей хотелось что-то делать, куда-нибудь пойти, покричать, наконец, от бессилия! Иногда девушке казалось, что она просто погрязла в болоте обыденности. Да так сильно, что хотелось плакать от жалости к самой себе.

Открывшаяся дверь и мягкие, еле слышные шаги отвлекли Алису от грустных мыслей. Девушке не нужно было открывать глаза, чтобы понять, кто к ней приближается. Гулко застучавшее сердце и нестройные табуны мурашек, пробежавшие по телу, были самым лучшим ответом. Она уже давно заметила, что может почувствовать Максимилиана, словно они связаны невидимой нитью.

Еле ощутимое колыхание воздуха и шуршание одежды возвестили о том, что ледяной маг присел около ее ног. Спустя несколько мгновений тишины, Алиса ощутила, как медленно, прикасаясь кончиками пальцев, Макс проводит рукой вверх по ее ноге, все сильнее приподнимая подол платья. От этих легких, незамысловатых прикосновений по телу девушки распространяется горячая волна. Алисе стоит огромного труда не сдвинуться с места, все так же продолжая расслаблено сидеть, чтобы узнать насколько далеко он зайдет.

И Макс не разочаровывает ее, поднимая руку все выше, легонько вырисовывая на нежной коже замысловатые узоры. Алиса сама не заметила, в какой момент ее дыхание из спокойного и размеренного стало глубоким и немного рваным. И судя по тому, как движения Максимилиана стали смелее, он тоже не оставил это без внимания.

— Ларр Максимилиан, а что вы делаете? — охрипшим голосом спросила Алиса.

— Тебе не нравится? — удивленно поинтересовался маг, но своего занятия не прекратил.

— Не то, чтобы не нравилось, но мы находимся в библиотеке, — накрыв его руки своими руками поверх плотной ткани платья, укорила его Алиса

— Алаиса, ты забываешь одну немаловажную деталь, — усмехнулся ледяной маг, приблизившись практически вплотную к ее лицу. — Это моя библиотека, в моем доме!

— Но сюда может кто-нибудь зайти, — не захотела сдаваться девушка, тем не менее, чувствуя приятную волну возбуждения от столь близкого нахождения любимого мужчины рядом с собой.

— Никто сюда не войдет, — пообещал Макс, склонив голову.

Ему нравилось наблюдать за тем, как чутко Алиса отзывается на каждое его движение. Вот и сейчас она еле заметно покачнулась в его сторону, а ее взгляд словно подернулся мечтательной дымкой. Усмехнувшись, Макс больше не стал ждать, стремительно сократив оставшееся расстояние между ними, чтобы поцеловать ту, которая так неожиданно и сильно пленила его.

И Алиса мгновенно отозвалась, обняв крепкие широкие плечи и прикрыв глаза, чтобы полностью погрузиться в ту страсть с оттенком непередаваемой нежности, которую дарили ей поцелуи мужчины. Она чутко отзывалась на каждое его прикосновение, незаметно для себя прижимаясь все сильнее, словно желая раствориться в нем. Крепкие мужские ладони так и продолжали ласкать ее ноги, поднимаясь все выше и выше, пока не обхватили девичьи бедра, несильно сжав их.

Прогнувшись в спине, Алиса не смогла сдержать тихого стона удовольствия и тут же застыла, сама испугавшись такой бурной реакции. Нет, она прекрасно понимала, что Максимилиан взрослый мужчина с вполне определенными потребностями, и осознавала, к чему все идет. Но не была уверена, готова ли именно сейчас к таким решительным действиям с его стороны.

— Не бойся, в первый раз все произойдет в другом месте и не так, — прошептал Макс ей на ухо, осторожно потершись носом о вмиг порозовевшей коже щеки. — Но чтобы это не произошло слишком быстро, отвлеки меня. Расскажи, чем ты сегодня занималась.

— Мне было скучно, — ответила Алиса, испытав колоссальное чувство признательности к нему.

Но чего она точно не ожидала, так это того, что Макс, на мгновение замерев, примется хохотать.

— Прости, — еле выговорил он, когда заметил немного обиженный взгляд девушки. — Просто, когда тебе становится скучно, через некоторое время скучать перестаю я!

— Ну, я же не виновата, что так происходит, — спрятав запылавшее лицо на груди мужчины, возмутилась Алиса.

— Конечно же нет, — поспешил заверить ее Максимилиан, отстранившись и встав с колен. — Это просто неудачное стечение обстоятельств.

С сомнением посмотрев на мужчину, Алиса все же решила дальше не развивать данную тему. Но и совсем откладывать этот разговор она не собиралась.

— Расскажи мне, что вы узнали? — пристально вглядевшись в лицо мага, попросила она. — Пожалуйста, я хочу это знать!

— Я просто не хотел тебя волновать, — признался Максимилиан, отойдя к столу. — Думал, что так будет лучше.

— Я понимаю, — ободряюще улыбнулась Алиса. — И пусть я не говорю о случившемся, но это совсем не значит, что не думаю о нем. Прошу тебя...

Присев на краешек стола, ледяной маг на некоторое время задумался, взвешивая все «за» и «против». Он понимал желание Алисы, но не мог перестать беспокоиться за нее. Макс уже давно не испытывал такого сильного желания кого-либо защитить, оградить от всего, что могло причинить боль, но, в то же время, не мог отказать ей.

— Помнишь, я говорил тебе, что иногда у магов может произойти неконтролируемый всплеск силы? — спросил Максимилиан и, дождавшись утвердительного кивка, продолжил: — На самом деле такие всплески можно предугадать и помочь магу при помощи блокирующих браслетов. За последние два века мы практически со стопроцентной точностью научились их предугадывать.

— Тогда почему та студентка и тот маг-воздушник... — попыталась спросить Алиса и не смогла продолжить.

— Потому что, как мы подозреваем, у них были совсем другие симптомы, более всего похожие на простуду, — честно ответил Максимилиан. — Алаиса, кто-то придумал вирус, способный разрушать магические каналы в теле человека. И скорее всего это та таинственная «госпожа», которой служил магический вампир.

— Но почему?.. Зачем ей все это?

— К сожалению, она не пожелала поставить нас в известность, — скривив губы в подобии улыбки, сказал Макс. — Сейчас все наши предположения строятся на ни чем не доказанных догадках. Самая распространенная версия основывается на ее желании сократить популяцию магов, за счет их смертей насытив человеческую часть Эдеи магией.

— Не понимаю, — побледнев, тихо сказала Алиса.

— Дело в том, что из-за той далекой войны, разделившей наш мир на две части, начал происходить дисбаланс магии, — попытался объяснить ледяной маг. — В самом начале никто не знал об этом, и лишь около двух тысяч лет спустя начали подозревать, что у нас не все так гладко. А теперь этот дисбаланс достиг практически катастрофических размеров.

— И с чем это связано? — взволнованно спросила юная Забирающая, не в силах усидеть на месте.

— Вспомни про тот круговорот магии, о котором я тебе рассказывал, — попросил Макс, следя за Алисой обеспокоенным взглядом. — Все старшие расы не только могли забирать силу из окружающей среды, вырабатываемую магическими источниками, но так же и отдавать ее в мир, черпая из своих внутренних запасов.

— Но я так же помню, что люди тоже научились этому, — не понимая сути проблемы, сказала Алиса.

— Только те, в ком присутствует кровь старших рас, — немного раздраженно ответил Максимилиан. — Полукровки в первом поколении практически были неотличимы от старших рас в этом плане, но прошло уже много веков с тех пор, и та кровь не так сильна. То есть, мы очень мало отдаем миру, больше забирая от него. А ведь есть еще и чистокровные люди с магическими талантами. Они вообще являются только потребителями.

— И вы решили, что эта госпожа хочет таким ужасным способом хоть немного восстановить баланс? Но как ей это вообще в голову пришло?

— Вообще-то пять веков назад в одном небольшом королевстве тоже пришли к таким выводам, — устало улыбнулся Макс. — Тогда магов казнили за малейшую провинность. Ведь после смерти даже чистокровный человек отдает свою силу миру. Внутренние резервы попросту пустеют за ненадобностью.

— Да это же просто геноцид какой-то! — возмутилась Алиса, принявшись расхаживать по комнате.

— Полностью согласен с тобой, поэтому другие страны и вмешались, жестко пресекая такой беспредел. Так что, как ты можешь видеть, история уже знала такие прецеденты.

— Погоди, я кое-чего не понимаю! — приподняв руку, попросила Алиса. — Но если сила при смерти мага постоянно так вырывается, принося с собой колоссальные разрушения, как Эдея еще продолжает существовать?

— Ты не права, — покачал головой ледяной маг. — Когда маги умирают по естественной причине или же насильственной смертью, отток магии в мир происходит вполне спокойно, не принося разрушений. А из-за вируса разрушаются магические каналы, приводя к неконтролируемому всплеску силы. То есть отток магии вызывают насильственным способом, приводящим к разрушениям.

— Как же так? А ведь я даже не подозревала о…

Не удержавшись, Алиса подошла к Максу, прижавшись к нему, словно в поисках защиты. Ей было страшно осознавать то, что творилась в волшебном мире. Почему-то до этого разговора все казалось правильным и незыблемым. Пусть иногда здесь происходили поистине страшные вещи, но ведь это жизнь, и гладко все быть не может. Но знание того, что этот мир стоит на грани гибели, оказалось просто ужасающим.

— Все же мне не нужно было тебе рассказывать об этом, — сокрушенно прошептал Макс, прижимая девушку к себе.

— Нет… Нет, все правильно, мне было нужно узнать обо всем, — заверила его Алиса, спрятав лицо на его груди. – Незнание ситуации еще хуже. Просто удивительно, что мне так легко далось обучение владением своим даром. Это поистине удивительно и невероятно! Ведь я очень быстро научилась контролировать свои щиты, магия практически не шалит, а учеба дается довольно легко. И это все на фоне такого дисбаланса…

Неожиданно Макс крепко, до боли сжал Алису в своих объятиях. Придушенно пискнув, она уже хотела поинтересоваться, в чем дело, когда ледяной маг хрипло прошептал:

— Пусть так остается и дальше. Слышишь меня! Я не могу и не хочу терять тебя!


Глава 14

Стоя в объятиях любимого мужчины, Алиса в который уже раз пожалела о своих словах. Необдуманных, поспешных словах, причинивших боль дорогому существу. И вроде бы не было ничего особенного в них – просто констатация факта, но то, что казалось незначительным и не важным, могло ранить сильнее и больнее любого оружия.

Неуверенно приподняв руку, Алиса осторожно погладила мужское плечо, словно принося извинение. И Макс мгновенно откликнулся, погладив ее спину и нежно прикоснувшись губами к золотоволосой макушке. Довольно вздохнув, Алиса приподняла голову, поцеловав немного колючий подбородок.

— Все хорошо, маленькая, — прошептал Максимилиан. — Я просто устал.

— Я понимаю, — уткнувшись носом ему в шею, пробормотала Алиса. — И так же понимаю, что по-другому нельзя. Просто...

— В чем дело? — поинтересовался маг, почувствовав ее неуверенность. — Спрашивай.

— Она... Эта госпожа ведь управляет магическими вампирами, — Алиса попыталась точно сформулировать то, что ее беспокоило. — Возможно ли, что она сама является...

— Да, — перебил ее Максимилиан. — Мы в этом полностью уверены.

— Откуда? Вы что-то узнали о ней?

— Не только про нее, но и весь ее род.

Стремительно отстранившись и немного отступив назад, Алиса недоуменно посмотрела на Макса. Но тот оставался полностью серьезным, скорее даже мрачным.

— И что же вы узнали? — осторожно поинтересовалась она.

— Судя по некоторым старинным документам, которые нам удалось раздобыть, когда на нашей прародине произошла катастрофа, именно клан магических вампиров перенес некоторых людей на Эдею.

— Ч... что?! — удивлению Алисы просто не было предела. — Но зачем они это сделали? То есть, конечно же, с одной стороны это очень хорошо, но с другой... Я просто не понимаю их мотивов.

— Они спасали своих слуг, — невесело усмехнулся Максимилиан.

— Слуг?

— Да, Алаиса, именно слуг, чтобы в новом мире было кому выполнять грязную работу, обустраивая их быт. Насколько мы поняли, на нашей прародине был культ некоей богине, жрецами которой могли быть только женщины. И эти жрицы пользовались огромной властью.

— Видимо, богиня того мира была очень могущественной, — предположила Алиса.

— Хм... Да, в некотором плане оно так и было, — хмыкнул Макс, но, заметив полный любопытства взгляд девушки, качнул головой. — Поверь, радость моя, ты не хочешь знать.

— Хорошо, — легко согласилась Алиса, решив, что действительно не хочет знать.

Ей с лихвой хватало и ранее рассказанного. Но прояснить ситуацию все же стоило.

— И как так получилось, что люди прекратили им служить? И более того, забыли о них.

— Мы не знаем, — вздохнул Макс. — Слишком мало сведений нашли. Но из того, что узнали, выходит: был создан орден Хранителей Памяти, контролирующий жриц. Правда в один из периодов смуты их всех уничтожили.

— Думаешь, жрицы постарались? — поинтересовалась Алиса.

— Прямых доказательств этому нет, но мы склонны думать именно так, — кивнул маг, подведя Алису к дивану.

— Но они не воспользовались этой возможностью, — задумчиво проговорила юная Забирающая. — Ведь после смерти Хранителей у них были развязаны руки, и все равно не попытались захватить власть. Интересно, почему?

— Вот как доберемся до них, сразу же поинтересуюсь, — клятвенно пообещал Максимилиан.

— Только, когда доберетесь, будь осторожен, — не удержалась Алиса от просьбы.

— Я всегда осторожен, родная, — заверил ее Макс, — слишком самоуверенные в нашей профессии долго не живут.

Решив не реагировать на эти слова, Алиса просто промолчала. Лишь крепко сжала его руку, постаравшись как можно глубже запихнуть раздирающее ее чувства беспокойства.

«И почему у меня дар не к боевой магии? — неожиданно подумала она. — Хотя, уверена, что и в этом случае Макс постарался бы оградить меня от опасности».

— Алаиса, мне нужно возвращаться во дворец, — прервал установившуюся тишину Максимилиан. — Я и так безбожно опаздываю.

— Ну раз надо, значит, иди, — тяжело вздохнула девушка, отстраняясь от него. — А я попробую придумать, чем себя занять.

— Только сильно не скучай, — усмехнулся Макс, быстро ее поцеловав. — Я опасаюсь, что могу и не пережить последствий!

— Да ну тебя! — надулась Алиса.

— И не сопи! — тут же строго приказал маг. — А то я точно не смогу уйти.

Не успела Алиса ничего сказать на этот счет, как ее утянули в головокружительный поцелуй, а когда она окончательно пришла в себя, вредного мага уже и след простыл.

— Вот же ж!.. — возмутилась она, хлопнув ладошкой по дивану.

Но губы непроизвольно растягивались в счастливой улыбке. Максимилиан определенно поднял ей настроение. Осталось только решить, чем себя занять до вечера.

А в это самое время все те, кому не посчастливилось встретить герцога Ортанского в коридорах дворца, старательно сливались с обстановкой. Уж слишком довольным было выражение лица ледяного мага. Придворные уже давно сошлись во мнении, что когда он доволен, это еще страшнее. Ведь такое случалось крайне редко, и им оставалось только гадать, чем же вызваны такие эмоции.

Быстро зайдя в свой отдел, находящийся в самом дальнем крыле дворца, Максимилиан поинтересовался у находящихся здесь подчиненных.

— Что нового?

— Час назад «гостья» покинула столицу и исчезла в неизвестном направлении, — доложила платиновая блондинка с коричневыми прядями в прическе.

— Ники, дорогая, только не говори, что ты ее упустила, когда выбирала себе очередной шарф, — подцепив пальцами край ярко-синего шарфа, с нагловатой ухмылкой поинтересовался рыжеволосый парень и откинул с лица мешающуюся косичку алого цвета.

— Соран, отвали, — огрызнулась женщина, хлопнув по руке наглеца. — Ларр Максимилиан, я действительно не смогла отследить траекторию портала. Там был мощный энергетический выброс, после чего невозможно было что-либо обнаружить. Может, это какая-то эльфийская магия?

— Возможно, — задумчиво сказал Макс. — Нам мало что известно о старших расах.

— Зато мы точно знаем, что девушек, принадлежащих к правящему роду, никогда не отпускали одних, — мрачно добавил рыжеволосый Соран. — Тем более она еще совсем молода, а то бы точно заметила слежку.

— Опасаешься проблем, если она пострадает? — поинтересовался Макс.

— Если это произойдет на территории империи...

Можно было и не продолжать. Все и так представляли, чем это им грозит. Старшие расы не поддерживали никакой связи с людьми, и если посещали эту часть Эдеи, то очень осторожно, чтобы никто не узнал. Но сейчас была совершенно другая ситуация, которая могла грозить еще одной войной.

— Попробуй потом докажи, что мы здесь ни при чем, — озвучил общую мысль молчавший до этого водный маг, служивший под началом Максимилиана добрых сорок лет.

— Свяжитесь с нашими агентами по всей империи, — принял решение Макс. — Вдруг она объявится. А я попрошу помощи у брата. Может, высокородной эльфийке захотелось посетить еще какую-нибудь страну. Как только найдут – чтобы глаз с нее не спускали! А при малейших признаках опасности – рассекретились и со всеми почестями препроводили к Заслону.

— Так и передам: связывать только шелковыми лентами, а рот затыкать фруктами, — мрачно пошутил Соран.

— Ты мне еще поговори, и вся операция по обеспечению ее безопасности ляжет на твои широкие плечи! — пригрозил Максимилиан. — От моей бабушки вестей не было?

— Нет, — удивленно ответила Ники. — А что, должны были быть?

— Если вдруг что-то будет, немедленно сообщайте мне, — не счел нужным объяснять ледяной маг. — Я к императору.

Как всегда, в приемной толпились придворные, желающие получить аудиенцию у своего монарха. Посмотрев на всю это разношерстную толпу, Макс искренне посочувствовал другу и так же искренне порадовался, что находится не на его месте. Его всегда удивляли идиоты, стремящиеся занять императорский трон. Видимо, не представляли, насколько он «неудобен».

— Занят? — поинтересовался Максимилиан у немного бледного и вспотевшего секретаря.

— Пока да, Ваша Светлость, — без эмоций в голосе ответил тот, но тоскливый взгляд, украдкой брошенный на тихо переговаривающихся аристократов, о многом поведал ледяному магу.

«Интересно, сколько раз за этот день несчастный Филиан мысленно расчленил их?» — усмехнулся про себя Макс, отходя к окну.

Как всегда, около него образовалось свободное пространство. Это уже потом, чуть позже, кто-нибудь осмелится к нему подойти, завязав ничего не значащий разговор. Несмотря на опасение и иррациональный страх, который он вызывал в людях, некоторые аристократы не оставляли попыток завести с герцогом более близкое знакомство.

Но прежде чем кто-то все же осмелился подойти, дверь кабинета открылась, выпуская советника Алистана. Все, как по команде, поклонились, а Макс, не теряя ни минуты, отправился на встречу с императором.

— Герцог, — холодно поздоровался ларр Алистан.

— Советник, — не менее холодно отозвался Максимилиан.

Закрыв за собой дверь, Макс недовольно поморщился.

— Ну, хоть не мне одному мучиться изжогой после общения с советником, — весело сказал Кириан, оценив выражение лица друга.

— Слушай, может мне на него накопать что-нибудь поистине ужасное? — с надеждой посмотрев на своего императора, спросил Макс. — А то ведь все состояние на целителей спущу, после встреч с ним.

— Стареешь, друг мой, — сочувствующе покивал Кириан. — Вот и здоровье пошаливать начало... Пожалей Алекса — женись и заведи наследника!

Чуть не споткнувшись, Максимилиан подозрительно спросил:

— Ты знаешь, что чуть не довел меня до сердечного приступа?

— Ну не довел же! — усмехнулся император, одним движением руки переместив к себе на стол бутылку с вином и два бокала.

— Спиваетесь, Вашество, — ехидно заметил ледяной маг.

— Я вас с Алексом за собой утяну, — благостно улыбнувшись, пообещал Кириан.

— Мы потеряли след эльфийки, — без всякого перехода сообщил Макс.

Император ничем не выдал своего волнения или недовольства по этому поводу, все так же спокойно продолжив разливать по бокалам вино. Отставив бутылку в сторону, он слеветировал один из бокалов к герцогу, а из другого отпил сам.

— Если с ней что-то случится, сгною на каторге, — спокойно пообещал он.

— Я уже отдал распоряжения на этот счет, — заверил его Макс, устраиваясь на подоконнике.

— Когда это произошло? — поинтересовался Кириан.

— Около часа назад, — честно ответил Максимилиан. — Мои люди не смогли вычислить траекторию выхода.

Тяжело вздохнув, император поинтересовался:

— Может, отправить эльфам петицию с протестом? Мол, если хотят ваши детки экскурсию, то пусть прибывают к нам с должным сопровождением.

— Вот как только найдем ее и доставим к Заслону, я позабочусь о письме, — мрачно пообещал Макс.

— От твоей бабушки ничего не слышно?

— Нет еще, но это обнадеживает. Если она не прислала вестей, значит, ей удалось уговорить ларра Вериана, и она просто не хочет зря терять время.

— Будем надеяться...

Но их прервал секретарь, сообщивший о прибытии ректора столичной академии.

— Впустите, — разрешил Кириан.

А вскоре Максу довелось лицезреть не только не совсем приятного для себя человека, но также и какую-то пунцовую от смущения девицу, неумело изобразившую книксен, при этом умудрившуюся запутаться в свободной хламиде болотного цвета.

— Ларр Дарэн, у Вас что-то срочное? — поинтересовался Кириан.

— Да, мой император, — с поклоном отозвался ректор. — Знакомьтесь, это моя абитуриентка, ларра Катарина. Она смогла существенно продвинуться в изучении вируса и создать вакцину.

— Это правда? — буквально впившись взглядом в еще больше покрасневшую девушку, спросил Кириан.

«Еще немного, и ее удар хватит», — отстраненно подумал Макс.

— Ларра Катарина, приношу свои глубочайшие извинения за то, что мы Вас напугали, но нам действительно важно это знать, — спрыгнув с подоконника и как можно более доброжелательно улыбнувшись, сказал он.

— Н... Нет, нет, все хорошо, простите меня, — еле слышно пробормотала целительница. — Ларр Дарэн немного... преувеличивает. Я работала не одна, а с...

«Неужели можно еще сильнее краснеть?» — с некоей долей восхищения поразился Макс.

— С кем именно? — осторожно поинтересовался Кириан у ректора, опасаясь, что девица сейчас точно хлопнется в обморок.

— С ларром Андрэо, — ответил ларр Дарэн, еле заметно скривившись.

— И? — нетерпеливо воскликнул Кириан, когда маг больше не произнес ни слова.

— Я смогла восстановить разрушенные каналы, — на одном дыхании выпалила ларра Катарина. — Правда опыты производились на останках, и у нас с ларром Андрэо нет полной уверенности, что это сработает с живым человеком. Вот если бы...

— Предлагаете кого-нибудь заразить и проверить? — вполне серьезно поинтересовался император.

— Н... Нет! — моментально побледнев и покачнувшись, прошептала девушка.

«Хоть бы не умерла прямо здесь, — хмуро подумал Макс. — Труп ведь точно мне прикажут прятать!»

— Какие, однако, таланты у нас есть, — ободряюще улыбнувшись, сказал он. — Ларра Катарина, а вы бы не хотели перейти работать под моим началом? Мне нужны такие талантливые люди!

— Она не может, — недовольно ответил ларр Дарэн.

— Это еще почему? — высокомерно посмотрев на своего оппонента, поинтересовался Макс.

— Во-первых, потому что еще учится, а во-вторых, есть уже договор о дальнейшем сотрудничестве ларры Катарины с моей академией.

Максимилиан, если честно, и не думал действительно приглашать на работу столь нежное создание. Просто хотел ее хоть немного поддержать, чтобы она успокоилась. Если бы только ректор не влез...

— О, я просто уверен, что ларра Катарина быстро передумает, стоит мне только озвучить заработную плату, — ехидно усмехнулся Максимилиан, успев подумать, что ведет себя, как мальчишка.

— Договор не устный, оформлен по всем правилам, — не менее ехидно усмехнулся ларр Дарэн. — Там сумма штрафа просто огромная!

— Ради такого ценного сотрудника, я выплачу штраф из собственного кармана, — выдал Макс, насмешливо глядя в злые глаза своего соперника.

— Если вы оба сейчас не успокоитесь, то станете подопытными ларры Катарины, а ее начальником буду лично я! — спокойно произнес император, неодобрительно посмотрев на одних из самых сильнейших магов империи.

— Не надо! — воскликнула вконец испуганная целительница, загораживая своим хрупким тельцем ларра Дарэна. — Я улучшу вакцину, работая с уже имеющимся материалом.

— Ну вот, я, как всегда, чудовище, — философски изрек Кириан, получая непередаваемое удовольствие от, мягко говоря, ошарашенного взгляда третьего клинка империи, которого пыталась защитить его же ученица. — И, кстати, из-за вас двоих!

— Мы что-то действительно увлеклись, — покаянным тоном произнес Максимилиан. — Ларра Катарина, может Вам стоит присесть...

— Вот на этот стул, — слеветировав один из стульев, закончил за него император.

— Благодарю Вас! — вновь покраснев, ответила целительница, не заметив, с каким сочувствием посмотрели на нее спорщики.

Правда, через несколько секунд увидев, как девушка довольно улыбается, синхронно подумали о том, что не мешало бы пометить конкретно этот предмет мебели. Император же мысленно смеялся над своими наивными подданными, сделав пометку для себя проверить и убрать со стула все царапины, сколы или маячки, которые на нем обнаружатся.

— Но все же довольно удивительно, что столь молодой специалист, даже не закончивший полное обучение, смогла справиться с поставленной задачей, — с явным намеком сказал Кириан.

— Она действительно очень талантлива, мой император, — ответил ларр Дарэн, серьезно посмотрев в глаза своему сюзерену. — Я привлек ларру Катарину к этому проекту на свой страх и риск, и она оправдала мои надежды.

— Вам, да и всем нам очень повезло, — согласился Кириан, тем не менее, предупреждающе посмотрев на ректора. — А Вам, ларра, я могу только пожелать удачи. На данный момент все маги зависят от Вас.

— Я... понимаю, мой император, — тихо произнесла целительница. — Если мне будет позволено удалиться, то я бы хотела продолжить свою работу.

— Конечно.

После ухода ректора и целительницы, Кириан еще некоторое время обсуждал с Максом, под каким предлогом будет лучше всего провести вакцинацию населения, после того, как ларра Катарина закончит работу. Мысль, что у нее может ничего не получиться, Кириан даже не рассматривал. Если придется, император был готов приставить к талантливой целительнице круглосуточную охрану, которая так же будет ненавязчиво подталкивать девушку к нужному им результату.

— Узнаю этот взгляд, — усмехнулся Макс, вольготно расположившись на подоконнике. — Ты уже обдумываешь, как бы прибрать такое талантливое дарование к рукам.

— Ты слишком хорошо меня знаешь, — улыбнулся Кириан.

— Тогда, может быть, позволишь дать тебе совет? — осторожно спросил ледяной маг.

— И какой же?

— Оставь все, как есть. Не трогай и не пытайся переманить. Некоторые птицы не живут в неволе.

— Какая еще неволя? О чем ты говоришь? Я предоставлю ей все, что она попросит.

— Ты же видишь, она влюблена в Дарэна и не захочет уходить от него, даже если они никогда не будут вместе. Ларра Катарина буквально боготворит его.

— Есть вполне реальные способы заставить эту птичку поменять свое мнение, — недобро прищурившись, сказал Кириан.

— У тебя что, врагов мало? — деланно удивился Макс. — Так хочется заиметь еще одного?

— Ты считаешь, что она может быть опасна? — в свою очередь удивился император.

— Обозленные женщины всегда опасны, — припечатал Максимилиан.

— Знаю, — вздохнул Кириан. — Но как же хочется заиметь такое сокровище в свое личное пользование!

— Она и так твоя, со всеми потрохами, — хохотнул Макс. — Дарэн беззаветно верен тебе, а значит, у тебя есть и безоговорочная верность ларры Катарины.

— Да уж, женщина верна, пока верен тот, кого она любит, — нарочито сокрушенно пробормотал Кириан.

— Это тоже не самый плохой вариант, — пожал плечами ледяной маг. — Если только этот идиот не обидит ее. Но тогда она, по крайней мере, будет мстить лично ему. Вот если все так и произойдет, можешь попробовать переманить ее.

— Какой у меня умный друг, — усмехнулся император. — Надеюсь, ты продолжишь таким быть, поскорее сделав предложение ларре Алаисе!

— Не понимаю, о чем ты, — слишком быстро ответил Макс, еще не до конца осознав слова друга.

— Нет, все же дурак, — печально изрек император. — Неужели ты думаешь, что мы с Алексом не заметили, как вы смотрите друг на друга.

— Вполне нормально смотрим, — не захотел сдаваться ледяной маг.

— Это для других вполне нормально, но не для нас, — огорошил его Кириан. — Алекс даже предлагал мне пари, хватит у тебя ума сделать предложение или ты, как всегда...

— Думаю, нам стоит оставить этот разговор, — недовольно отозвался Макс.

— Ну оставить, так оставить, — подозрительно покладисто согласился Кириан. — Она мне, кстати, тоже нравится. И, в отличие от некоторых идиотов, я даже готов жениться! Тем более ларра Алаиса с таким восхищением всегда смотрит на меня. Как думаешь, сколько времени мне понадобиться, чтобы она забыла о тебе?

Резко понизившаяся в кабинете температура воздуха и морозные узоры, побежавшие по стенам, потолку и полу, были красноречивее любого ответа. Макс честно пытался успокоиться, осознавая, что перед ним не просто друг, но его император. И все же глухая злоба, сдавившая грудь, требовала выхода, а все его существо буквально кричало: «Моя! Не отдам!».

— На плаху захотел? — доброжелательно поинтересовался Кириан.

— Прости, — резко успокоившись, хрипло сказал Максимилиан. — Просто сейчас еще слишком рано.

— Но потом может быть поздно, — тихо ответил император. — Мы стали на опасный путь, друг мой.

— Знаю, — согласился Макс. — Дай мне месяц, и я обещаю, что сделаю предложение Алаисе.

Уже сидя у себя в кабинете, он еще долго вспоминал произошедший разговор. И понимал, что друг прав. Им предстояла масштабная и очень опасная операция. Но также Максимилиан думал, если что-нибудь с ним случится, то Алисе будет легче все это пережить, как свободной от обязательств девушке, а не несостоявшейся невесте.

Заработавшись до поздней ночи, как это часто бывало в последние дни, Макс вновь тихо прокрался в комнату девушки, чтобы осторожно прилечь и хоть немного побыть с ней рядом. Глядя на безмятежно спавшую Алису, он только еще больше укрепился в своем мнении.

*****

В этот поздний час не спал не только герцог Ортанский, но и еще один человек. Он неподвижно сидел перед амулетом вызова, терпеливо ожидая ответа. И пусть все внутри него так и кричало от желания узнать ответ на свой вопрос, мужчина никогда бы не совершил столь опрометчивой ошибки. За долгие годы муштры можно было научиться и не такому. Ведь осторожность превыше всего!

Но вот, наконец, раздался так ожидаемый им голос:

— Хорошо, что ты так ответственно относишься к возложенной на тебя миссии.

— Да, моя госпожа, — привычно склонив голову в знак смирения, ответил он. — Дозволено ли мне будет спросить?

— Попробуй, — благожелательно позволил голос.

— Понравился ли тебе мой дар, госпожа? — с замирающим от нетерпения сердцем, поинтересовался мужчина.

В ответ раздался лишь короткий смешок, и госпожа спросила о том, что больше всего ее интересовало. Но он не остался в обиде. Хватило и этого, чтобы понять: он ненамного, но сумел возвыситься над другими мужчинами их клана. А этого уже было более чем достаточно!


Глава 15

После возвращения ларры Кассандры прошло уже два дня. И все эти дни Алиса ощущала странное напряжение, возникшее в доме. Вернее, все началось именно из-за наставницы и Макса. В тот день они закрылись в кабинете мага и долго о чем-то разговаривали. После этого все и изменилось...

Слуги, словно почувствовав настроение хозяина, ходили по дому, как привидения, стараясь лишний раз не попадаться на его пути. Всегда добродушная ларра Кассандра стала очень задумчивой и рассеянной. Сколько бы Алиса не пыталась ее расшевелить – ничего не выходило.

Максимилиан наоборот заметно нервничал, и это совсем не добавляло спокойствия. Девушка даже не могла представить, что же должно было произойти, чтобы произвести такой сокрушительный эффект на ледяного мага. А уж когда Александр, прибыв вчера к ним на ужин, даже не подмигнул симпатичной горничной, Алиса вообще впала в уныние, ведь что бы ни случилось, водный маг всегда был весел и приветлив, расточая улыбки всем окружающим его женщинам. И пусть веры в его заинтересованность не было, но такое поведение стало сродни ритуалу, возвещавшему, что все хорошо.

Тяжело вздохнув, Алиса легла прямо на книгу, которую до этого читала. Голова от неприятных и тревожных мыслей заметно начала болеть.

— Алаиса, у тебя что-то случилось? — поинтересовалась Солара, до этого листавшая какой-то журнал.

— Не у меня, — повернув голову и печально посмотрев на подругу, ответила она. — Я не знаю, что происходит, но все мои домашние ходят, как в воду опущенные.

— И не одни они, — призналась целительница. — Ты разве не заметила, что ларра Мириан как-то странно себя ведет? Иногда она смотрит на нас с такой жалостью во взгляде: даже жутко становится!

— Нет, прости, не обратила внимания, — покаялась Алиса. — Я так переживаю за своих, что уже ничего больше не вижу.

— Понимаю, — с сочувствием посмотрев на подругу, сказала Солара. — Мне бы и самой хотелось знать, что происходит. Но наставница вряд ли расскажет, а больше спросить и некого.

Алиса промолчала, решив попробовать разговорить Максимилиана. Если он, конечно, придет пораньше, а не как всегда поздно ночью. Девушка знала, что он заходит к ней. Чувствовала сквозь сон его объятия, когда Макс ложился рядом. А утром безошибочно улавливала еле ощутимый аромат его тела. Но у нее никогда не получалось проснуться, словно что-то окутывало девушку сонным пологом. Да и какой разговор у них мог получиться? Она сонная, он уставший...

— Так, нам нужно хоть немного взбодриться! — веско проговорила Солара. — Да и учебу никто не отменял. Ты хоть что-то запомнила из прочитанного?

— Ну, как тебе сказать... — недовольно поморщилась Алиса.

— Я так и знала, — хмыкнула целительница. — Пойдем, попрактикуешься под моим присмотром. Хоть какая-то деятельность, а то совсем загрустишь.

— Я честно стараюсь не думать, но...

— А смысл? Оттого, что ты беспокоишься и накручиваешь себя, толку все равно не будет. Так займись чем-то полезным, тем, что может пригодиться совсем скоро!

И вновь Алиса промолчала, согласившись с подругой, а затем неожиданно разозлилась на саму себя.

«Какая же я послушная! — с яростью подумала она. — Слова лишнего не скажу, когда это действительно нужно. Неудивительно, что ларра Фирэн чувствовала свою безнаказанность, пока мое терпение не лопнуло. Я же стала размякшей мямлей, которую все старательно оберегают от невзгод».

Старательно повторяя все то, что ей показывала Солара, Алиса продолжала мысленно высмеивать себя. Вспоминала, как ее похитили и она буквально дрожала от ужаса. Чуть навсегда не осталась в коме, трусливо спрятавшись в глубинах своего сознания, и если бы не Лаетан...

Зло насмехалась над тем, как хотела бы стать боевым магом, а не целителем.

«Ага, действительно, боевой маг! — раздраженно подумала Алиса. — Я и целителем пока не стала, а уже пожалела о выбранной профессии! Да кто же со мной станет делиться информацией, если я ничем не могу помочь? Нет, Алиска, хочешь быть в курсе событий и полезной для дорогих тебе людей, так стань достойной их! Выучись, чтобы можно было применить свой дар на практике, а не только выставлять напоказ золотые кудри. Ведь это наоборот знак того, что ты плохо владеешь своей магией. Размазня!»

И она старалась: с утра и до вечера училась, делая лишь короткие перерывы для еды. А вечерами засиживалась допоздна, повторяя уже пройденный материал. Раз за разом практиковалась на манекенах или на Соларе, благородно разрешившей сделать из себя подопытную.

Алиса понимала, что находится еще в самом начале выбранного пути и до той же Солары ей еще очень далеко, но каждая похвала подруги или ларры Мириан, проливалась бальзамом на душу, заставляя двигаться вперед.

А через неделю появились первые заболевшие.

Впоследствии никто так и не смог сказать, откуда начала распространяться странная болезнь, поражавшая только магов. Практически одновременно во всех странах появились очаги заболевания, распространявшиеся, как лесной пожар. Целители сбились с ног, пытаясь помочь пострадавшим, но болезнь, выглядевшая как обычная простуда, никак не хотела отступать. Маги медленно угасали, становясь беспомощнее котят, и в народе поползли слухи, что это кара богов. Начались беспорядки, откуда-то резко появились «проповедники», взывающие обделенных магией людей последовать воле богов, очистив землю от магической скверны. Властям кое-как удавалось справляться с беспорядками при помощи здоровых магов, но их ряды стремительно редели.

Простые люди, несправедливо обделенные, как они считали, магическими талантами, с удовольствием подхватили идею стать «хозяевами» мира, не понимая и даже не представляя, как им будет тяжело без тех, от кого они пытались избавиться. Лишь немногие не пошли на поводу толпы, в тайне сочувствуя магам, но их было слишком мало. В итоге главами государств было принято решение ввести в своих странах военное положение, что еще больше разозлило людей.

И только когда от странной болезни слегла одна из Забирающих, человеческая часть Эдеи замерла в ужасе. Наконец люди осознали весь масштаб катастрофы. Если к другим магам могли относиться предвзято, то целителей, а особенно Забирающих, чуть ли не боготворили.

«Проповедники» продолжали орать свои лозунги, подбивая людей на «очищение», но их уже не слушали. А когда один из них посмел сказать, что Забирающие противны воле богов, разъяренная толпа чуть не разорвала его. Теперь жрецам в храмах приходилось работать днем и ночью, чтобы все желающие могли поговорить с богами. Люди шли нескончаемым потоком, слезно умоляя молчащих богов спасти их мир, оградив от болезни.

А в одной из имперских лабораторий кипела работа. Довольно известный мировой общественности некромант и молодая целительница, еще не закончившая обучение, бились над созданием вакцины. Та, что имелась, лишь замедляла магический вирус, но не могла его полностью нейтрализовать.

Ларра Катарина, потерев бледное от усталости и недосыпания лицо, хрипло спросила:

— Ларр Андрэо, вы не знаете, как там обстоят дела у ларры Верены?

— Хоть и медленно, но все же идет на поправку, — ответил некромант, не отрываясь от работы. — Все же она Забирающая, так что наша несовершенная пока еще вакцина дала нужный толчок ее организму.

— Три недели мы бьемся над этой задачей, а мир буквально сходит с ума! — расстроено прошептала целительница.

— Не думайте об этом, — наконец соизволил посмотреть на нее ларр Андрэо. — Все равно это нам не поможет, только будет отвлекать. Лучше давайте закончим опыт и помолимся, чтобы он был удачный.

Раздавшийся за дверью лаборатории шум и топот ног вновь отвлек ларра Катарину.

— Осторожнее! — возмутился кто-то, когда раздался приглушенный стук и тихое дребезжание.

— Простите, запнулся обо что-то, — покаялся второй человек, а вскоре все стихло.

— И все же жаль, что они отгружают не законченную вакцину, — пробормотала целительница.

— Зато она сможет помочь продержаться, пока у нас не получится, — ободряюще сказал некромант.

Но им вновь не дали заняться делом. Тяжелая металлическая дверь открылась, впуская бледного и осунувшегося мужчину. Судя по красным белкам глаз, он нормально не спал уже очень давно. Впрочем, как и остальные.

— Ларр Максимилиан, что привело Вас к нам? — поинтересовался ларр Андрэо.

— Нам пришли вести о первых смертях, — хмуро ответил ледяной маг, но затем, посмотрев на еще сильнее побледневшую целительницу, тихо добавил: — Простите.

Он прекрасно понимал, как тяжело девушка переносит возложенную на нее ответственность. Во всех человеческих государствах многие маги пытались завершить вакцину, но безбожно отставали от этих двоих. И теперь он чувствовал себя виноватым за то, что пришлось принести такие печальные вести.

— Нет... Нет, вы не... — но договорить целительница не смогла.

Сильный кашель буквально согнул девичий стан пополам, и ларра Катарина, не удержавшись, упала на пол, смахнув со стола инструменты.

— Катарина, девочка моя, да вы же больны! — ощупав ее лоб, воскликнул некромант. — Сейчас, подождите немного, я вколю...

— Не надо, — слабо улыбнулась целительница. — Я колола ее уже третий раз по утрам.

— Но почему вы нам не сказали? — обеспокоенно спросил Макс, помогая ей устроиться на стуле.

— Но это бы ничего не изменило, — печально ответила она. — А так, пока могу, я буду работать.

— Милая, но вы ведь губите себя, ускоряя процесс разрушения, — укорил ее ларр Андрэо, осторожно протерев ей лицо мокрым полотенцем.

— Поэтому и хочу Вас попросить опробовать этот вариант вакцины на мне.

Неподвижно замерев на месте, мужчины попытались осмыслить услышанное. Но слова целительницы, почему-то оказались для них столь неожиданными, что смысл никак не хотел доходить до сознания.

— Катарина, это совершенно неприемлемо! — возмутился некромант.

— Почему? — нахмурившись, поинтересовалась ларра Катарина. — Мне все равно больше не работать над ее созданием. Вы не позволите. Так какая разница, как и где мне умирать? — хрипло вздохнув, она тихо сказала: — Это мое право, прошу, не отказывайте мне.

— Она права, — обронил Макс, удостоившись яростного взгляда от некроманта. — Вы сами все прекрасно понимаете.

— Но она...

— Умираю, — немного жестко перебила целительница.

— Хорошо, — сдался ларр Андрэо. — Как только все будет готово, я вколю Вам этот образец.

— Подождите, — остановил его Максимилиан. — Я сейчас позову ларру Солару. Она как раз во дворце, в отличие от ларры Мириан. Пусть проконтролирует. Вдруг, когда вы излечитесь, может понадобиться помощь.

Усмехнувшись такому настрою ледяного мага, ларра Катарина согласно кивнула головой.

Все время, пока ларр Андрэо занимался готовящимся образцом вакцины, Солара обследовала больную, а ларр Дарэн, прибывший вместе с ними, тихо ругался, ларра Катарина не сделала ни одного движения. Максимилиан, пристально наблюдавший за ней, даже не мог представить, что сейчас творится в голове практически обреченной на смерть целительницы. Пусть она достойно держалась, но это тяжкое испытание для любого — знать, что возможно совсем скоро ты умрешь.

— Образец на стадии готовности, — сообщил некромант. — Остался финальный этап — вплести магию жизни и магию смерти.

— Сейчас я Вам помогу, — встрепенулась за долгое время ларра Катарина.

— А что конкретно вы будете делать? — поинтересовалась Солара. — Может я Вам помогу. Ларра Катарина, я не хочу еще больше рисковать вашим здоровьем, — обратилась Забирающая к вставшей целительнице. — Да и, возможно, моя магия окажется сильнее вашей. Простите, не хотела Вас обидеть!

— Ну что вы, я совсем не обижена! — заверила ее девушка, и с надеждой посмотрела на своего напарника. — Ведь может такое быть...

— Что, если нам нужна была магия именно Забирающей?! — с восторгом воскликнул ларр Андрэо. — О, моя дорогая, подойдите, сейчас я Вам все объясню.

Посмотрев в маниакально заблестевшие глаза, Макс уверился, что некромант маньяк от науки. Ему даже показалось, что ларр Андрэо помолодел на несколько лет, а уж усталость вообще как рукой сняло!

— Да-да, именно эти плетения, — тем временем возбужденно объяснял маг смерти. — Мы будем осторожно, буквально по капле вливать свою силу в них.

— Но разве это не вызовет диссонанса, — удивилась Солара. — Ведь мы такие разные.

— Ни в коем случае! — заверил ее ларр Андрэо. — Видите, мое плетение немного короче вашего? Когда мы вколем вакцину, моя магия будет выжигать заразу, а ваша следом восстанавливать.

— Ого, я никогда не слышала о таком сотрудничестве двух совершенно противоположных сил, — с восхищением воскликнула Забирающая.

«Испортит нам девочку. Вот точно испортит!» — заметив заблестевшие глаза Солары, мысленно сокрушался Макс, но на душе стало совсем легко и спокойно. Появилось предчувствие чуда, и он с нетерпением ждал его прихода.

Следующие пять минут буквально растянулись в вечность для всех, кто находился в лаборатории. Некромант и целительница осторожно вливали свою магию в плетения образца, а зрители не только не шевелились, но и старались дышать, как можно тише, чтобы ненароком не помешать им.

— Все готово, — наконец сказал некромант, осторожно набрав из закупоренной колбы в шприц светящуюся жидкость сиреневого цвета.

— Значит, можно сделать укол, — попыталась выдавить улыбку ларра Катарина.

— Думаю, будет лучше, если вы приляжете, — мягко предложила Солара. — Для этого можно приспособить вон тот длинный стол.

Максимилиан и Дарэн быстро освободили нужный предмет мебели, постелив на металлическую поверхность свои куртки. Солара помогла целительнице как можно более удобно устроиться, оставшись стоять рядом с ней.

— Вы готовы? — спросил некромант, подойдя к девушке.

— Не совсем, — честно ответила та. — Но это ничего не меняет.

— Все будет хорошо, — постарался приободрить ларр Андрэо, закатав рукав просторной хламиды, чтобы добраться до вены, ярко выделяющейся на тонкой белой коже.

Медленно вводя вакцину, маг смерти не отводил обеспокоенного взгляда с лица своей напарницы. В тоже время Солара пристально наблюдала за ее магическим фоном, боясь упустить малейшие изменения.

— Я закончил, — отходя от целительницы, сообщил ларр Андрэо.

Но не успел он положить шприц, как позади него раздался панический крик Солары.

— Блокираторы! — наваливаясь сверху на бьющуюся в конвульсиях девушку, закричала Забирающая.

Ректор мгновенно исчез в портале, спеша выполнить просьбу Солары.

— Он не успеет! — воскликнул некромант, отпихивая целительницу. — Держите ее за плечи.

Макс без лишних указаний навалился на ее ноги, пока Солара изо всех сил давила на плечи девушки, одновременно фиксируя голову. Маг смерти, обхватив тонкие запястья своей напарницы, быстро что-то зашептал. Вскоре по бледной коже побежала черная вязь замысловатого рисунка, а ларра Катарина резко успокоилась.

— Я долго не удержу, — хрипло проговорил некромант. — Слишком сильный всплеск.

Вернувшийся в это время ларр Дарэн, быстро защелкнул блокирующие браслеты на руках бессознательной целительницы. Понаблюдав некоторое время за тем, как руны наливаются голубоватым свечением, все, наконец, облегченно выдохнули. Опасность миновала.

— Что произошло? — поинтересовался Максимилиан.

— Разъеденные вирусом каналы начали мгновенно восстанавливаться, что и спровоцировало всплеск, — устало пояснила Солара, опершись о стену. — Это очень плохо, ведь ослабевшие пациенты просто не выдержат такого лечения.

— Нет, нет и еще раз нет! — воскликнул ларр Андрэо. — Это чудесно, великолепно и просто потрясающе.

— Да о чем вы говорите?! — рявкнул ларр Дарэн. — Катарина чуть не погибла, а вы радуетесь!

— Там просто был перебор с компонентами, — отмахнулся некромант. — Мы в этот раз добавили просто убойные дозы, но ведь их всегда можно уменьшить, — щелкнув оказавшуюся рядом с ним Солару по носу, ларр Андрэо довольно улыбнулся. — Самое важно, что мы смогли ее создать! Что сейчас может быть главнее этого?

«Точно маньяк», — подумал Макс, перехватив бросившегося на мага смерти ректора.

— Дарэн, успокойся! У тебя в академии должно быть уйма таких же... Хм... Увлеченных людей.

— Вот поэтому я и провожу воспитательные беседы с ними, чтобы сильно... не увлекались, — зло ответил ларр Дарэн, но вырываться прекратил.

— Я думаю, что ларру Катарину лучше перенести в другое место, — сказала Солара, сжав руку девушки. — Ларр Дарэн, помогите мне, пожалуйста. Ларр Андрэо, я еще раз ее осмотрю, а затем вернусь к Вам. Попробуйте пока разобраться с дозировкой. Хотелось бы поскорее передать рецепт другим магам.

После того, как они остались одни, некромант, опершись о стену, с интересом спросил:

— Ларр Максимилиан, вы тоже считаете меня чудовищем?

— Нет, я уже привык, что маги смерти довольно своеобразный народ, — присев на стул, ответил Макс. — И Дарэн тоже прекрасно это знает, просто... Он считает себя ответственным за ларру Катарину. Ведь именно благодаря ему она приняла участие в этих исследованиях.

— И он принял верное решение, — усмехнулся ларр Андрэо. — Эта девочка гениальна! Именно она предложила мне совместить магию жизни и смерти.

— Я доложу об этом императору, — кивнул Макс.

— Вы думаете, что ей нужны все эти почести и лесть аристократов, еще недавно готовых перегрызть глотку магам и станцевать на их трупах?

— Не утрируйте. Многие аристократические семьи владеют даром.

— С этим не спорю, — пожал плечами некромант. — Но так же вы не можете отрицать, что все эти выползшие непонятно откуда «проповедники» спонсировались кем-то из высшего света.

— И мы обязательно узнаем, кто это был, — холодно отозвался Максимилиан. — И тогда, надеюсь, сможем, наконец, добраться до нашей таинственной госпожи!

— Знаете, мне кажется, что вся эта эпидемия была отвлекающим маневром для чего-то большего, — задумчиво сказал ларр Андрэо, принявшись перебирать компоненты для составления вакцины.

— Согласен с Вами, но нам пока никак не удается действовать на опережение.

— Главное, суметь оградить ларру Солару и ларру Алаису.

— Иногда мне кажется, что Алаиса просто притягивает к себе неприятности, — усмехнулся Макс.

— Даже так? — удивленно приподнял бровь некромант. – Значит, мой подарок будет к месту.

— Какой еще подарок? — насторожился ледяной маг.

— Вот этот, — достав из кармана брюк две серебряные цепочки с подвесками из обсидиана, продемонстрировал ларр Андрэо. — Хорошо, что сейчас вошло в моду дарить подруге парный кулон, так они вызовут меньше подозрений. Это маячки, по которым я всегда смогу найти местоположение ваших Забирающих. Для всех, кроме магов смерти, они будут выглядеть как самые обычные украшения. Думаю, такая мера предосторожности не будет лишней.

— Благодарю Вас, — сказал Максимилиан, забирая из рук некроманта кулоны.

Их беседу прервала вернувшаяся Солара. Герцог, пожелав им удачи, отправился на доклад к императору. Был уже поздний вечер, и Максимилиан искренне надеялся, что хоть сегодня ему удастся отдохнуть. И его надежды оправдались.

Кириан, выслушав доклад друга, заметно расслабился и, дабы он не распугивал своим видом и без того перепуганных сверх меры придворных, с усмешкой сам предложил Максу выспаться, чем тот и не преминул воспользоваться.

А дома его встретила уставшая и недовольная Алиса.

— Что-то случилось? — обеспокоенно спросил Максимилиан.

— Нежные аристократки со мной случились, — мрачно поведала девушка. — Сегодня они наполнили чашу моего терпения до краев!

— Хочешь, я запру их в подземелье? — сочувствующим тоном поинтересовался Макс, поцеловав Алису в висок.

— Не стоит, я сегодня пригрозила им уговорить императора устроить лазарет прямо во дворце, — обняв мага, созналась Алиса. — И ведь поверили же! Хуже детей, право слово! Вот только я им не нянька. Как жаль, что я ничем не могу помочь остальным целителям.

— Не беспокойся, — прижав девушку к себе, прошептал Макс. — Я недавно из лаборатории. Мы нашли вакцину! И, кстати, ты можешь помочь. Одна из составляющих — магия Забирающей.

— Правда? — недоверчиво поинтересовалась Алиса, но во взгляде уже пылал неукротимый огонь надежды.

— Правда-правда, — заверил Максимилиан, коротко ее поцеловав.

Ненароком подняв взгляд вверх, он увидел наблюдающую за ними бабушку, и как-то сразу вспомнил, что они стоят посреди холла. Но как только ларра Кассандра поняла, что ее увидели, нарочито медленно закрыла глаза рукой, тихонько скрывшись. Не сдержав широкой улыбки, Максимилиан еще крепче прижал Алису к себе, прошептав ей на ухо, что совсем не прочь отправиться спать.


Глава 16

— Да-да, вот так. Не спешите, здесь главное – равномерное вливание силы.

Алиса старательно наполняла почти готовые вакцины своей магией под чутким руководством ларра Андрэо. Вчера он вместе с Соларой добился правильных пропорций, и они были опробованы на нескольких самых тяжелобольных пациентах. Результат превзошел все их ожидания! Не причиняя особого вреда, вакцина действовала, восстанавливая медленно, но уверенно, разъеденные каналы. И пусть пройдет довольно много времени, пока маги окончательно поправятся, но это уже не имело особого значения.

Вчера же Солара и ларра Мириан отправились в два других королевства, чтобы при содействии некромантов создавать вакцины. Та Забирающая, что пострадала от вируса, мгновенно пошла на поправку благодаря улучшенной вакцине, но ее коллеги настояли, чтобы женщина не участвовала в создании лекарства. В итоге, действовали шесть лабораторий, где рука об руку трудились маги жизни и маги смерти.

— Отлично, одна готова! — возвестил ларр Андрэо, бережно переставляя закупоренную колбу в специальный ящичек.

— Всего лишь одна, — расстроенно заметила Алиса.

— Не волнуйтесь, моя дорогая, лучше медленно, но эффективно, — ободряюще улыбнулся маг смерти. — Вы все делаете верно. И я прекрасно знаю, что у других команд это занимает столько же времени.

— Простите мою несдержанность, ларр Андрэо, — виновато улыбнулась Алиса. — Просто, хочется быстрее помочь всем тем несчастным людям.

— К сожалению, абсолютно всем помочь нельзя. Всегда будут те, кто умирает из-за произвола других. Смотрите на все происходящее немного с другой стороны. Ведь мы сможем спасти если не всех, то многих!

— У меня, к сожалению, так не получается. Возможно, когда-нибудь потом.

И все же, Алиса радовалась возможности поучаствовать в создании вакцины. Все лучше, чем сидеть дома или пытаться успокоить истеричных девиц, трясущихся за свою шкуру. За все то время, что она провела с ними по просьбе ларры Мириан, ни одна из них даже не поинтересовалась состоянием больных.

«Хотя нет, не так, — подумала Алиса. — Я не совсем справедлива. Были среди них и те, кто с живейшим интересом выслушивал поступающие новости о состоянии зараженных. И было хорошо заметно, что они переживают не только за свою жизнь. Просто, мне не нравится их молчание. Они ни разу не попытались образумить остальных, предпочитая не связываться с ними».

— Приступим? — отвлек ее некромант.

— Да, конечно же! — согласилась юная Забирающая, отметая все расстраивающие ее мысли.

Будет другое время, чтобы все обдумать, сейчас не было ничего важнее создания лекарства.

Вновь и вновь она вливала свою магию, четко следуя указаниям ее невольного наставника, пока окончательно не почувствовала себя уверенно. Дальнейшая их работа происходила в полном молчании. И не из-за того, что поговорить было не о чем, а из-за все больше наваливающейся усталости.

Когда к ним пришли за первой партией, Алиса уже с трудом стояла на ногах. Перед глазами начало все расплываться, а единственным желанием девушки было упасть и не вставать, минимум часов пять.

— Думаю, нам стоит немного отдохнуть, — облек ее мысли в слова ларр Андрэо. — Сильно же мы поможем, если упадем без сил. Да и ларр Максимилиан меня по голове не погладит, если с вами что-нибудь случится.

— Не беспокойтесь, — усмехнулась Алиса с наслаждением присаживаясь на стул. — Гневаться он будет только на меня, а это я уж как-нибудь переживу. Не впервой!

— Лучше бы ты сделала так, чтобы я не волновался, — раздался полный укора голос Макса.

Алиса так устала, что даже не удивилась неожиданному появлению ледяного мага.

— Это просто не в моих силах, — вяло ответила она.

— Я принес вам энергетический отвар, — неодобрительно покачал головой Максимилиан. — Только не злоупотребляйте.

— М-м, если не ошибаюсь, его можно пить не более трех раз в день, — пробормотала юная Забирающая, рассматривая небольшую глиняную бутылочку.

— Вот именно! И попрошу не забывать об этом.

— Не настолько уж я бестолковая, чтобы не осознавать грозящих мне последствий, — недовольно поморщилась Алиса.

Она прекрасно помнила, что после применения таких отваров существовал своеобразный откат. Но если их пить не более трех раз в день, то за ночь во время сна можно было вполне восстановиться. Тогда как при злоупотреблении человек вполне мог проваляться пару дней в постели, страдая от слабости и головокружений. В общем, это были совсем не те ощущения, которые Алиса была готова испытать на себе.

— Сколько сейчас по империи насчитывается заболевших? — перевел тему ларр Андрэо.

— Около девятисот человек, — ответил Макс. — Нам еще более или менее повезло. У остальных все еще хуже. В общей сложности, более десяти тысяч человек. Из них три тысячи детей в возрасте от десяти до пятнадцати лет.

— Это очень плохо, — нахмурился некромант, — неизвестно, какие последствия в дальнейшем вызовет вирус у этих детей.

— Есть надежда, что не все так плохо, — сказал ледяной маг, недовольно посмотрев на залпом выпившую отвар Алису. — Просто нужен будет тотальный контроль, пока они окончательно не научатся владеть своим даром.

— Для этого им сначала нужно выжить, — жестко сказала Алиса, вставая со стула. — Я готова, можно приступать.

— Алаиса... — попытался поумерить ее пыл Максимилиан.

— Я все прекрасно понимаю и буду осторожна, — остановила она его. — Но у нас на пятьдесят вакцин уходит около трех часов, а еще надо создать их для тех, кто не заболел, для профилактики.

— Надеюсь на твою сознательность, — сдался Макс.

И все же бросил предостерегающий взгляд на мага смерти. Но получив в ответ легкий кивок, окончательно успокоился. По крайней мере, она будет под присмотром и точно не натворит глупостей.

Ему же еще нужно было разобраться с другими делами. Сейчас полным ходом шел отлов зачинщиков и участников беспорядков. Нужно было, как можно более быстро, разобраться с таинственной госпожой, преподнесшей им столь неприятный сюрприз. И Максимилиан был вполне уверен в успехе операции.

Те, кого успели допросить, с удовольствием сдавали подельников, надеясь тем самым хоть немного уменьшить свою вину.

«Если бы они еще постоянно не ныли, что их бедных-несчастных просто обманули, было бы вообще просто чудесно!» — недовольно поморщился ледяной маг, спускаясь в подземелья дворца.

Из-за произошедших событий, император отдал распоряжение об использовании находящихся там камер. В них помещали самых важных заговорщиков, а более мелкую сошку отправляли в городскую тюрьму.

— Ну как у вас здесь дела? — поинтересовался Макс у дознавателей, входя в одну из камер.

— Я буду жаловаться императору! — тут же воскликнул грузный мужчина, закованный в кандалы и имевший весьма потрепанный вид. — Это все клевета и происки моих врагов!

— И так на протяжении всего часа, — грустно поведал один из дознавателей – высокий худой мужчина с блекло-серыми глазами. — Кажется, от страха его заело только на этих фразах.

— Понятно, — хмыкнул ледяной маг. — Барон, прекратите ломать комедию. Вас видели неделю назад в таверне «Бешеный груст», где Вы во всеуслышание заявляли, как ненавидите магов и императора в том числе.

— Меня опоили! — взвизгнул побледневший заключенный.

— Ну вот видите, уже что-то новое, — усмехнулся Макс, вновь обращаясь к дознавателям. — Но если все же барон добровольно не пойдет на контакт, у меня есть личное распоряжение императора на применение заклятия Скорта.

— Это произвол! — взвыл вконец перепуганный мужчина. — Заклятие запрещено! Вы же покалечите меня!

— Подумаешь, спечется мозг, — нарочито лениво произнес заметно повеселевший дознаватель. — Вы его все равно не по назначению применяете.

Больше не став слушать панических криков барона, Максимилиан покинул камеру. Его самого не радовало разрешение Кириана. Заклятие Скорта было довольно паршивой штукой, при применении которого человек рассказывал все, что у него спрашивали, даже если он приносил магическую клятву о неразглашении. Правда, при этом его буквально скручивало от боли, а после снятия действия заклятия дознаватели обычно вызывали зачистку, чтобы те собрали все, что осталось от несчастного. Да и без магической клятвы о неразглашении, допрашиваемый уже не был полноценным человеком.

Поэтому заклятие Скорта применялось очень редко, когда менталисты не могли пробиться через блоки. А вообще, считалось, что оно строго запрещено.

На подходе ко второй камере его нагнал рыжеволосый Соран.

— Ларр Максимилиан, к нам прибыли гости!

— Какие еще гости? — удивился тот, не понимая, из-за чего так взволнован его подчиненный.

— Важные, — с самым неприступным видом заявил Соран.

— Ты издеваешься? — холодно спросил Макс. — Объясни толком, что за гости и откуда они на нас свалились?

— Оттуда, — сделав страшные глаза и неопределенно кивнув головой, поведал Соран. – Кажется, пора писать обещанную императором петицию. Не вовремя они к нам зачастили.

Буквально окаменев от осознания того, кто именно прибыл в столицу, Максимилиан тихо выругался.

— Докладывай, — коротко бросил он, направляясь в свой отдел.

— Мы заметили их совершенно случайно, — сказал Соран. — Когда стражники на воротах совершенно спокойно пропустили наемников в город, не стребовав с них никаких бумаг. Ники показалось это странным, и пока Кайл вел их по городу, проверила стражу. Там оказалось легкое внушение. Настолько качественное и натуральное, что если бы она не подозревала о нем, то и не нашла бы.

— Они вас заметили? — перебил его герцог.

— Кайл говорит, что вел их очень аккуратно. И, кстати, нам повезло: они остановились в гостинице Витаса. Вот честное слово, словно сами боги вели их туда!

— Сомневаюсь, — хмыкнул Макс. — После этих сумасшедших недель, сейчас только около гостиницы нашего друга не так явно курсируют стражники.

— Что будем делать? — поинтересовался Соран, когда они вошли в кабинет ледяного мага. — Двое из прибывших даже на первый взгляд очень опасны.

— Сколько их всего?

— Трое.

Сев за стол, Макс задумчиво побарабанил пальцами по деревянной поверхности. Его очень сильно напрягала вся эта ситуация. Внутреннее чувство опасности так и кричало о грядущих неприятностях.

— Пусть наши начинают стягиваться в таверну Витаса. Только очень осторожно!

— Будем брать? — весело поинтересовался Соран.

— Вежливо поинтересуемся их планами, а затем попросим перенести экскурсию на более удачное время, — с укором посмотрев на развеселившегося не в меру подчиненного, поправил его Максимилиан.

— А вдруг обидятся и больше не придут? — невинно поинтересовался рыжий.

— Вот тогда и подумаем, как еще попробовать наладить отношения со старшими расами, — припечатал герцог. — Еще не хватало, чтобы и они заразились! Неизвестно, как на них подействует вирус.

— Тогда я пойду, сообщу нашим, — мгновенно став серьезным, сказал Соран.

— А я пока – на доклад к императору, — согласился Макс.

Он не сомневался, что его люди сделают все как надо. Дураков среди них не было. Но вот во что выльется предстоящая встреча, предположить не мог. Слишком давно люди не сталкивались со старшими расами, а значит, их поведение невозможно будет просчитать. Тем более после войны, разделившей их мир.

После разговора с Кирианом, его волнение еще больше усилилось. Как и ожидалось, император не пришел в восторг от доклада друга.

— Им что, здесь медом намазано? — раздраженно поинтересовался он.

— Обязательно поинтересуюсь при случае, — пообещал Максимилиан, удостоившись гневного взгляда.

— Мне сейчас не до шуток, — рыкнул Кириан, вставая из-за стола. — У тебя есть хоть какие-то предположения на этот счет?

— Возможно, та эльфийка была разведчиком, — пожав плечами, ответил Макс. — Но это довольно странно. Слишком уж молода и неопытна.

— Вы ее так и не нашли?

— Нет, в последнее время нам немного было не до этого, но она точно больше нигде не объявлялась. Мне бы доложили.

— А что говорит Алекс на этот счет?

— Последний раз, когда он со мной связывался, все было тихо.

— Когда он должен вернуться?

— Скорее всего завтра – это крайний срок.

— Хорошо, — немного устало выдохнул Кириан.

— Как только разберешься с нашими гостями – сразу ко мне на доклад.

Оставшееся время до того момента, когда Максу нужно будет появиться в таверне, он провел в подземельях дворца, лишь ненадолго заглянув проверить Алису. Та, несмотря на уставший вид, была вполне бодра и весела. Вместе с некромантом девушка создала еще сто вакцин, которые сразу же отправили к целителям.

— Может, хватит уже на сегодня? — спросил Макс.

— Еще одна партия, и все, — пообещал ларр Андрэо, смешивая нужные ингредиенты. — Не волнуйтесь, мы делали получасовые перерывы после каждой партии, так что у нас еще остались по одной неиспользованной бутылочке отвара.

— Тогда надеюсь на ваше благоразумие, — не стал перечить Максимилиан.

— Это действительно последняя партия, — заверила его Алиса. — Мы сами не хотим задержки из-за наших необдуманных решений.

Вечером в таверну вошел немного расслабленный мужчина, словно шел решать не образовавшиеся проблемы, а просто отдохнуть после трудного дня. Осмотрев собравшихся за столами заведения скучающим взглядом, он отметил сидящую в самом отдаленном и затемненном углу троицу и сразу же направился в их сторону.

Макс не собирался выжидать, наблюдая за незваными гостями. Он вообще считал, что лучше всего разобраться со всем поскорее. Поэтому остановившись прямо перед не отреагировавшими «наемниками», слеветировал себе стул, стоявший за барной стойкой и, присев на него, вежливо поинтересовался:

— Не помешаю?

В тот же миг некоторые посетители упали там же, где и сидели, утягиваемые чьей-то волей в крепкий, здоровый сон. Оставшиеся люди повернулись в их сторону, с интересом принявшись наблюдать за развитием событий. Но троица вновь никак не отреагировала на происходящее, лишь один из них заметно напрягся.

«Слишком молод, — оценил ситуацию Макс. — Не научился еще скрывать свои эмоции полностью».

— Можно поинтересоваться, что в нашей славной столице делают три представителя старших рас? — все так же расслабленно поинтересовался герцог. — Если мне не изменяет память, ваши территории находятся южнее империи.

— Вы ошиблись, ларр, — наконец глухо ответил один из них, так и не посмотрев на него.

И «наемника» вполне можно было принять за человека, если бы не еле слышное рычащее «р», которое ему так и не удалось скрыть.

Вздохнув и опершись руками о поверхность стола, Макс спокойно сказал:

— Послушайте, у меня был трудный день, в череде таких же, не менее трудных, дней. Так, может, решим все быстро и разойдемся? А то что-то зачастили вы к нам, а планами делиться не хотите.

Его более разговорчивый собеседник уже принялся поворачиваться к Максимилиану лицом, когда один из молчащих до этого «наемников» приподнял руку в предупреждающем жесте. На этот раз ледяной маг решил не прерывать наступившую тишину, дав время подумать, и его ожидания оправдались.

Откинув с головы глубокий капюшон, «гость» посмотрел на Макса. Первое, что бросилось магу в глаза, так это удлиненные и заостренные к верху уши. Затем его взгляд собрал картинку в общем, выхватив и тонкий аккуратный нос, и немного острый подбородок, и четко очерченные пухлые губы, и большие, раскосые, нереально зеленые глаза. Но когда его взгляд зацепился за золотистую вязь татуировки, шедшую с правой стороны, от уголка глаза спускаясь к подбородку, Максимилиану с трудом удалось сдержаться.

Мысленно взвыв и обругав свою невезучую судьбу, герцог Ортанский, учтиво склонив голову, тихо проговорил:

— Кронпринц, это честь для меня!

Этого эльфа никак нельзя было перепутать с девушкой даже при всей внешней миловидности. Было в нем что-то жесткое, выдававшее опытного воина и отличного бойца. Его небрежная, расслабленная поза выглядела намного опаснее, чем если бы он принял боевую стойку.

«Не вовремя вы. Ой, как не вовремя!»

— Ларр? — грудным голосом произнес кронпринц.

— Максимилиан, — представился ледяной маг.

— Герцог Ортанский? — скорее утверждая, нежели спрашивая, сказал эльф. — Меня зовут Арианель, а моих спутников Варг и Хант.

Словно их имена послужили сигналом для того, чтобы спутники кронпринца синхронно сняли свои капюшоны. То, что они принадлежат к расе оборотней, становилось понятно с первого взгляда. Хищные, даже, скорее, звериные черты лица, выдавали их с головой. Но больше всего Макса привлекла прическа одного из них: темные густые волосы были заплетены в толстую косу, а с правой стороны была заплетена тонкая косичка, на которой оказались нанизаны крупные деревянные бусины темно-фиолетового цвета.

«Следопыт, — с тоской констатировал Максимилиан, быстро припоминая все, про что ему рассказывал наставник. — А судя по цвету бусин, он еще и из первой кагорты...»

У оборотней была отдельная каста магов-воинов, именуемая следопытами. Только самые достойные могли стать ими. Насколько Макс помнил из рассказов Лаетана, у следопытов было шесть кагорт, начиная от новичков шестой кагорты и заканчивая непревзойденными мастерами первой. И различить их можно было только по цвету бусин на косичке.

— И что же вас привело в империю Роз? — вновь поинтересовался Макс, морально настраиваясь на большие неприятности.

— Дело в том, что полтора месяца назад пропала моя кузина, лиура Иниэль, — пристально следя за реакцией герцога, поведал эльф. — Она сбежала из дома, гонимая романтикой приключений. К сожалению, пропажу обнаружили лишь через пять дней. Сначала мы считали, что Иниэль отправилась путешествовать по нашим землям, но через неделю безрезультатных поисков, нам удалось узнать, что она проникла через Заслон. Благодаря лиуру Варгу, мы отследили ее путь до вашей столицы. И я готов заверить вас, что как только мы заберем мою кузину, то сразу же покинем город, не причинив никаких неудобств.

— Ее здесь нет, — ответил Макс, ощущая себя самым невезучим человеком во всем мире.

— Почему Вы так уверены? — поинтересовался молчавший до этого следопыт.

— Потому что чуть больше месяца назад мы заметили ее в городе и следили, — честно ответил ледяной маг, впрочем, не сильно рассчитывая, что ему поверят. — Но затем она ушла порталом, и мы не смогли отследить точку выхода. Мои люди попытались найти вашу кузину на территории империи, но ее словно и след простыл. Если она не вернулась назад, то, возможно, отправилась путешествовать по другим королевствам. С вашего позволения, я свяжусь со своим братом, чтобы он мог начать поиски лиуры Иниэль.

— Если так, то я буду вам очень благодарен, — легко согласился кронпринц.

— Почему? — спросил Макс, подозрительно прищурившись.

Его уже давно насторожила словоохотливость эльфа. Не был этот Арианель похож на простака, спокойно выбалтывающего первому встречному свои планы. И пусть он, судя по всему, знал про Максимилиана, это все равно не оправдывало такого радушного и открытого поведения.

— По совету одного дракона, — еле заметно улыбнувшись, ответил кронпринц. — К моему великому сожалению, мы поначалу не захотели к нему прислушаться.

«Ну наставник!» — мысленно возмутился ледяной маг.

«Помоги им, — неожиданно отозвался дракон. — Это шанс для вас».

«Да куда же я денусь», — усмехнулся Макс.

— Тогда, прежде чем мы приступим к поискам, вам нужно будет пройти одну процедуру.

— Какую именно? — поинтересовался следопыт, а Максимилиан всерьез задумался, как бы тактичнее узнать, кто из них Варг, а кто Хант.

— Вы ведь знаете, что у нас сейчас происходит? — вопросом на вопрос ответил Макс.

— Да, но не думаю, что нам хоть что-то угрожает, — уверенно сказал эльф.

— Предосторожность никогда не бывает лишней, — не согласился маг. — Еще одна война ни нам, ни вам не нужна.


Глава 17

Раскинувшись на широкой кровати и рассматривая свою спальню ничего не выражающим взглядом, магический вампир изнывал от голода и скуки. Вернее, голод мучил его не так уж и сильно, но он уже давно привык ни в чем себе не отказывать. И в этом ему прекрасно помогали любовницы. Если одна, по каким-либо причинам была не доступна, то всегда можно было выбрать из остальных. Но из-за вируса его госпожи все эти трусливые стервы попрятались в своих домах, словно это могло их спасти, отказываясь принимать его у себя.

И в то же время он испытывал злорадное удовольствие, наблюдая за тем, что творилось в столице. Скоро, совсем скоро, маг был в этом просто уверен, придет их час! Еще чуть-чуть, и его госпожа выступит в роли спасительницы, предложив умирающим магам чудодейственную вакцину.

Конечно же, она сделает это не сама, слишком много чести для всех этих потомков шлюх, легших под представителей старших рас. Как бы ни было велико его желание уничтожить их всех, не следовало забывать о своем выживании.

Громко расхохотавшись, мужчина хрипло проговорил:

— Это достойная участь для запятнанных — стать нашим стадом, пригодным лишь на корм!

О да, он с нетерпением ждал того момента, когда госпожа, спустя долгие тысячелетия ожидания, начнет прибирать всю власть в свои руки. И тогда, конечно же, она по достоинству оценит все его старания! Иначе и быть не могло: он слишком много всего сделал для нее!

Засветившийся тусклым светом амулет связи сначала привел его в недоумение, потому что был настроен только на великую госпожу. А она никогда не связывалась с ним сама. Но и промедление могло быть опасным. Соскочив с кровати, мужчина быстро ответил на вызов.

— У тебя два дня, чтобы доставить ее ко мне. У нас практически все готово, — отдал распоряжение женский голос, и амулет сразу же потух.

— Два дня, значит, — задумчиво потерев подбородок, пробормотал маг. — Хорошо, придется воспользоваться экстренным путем отхода. Я не такой идиот, как Байрик.

По приказу госпожи он нашел неожиданно пропавшего заклятого соперника. И каково же было его удивление, когда тот обнаружился в одной из столичных лечебниц. Байрик, бывший на хорошем счету у их госпожи, теперь стал слюнявым идиотом, что-то тихо бормотавшим себе под нос. Лишь на короткий миг он словно вновь стал самим собой, прошептав: «Я ее нашел!». И только спустя несколько дней, стало понятно, о ком он говорил.

Раздвинув плотные шторы и открыв нараспашку окно, маг вдохнул полной грудью морозный воздух. Все складывалось, как нельзя лучше. Особенно для него. Осталось потерпеть еще немного, и достойная награда сама упадет ему в руки.


*****

Проснувшись еще засветло, Алиса с удовольствием потянулась. Молодой организм отлично восстанавливался за ночь, и девушка не чувствовала и следа усталости. А это было очень хорошо! Им с ларром Андрэо предстоит еще много работы.

Неожиданно вспомнив, что вчера произошло, Алиса потрясенно застыла. Ей до сих пор не верилось в реальность вчерашней встречи. Но память упрямо твердила, что все так и было.

Вчера, доделав последнюю партию вакцины, она прямиком отправилась домой. Благо пешком идти не пришлось: ларра Кассандра уже поджидала девушку, чтобы переправить уставшую Забирающую порталом. Но Алиса совсем не ожидала, что через два часа за ней придет Максимилиан и попросит еще немного поработать. И это тот, кто больше всего волновался за соблюдение режима!

Хотя после того, как она увидела, для кого нужно создать дополнительные вакцины, была готова простить Максу все, что только можно. Когда бы ей еще довелось увидеть других представителей старших рас, кроме дракона? Нет, Лаетан уже сам по себе был впечатляющим созданием для представительницы другого мира, но посмотреть на эльфа и оборотней также было интересно! Тем более они оказались очень милыми существами, особенно лаур Арианель.

«И почему только Макс так недовольно смотрел на меня? — все никак не могла понять девушка. — Сам ведь попросил о помощи! Вот ларр Андрэо наоборот вел себя немного грубо с ними, а я была сама любезность!»

Стоя под тугими струями воды, Алиса во всех подробностях вспоминала воистину историческую встречу.

Когда Макс доставил ее в лабораторию, там уже был весьма недовольный маг смерти. Судя по немного заспанному лицу, он совсем не намеревался куда-либо идти в этот день. Но когда к ним в лабораторию вошли эльф и двое оборотней, казалось, ларр Андрэо просто пришел в бешенство!

— Значит эльф, да еще и кронпринц, — рассмотрев прибывших, холодно констатировал некромант. — Причем в сопровождении следопыта из первой кагорты.

Алиса переводила взгляд с окружающих ее людей и не людей, пытаясь понять, что же так разозлило мага смерти. Для нее наоборот их появление было невероятным чудом. Ведь девушка столько раз слышала, да и сама читала о той далекой войне, разделившей их всех на долгие тысячелетия.

— На опыты не дамся, — спокойно и даже, как показалось Алисе, вполне дружелюбно заявил кронпринц.

— Да какие еще опыты?! — досадливо поморщившись, возмутился ларр Андрэо. — Теперь придется ломать голову, как сделать так, чтобы вы у нас не умерли!

— Но разве им может угрожать этот вирус? — не выдержав, спросила Алиса.

В ее представлении их неожиданные гости просто не могли пострадать от той же болезни, что и маги.

— А они что, не люди? — ехидно спросил ларр Андрэо, правда тут же исправился. — Не люди, конечно, в прямом понимании этого слова, но вирус-то у нас магический. А они тоже маги. Теперь скажите-ка мне, дорогая моя, что произойдет, если эльфийский кронпринц и следопыт первой кагорты умрут на человеческих землях?

— Война, — побледнев, испуганно прошептала Алиса.

— Вот именно! — воскликнул некромант. — Поэтому возникает вполне закономерный вопрос. А зачем они нам сейчас здесь нужны? Ларр Максимилиан, сделайте милость, отправьте их домой, а как все уляжется, я лично проведу экскурсию там, где наши гости только пожелают!

— Да как вы смеете! — резко подавшись вперед, прорычал оборотень, на которого до этого момента вообще не обращали внимания.

— Хант! — предупреждающе ухватив своего товарища за плечо, рыкнул следопыт. — Волнения мага смерти вполне понятны, и он в своем праве.

— Хоть кто-то из них здравомыслящий, — спокойно сказал ларр Андрэо, никак не отреагировав на выпад оборотня. — Так, может, домой?

— Мы понимаем ваше беспокойство, — ответил за всех лаур Арианель. — Но, к сожалению, обстоятельства складываются так, что мы не можем этого сделать.

— Ларр Андрэо, кронпринц прав, — согласно кивнул Максимилиан. — Нужно помочь им разыскать кузину лаура Арианеля, пропавшую на территории империи.

Если честно, Алиса подумала, что ларр Андрэо сейчас начнет еще больше возмущаться, но неожиданно некромант совершенно успокоился, принявшись смешивать компоненты вакцины.

— Мы не знаем, поможет ли она вообще, или будет защищать лишь определенное время, — поведал маг смерти, не прерывая своего занятия. — Поэтому сделаем по два комплекта каждому. Один вы вколете сейчас, а второй при необходимости. Заодно и проверим.

— А разве вы... — начал эльф, но ларр Андрэо совсем некультурно перебил его.

— Вакцину создали всего несколько дней назад, а у нас уйма пострадавших. Если честно, то я не верю, что с ее помощью у магов появится иммунитет к вирусу. Все же он магического происхождения. Но, по крайней мере, мы можем излечить пострадавших, а это уже огромный плюс. Ларра Алаиса, приготовьте колбы.

Пока они занимались вакциной, Макс и представители старшей расы о чем-то тихо переговаривались. И судя по тому, каким недовольным выглядел ледяной маг, тема разговора ему явно не нравилась.

— А может, стоит поинтересоваться у нее? — довольно громко спросил кронпринц, посмотрев на Алису.

— О чем именно? — спросила она, внутренне сжавшись от нехорошего предчувствия.

— Ларра Алаиса, — церемонно поклонившись, торжественно сказал эльф, — после того, как мы найдем мою сестру, я приглашаю вас к себе в гости! Думаю, вам понравится у нас.

Ошарашенная таким неожиданным предложением, девушка некоторое время молчала, но затем радостно ответила:

— С удовольствием! Это же просто здорово!

— Да-да, просто здорово, — согласился Макс. — Только кронпринц забыл уточнить, что тебя приглашают не просто в гости, а на постоянное место жительства.

— Что? — сдавленно переспросила Алиса.

— Ларра Алаиса, не спешите с ответом и хорошо все обдумайте, — неодобрительно посмотрев на ледяного мага, быстро сказал лаур Арианель. — Вам у нас действительно понравится. А еще Вы сможете учиться целительству у самых лучших мастеров! Я не спорю, что человеческие целители хороши в своем деле, но все же им не сравниться с нашими целителями. А также...

Страх… Вот то чувство, которое испытала Алиса, выслушав проникновенную речь эльфа. Страх обидеть его, страх поступить неправильно, страх подставить Максимилиана. И все же…

— Нет, — коротко ответила Алиса.

— Но ларра Алаиса, вы же еще не... — попытался образумить ее эльф.

— Нет, — вновь сказала девушка, отворачиваясь от него.

Кто бы только знал, как же она боялась в это момент! Не за себя, но за тех, кто стал ей дорог. Но и принять столь лестное предложение не имела никакого желания. Свой выбор она сделала уже давным давно, и ничто или никто не мог его изменить.

— Да дайте же мне договорить! — немного повысил голос кронпринц.

— Ларр Андрэо, еще долго ждать? — больше не обращая внимания на настырного эльфа, спросила Алиса. — Я слишком сильно устала и хочу домой. Завтра предстоит трудный день.

— Лаур Арианель, думаю, вы и так все поняли, — раздался спокойный голос Максимилиана.

— Да, но приглашение в гости остается в силе, — не остался в долгу эльф. — Ларра Алаиса, я клянусь, что больше не вернусь к этому разговору, но буду безмерно счастлив, если вы посетите нас с визитом.

— Я подумаю над вашим лестным предложением, — отозвалась Алиса и до самого окончания работы больше никак не реагировала на раздававшиеся позади нее голоса.

А позже, когда Максимилиан доставил ее домой и долго целовал, шепча о том, как он рад, что Алиса решила остаться здесь, она, улыбнувшись, честно призналась, что уже нашла свой дом, который не хочет менять ни на какой другой.

Сейчас, вспоминая все это, Алиса задалась вопросом, как бы могла закончиться для них эта ночь, если бы Максимилиану не нужно было срочно возвращаться? Она до сих пор отчетливо помнила, как потемнели его глаза, и как он тихим, чуть хрипловатым голосом ответил, что попросту никуда бы ее не отпустил.

— Алаиса, а можно и мне узнать, отчего ты сияешь такой счастливой улыбкой? — поинтересовалась ларра Кассандра, встретившая ее около лестницы.

— Просто рада, что могу помочь хоть чем-то, — смущенно потупилась Алиса, застигнутая врасплох.

— Не чем-то, а очень многим, глупенькая! — наставительным тоном сказала ларра Кассандра. — Благодаря тебе действует не пять, а шесть лабораторий. А значит, каждый день вы можете спасти еще больше людей. Гордись этим!

И раз за разом, помогая ларру Андрэо с компонентами, вливая свою силу, она действительно гордилась собой. То, о чем она совсем недавно мечтала: помогать, став той, с кем можно и нужно считаться — начало сбываться.

— Ларр Андрэо, как вы думаете, лаура Иниэль еще жива? — неожиданно поинтересовалась Алиса.

— Почему это вас вдруг так заинтересовало? — удивился некромант, отвлекаясь от смешивания компонентов.

— Если она не вернулась домой до того, как у нас началась эпидемия, значит, вполне могла заразиться, — пояснила свое беспокойство Алиса. — К людям за помощью она бы точно не обратилась.

— Не думайте об этом, — посоветовал маг смерти.

— Но если она мертва... — взволнованно сказала юная Забирающая. — Хотя, кронпринц мне кажется довольно здравомыслящим... эльфом.

— Не обманывайтесь на его счет, — счел нужным предупредить ларр Андрэо. — Этот эльф очень опасен.

— Но вы не побоялись перечить ему! — напомнила Алиса.

— Так и я уже давно не мальчик, — усмехнулся маг смерти. — Ларра Алаиса, некромантия довольно опасная профессия. Слабаков среди нас нет: все давно лежат на кладбищах. Но также вынужден признать, что лаур Арианель не будет рубить сгоряча, а обязательно разберется, если его кузина мертва. И все же, лучше бы это было не так.

Точно также когда-то говорил ей Макс. Но тогда это все казалось таким далеким и эфемерным, что Алиса просто выкинула тот разговор из головы.

— Я вам не помешаю? — смущенно поинтересовалась вошедшая в лабораторию девушка.

— Ларра Катарина, ни в коем случае! — горячо заверил ее некромант, поспешив к целительнице. — Как вы себя чувствуете? Зачем так рано встали с кровати? Вам нужно набираться сил!

— Я вполне сносно себя чувствую, — ответила целительница. — Просто устала валяться без дела, вот и решила проведать вас.

— И правильно сделали, — тепло улыбнувшись, сказал маг смерти. — Ларра Алаиса, позвольте мне представить вам талантливую целительницу, с которой просто одно удовольствие работать!

— Для меня большая честь познакомиться с той, кто придумал способ нас всех спасти, — улыбнулась Алиса, подходя к ним.

— Ну что Вы такое говорите? — смутилась ларра Катарина. — Без ларра Андрэо у меня ничего бы не получилось. Скорее это его должны называть спасителем.

— Думаю, ларр Андрэо не будет против такой формулировки, — заговорщицки подмигнув ей, сказала Алиса.

— Он еще и станет настаивать на этом! — рассмеялся маг смерти. — Некромант — спаситель жизни... Да вы мне всю репутацию испортите!

— И все же, это как-то неправильно, — с сомнением сказала ларра Катарина.

Зашедший в лабораторию ректор помешал ей развить тему.

— Так и знал, что найду вас здесь, — мрачно посмотрел на целительницу ларр Дарэн. — Вы бы хоть предупреждали о своем уходе! Все уже с ног сбились, разыскивая вас.

— Простите, — виновато пискнула ларра Катарина, мучительно покраснев. — Я не думала, что мое исчезновение вызовет такую панику.

— Как я посмотрю, в последнее время вы вообще не думаете! — возмутился ректор. — Клянусь, я Вас заставлю учиться до тех пор, пока не научитесь этому полезному качеству.

— Ларр Дарэн, успокойтесь, ей ничего не угрожало, — попробовал утихомирить разошедшегося мага некромант, —она ведь была с нами.

— Когда она конкретно с вами, я начинаю беспокоиться еще больше! — просветил его ларр Дарэн.

— Ревнуете? — неожиданно ехидно поинтересовался ларр Андрэо.

— Было бы к кому, — холодно парировал ректор. — И вообще, не мелите чепухи. Ларра Катарина все же учится в моей академии, а значит, я несу ответственность за нее. Конечно же, я буду волноваться!

«Ой, дура-ак! — вынесла вердикт Алиса, заметив, как поникла целительница. — Ну почему мужчины – такие слепые идиоты?»

— М-да... — глубокомысленно выдал ларр Андрэо. — Ларра Катарина, в одном ларр Дарэн прав. Вам не следует здесь находиться. Поправляйтесь скорее!

Когда ректор покинул лабораторию вместе с загрустившей целительницей, Алиса неодобрительно сказала:

— Лучше бы он вообще молчал!

— А может, и наоборот, — усмехнулся некромант. — Вдруг, она, наконец, поймет, что там ей ничего не светит, и обратит внимания на других кандидатов.

— Например, на вас? — не удержалась от вопроса Алиса.

— Неужели вы считаете, что я настолько неподходящая кандидатура? — почти натурально удивился маг смерти.

— Нет, не считаю, просто уверена, что ларра Катарина вам совсем не нужна в этом плане.

— И почему же вы сделали такие выводы?

— Потому что вы, ларр Андрэо, смотрите на нее, скорее, как на младшую сестру, за которую волнуются, а ее успехами гордятся, — насмешливо ответила юная Забирающая.

— Какая же вы наблюдательная, — рассмеялся маг смерти. — Но нам нужно возвращаться к работе.

А вечером Алиса узнала, что Максимилиан отбыл из столицы по каким-то срочным делам. Нет, она прекрасно знала, что это были за дела, и понимала важность их скорейшего решения. Но то, что он даже не удосужился попрощаться с ней, сильно разозлило девушку. Тем более, когда оказалось, что у нее теперь есть охранник!

— Ларра Алаиса, я понимаю ваше недовольство, — спокойно сказал огненный маг, который и оказался тем охранником. — Но поймите и вы меня. Я не могу, да и не хочу, ослушаться приказа своего непосредственного начальника. Если с вами что-то случится, ларр Максимилиан мне голову оторвет, а потом заморозит ее и установит в своем кабинете в назидание другим!

— Я злюсь совсем не на вас, ларр Джулиан, — извинилась Алиса, виновато посмотрев на ни в чем неповинного мужчину. — Прекрасно понимаю, что это всего лишь ваша работа, и, конечно же, не буду мешать вам ее выполнять.

«А вот с одним наглым самовлюбленным болваном я потом разберусь!» — подумала она, направившись вслед за охранником к выходу из лаборатории.

— Сейчас я вас доставлю домой, а завтра утром заберу, — пояснил ей маг, но она остановила его.

— Вы бы не могли немного подождать? Я хочу забрать одну книгу, чтобы к возвращению ларры Мириан подготовить данное мне задание.

Идя по коридорам дворца вместе со своим охранником, не пожелавшим оставлять ее одну ни на минуту, Алиса думала о том, как тихо и пустынно здесь стало. Все старались не покидать своих комнат, а некоторые аристократы и вовсе уехали в загородные поместья, надеясь там переждать эпидемию. По мнению девушки, это было довольно глупо, но удерживать людей она тоже не имела права.

«Хорошо хоть беспорядки прекратились, — размышляла она, входя в классную комнату после того, как охранник быстро ее осмотрел. — В империи они были не такими сильными, как в других странах, но все же и здесь нашлись недовольные своей жизнью и властью».

Алиса как раз нашла нужную книгу, когда позади нее предупреждающе вскрикнул охранник. Мгновенно обернувшись, она только и успела заметить, как огненный маг отлетает в противоположную от нее сторону, со страшной силой впечатываясь в стену. Девушке даже показалось, что она услышала противный звук ломающихся костей в момент удара, после чего ларр Джулиан сполз бесформенной кучей на пол, да так там неподвижно и застыл.

Заметив виновника всего этого, Алиса возмущенно спросила:

— Что вы делаете, ларр...

А дальше она буквально подавилась словами, увидев абсолютно черные глаза, так часто снившиеся ей по ночам.

— Время пришло! — хрипло проговорил вампир, метнувшись к беззащитной девушке.


*****

Приходила в себя Алиса очень медленно и с трудом. Голова буквально раскалывалась от боли, а во рту была неприятная сухость. С трудом сглотнув и хрипло выдохнув, она, наконец, смогла приоткрыть отяжелевшие веки. Посмотрев на каменный потолок, где тускло светил единственный магический светильник, Алиса постаралась вспомнить, что с ней произошло. А когда воспоминания вернулись, все ее тело сковало ужасом от осознания происходящего.

«Нет... Нет, только не снова!» — промелькнула паническая мысль.

Резко встав, девушка тихо всхлипнула от прострелившей голову боли. Переждав, пока темнота, застилавшая глаза, развеется, и прекратится приступ тошноты, она осмотрелась по сторонам. Как оказалось, Алиса находилась в камере из тех, видела в фильмах. Три стены, пол и потолок были выложены из крупных каменных блоков. Одна из стен отсутствовала, и ее заменяла решетка из толстых железных прутьев. Под самым потолком имелось маленькое зарешеченное окошко. Кровать в камере заменяла прикрученная к стене лежанка, поверх которой был брошен тонкий матрас, похожая на блин подушка и старый плед.

Подойдя к решетке и обхватив прутья руками, Алиса, собравшись с духом, тихо позвала:

— Эй, есть здесь кто-нибудь?

Сначала в ответ на ее призыв не раздалось ни звука, и девушка решила, что находится здесь совершенно одна, но затем в камере прямо напротив ее что-то зашуршало. Свет от магических светильников был настолько тусклым, что не давал рассмотреть товарища по несчастью. Но вскоре узник медленно подошел к своим решеткам, и Алиса буквально окаменела, глядя на опухшее от побоев лицо, спутанные светлые волосы и хрупкую фигурку, выдававшую в нем девушку.

— Забирающая, надо же, — мелодичным голосом отозвалась незнакомка.

Алиса же, с трудом рассмотрев на избитом лице серебристую вязь татуировки и сопоставив с татуировкой, виденной ей ранее, потрясенно выдохнула:

— Лаура Иниэль?

— Ты знаешь меня? — настороженно спросила эльфийка. — Откуда?

Но ответить Алисе не дали. Раздался звук поворачиваемого в замке ключа, и эльфийка, приложив палец к губам, быстро отпрянула от решетки. Юная Забирающая последовала ее примеру, приготовившись к встрече со своими тюремщиками. Негромкие шаги, казалось, похоронным набатом раздавались у нее в голове, вызывая чувство страха. И вскоре она увидела двух мужчин и одну невероятно красивую рыжеволосую женщину в простом, без лишних изысков белом платье, тем не менее, прекрасно сидящем на изящной фигуре.

Растянув полные, четко очерченные губы в многообещающей улыбке, незнакомка полным радушия голосом объявила:

— Ну, здравствуй, Забирающая!


Глава 18

В упор глядя на госпожу, а в том, что это была именно она, Алиса ни сколько не сомневалась, из-за которой у юной Забирающей было столько проблем, девушка думала о том, что эта нереально красивая женщина совсем не похожа на злодейку. Не было в ее взгляде ничего мрачного или жестокого. Наоборот, светло-карие глаза светились живейшим любопытством, когда она рассматривала Алису. И все же девушка отдавала себе отчет в том, что именно из-за этой госпожи пострадало столько людей!

— Что вам нужно от меня? — так и не ответив на приветствие женщины, спокойно поинтересовалась Алиса.

— Со временем ты все узнаешь, — усмехнулась вампирша. — А сейчас я приглашаю тебя составить мне компанию за поздним ужином.

— Надеюсь, основным блюдом буду не я? — скрестив руки на груди, Алиса презрительно улыбнулась, сама поражаясь своей смелости.

Но и показывать страх перед ними она была не намерена. В ней росла и крепла уверенность в том, что Максимилиан обязательно найдет и поможет, а значит, сдаваться и отчаиваться было еще не время. Тем более показывать свою слабость перед врагом ни в коем случае было нельзя.

— С чего ты взяла такую несусветную чушь? — вполне искренне поинтересовалась женщина.

— Потому что знаю, кем вы являетесь.

— Как интересно...

Плотоядный взгляд, которым окинула Алису женщина, заставил ее непроизвольно содрогнуться и отступить на шаг назад. Открывшаяся дверь камеры не добавила девушке уверенности в своей безопасности. Но, как оказалось, нападать на Алису никто не собирался. Все так же стоя за решеткой и даже не делая попыток войти, госпожа магических вампиров насмешливо скривила губы, поманив девушку к себе.

— Ужин, — напомнила она, когда Алиса не сдвинулась с места.

Отказываться от приглашения не имело смысла. Во-первых, если будет нужно, ее силой вытащат из камеры. Во-вторых, объявлять демонстративную голодовку Алиса не собиралась, ибо силы ей еще понадобятся. Ну, а в-третьих, это было неплохим шансом не только узнать о планах магических вампиров, но и попытаться сбежать от них, не забыв прихватить лауру Иниэль.

Выходя из камеры, Алиса бросила лишь мимолетный взгляд на эльфийку, опасаясь выдать окружающим, что она заинтересована в подруге по несчастью. Убедившись, что на лауру Иниэль никто и не собирается обращать внимание, девушка уже спокойнее отправилась вслед за своими тюремщиками.

Но где бы они ни проходили, обстановка оказывалась такой же мрачной, как и в подземелье. Алисе даже стало казаться, что все это место - одна сплошная тюрьма, из которой будет очень сложно выбраться. Голые каменные стены и полы выглядели очень внушительно. Окна на их пути попадались очень редко и только высоко под потолком. Сплошные ряды дверей были обиты толстыми пластами железа, и Алиса даже представлять не хотела, что же за ними происходит.

Они несколько раз сворачивали в другие коридоры, поднимались и спускались по лестницам, так что при всем желании запомнить свой путь юная Забирающая окончательно запуталась. Оставалась надежда, что на обратном пути ей удастся запомнить все намного лучше.


— Довольно мрачный у вас дом, — сказала она, осматриваясь по сторонам. — Больше на склеп похоже или на подземную тюрьму. Окон здесь практически нет.

— О, моя дорогая, — пропела женщина, чарующе улыбаясь, — мне так жаль, что мой дом не пришелся тебе по вкусу, но это неизбежная необходимость. Ведь он находится на острове Забвения!

На последних словах Алиса споткнулась от неожиданности. Она прекрасно помнила рассказы об этом острове, и просто не представляла, какой сумасшедший решится на нем поселиться.

«Ну, кроме магических вампиров, — мрачно подумала она. — Вот уж действительно, идеальное место для их логова!»

— Но ведь на острове очень опасно, — высказала свое мнение Алиса, решив любыми способами собирать информацию об этом месте.

— Для нас – нет, — улыбнулась госпожа, проведя рукой по каменной стене. — А вот для тебя – да, так что даже не пытайся бежать отсюда.

Под удивленным взглядом юной Забирающей, стена разъехалась в стороны, пропуская их в просторный зал с высокими потолками и висящими на стенах гобеленами. Вообще, это помещение разительно отличалось от всего увиденного ранее девушкой. Каменный пол покрывал огромный пушистый ковер, по углам зала стояли вазы с засушенными растениями, а на стоящем в центре столе разместились вазы поменьше, уже с живыми цветами, радующими глаз яркими красками.

— Присаживайся, кормят у нас очень вкусно, — приглашающе махнула рукой женщина.

— Как вас зовут? — тем временем поинтересовалась Алиса, покорно опускаясь на стул.

— Ты можешь звать меня Лэрианой, — отсалютовав ей бокалом с вином, милостиво разрешила вампирша. — А заодно расскажешь мне, откуда ты такая неучтенная взялась, и кто тебе рассказал о нас.

— Мы узнали о вас из старинных свитков ордена Хранителей Памяти, — проигнорировав ее первый вопрос, ответила Алиса. — После того, как меня в первый раз похитил один из ваших...

— В первый раз? — перебила ее Лэриана, недоуменно выгнув бровь. — Ты что-то путаешь, девочка. Я не отдавала такого приказа ранее.

— Нет, это действительно был магический вампир, — смело посмотрев в глаза своей собеседнице, сказала Алиса. — Именно от него я впервые услышала о вас. Он так восторгался тем, как вы оцените подарок в моем лице.

— И что же? — гневно прищурившись, поторопила девушку госпожа, когда та замолчала.

— Совершенно ничего, — безразлично пожала плечами Алиса. — После того, как я «выжгла» его, он находится в специальной лечебнице.

— Байрик! — в гневе прошипела Лэриана, раздавив одной рукой хрустальный бокал.

Алиса даже моргнула несколько раз, посчитав, что ей просто показалось. А когда поняла правдивость всего увиденного, нервно сглотнула: вампирша обладала недюжинной силой.

Пока двое охранников мужчин убирали беспорядок, юная Забирающая с опаской следила за женщиной, но та быстро взяла себя в руки.

— Кто еще знает обо мне? — требовательно спросила госпожа.

— Император, герцог Ортанский, его брат, — перечислила Алиса, замирая от страха перед взбешенной женщиной.

— Очень хорошо, — неожиданно успокоилась Лэриана. — Я все равно собиралась их убить.

Звук упавшей на стол вилки разнесся по всему залу. Алиса тщетно пыталась успокоиться, твердя, что вампирше не удастся ничего сделать. Девушка верила в Максимилиана, но страх потерять его оказался выше доводов рассудка.

«Лучше бы я молчала! — промелькнула паническая мысль. — Но и по-другому нельзя. Мне нужно обязательно узнать, зачем я ей понадобилась».

— Скажите, зачем вы... придумали этот вирус? — еле слышно спросила Алиса. — Ведь мы знаем, что именно ваш клан спас людей, когда на прародине случилась катастрофа. Почему теперь...

Громкий смех женщины прервал ее. Вампирша хохотала так весело и самозабвенно, что девушка решила, ту удар хватит.

«Что было бы совсем не плохо!»

— Я сказала что-то смешное? — холодно поинтересовалась юная Забирающая.

— О да, очень! — все еще смеясь, ответила Лэриана. — Дело в том, что ту катастрофу вызвала моя праматерь.

— К... как так? — опешила Алиса.

— Знаешь ли ты, девочка, как появились магические вампиры? — хищно улыбнулась госпожа. — Хотя, откуда тебе знать! Даже эти глупые Хранители ни о чем не знали.

«Информация», - быстро появилась и столь же быстро пропала ликующая мысль.

— Вы расскажете мне? — осторожно спросила Алиса.

— Что ты знаешь о нас? — поинтересовалась Лэриана.

— На прародине ваши предки были жрицами какой-то могущественной богини.

— Могущественной, говоришь? Можно сказать и так. Это была богиня Любви! И в услужение к ней отбирались только самые красивые девочки! А знаешь, для чего?

Отрицательно покачав головой, Алиса выжидающе посмотрела на рассказчицу.

— Для того чтобы они ублажали тех мужчин, которые были в состоянии щедро заплатить за покровительство богини!

Почувствовав, что ее начинает подташнивать, Алиса быстро отодвинула от себя тарелку с едой.

— Что, неприятно слышать о таком? — насмешливо поинтересовалась Лэриана. — Но, тем не менее, все было именно так. А моя праматерь... Ей просто не повезло родиться дочерью рабыни и знатного господина.

— Отец отдал ее жрицам? — не удержалась от вопроса Алиса, поневоле проникнувшись жалостью к той девочке.

— Нет, отец как раз безумно любил и рабыню, и плод их любви. Зато они не нравились его законной жене!

Алиса подумала, что даже нисколько не удивлена таким стечением обстоятельств. Почему-то она подсознательно ожидала именно такого развития события.

— Мою праматерь растили как свободную, ни в чем ей не отказывая, — тем временем продолжила Лэриана. — И так было двенадцать лет, пока ее отец не погиб на охоте. И я понимаю его законную жену, когда она в тот же день лично удавила любимую рабыню мужа, а их красавицу дочь отдала жрицам, посчитав это достойной местью.

И вновь юная Забирающая не удивилась. Просто ощутила укол жалости.

— И что же произошло дальше? — поинтересовалась Алиса.

— Моя праматерь оказалась очень умной и магически одаренной, что ставило ее значительно выше простых жриц. Таких девушек берегли, не подкладывая под первого заплатившего. Их обучали магическим наукам, а когда им исполнялось двадцать лет, отдавали на ночь тому, кого могли посчитать самым достойным. В этом случае даже правители не имели права голоса. Так случилось и с Тариной. Ей несказанно повезло достаться архимагу, который души в ней не чаял. Именно после этого случая началось возвышение праматери!

— А разве этот архимаг не забрал ее к себе? — удивилась Алиса, поневоле захваченная рассказом.

— Нет, те, кто стал жрицами при храме, всегда остаются ими, — пояснила Лэриана. — Все, на что мог рассчитывать архимаг, так это на большие пожертвования, чтобы иметь возможность посещать Тарину. И она согласилась на это, увидев все выгоды такого положения. Ее любовник баловал свою возлюбленную, как мог. И когда праматерь заинтересовалась магическими экспериментами, с охотой поддержал юную жрицу. Именно благодаря этому появились мы!

— Не понимаю...

— Все очень просто. Тарина искала возможность обрести бессмертие и почти добилась этого. Она проводила запрещенные опыты. Сначала на других, а затем и на себе. Именно поэтому мы зовем ее Великой Праматерью, ведь она самый первый магический вампир.

— Но... Как же люди допустили такое? — поразилась Алиса. — Неужели никто не знал и даже не догадывался? И вообще, я не понимаю, где она могла проводить эти опыты, не в храме же?

— Конечно же нет! — рассмеялась Лэриана. — К тому моменту Тарина стала верховной жрицей, а спустя два века в храме служили только ее дочери. О, какое то было время! Перед прекрасными жрицами преклонялись, их боготворили и искали благосклонности! У них было столько власти, сколько не снилось ни одному здешнему правителю!

Словно в ответ на ее пламенную речь, магические светильники, освещавшие зал, вспыхнули чуть ярче. Алиса же еле заметно поморщилась. Ее страх стал понемногу проходить, осталось лишь чувство брезгливости к той, которая сейчас так возвышенно вещала о величии предков.

«Фанатичка, самая натуральная фанатичка! — пришла к выводу юная Забирающая. — Но это хорошо. Такие, как она, в конце концов, совершают ошибки, уверившись в своей безнаказанности».

— И все же ваша праматерь сослужила вам плохую службу, — сказала Алиса, наконец, принявшись за еду. — Ведь вам приходится воровать магическую энергию у других, чтобы не состариться раньше времени.

— Кому это нам? — усмехнулась Лэриана. — Женщины нашего клана забирают магическую энергию, чтобы увеличить свой срок жизни, несмотря на свои магические таланты. Это мужчины у нас ущербные получаются, да что с них возьмешь? Главное, чтобы они хорошо исполняли приказы, а если их убьют, то невелика потеря!

Посмотрев на каменные лица охранников, Алиса поразилась тому, что они никак не отреагировали на оскорбительные слова своей госпожи. Создавалось впечатление их полной покорности и принятия такой судьбы!

— Тебе стало их жаль? — перехватив взгляд девушки, насмешливо поинтересовалась Лэриана. — Но они вполне довольны своей жизнью. Ведь так, мальчики?

— Да, госпожа! — синхронно поклонившись, отозвались охранники, вызвав в Алисе волну омерзения ко всему происходящему.

Она не никогда не понимала людей, позволяющих помыкать собой. А тут два здоровых лба, которые могли бы раздавить и ее, и свою госпожу одним мизинцем!

— Что за катастрофа случилась на прародине? — перевела девушка тему, стараясь хоть так отвлечься от неприятных ей мыслей.

— Я же тебе уже говорила, что моя прародительница пыталась добиться бессмертия, но так и не смогла, — ответила Лэриана, вновь наполняя бокал вином. — Ее правнучка продолжила экспериментировать, но... В нашем мире было два очень сильных источника природной магии, находящиеся на двух разных полюсах. Они настолько напитывали окружающее пространство, что нам просто не нужно было иметь никаких внутренних резервов, как этим высокомерным представителям старших рас, — презрительно скривив губы, женщина залпом выпила вино. — Так вот, Ирина, правнучка Тарины, попыталась подчинить себе источники.

— Как именно? — не поняла Алиса.

В ее представлении это было что-то столь могущественное, чем невозможно было завладеть, как ни старайся.

— Никто не знает, — безразлично пожала плечами вампирша. — Все записи экспериментов были утеряны. Нам только известно, что источники стали полностью потеряны для мира, и он начал разрушаться. Из дневников наших предков мы знаем, что земля начала расходиться, горы рушиться, а океан направился на сушу. Ирина при помощи сестер открыла проход в другой мир прямо из храма. А вместе с ними сюда попали и те, кто в тот момент был на острове.

— На острове? — переспросила Алиса. — А как же другие люди? Как же весь остальной мир?

— Нам никогда не было дела до других, — жестко ответила Лэриана. — Запомни, Забирающая, важна только семья! И то, ее стоит прочищать от ненужных членов. Только так мы добьемся величия!

Осторожно отложив вилку, Алиса выпрямилась и, холодно посмотрев на женщину, сказала:

— Я живу по другим законам, и мне никогда не понять вас.

— Потому что это твоя суть, маг жизни. Именно из-за нее ты здесь и находишься.

— Вам вновь так захотелось власти? — вопросительно выгнула бровь Алиса. — Столько тысячелетий вы скрывались в тени, и вдруг все изменилось. Почему сейчас?

— Ты не совсем права, маленькая Забирающая, мы любили власть всегда! — усмехнулась Лэриана. — Но, к сожалению, мои предшественницы были слишком нетерпеливы и не осознавали угрозу нашим планам в полной мере. Сначала нам пришлось скрываться из-за тех паршивых псов, что были нашими слугами в том погибшем мире. Именно они пригрозили всем рассказать, кем мы являемся на самом деле. Собаки!

Несмотря на новую вспышку ярости магички, Алиса уже перестала бояться ее. Больше всего сейчас девушку мучило простое любопытство. Почему-то ей казалось очень важным узнать всю историю этого скрытого в тени клана.

— Вы имеете в виду Хранителей Памяти? — спросила она, когда женщина немного успокоилась.

— Именно их, — в презрительной усмешке скривила губы Лэриана. — Если бы не они, единственные, кто знал правду о нас, то мы бы уже давно прибрали власть к своим рукам! Тем более спасшиеся вместе с нами люди готовы были подчиниться нам! Но эти трусливые псы испортили нам все планы! Убить Ирину и ее сестер они просто побоялись, решив, что старшие расы не поймут и перебьют их всех. Но и правду рассказать не решились по той же причине. И это стало нашим первым провалом.

— А разве были еще попытки? — нахмурилась Алиса.

Максимилиан ничего ей не рассказывал об этом. Правда девушка не думала, что он скрывал умышленно.

— Да, много-много раз, — отсалютовав ей бокалом, немного пьяно улыбнулась Лэриана.

И Алиса, скорее всего, поверила бы в то, что ее собеседница действительно перебрала вина, если бы не помнила, кто перед ней сидит. Такие, как эта госпожа, никогда не делали чего-то, хорошенько все не продумав. А значит спектакль был задуман ради нее!

«Еще бы понять, для чего, — постаравшись не выказать своей подозрительности, подумала Алиса. — Чтобы я расслабилась и совершила ошибку? Но какую? Мы на острове Забвения, и я не дура, чтобы пытаться выбраться отсюда только своими силами. Хочет выведать у меня что-то? Но что я могу знать, интересующее ее? Не понимаю!»

— ...И тогда действительно было вложено много усилий! — тем временем продолжила рассказывать Лэриана. — Слово там, слух здесь, и вот уже недовольство старшими расами зреет полным ходом! А всего-то понадобилось около восьмидесяти лет!

Насторожившись при словах о старших расах, Алиса откинула прочь все тревожащие ее мысли. О странном поведении вампирши можно было подумать и потом.

— Это было действительно легко! — вдохновенно вещала Лэриана. — Люди набросились на них, как стая стервятников. Особенно, когда моя бабушка подстроила пару смертей с участием старших рас. Но она сглупила, уверившись, что наша цель близка.

— И что же пошло не так? — осторожно поинтересовалась Алиса, наконец, поняв, что речь идет о войне, разделившей мир Эдеи.

— Наш клан принял живейшее участие в войне, создавая тех милых зверюшек, сейчас обитающих на острове. Именно мы преломили ход войны, используя, как это сейчас называют, черную магию. Проклятия, заговоры на крови, темные ритуалы... И вновь нас предали! Как только война окончилась, трусливые правители, испугавшись нашего могущества, объединились и практически уничтожили наш клан! Удалось спастись только бабушке и нескольким мужчинам. И теперь я последняя представительница рода великих жриц!

«Жаль, что не всех убили, — мрачно подумала Алиса. — Скольких бы проблем мы тогда избежали!»

— И вы решили отомстить?

— Нет, просто восстановить историческую справедливость. Я намного умнее и осторожнее своих предшественниц, поэтому нанесу удар со всех сторон.

— Уничтожив всех магов? — не выдержав, Алиса стукнула кулаком по столу. — А от голода не умрете?!

Да, этот выпад был опрометчивым шагом с ее стороны, но и терпение тоже не являлось бесконечным. Пусть госпожа магических вампиров похитила ее. Пусть Алисе грозила реальная опасность. Пусть дальнейшее счастливое будущее было под угрозой. Пусть! Но терпеть бахвальство этого монстра юная Забирающая больше не желала.

— Я не собираюсь их всех убивать, — с наигранным изумлением возмутилась Лэриана. — Всего лишь существенно прорежу их ряды, а затем явлюсь с лекарством от постигшей их эпидемии, установив новый порядок!

«Она не знает! — с невероятным облегчением подумала Алиса. — Не знает о том, что вакцина уже существует!»

— Ты так потрясена тем, что у меня есть вакцина против созданного мною же вируса? — неправильно интерпретировала ее потрясенный взгляд вампирша. — Я думала, что ты более сообразительная.

«Ох и дура же ты, Алиска! — отругала сама себя юная Забирающая, постаравшись придать своему лицу спокойное выражение. — Нужно быть осторожнее! Совсем расслабилась за время этого разговора».

— Я бы хотела вернуться назад, — отодвинув от себя тарелку, спокойно сказала Алиса. — Назад в камеру, — немного насмешливо уточнила она.

— И что, даже не попытаешься уговорить меня помочь несчастным магам? — поинтересовалась Лэриана, пристально вглядываясь в лицо своей пленницы.

— А есть смысл? — в свою очередь спросила Алиса, встав из-за стола. — Вы ясно показали свою позицию, и я не собираюсь унижаться перед вами. Единственное, что меня действительно интересует, так это для чего вам понадобилась именно я, слишком юная и толком не обученная Забирающая?

— Гордая, но любопытная, — мгновенно выпадая из образа слегка подвыпившей особы, усмехнулась вампирша. — Вскоре все узнаешь, ведь ты практически главное действующее лицо в моей постановке. Увести!

Охранник прекратили изображать из себя бесчувственных статуй, став по обе стороны от девушки. Всю дорогу назад она то и дело косилась на них, испытывая иррациональное чувство страха. Лэриану не бояться было не так уж и трудно, ведь она еще не успела сделать ей ничего плохого. А вот молчаливые охранники наоборот напоминали Алисе о первом ее похищении, и она подспудно ожидала нападения.

Когда ее, наконец, оставили одну, предварительно заперев камеру и повесив на нее охранное плетение, девушка еще долго вспоминала прошедший ужин. И чем больше она обдумывала все услышанное, тем сильнее ей овладевал страх. Становились понятны и мотивы такой откровенности госпожи магических вампиров, и планы на нее. Нет, она до сих пор не знала их, но примерно представляла, что ее ожидает.

— Эй, Забирающая, да очнись же ты! — вырвал ее из раздумий красивый мелодичный голос.

— Меня зовут Алаиса, — сказала девушка, переведя взгляд на эльфийку. — Простите, я задумалась.

— Давай переходить на «ты», — предложила лаура Иниэль. — Мы не в том положении, чтобы придерживаться правил этикета.

— Хорошо, — вымученно улыбнулась Алиса.

— Они тебе что-то сделали? — осторожно поинтересовалась лаура Иниэль.

— Нет, мы просто ужинали и разговаривали, — заверила ее юная Забирающая, подойдя к решетке. — Она мне очень много рассказала.

— А со мной наоборот не захотела ничем делиться, — откинув спутанные пряди с волос, усмехнулась эльфийка. — Интересно, с чего это вдруг она так расщедрилась?

— Просто была уверена, что я никому и ничего не расскажу, потому что очень скоро буду мертва, — поделилась своими выводами Алиса.

Перехватив полный сочувствия взгляд, девушка опустилась прямо на холодный пол, уткнувшись лбом в один из прутьев. Она не видела выхода из всей этой ситуации, что еще больше нагоняло страха и безысходности.

«Макс, пожалуйста, найди меня!» — взмолилась Алиса, сжав в кулаке черный опал, который совсем недавно дал ей ледяной маг, строго наказав никогда его не снимать.


Глава 19

Следующие два дня прошли в молчаливом ожидании. Лэриана больше не звала Алису составить ей компанию во время еды. Казалось, пленницы вообще были предоставлены сами себе. Лишь трижды в день их навещали охранники, молча приносившие еду и так же молча забиравшие пустую посуду. Иниэль и Алиса практически не разговаривали, погруженные каждая в свои мысли. Только в самый первый вечер они проговорили до поздней ночи, когда девушка рассказала эльфийке, что произошло за все то время, пока Иниэль была в плену. В ответ та поведала, как ее портал умудрились перенастроить в мгновение ока, из-за чего она оказалась в этой мрачной крепости. Причем эльфийка так и не узнала, зачем она им понадобилась. Первую неделю ею вообще не интересовались, и только когда Иниэль смогла избавиться от действия сонного зелья и вырваться из своей камеры, на нее надели блокирующие браслеты. В тот же день госпожа лично навестила ее, чтобы показать, как она была не права, пытаясь сбежать. Как сказала Иниэль, криво усмехнувшись, следы увещеваний Лэрианы были до сих пор видны по всему ее телу, даже регенерация с трудом справлялась.

Все это время Алиса постоянно пыталась связаться с Лаетаном, но дракон не отвечал, и это молчание еще больше угнетало девушку. Ей не хотелось верить в то, что Хранитель бросил ее на произвол судьбы, вновь не пожелав вмешиваться в дела людей.

— Алаиса, как думаешь, сколько еще продлится ожидание? — нарушила долгую тишину Иниэль.

— Не знаю, — покачала головой девушка. — Как бы странно ни звучали мои слова, но я тоже хочу, чтобы все поскорее разрешилось. Ожидание непонятно чего просто убивает!

— Мне противно от того, что я беспомощна перед ними без своей магии, — приподняв руки вверх, пробормотала эльфийка, посмотрев зло на массивные браслеты. — Но я никак не могу избавиться от этих кандалов! Только людям могло прийти в голову создать такую гадость!

Спохватившись, Иниэль виновато посмотрела на подругу по несчастью. Ей было стыдно за свой срыв. Если бы ее семья узнала, что высокородная эльфийка ведет себя так недостойно, то точно бы осудила неразумную дочь.

— Ничего страшного, — вымученно улыбнувшись, попыталась успокоить ее Алиса. — Я все прекрасно понимаю, вам не за что любить людей. И даже если ту войну подстроили магические вампиры, это не может служить оправданием тех зверств.

— О чем ты говоришь? — удивилась Иниэль, подойдя ближе к решетке.

— Лэриана с непередаваемым самодовольством поведала мне правду о той войне, — пояснила юная Забирающая. — Они специально разжигали ненависть и зависть в людях, в надежде захватить власть над миром. Как глупо...

— Алаиса, как ты не понимаешь, это же все меняет! — воскликнула взволнованная эльфийка.

— Что именно? — удивилась девушка.

— Если люди действительно не виноваты, тогда, стоит только всем старшим расам узнать об этом, можно будет возобновить разорванные отношения! — с воодушевлением во взгляде, сказала Иниэль.

Алиса даже растерялась, не зная, что ответить на такие слова. Она просто не ожидала, что эльфийка окажется такой... Наивной? Да, именно наивной!

«Чтобы Иниэль не думала, но зверства, учиненные людьми, нельзя списать на магических вампиров, — подумала она, разглядывая подругу по несчастью. — Интересно, сколько ей лет? Выглядит моей ровесницей, но... Неужели она действительно не понимает всей сложности во взаимоотношениях людей и старших рас?»

— Не думаю, что все будет так просто, — осторожно ответила Алиса. — Все же именно люди развязали войну, изгнав ваши семьи из своих домов.

— Конечно же примирение произойдет не сразу, — насмешливо сказала эльфийка. — Но попробовать-то можно!

— Мне бы твою уверенность, — скептически хмыкнула Алиса.

— Ты просто не знаешь, что многие из нашей молодежи хотят начать общение с людьми, — ошарашила ее Иниэль. — Хотят свободно путешествовать по вашим странам, а не пытаться получить место во внешней разведке! Мало того, что это не у всех получается, так еще и на вылазки в человеческие королевства берут только самых достойных и обученных кадетов. Ну где здесь справедливость?! Если бы я не сбежала из дома, тщательно все перед этим спланировав, то, возможно, никогда бы в жизни не увидела эти земли!

— И спокойно бы развлекалась дома, а не прозябала в камере на острове Забвения, — спустила ее с небес на землю Алиса. — Нам бы сейчас придумать, как выбраться отсюда, избежав печальной участи: умереть во славу госпожи магических вампиров.

— Если бы не эти проклятые браслеты! — возмутилась Иниэль, ударив руками по металлическим решеткам. — Я честно старалась их снять, но у меня ничего не вышло. Как бы я хотела вернуть свою магию!

— Мне жаль, что так вышло, — сокрушенно отозвалась Алиса. — Браслеты на то и рассчитаны, чтобы их невозможно было снять без посторонней помощи. Все же они помогают магам справиться с неконтролируемыми всплесками силы, и...

Не договорив до конца, Алиса нахмурилась. Внимательно разглядывая выгравированные на металле руны, она старательно припоминала все, что ей рассказывали о блокираторах. А когда вспомнила, первое время боялась поверить в удачу, лихорадочно обдумывая пришедшую в голову безумную мысль.

— Алаиса, почему ты замолчала? — поинтересовалась эльфийка, с интересом наблюдая за сменяющимися эмоциями юной Забирающей.

— Понимаешь, я не совсем уверена... — осторожно ответила Алиса.

— В чем именно? — нетерпеливо поинтересовалась Иниэль.

— Я вспомнила, почему блокираторы делают именно из металла, — сказала девушка, немного нервно одернув платье.

— И-и? — поторопила ее эльфийка.

— Для того чтобы нуждающийся в них маг нечаянно не повредил руны! — выдохнула Алиса, с безумной надеждой посмотрев на Иниэль. — Если ты сможешь повредить рисунок, то их даже снимать не нужно будет. Магия и так вернется к тебе!

— Так что же ты раньше молчала! — вскричала Иниэль, принявшись рассматривать браслеты. — У нас такое не производят, потому что мы в них не нуждаемся. Наши дети легко и просто учатся контролировать свою силу, потому что она неотъемлемая часть нас самих! Вот только... А как же мне их повредить?

Установившееся тягостное молчание, казалось, было готово раздавить пленниц украденной надеждой на спасение.

— Слушай, а если ты их испортишь? — неожиданно спросила Иниэль.

— Как? — удивилась Алиса. — Я же целитель, а не боевой маг!

— Да тебе только и нужно бросить в браслет маленький пучок сырой силы! — взволнованно сказала эльфийка, принявшись вышагивать по камере. — Это все могут, вне зависимости от рода деятельности.

— Ты с ума сошла! — испугалась Алиса. — А если я тебе в руку попаду? Прости, но я только совсем недавно обрела свой дар и начала обучаться магии.

— Как так? — недоверчиво спросила Иниэль. — Все дети обретают магический дар в десять лет. Самое позднее – в пятнадцать. А тебе сейчас сколько? Двадцать?

— Восемнадцать, — поправила ее юная Забирающая. — Поздняя я в этом плане...

— Неужели у вас совсем все так плохо с магическим фоном? — сочувствующим тоном спросила Иниэль.

— Ты знаешь о дисбалансе магии?

— Конечно же знаю! Ведь он начался из-за Сумеречного Заслона. Мы все прекрасно знаем, что вы, люди... эм... не можете отдавать магию миру. Вернее теперь, когда во многих из вас есть наша кровь, можете, но недостаточно. В основном у вас живут потребители, а не отдающие.

— Ага, ущербные мы, — криво улыбнулась Алиса, озвучив то, что не захотела говорить эльфийка. — И что там с Заслоном?

— Наши предки, когда драконы помогли переселиться на их родину, что-то намудрили, не давая магическим потокам распространяться дальше Заслона. Он, словно стена, не дающая ветру проникнуть за нее.

— То есть вы...

— Хотели взять вас измором, — грустно ответила Иниэль. — Подождать, пока дисбаланс не достигнет критических размеров. Вот только они не учли одного фактора.

— И какого же? — устало опустившись на каменный пол, поинтересовалась Алиса.

— У нас тоже начался дисбаланс, — откровенно ответила эльфийка. — Только в обратном направлении. Нам приходится быть очень осторожными с магией. Например, если я захочу создать на своей стороне сноп искр, у меня вместо этого может получиться бушующий поток пламени.

— И как же вы со всем этим справляетесь? — шокировано спросила Алиса, посмотрев на собеседницу широко открытыми глазами.

— Нам практически запрещено заниматься магией, используя внутренние резервы. Если только это не крайняя нужда. И все равно, в нашей половине Эдеи магии слишком много.

— Но... Как же так? А как вы обучаете своих детей?

— Обычно, — пожала плечами Иниэль. — Просто, во время обучения за студентами строго следят наставники. Но у нас дураков нет. Даже самые отъявленные балагуры понимают, чем неисполнение запрета использования внутреннего резерва может грозить миру.

— Боги, какая же глупость, — печально прошептала Алиса. — Огромная, несусветная глупость! А самое противное, что нам некого винить. Мы сами все сотворили своими руками, а теперь расплачиваемся за это. Все из-за людской зависти и непомерной жадности! Теперь я прекрасно понимаю, почему предкам Лэрианы так легко удалось все провернуть.

— Знаешь, если быть совсем честной, в этом есть и доля нашей вины, — повернувшись к ней спиной, словно ей было стыдно за сказанное, ответила Иниэль. — Я прекрасно знаю, что многие представители старших рас относились к людям с высокомерным презрением. Конечно же ваши предки взбунтовались! А теперь эти старые... — еле сдержавшись, чтобы не выругаться, эльфийка продолжила: — Наши старейшины, те, кто участвовал в войне, не хотят признавать очевидных фактов: мы ведь просто не выживем друг без друга!

— Лучше бы они, наконец, все поняли, — пробормотала Алиса.

И вновь в подземелье надолго установилось молчание. Девушки думали, каждая – о своем, не имея ни сил, ни желания продолжать разговор. Да и окружающая их обстановка не располагала к беседе. Алиса вообще с каждой минутой все больше впадала в уныние, уже не веря, что их спасут. Самые большие надежды она возлагала на дракона, который так и не ответил ей.

— Так ты поможешь мне? — наконец, нарушила тишину Иниэль.

— Я не уверена, что справлюсь, — призналась Алиса.

— Или пробуем, или тихо-мирно идем на заклание госпоже, — жестко сказала эльфийка.

Содрогнувшись от предстоящей перспективы, Алиса кивнула, давая свое согласие.

— Только объясни мне, что нужно делать, - попросила она.

— Да здесь нет ничего сложного, — возбужденно заверила ее Иниэль. — Закрой глаза и почувствуй потоки своей магии.

Послушно выполнив указание, Алиса прислушалась к себе. Для нее дар ощущался теплым потоком, омывающим, окутывающим все тело. Привычно ощутив волны тепла, девушка поинтересовалась:

— Что дальше делать?

— Представь, что магия стекается к кончикам пальцев твоей правой руки, — продолжила инструктировать эльфийка, пристально следя за действиями Алисы. — Только не очень много! Я бы с удовольствием разнесла это место, но боюсь, так просто у нас сбежать не получится.

— А разве я могла бы взорвать это место? — мгновенно открыв глаза, испуганно поинтересовалась юная Забирающая.

— Ну конечно же! — горячо заверила Иниэль. — Это же сила в чистом виде! Правда, часто применять ее не рекомендуется: чревато довольно неприятными последствиями.

— А если я... — неуверенно начала Алиса.

— У тебя все получится! — перебила ее Иниэль. — От твоего решения зависит наша жизнь.

«Вот этого-то я и боюсь», — удрученно подумала Алиса, но отступать действительно было нельзя.

— Ладно, когда магия соберется в руке, что делать дальше? — вздохнув, спросила девушка.

— Представь, как на кончиках твоих пальцев словно появляется капля воды, — пояснила Иниэль, вытянув сквозь прутья решетки свою руку. — А затем просто стряхни ее на браслет.

— А если руку задену? — испугалась Алиса, отшатнувшись от решетки.

— Значит, постарайся не промазать! — хмыкнула Иниэль, задорно подмигнув. — Алаиса, я понимаю твои страхи и волнения, но постарайся успокоиться и просто попробуй.

Глубоко вздохнув и на мгновение прикрыв глаза, Алиса вновь собрала магию на кончиках пальцев. Не давая себе времени подумать и усомниться в правильности своих действий, она плавно подняла руку и несильно встряхнула ей. Выбитый из браслета сноп искр заставил девушку испуганно охнуть.

— Как ты? — вжавшись в прутья решетки, взволнованно спросила она.

— Все хорошо, — рассматривая блокиратор, отозвалась эльфийка. — Только мне кажется, что этого будет мало. Смотри, его совсем чуть-чуть поцарапало. Попробуй еще раз.

— Ладно, — успокоенная тем, что не принесла вреда, Алиса вложила чуть больше магии, встряхнув рукой.

— А теперь второй, — шустро протянув между решеток другую руку, потребовала Иниэль. — Давай быстрее!

После того, как Алиса выполнила ее просьбу, эльфийка закрыла глаза, привалившись спиной к стене. Юная Забирающая не пыталась узнать у нее о результате, пристально наблюдая за тем, как подруга по несчастью глубоко и размеренно дышит. И пусть Алису била мелкая дрожь из-за страха навредить (все же она никогда такого не делала), девушка упрямо продолжала молчать. Но вот Иниэль открыла глаза и с восторгом прошептала:

— Такое чувство, что с меня сняли огромный и тяжелый камень, придавливавший к земле. Я никогда раньше не задумывалась, как же великолепно ощущать свою магию!

— Значит, у нас все получилось? — осторожно поинтересовалась Алиса.

— Да! Я чувствую свою силу!

— И что теперь?

Но ответа Алиса не услышала. В следующий миг ее голову пронзила острая боль, и раздался громоподобный знакомый голос.

«Алиса... слышишь...» — позвал дракон.

— Лаетан! — всхлипнула девушка, обхватив голову руками.

«...отзовись! — просил дракон, с трудом пробиваясь к ней. — Я... тебя. Макс...»

«Лаетан, я на острове Забвения! — что есть сил мысленно закричала Алиса, стараясь пробиться через непонятные помехи. — Ты слышишь меня, Лаетан?!»

Но больше дракон не отозвался. Наступившая после этого тишина, буквально давила на Алису. Стоявший в ушах звон мешал сориентироваться в пространстве, и девушка только и могла, что трясти головой, пытаясь хоть немного прийти в себя.

— Алаиса, ты слышишь меня? — донесся до нее обеспокоенный голос Иниэль.

— Да-да, все хорошо, — откликнулась Алиса, с трудом сев около решетки.

— Что произошло? — спросила эльфийка. — Ты сначала закричала, словно от боли, а потом вообще упала, прошептав одно имя.

— Лаетан, ледяной дракон, — слабо улыбнулась девушка.

— Ты знаешь его? — удивилась Иниэль. — Но откуда?

— Так получилось, — пожала плечами Алиса. — Но самое главное, что он, наконец, откликнулся! Правда мне в этот раз было больно, и я не совсем уверена, расслышал ли он меня. Слишком прерывисто доносился его голос.

— Главное, что он вообще смог пробиться! — возбужденно сказала Иниэль. — Возможно, он смог отследить тебя. А это значит, что наши шансы на спасение заметно возросли.

— И что нам делать теперь, когда твоя магия вернулась?

— Пока ничего. Нужно быть осторожнее, я не хочу терять наше преимущество.

Они договорились, что будут ждать удобного случая и еще раз попробуют связаться с драконом. Вернее Алиса будет пробовать докричаться до Лаетана, а Иниэль постарается передать весточку кронпринцу. Как объяснила эльфийка, правящая семья обладает врожденным свойством передать какой-нибудь мысленный образ своему родственнику. Но так как это было очень трудно и требовало больших затрат магии, Иниэль нужно было подготовиться. Чем она и занималась, пока дверь в их темницу не открылась, пропуская двух уже знакомых девушкам охранников.

Алиса решила, что уже пришло время ужина, и успела поразиться, как же быстро пролетело время, но, не заметив у них в руках подносов с едой, насторожилась.

— Выходи, — коротко приказал один из мужчин, открыв камеру эльфийки.

Та немного помедлив и бросив предостерегающий взгляд на Алису, молча подчинилась. Девушка еще успела заметить, что Иниэль старательно держит руки так, чтобы испорченные руны на браслетах остались незамеченными, а затем дверь захлопнулась, и Забирающая осталась совершенно одна.

«Зачем им понадобилась Иниэль?» — испуганно подумала Алиса, принявшись нервно расхаживать по своей камере.

Она не находила себе места от беспокойства за эльфийку и очень сильно страдала из-за своей беспомощности. Алисе хотелось куда-то бежать и хоть что-нибудь сделать, только бы иметь возможность помочь. Но минуты тянулись, а она так и не придумала ничего стоящего.

Наконец, сев на уже ставшее привычным место около решетки, Алиса закрыла глаза и вновь попыталась сосредоточиться. Ей хотелось еще раз попробовать позвать Лаетана, чтобы убедиться в том, что он расслышал ее. Незаметно для себя, она вытащила подвеску, принявшись теребить ее в руках. Как бы это странно не звучало, но опал успокаивал ее, принося легкое чувство умиротворения.

Алиса не знала, сколько прошло времени, когда дверь вновь открылась, пропуская тех же охранников. Вот только с ними не было Иниэль. Когда девушка увидела, что они открывают дверь ее камеры, она буквально обмерла от страха.

— Выходи, — все так же коротко приказали ей.

— Где лаура Иниэль? — отступив вглубь камеры, настороженно спросила Алиса.

Не пожелав отвечать, один из охранников вошел к ней и, грубо ухватив за плечо, вывел в коридор. Сначала Алиса хотела воспротивиться, но затем поняла, что это пустая трата времени. Тем более быть избитой ей совершенно не хотелось. Что-то подсказывало девушке: церемониться с ней не станут. Для чего бы она ни понадобилась Лэриане, главное, чтобы была жива, а остальное не столь важно.

Идя за сопровождающими по мрачным и сейчас еще сильнее пугающим ее коридорам, Алиса размышляла о том, что же ей предстоит.

«Надеюсь, с Иниэль все хорошо, и эта сумасшедшая вампирша не убила ее», — подумала она, непроизвольно содрогнувшись.

Ей не хотелось верить, что эльфийка мертва. Алиса надеялась на более значимую роль Иниэль во всем этом фарсе. А если так, то убивать ту пока не должны были.

Вскоре девушка заметила: они идут совсем в другую сторону от обеденной залы. Причем спускаются вниз, а значит – окажутся еще глубже под землей. Алиса никогда не страдала клаустрофобией, но, представив, сколько сейчас над ней камней и земли, начала немного задыхаться. Иррациональный страх обвала заставлял юную Забирающую подозрительно прислушиваться и осматриваться по сторонам: вдруг где-то уже появились трещины, и вскоре все здесь рухнет, погребя ее под тоннами земли. И пусть все здесь выглядело прочным, да и Лэриана не походила на самоубийцу, все же страх никак не желал ее отпускать.

Вскоре они оказались перед высокими металлическими двустворчатыми дверьми. Будь ситуация иной, Алиса обязательно бы полюбовалась изящными завитушками рун, выгравированными на гладкой поверхности, но теперь вид дверей вызывал только ужас от мысли о том, зачем могла понадобиться такая мощная защита. Она даже приготовилась услышать характерный скрип, прямо как в фильмах ужасов, но двери, к ее безграничному удивлению, открылись бесшумно и на первый взгляд очень легко. Неохотно переступив порог, Алиса чуть не споткнулась, когда один из охранников ощутимо толкнул ее в спину, поторапливая. Хмуро глянув на мужчину, девушка осмотрелась по сторонам. Больше всего помещение напоминало лабораторию безумного ученого. Причем этот ученый обустраивал ее с особым размахом – комната была просто огромной!

Четко поделенная на зоны, она вмещала в себе, казалось, все, что только могло бы понадобиться. В одной зоне стояли стеллажи с колбами и пробирками, а рядом с ними – широкий стол, на котором установили странную конструкцию из стеклянных трубок и пузатых колб. Как раз прямо сейчас в этой конструкции что-то готовилось, а рядом с ней, бдительно следя за смешиванием составов и перегонкой, стоял уже совсем немолодой, белый как лунь мужчина. Он бросил на вошедших лишь один короткий взгляд, вновь вернувшись к своей работе.

Во второй зоне расположилась мини библиотека. Все стены и тонкая перегородка между ней и соседней зоной были заставлены стеллажами с книгами и свитками. А перед ними расположился небольшой журнальный столик с двумя удобными креслами по бокам. Этот уголок уюта и спокойствия, с которыми у Алисы всегда ассоциировались библиотеки, показался здесь столь неуместным, что девушка просто не смогла сдержать удивленного смешка.

А вот следующая зона вызвала дикое чувство страха. Это оказалась операционной, с соответствующими ей атрибутами. Алиса даже не хотела думать о проводившихся там операциях: ей и так было страшно!

— О, наконец-то вы пришли! — радостно возвестила Лэриана, выйдя к ним из самой дальней зоны.

Посмотрев в ту сторону, Алиса буквально обмерла от ужаса. Прямо в центре небольшого пространства стоял алтарь, на котором лежала эльфийка.

— Иниэль! — испуганно вскрикнула девушка, бросившись к ней.

Но ее удержали, вновь грубо схватив за плечо. И как Алиса ни вырывалась, требуя отпустить, у нее ничего не вышло.

— М-м, волнуешься за подружку? — насмешливо поинтересовалась госпожа. — Зря, с ней все хорошо. Ведь так, моя дорогая? — протянув к эльфийке руку, проворковала она.

— Да, моя госпожа, — раздался в ответ безжизненный голос Иниэль.

Расширившимися от ужаса и непонимания глазами Алиса смотрела, как ее подруга по несчастью спокойно встает и кланяется Лэриане.

— Вот видишь, ты зря волновалась, — довольно улыбнулась вампирша.

— Что вы с ней сделали? — испуганно спросила Алиса.

— Только то, что и собиралась сделать. Теперь эта маленькая эльфийка выполнит за меня всю грязную и неблагодарную работу.

— О чем вы... — начала девушка, но тут же перебила сама себя. — Иниэль, очнись! Ты слышишь меня?

— Зачем же так кричать? — наигранно удивилась Лэриана. — Мы не глухие, и моя новая игрушка прекрасно тебя слышит.

— Игрушка?

Алиса никогда не чувствовала такой всепоглащающей ярости. И тем более никогда и никого так не желала убить, как эту довольно улыбающуюся тварь!

— Ой-ой, не надо на меня так яростно смотреть, — расхохоталась Лэриана, подходя к Алисе вместе с Иниэль. — Для тебя тоже уготовано много чего интересного.

Не успела девушка возмутиться, как вампирша открыла портал, впихивая в него свою жертву.


Глава 20

Вывалившись из портала, Алиса споткнулась обо что-то и растянулась на песке. Резко встав, она непонимающе осмотрелась вокруг себя. Как оказалось, девушку перенесло на небольшой пляж, окруженный с трех сторон высокими деревьями, а с четвертой...

Посмотрев прямо перед собой, Алиса задохнулась от удивления. Там, где она рассчитывала увидеть бескрайнее море, была расположена всего лишь узкая, метра в три, полоса воды. А дальше, насколько хватало взгляда, возвышалась серая, клубящаяся словно густой туман, стена. Изредка по стене пробегали разноцветные разряды, словно небо, затянутое грозовыми облаками, спустилось на землю и теперь выплевывало из себя молнии.

— Правда же, непередаваемо прекрасное зрелище? — раздался позади нее вкрадчивый голос Лэрианы.

— Как мы здесь оказались? — недоуменно осматриваясь по сторонам, спросила Алиса. — Я не вижу рунного круга.

— Посмотри вверх, — усмехнулась вампирша.

Подняв взгляд к небу, девушка недоверчиво ахнула. Прямо в воздухе над ними висел рунный круг, отсвечивая слабым зеленоватым сиянием. Алиса никогда раньше не слышала о таком способе перемещения.

— Нравится? — удовлетворенная произведенным эффектом, спросила Лэриана.

Не удостоив ее ответом и так и не обернувшись, Алиса спросила:

— Это Сумеречный Заслон?

— Да, он самый, — встав рядом с ней, подтвердила последняя жрица древнего культа.

— Зачем вы привели нас сюда? — искоса глянув на нее, поинтересовалась девушка.

— Кака-ая нетерпеливая, — расхохоталась Лэриана. — Осталось совсем немного, и ты все узнаешь сама! Отведите ее подальше отсюда и переправьте на материк, — отдала она распоряжение охранникам.

Оглянувшись, Алиса увидела, что двое мужчин уводят несопротивляющуюся Иниэль за собой.

— Что Вы хотите с ней сделать? — зло спросила девушка. — Почему ее нельзя перенести порталом отсюда?

— Да не собираюсь я ее убивать, — насмешливо ответила Лэриана, догадавшись о причинах беспокойства юной Забирающей. — По крайней мере, сейчас. Просто, здесь все подготовлено для одного заклинания, поэтому портал может открыться только сюда, но не отсюда.


Все еще следя обеспокоенным взглядом за удаляющейся эльфийкой, Алиса не знала, как ей теперь поступить. Все их надежды были на возвращение магии Иниэль, и сейчас они развеялись как дым. Одна против магических вампиров Алиса не выстоит. Тем более с магией целительства. И чем больше она думала об этом, тем страшнее ей становилось.

— Все готово, моя госпожа, — раздался до боли знакомый голос.

— Ларр Лоран, — презрительно сказала Алиса, разглядывая причину всех ее бед.

Девушка до сих пор не верила, что магический вампир скрывался прямо у них под носом, и тем горше было осознавать свой промах.

— Ларра Алаиса! — насмешливо ответил тот, отвесив церемонный поклон. — Безмерно рад увидеть вас вновь!

— Не могу сказать того же о себе, — холодно отозвалась Алиса.

— Раз все готово, тогда прошу, моя дорогая, — ухватив девушку за плечо, елейным голосом сказала Лэриана. — Твое время пришло!

Поморщившись от боли, Алиса подумала, что на коже уже давно образовались синяки. По инерции сделав несколько шагов вперед, она, наконец, обратила внимание на большой камень, лежащий недалеко от кромки воды. Весь испещренный выбитыми на нем рунами, он производил на девушку какое-то угнетающее зрелище. Но долго раздумывать о своих впечатлениях ей не дали.

Лэриана толкнула Алису вперед, да так сильно, что та, не удержавшись на ногах, упала возле камня. Успев рассмотреть на поверхности камня две узкие щели, девушка быстро отклонилась назад, возмущенно спросив:

— Что вам от меня нужно?

— О, всего ничего, — насмешливо сказала Лэриана, взмахнув рукой.

В тот же миг Алису окружили пять мужских фигур в просторных темно-серых балахонах, державшие в руках что-то на подобии четок. Испуганно охнув, юная Забирающая завертела головой, пытаясь найти пути к отступлению. Но с боков и позади ее окружали вампиры, а за ними был страшный лес, из которого доносились кошмарные звуки. Алиса нисколько не сомневалась: стоит ей только войти в этот лес, как ее тут же загрызут его ужасные обитатели. Оставалось бежать только в воду, ближе к Сумеречному Заслону, но что это даст ей, девушка не представляла. Тем более Лэриана, словно подслушав ее лихорадочно мечущиеся мысли, сильно надавила руками на девичьи плечи, не давая ни малейшей возможности сдвинуться с места.

— Прижми руки к камню, — распорядилась вампирша.

— Зачем? — сиплым от страха голосом спросила Алиса, прижав ладони к своему животу.

— О, милая, нам просто нужно, чтобы ты прорвала Сумеречный Заслон, — выдала невероятную по абсурдности информацию Лэриана.

— Да вы с ума сошли! — моментально позабыв о страхе, возмущенно выкрикнула юная Забирающая. — Это просто нереально!

— Раньше так и было, — склонившись к ее уху и осторожно проведя длинным ногтем по нежной коже шеи девушки, прошептала Лэриана. — Все эксперименты были провальными, все подопытные очень быстро умирали, пока я не поняла, что это под силу только Забирающей, с ее невероятно сильной способностью к восстановлению. Поэтому будь паинькой и прижми руки к камню.

— Нет!

Сильнее подавшись назад, Алиса попробовала скинуть с себя руки женщины, но та лишь сильнее вцепилась в вырывающуюся жертву.

— Я. Сказала. Прижать руки! — рявкнула вампирша, выведенная из себя сопротивлением девушки.

И Алиса почувствовала, как ладони, против ее воли, тянутся к камню, накрывая собой его поверхность. Она что есть сил дернулась, но это не принесло никакого результата. Руки, словно приклеенные, не желали отставать от холодной поверхности. А в следующий миг Алиса истошно закричала, когда ее ладони пронзили насквозь два маленьких кинжала, точно войдя в узкие щели, прикрытые руками девушки.

— Начинайте! — рявкнула Лэриана, отходя от юной Забирающей.

Краем затуманенного от боли сознания Алиса уловила монотонное бубнение над ее головой. Руки нещадно горели, а глаза застилали слезы, мешая ей рассмотреть хоть что-нибудь. Низко согнувшись, она уткнулась заплаканным лицом себе в плечо, тихо прошептав прерывающимся от боли голосом:

— Макс... пожалуйста...


******

Уходя вслед за своими сопровождающими в лес, Иниэль старательно делала безучастный вид, только чтобы они не догадались о своем провале. Она слышала испуганный голос Алисы и из последних сил держалась, стараясь не обернуться на призыв девушки.

Еще слишком рано!

«Прости и потерпи еще немножко, Алаиса, — эльфийка мысленно взывала к подруге по несчастью. — Я вернусь за тобой. Всеми богами клянусь, что помогу тебе!»

Возвращение магии стало невероятным спасением для племянницы повелителя эльфов. Именно она помогла ей побороть ментальное вмешательство и остаться верной себе, пусть это и было невероятно трудно. Тем более, когда Иниэль узнала чудовищный план госпожи магических вампиров.

«Мразь! — внешне оставаясь спокойной, мысленно бушевала эльфийка. — Это же надо было додуматься заставить меня доставить за Сумеречный Заслон свой магический вирус! Ненавижу и не прощу! Только дай мне уйти отсюда и дозваться Арианеля, и я сама тебя на куски порву!»

— Все, здесь можно открыть, — оторвал ее от мрачных дум один из сопровождающих.

Второй, не тратя время попусту, открыл портал перехода, не особо вежливо впихнув в него Иниэль. И не заметил, как она уронила маленький коричневый камешек, втоптав его каблуком сапога в землю.

Оказавшись на другой стороне портала, эльфийка бросила короткий взгляд по сторонам, определив, что оказалась в какой-то пещере.

— Двигайся быстрее! — вновь пихнул ее охранник.

«Ну погоди у меня!» — мысленно рявкнула эльфийка и сразу же приступила к выполнению задуманного плана.

Сосредоточившись, она, незаметно для сопровождающих, послала зов по крови. Иниэль знала, что брат услышит ее и отзовется, раз уж находится у людей. Главное – не вызвать подозрения до тех пор, пока этого не произойдет. Слишком много она сделала для победы, нельзя спешить и ошибаться!

«Иниэль, — раздался в голове еле различимый шепот, заставив девушку ненароком споткнуться. — Иниэль!»

— Осторожнее! — грубо одернув ее, недовольно сказал охранник.

«Арианель, иди ко мне! — не обратив внимания на надоевшего вампира, отозвалась эльфийка. — Я передвигаюсь, быстрее!»

«Иду», — его короткий ответ, и она поняла, что время пришло.

Резко остановившись, Иниэль злорадно посмотрела на магических вампиров, ехидно сказав:

— Попались!

Не дав им и шанса прийти в себя от неожиданности, девушка ударила одного согнутым локтем в грудь, а второго больно пнула под коленку, от чего тот потерял равновесие.

— Ах ты ж, стерва! — взревел первый, поперхнувшись от боли.

Всего лишь миг, и он атаковал — в руках появились два огненных шара. Расхохотавшись в ответ, Иниэль создала водные хлысты, на миг приведя в замешательство своего противника. Он понял, что эльфийка готова противостоять ему на равных!

Еле заметное движение воздуха у нее за спиной – и Иниэль стремительно рухнула вниз, чтобы тут же откатиться в сторону. Второй противник оказался более хладнокровным, расчетливо решив напасть сзади. Резко подскочив на ноги, эльфийка ловко вскинула водяной хлыст, направив его на огненного мага.

Вжик!

Тугой жгут больно сдавил его руку, заставив ее повиснуть плетью вдоль тела. Из глотки вампира раздался крик полный боли и ярости. Атака была так стремительна, что огненные шары, отправленные вслед эльфийке, вспыхнули напрасно, не коснувшись цели.

— Не зевай, идиот! — рявкнул второй противник, и Иниэль пришлось шустро отпрыгнуть в сторону, чтобы не попасть в земляную ловушку.

— Какие вы неповоротливые, — весело рассмеялась она, мгновенно выставив щит против огненных шаров, в большом количестве метаемых в нее взбешенным вампиром.

— Выпью досуха и на лоскутки порежу! — бушевал он, не жалея магических сил.

Ему уже было плевать на приказ госпожи, главное – добраться до вертлявой пленницы. Им руководило одно желание: вытянуть ее магию, а с ней и жизнь! Как можно более болезненным способом для девушки. Но она все никак не сдавалась, умудряясь избегать не только его атак, но и ловушек напарника. Кажется, вот еще немного, и эта светловолосая бестия падет, не выдержав напора сразу двух противников, не в силах защититься.

Но нет, очередной ловкий маневр, и она вновь насмехается над ними, с непревзойденным мастерством управляя своими хлыстами и отбивая ими летящие сгустки магического огня.

Иниэль казалось, что она может развлекаться так вечно! Слишком долго девушка жаждала отомстить за все испытания. А сейчас, вернув магию, полна ощущения собственной силы. Где им остановить ее?!

Только вспыхнувший рядом портал немного остудил ее веселье. Первыми из него выскочили два огромных волка, мгновенно нападая на не ожидавших такой подлости от судьбы вампиров. Оборотням не составило труда разобраться с опешившими противниками. Их ловкость и сила во многом превосходит силу и ловкость людей. Пусть то даже магические вампиры.

— Иниэль! — полный радости голос - и ее крепко обнимают, прижимая к своей груди.

— Брат, прости меня, — всхлипнула девушка и, развеяв водяные хлысты, обняла его в ответ.

— Главное, что ты жива! — обхватив ее лицо руками, заверяет кронпринц, но его глаза вдруг становятся холодными и словно безжизненными. — Кто?

И девушке не нужно пояснений, чтобы догадаться, о чем он спрашивает. Она намеренно тормозила регенерацию, чтобы вампиры не узнали о возвращении магии.

— Это сейчас неважно, — качнула она головой, немного отстранившись от кронпринца.

И тут ее взгляд наткнулся на спутников брата. В особенности на одного: высокого темноволосого человека, с потухшим и каким-то «больным» взглядом. Такое выражение глаз эльфийке уже доводилось однажды видеть. Когда ее друг из расы нейкеров потерял свою жену. Пристально вглядевшись в него, Иниэль воскликнула:

— Ларр Максимилиан! Вы ведь ларр Максимилиан?

Короткий миг – и взгляд мужчины вспыхивает дикой, безудержной надеждой, а губы еле слышно шепчут:

— Алаиса?

— Да-да, она осталась там! — возбужденно отвечает Иниэль, крепко ухватив брата за руку. — Нам нужно быстрее вернуться, пока эта сумасшедшая что-нибудь с ней не сделала!

— Кто?

— Госпожа магических вампиров!

— Уничтожу, — тихо процедил Максимилиан, а вокруг него земля быстро покрылась инеем.

— Макс, успокойся! — попытался образумить его Александр, но тут же отступил, увидев ярость в глазах брата.

— Где вы были? — спросил один из оборотней, принявший человеческий облик, и Иниэль опознала в нем следопыта, да еще из старшей когорты.

— На... острове Забвения, — немного запинаясь, ответила она. — Я оставила там маячок. Сейчас открою портал!

Сосредоточившись, она нащупала тоненькую еле заметную нить, ведущую к скрытому на острове маячку. Потянувшись к нему, Иниэль убедилась, что камешек неподвижен, и уже спокойно открыла переход. Вот только первой войти в него ей не позволили. Следопыт, неодобрительно посмотрев на эльфийку, отодвинул ее в сторону. Вслед за ним прошел его сородич, мазнув по Иниэль насмешливым взглядом, из-за чего девушка едва не вспылила. Если бы не брат, успокаивающе пожавший ее руку, она точно бы что-нибудь сказала этим наглецам вслед.

Когда они все оказались на острове, на той самой поляне, с которой Иниэль переместилась на материк, их поджидал неприятный сюрприз. Вокруг собрались разнообразные твари, словно они чувствовали, что скоро к ним придет добыча.

— Быстро разбираемся с ними и уходим, — коротко приказал кронпринц. — Не нравятся мне те всполохи над деревьями.

Посмотрев в ту сторону, что и ее брат, Иниэль обмерла от страха за Алису. Там, над верхушками деревьев словно пылал пожар, окрашивая небо в красный цвет. Приказав себе не думать о происходящем, Иниэль приготовилась к бою. Но ничего делать не пришлось. Макс, не желая тратить время попусту, просто выпустил свою силу, заморозив на лету так и не успевших напасть тварей.

Не оглядываясь, ледяной маг бросился к деревьям, стремясь как можно быстрее оказаться рядом с той, к которой так стремилось его сердце. Сейчас для него было самым важным успеть оказаться рядом с Алисой, пока не случилось непоправимого. Прорываясь через заросли кустарников и не глядя по сторонам, Максимилиан все быстрее приближался к пляжу. Когда он, наконец, достиг вожделенной цели, то словно натолкнулся на невидимую стену, ошеломленный и раздавленный представшей перед ним картиной.

Весь пляж был пронизан магическими нитями, взмывавшими вверх, и уже там соединявшимися в один мощный поток, чем-то напоминающий бур. И кончик этого бура упирался прямо в Сумеречный Заслон, стремясь прорвать его. А в самом центре всего этого безумия стояли шесть человек, медленно и размеренно покачиваясь в разные стороны. Присмотревшись, ледяной маг заметил еще одну склоненную к земле фигурку человека. Она совсем не двигалась, вытянув перед собой руки, и только магический ветер трепал ее золотистые локоны.


Поняв, кого он видит, Макс буквально обезумел от страха за любимую и ярости по отношению к тем, кто посмел мучить ее. Не раздумывая, ледяной маг бросился вперед, но прямо перед ним вырос человек, преграждая ему путь.

— Ты-ы! — выдохнул Макс, узнав ларра Лорана.

— Ларр Максимилиан, Вы так не вовремя! — насмешливо протянул аристократ, бросаясь в атаку.

Макс лишь заскрипел зубами от досады, что его задерживают, и тут же ушел с линии удара, не давая коснуться себя. Но это только раззадорило его противника, и он с безумной улыбкой продолжил нападать, подкрепляя свои атаки магией. Звон стали буквально оглушал, перекрывая собой тихий гул магических потоков. Поняв, что ему попался сильный противник, Максимилиан заставил себя полностью сосредоточиться на бое, прекрасно понимая: его смерть ничем не поможет Алисе.

Вскоре он был окружен сражающимися товарищами, так же пытающимися прорваться к кромке берега. Бросив мимолетный взгляд в сторону Алисы, Максимилиан заметил: теперь около нее находится только рыжеволосая женщина, удерживающая над ними щит. Но и этого мгновения хватило, чтобы он пропустил удар. Благо тот прошел по касательной, лишь поверхностно задев предплечье.

— Не стоит быть таким самоуверенным, Ваша Светлость, — хохотнул ларр Лоран. — А может, и стоит. Когда я вас убью, то заберу ее себе, если она… выживет после ритуала.

Эти слова стали ошибкой. Огромной, непоправимой ошибкой, но магический вампир понял свой промах слишком поздно. Почему-то именно обещание врага забрать Алису себе помогло Максу окончательно успокоиться. Его словно окутал ледяной полог, не давая эмоциям взять верх над разумом. Одно плавное, немного смазанное скольжение, фантастические по мастерству и неотвратимости удары, и рука ледяного мага обхватила шею ненавистного противника. Толкнув и навалившись на упавшего вампира сверху, Максимилиан еле заметно улыбнулся.

— Прощай, — прошептал он, пронизывая ледяной магией тело вампира.

В первый миг ларр Лоран даже не понял, что с ним происходит, но чем дальше, тем больше он погружался в ледяное небытие. Кровь, кости, мышцы – буквально все внутри него замерзало, превращаясь в кристаллики льда, не давая воздуху проникнуть в заледеневшие легкие, не позволяя пошевелиться, чтобы избежать смертоносного прикосновения.

Лишь десять секунд, и все было закончено.

Встав и осмотревшись по сторонам, Макс заметил: Ханта, так и не вышедшего из звериной ипостаси, окружили пятеро вампиров. Волк, яростно рыча, отбивался, как мог, но противников оказалось слишком много. Бросившись вперед, ледяной маг проткнул одного из них мечом, а второго отбросил в сторону, вморозив его в ледяную глыбу, тем самым дав возможность оборотню справиться с остальными.

В некотором отдалении сражались плечом к плечу Алекс и Дарэн. Один из вампиров прыгнул на спину ректора, принявшись выпивать его магию. Понимая, что не успевает прийти на помощь, Макс уже хотел метнуть в него ледяную стрелу, когда позади вампира, словно дух возмездия, вырос некромант. Короткий замах, и тонкий стилет полностью погрузился в шею хрипящей жертвы. Благодарно кивнув ларру Андрэо, Дарэн вновь ввязался в бой, орудуя мечом, исполосовывая острыми, как лезвие, потоками воздуха.

Бой больше походил на какое-то безумие: вампиры появлялись непонятно откуда, нападая целыми толпами. А с Максимилианом на остров пришло только семеро. И пусть четверо из них принадлежали к старшим расам, долго сдерживать нападающих они все равно не могли.

— Нас слишком мало! — воскликнула Иниэль, перерезая горло своему противнику.

— Значит, уровняем шансы, — бесшабашно улыбнувшись, ответил ларр Андрэо.

Отойдя чуть в сторону от дерущихся, маг смерти прикрыл глаза и развел руки. Совершенно не обращая внимания на окружающих, из-за чего лауру Арианелю пришлось спешно спасать его от летящих кинжалов, ларр Андрэо что-то быстро забормотал себе под нос, а в следующий миг все увидели, что его силуэт словно «потек», слой за слоем спадая и открывая истинное лицо некроманта.

Макс с Алексом потрясенно переглянулись, узнав многоступенчатую иллюзию, которой пользовались и сами, чтобы скрывать истинный уровень владения магией. У мага смерти не было ни одной черной пряди, а его глаза полыхнули алым, доказывая, что он полностью подчинил свою магию. Когда ларр Андрэо без предварительных ритуалов поднял против вампиров их павших товарищей, управляя мертвецами только силой своей воли, даже Варг проникся, непроизвольно отступив на шаг назад.

«Это же уровень архимага! — недоверчиво глядя на бойню, учиненную мертвецами, подумал Макс. — Да и то, не всякий архимаг на это способен».

— И чего встали? — полыхнул алым взглядом ларр Андрэо. — Спасайте ларру Алаису!

Не заставляя мага повторять, они бросились к куполу, удерживаемому Лэрианой. Лишь один Хант по приказу Варга остался подле некроманта, приняв, наконец, человеческую ипостась. Усилия остальных сосредоточились на последней преграде!

И вновь им не повезло. Чтобы они ни делали, щит не желал поддаваться, а вампирша только хохотала над их попытками. Даже магия эльфов оказалась бессильна против магического купола. Макс буквально зверел от невозможности добраться до Алисы, которая так и не шевельнулась на протяжении всего времени. Герцог опасался, что уже слишком поздно, но упрямо отгонял от себя пугающие мысли.

— Нам его не пробить! — зло пнув щит ногой, сказал Алекс.

— Тут очень странное плетение, — ответил кронпринц. — Оно настолько плотное, что я просто не представляю, как его пробить.

Задумавшись над его словами, Максимилиан некоторое время изучал щит, а затем, подойдя вплотную к нему, приказал:

— Когда скажу, бейте в него всем, что у вас есть.

— Что ты собрался делать? — нахмурившись, спросил Александр.

Но старший брат уже не слушал его, положив ладони на стену щита и сосредоточившись. Ему предстояла нелегкая задача, неудача в которой могла стоить ему жизни.


Глава 21

Прикоснувшись к щиту и почувствовав легкую вибрацию, словно по стенам купола пробегали невидимые глазу электрические разряды, Макс принялся глубоко и размеренно дышать, методично изгоняя из головы все посторонние мысли. То, что он собирался сейчас сделать, было довольно опасно. Когда-то давно ледяной маг узнал об этом способе пробивания защиты от своего мудрого наставника, который строго-настрого запретил ему всякие эксперименты. Ибо так могли сделать только те, кто великолепно овладел своим магическим даром, да и то не все бы рискнули. Стоит ошибиться хоть чуть-чуть, и собственная магия обратится против него, разрушая тело так же, как должен был разрушиться щит.

В достаточной мере отгородившись от всего мира, Максимилиан немного безучастно посмотрел на стену купола, разглядывая его плотные переплетения.

«Пора», - мелькнула и пропала ленивая мысль.

Осторожно, не спеша, ледяной маг начал вплетать свою силу в щит, стараясь действовать с ювелирной точностью. Внешне другим не было ничего заметно, ибо проникновение происходило на молекулярной основе магической составляющей. И только когда Алекс испуганно охнул, остальные, наконец, заметили, что с Макса, так же, как и ранее с некроманта, начала сползать многоступенчатая иллюзия. И это стало ярким сигналом: ледяной маг применял что-то мощное, требующее невероятной сосредоточенности, а значит, на подпитку чего-либо еще просто не оставалось сил.

Попытавшегося подойти к брату Алекса остановил Варг.

- Не мешай ему, - качнул головой следопыт.

- Я не знаю, что он делает, но Макс еще не достаточно силен! - возмутился Александр. - Ты же сам видишь две белые пряди.

Он уже хотел вновь бежать к брату, когда на его плечо опустилась рука мага воздуха, помешав осуществить задуманное.

- Я не знаю, что он делает, - повторил за ним Дарэн, - но если ты ему помешаешь спасти ларру Алаису, твой брат никогда тебя не простит. Это выбор Максимилиана.

- Зато я знаю, что он делает, - напряженно вглядываясь в щит, отозвался кронпринц. - И мой вам совет, старайтесь даже не дышать в его сторону, чтобы не помешать, если не хотите, чтобы ларр Максимилиан погиб. Это слишком опасный эксперимент.

- Брат, что ты видишь? - сгорая от любопытства, спросила Иниэль.

Она безумно волновалась за Алису, и ее сильно бесила беспомощность перед щитом вампирши. А ведь казалось, все так удачно складывается! Иниэль смогла избежать ментального внушения, провела своих конвоиров, встретилась с братом и его спутниками. И тут такое!

- Скоро сама все поймешь, а пока помолчи, - ответил Арианель.

Они настолько были поглощены наблюдением за Максимилианом, что совершенно забыли о магических вампирах, с которыми остался разбираться ларр Андрэо. Да и их госпожа больше не пыталась заговорить, настороженно следя за ледяным магом.

В отличие от кронпринца эльфов, она не могла понять, чем занимается так надоевший ей герцог, но это Лэриане определенно не нравилось. И все же женщина была уверена в своей победе. Юная Забирающая действительно оказалась очень сильной, если судить по магическому буру. А вот Сумеречный Заслон не так прочен, как считалось раньше. Лэриана видела, он понемногу поддается, а значит, все ее планы будут претворены в жизнь. Вампирша не боялась остаться одна, у нее еще хватало козырей в рукаве. Да и на острове были не все ее подчиненные. А самое главное, очень далеко, в маленькой горной деревушке жила ее дочь. Еще совсем юная, но уже подающая большие надежды.

- Спасибо, конечно, за доверие, но что вы все... - раздался веселый голос мага смерти, но договорить ему не дали.

- Тише, - строго посмотрел на него кронпринц. - Смотрите.

Переведя взгляд на щит, ларр Андрэо некоторое время рассматривал его, а затем потрясенно выдохнул:

- Он с ума сошел?

То, что рассмотрел некромант, повергло его в шок. Во-первых, он никогда не видел способных на такую ювелирную работу магов. Возможно, раньше они и были, но точно не сейчас! А во-вторых, не думал, что герцог Ортанский имеет суицидальные наклонности! Малейшая ошибка грозила мгновенной и очень болезненной смертью.

- У нас нет выбора, - не отрывая взгляда от работы ледяного мага, напряженно ответил лаур Арианель.

А там, под куполом, все так же неподвижно лежала юная Забирающая, не подавая вообще никаких признаков жизни, и только магические потоки убеждали окружающих: еще не все потеряно. Стоявшая подле нее высокая и красивая рыжеволосая женщина недовольно поморщилась. Подпитка защитного купола проходила спокойно, но стоящий рядом с ним ледяной маг вызывал беспокойство. И тем сильнее оно было из-за непонимания происходящего.

- А может, и со мной поделитесь? - вклинилась в их разговор Лэриана.

- Скоро узнаешь, - высокомерно ответила Иниэль, повторив слова брата.

- Ма-ало я с тобой развлеклась, - зло усмехнулась женщина. - Но у меня еще все впереди!

Эльфийка мигом вспылила, припомнив все, что с ней делала жрица. Еле сдерживаемая ярость распустилась буйным цветом, грозясь прорвать плотину наносного спокойствия.

- Приготовьтесь! - воскликнул кронпринц, не дав разгореться глупой перепалке, но мысленно взяв на заметку последние слова Лэрианы. - Смотрите чуть выше головы ларра Максимилиана!

- Что за?.. - удивленно выдохнув, спросил Алекс, заметив, как понемногу стена купола начала меняться, покрываясь легкой изморозью.

Ему с трудом верилось в то, что он видел. Его наставник, водный дракон Тирион рассказывал о способе разрушения щитов, но Александр не ожидал увидеть его в исполнении собственного старшего брата!

- Бейте, пока я ее держу! - хрипло приказал Макс.

Лаур Арианель и ларр Андрэо ударили первыми, так как видели и с самого начала понимали: Максимилиан менял структуру щита, подчиняя себе малую его часть. Вслед за ними ударили и остальные, и купол поддался, затрещав и осыпавшись мелкими искорками в том месте, где он поменял цвет.

- Дурачье, - расхохоталась Лэриана. - И ради этого вы потратили столько времени? Смотрите же!

- Бейте! - заорал кронпринц, но их удары слабо помогали.

Щит, словно живое существо, быстро регенерировал, заращивая пробоину. В отчаянной попытке остановить это, Максимилиан создал ледяную распорку, но она быстро искрошилась, не сумев сдержать напора. И возможно у последней жрицы все бы получилось, если бы не огромная тень, накрывшая собой весь пляж. Секундная заминка, и с небес со страшным ревом на купол обрушился белоснежный дракон. И защита не выдержала такой мощи, рассыпаясь искрами. Лэриана что-то закричала, собирая вокруг себя магическую энергию, но ледяной дракон не дал ей ни малейшего шанса. Всего лишь краткое мгновение, и от той, которая причинила столько вреда и боли, осталась лишь большая глыба льда, которую безжалостно разрушил Лаетан.

Но Максимилиану совершенно безразлично происходящее. Ледяной маг стремился к той, что пострадала по его вине.

«Опять обманул, не сдержал обещания!» - пронеслись лихорадочные мысли в его голове.

Упав на колени около бессознательной девушки, он с ужасом заметил ее пробитые кинжалом руки.

- Девочка моя, - еле слышно прошептал Макс, заметно дрожащими руками обхватывая рукояти кинжалов. - Потерпи, сейчас я тебе помогу.

«Стой! - раздается громоподобный голос наставника. - Нельзя сейчас трогать ее».

Обернувшись, ледяной маг яростно посмотрел на дракона, громко прокричав в ответ:

- Она умрет!

«Вот именно! - взмахнув крыльями, подтвердил Лаетан. - Если прервать действие заклинания, пока задача не выполнена, маг погибнет!»

Гробовая тишина была ему ответом. Иниэль, оказавшаяся ближе всех к Алисе и Максу, полными ужаса глазами смотрела, как артефакт выкачивал магию из несчастной девушки. Она просто не могла поверить, что все так закончится. Столько пройти и испытать, чтобы сейчас в бессилии наблюдать за мучениями еще такой юной Забирающей.

- Стоп, - сказала эльфийка, ни к кому конкретно не обращаясь. - Здесь нет прохода, потому что этими путями мы не ходим. Одна сплошная стена магии, но открыть ее можно! Два представителя с ключами высшего порядка могут сделать это. Брат, я знаю, что у тебя есть такой ключ!

- Не только у меня, - улыбнулся Ариниэль, подходя к сестре. - Нас здесь таких трое. Лаетан, если мы откроем заслон, этого будет достаточно для прекращения действия заклинания?

«Да», - коротко ответил дракон, подходя ближе к воде.

- Ларр Максимилиан, не волнуйтесь, с ней все будет хорошо, - идя вслед за драконом, пообещал кронпринц.

Глядя на то, как у самой воды становятся три представителя разных рас, Иниэль грустно улыбнулась. Она бы никогда не поверила, если бы ей сказали, что оборотень, эльф и дракон используют ключи ради спасения человеческой девушки. А если бы и поверила, то обязательно порадовалась. Но не теперь. Нет, не теперь, когда это происходит прямо на ее глазах, а в роли жертвы та, к которой эльфийка успела привязаться и искренне переживала за нее.

Ключи, открывающие Сумеречный Заслон, представляли из себя небольшие сгустки магической энергии, запечатанные на теле в виде небольших татуировок. Такие татуировки делали только избранным, получившим право пересекать Заслон по собственному желанию, в обход охранных постов. Так же можно было создать и одноразовый ключ, коим и воспользовалась Иниэль, но он отнимал слишком много сил, поэтому редко кто решался на его создание.

- Сначала я, затем Ариниэль и замыкающим будет Варг, - тем временем проинструктировал Лаетан своих помощников.

Послав магический сгусток в сторону Заслона, дракон быстро что-то сказал, и ключ превратился в рунный круг, вплетаясь в клубящуюся магию. Те же действия повторили и эльф с оборотнем, накладывая свои ключи друг на друга. Медленно начав вращаться, круги все быстрее и быстрее набирали обороты, пока неожиданно не расползлись тонкими нитями по большому пространству. Еще несколько секунд – и Заслон подчинился, медленно, словно нехотя расходясь в разные стороны. А вскоре, все присутствующие увидели бескрайнюю водную гладь, на которой мерно покачивался небольшой корабль. На палубе корабля собрались лучники, державшие луки на изготовку, но рассмотрев по ту сторону Заслона величественную фигуру ледяного дракона, неуверенно начали их опускать.

Вот только Максу до них не было никакого дела. Как только магический бур исчез, он осторожно вытащил кинжалы и, подхватив Алису на руки, распорядился:

- Наставник, сам разберешься здесь.

- А ты куда? - спросил подошедший к нему Алекс.

- К Забирающей, куда же еще? - недовольно ответил Максимилиан, злясь, что его задерживают.

Открыв портал, он почувствовал небольшое сопротивление магических потоков, но вежливо ждать разрешения мужчина не посчитал нужным. Уже переходя по порталу, ледяной маг просто смел защиту, буквально вывалившись в просторной светлой комнате. В тот же миг широкая двустворчатая дверь распахнулась, пропуская через себя дворцовую охрану, впереди которой, держа наготове водяные хлысты, шел высокий рыжеволосый мужчина.

- Ларр Максимилиан, что вы себе... - гневно начал говорить он, но был перебит.

- Позовите ларру Викторию, - хрипло попросил Макс, крепко прижимая к себе Алису.

Бросив взгляд на бессознательную и сильно потрепанную девушку, рыжеволосый коротко отдал распоряжение, поманив герцога за собой.

- Вам лучше ее положить, чтобы ларре Виктории было удобнее осматривать девушку, - пояснил он, заведя Макса в смежную с портальным залом комнату. - А еще мне бы очень хотелось узнать, что же произошло, раз одна из Забирающих в таком плачевном состоянии.

Осторожно уложив Алису на софу, Максимилиан ласково погладил ее по щеке и, так и не отрывая взгляда от лица возлюбленной, ответил:

- Ларр Росислав, я приношу свои искренние извинения за взлом защиты.

- Взлом? - наигранно удивился начальник внутренней разведки королевства Настрии, опираясь плечом на стену. - Да вы ее просто в пыль стерли! Но, судя по всему, у вас на это были веские причины, поэтому, думаю, моя королева примет во внимание данный факт.

- Благодарю вас, - бросив на мужчину короткий взгляд, отозвался ледяной маг.

- И еще одно, - усмехнулся ларр Росислав. - Будьте так любезны, наложить на себя иллюзию. Нечего пугать моих подчиненных своим видом. Они и так под огромным впечатлением.

Непонимающе посмотрев на говорившего, Макс заметил, как тот дергает себя за рыжую прядь, выразительно глядя на волосы герцога. Только тогда он понял, что его маскировка, скорее всего, исчезла.

- Зачем? - безразлично пожав плечами, Максимилиан вновь повернулся к Алисе. - Меня и так видело уйма народа.

- Они ничего не вспомнят, - пообещал водный маг. - Не осложняйте мою и так не легкую жизнь.

- И что я вам буду за это должен? - немного недовольно спросил герцог, начав накладывать иллюзию.

- Сочтемся, - усмехнулся ларр Росислав. - Конечно же, в пределах разумного.

Когда в комнату вошла хрупкая миниатюрная женщина, Макс уже полностью привел себя в порядок. Заметив на софе Алису, Забирающая охнула, бросившись к ней.

- Что с ней произошло? - тихо спросила ларра Виктория, принявшись сканировать Алису.

- Алаису использовали в ритуале для прорыва Сумеречного Заслона, - ответил Макс, неотрывно следя за действиями целительницы.

- Только этого нам еще и не хватало! - возмущенно прошипел ларр Росислав, подходя к софе. - Вы разобрались с ними?

- С теми, что были на острове Забвения, разобрались, но еще неизвестно, сколько их по миру шастает, - поделился своими тревожными мыслями Максимилиан.

Больше всего его волновала возможная месть со стороны магических вампиров. Как только станет известно, что их госпожа мертва, неизвестно, как они решат поступить, и Алиса первой попадала под удар.

«А я не могу ее защитить, - с тихой злостью на самого себя подумал ледяной маг. - Может и правда отправить ее на некоторое время к эльфам?»

- Очень сильные повреждения, - отвлекла его от печальных мыслей ларра Виктория. - А сил на восстановление практически нет.

- Вы сможете вылечить ее? - обмирая от страха за любимую, спросил Максимилиан.

- Нет, конечно же! - посмотрев на него, как на идиота, ответила целительница. - Она же Забирающая, а значит, излечиться сможет только сама. Единственное, что я могу сделать, так только подпитать Алаису, чем и собираюсь сейчас заняться.

Приказав мужчинам отойти, чтобы не мешали, она обхватила голову девушки руками, приступив к подпитке. Максимилиан же, наблюдая за ней, лишь беспомощно сжал кулаки. Ему оставалось только ждать и надеяться на чудо.

- Ну же, милая моя, откликнись, - зашептала Забирающая, и ледяной маг почувствовал, как у него волосы зашевелились от страха. - Я не причиню тебе вреда. Наоборот, хочу помочь, прими мою силу.

Несколько минут ожидания, растянувшихся для герцога Ортанского в бесконечные мгновения леденящего ужаса, и, наконец, ларра Виктория облегченно выдохнула: Алиса откликнулась, принимая дар.

Почувствовав, что его попросту не держат ноги, Макс ухватился за стоящего рядом с ним ларра Росислава. Ледяному магу было совершенно безразлично, что подумает о нем начальник внутренней разведки чужого королевства. Главное, что его девочка выживет!

- Пойдем-ка выпьем, - правильно понял его состояние рыжеволосый маг. - Не стоит сейчас им мешать.


*****

Прошло три дня, прежде чем Алиса очнулась. Все это время ларра Виктория провела с ней, отправившись в империю Роз, чтобы наблюдать за своей нечаянной пациенткой. Максимилиан здраво рассудил, что Алисе будет спокойнее проснуться у себя в комнате, нежели в незнакомой обстановке.

Когда девушка проснулась, то даже сначала не поняла, почему чувствует во всем теле такую неприятную слабость. Решив, что вчера они с ларром Андрэо переборщили с энергетическим отваром, Алиса недовольно поморщилась. Но страшные воспоминания не пожелали надолго оставлять ее одну. Обрушившись на несчастную всем скопом, они пробегали перед ее мысленным взором, показывая картины произошедшего, одну страшнее другой. Открыв рот в беззвучном крике, Алиса почувствовала, как по ее щекам побежали слезы. И только знакомая обстановка ее спальни смогла хоть немного помочь прийти в себя.

Открывшаяся дверь отвлекла ее от переживаний, но увидев совершенно незнакомую ей женщину, Алиса заметно напряглась. Пока не разглядела золотистые локоны в ее строгой прическе.

- Наконец-то ты очнулась, - довольно улыбнулась незнакомая Забирающая, подходя к кровати. - Как себя чувствуешь?

- Словно меня били, - призналась Алиса, немного приподнявшись.

- И неудивительно! - вздохнула целительница, помогая девушке удобнее устроиться. - Ты нас очень сильно напугала! Особенно, когда не захотела принимать мою силу.

- Принимать силу? - как эхо повторила Алиса, недоуменно нахмурившись. - Я этого совсем не помню.

- Ты тогда была без сознания, - пояснила женщина, присаживаясь в кресло. - Ларр Максимилиан доставил тебя ко мне просто в ужасном состоянии.

При звуках дорогого для ее сердца имени, Алиса непроизвольно подалась вперед. Радость от того, что мужчина все же нашел ее, затопило сознание бушующей волной.

- Простите, я не знаю, как вас зовут, - немного смущенно сказала девушка.

- Ох, это я виновата, что не представилась, - воскликнула Забирающая. - Меня зовут ларра Виктория. Да-да, именно та самая невезучая Забирающая, - немного горько усмехнулась женщина, заметив удивленный взгляд Алисы.

- От вируса никто не был застрахован, - попыталась убедить ее Алиса. - И пусть это плохо звучит, но своей болезнью вы остановили начавшиеся бунты. Ведь противостояние простых людей и магов могло вылиться в кровопролитную войну!

- Еще немного, и я почувствую себя спасительницей, - смущенно рассмеялась ларра Виктория.

- Но так и есть на самом деле! - заверила полностью убежденная в своей правоте юная Забирающая.

Затем, помолчав некоторое время, Алиса все же решилась узнать о том, что так ее интересовало.

- Вы бы не могли рассказать мне, что же произошло, после того, как...

Договорить она просто не сумела. Страшные воспоминания сдавили невидимыми тисками горло, не позволяя вымолвить ни единого звука. И ларра Виктория, поняв ее состояние, принялась рассказывать все, что узнала от неугомонной эльфийки, которая просто отказалась возвращаться домой до тех пор, пока Алиса не поправится.

Слушая о том, что пришлось перенести Максимилиану и остальным, девушка поражалась коварству и жестокости госпожи магических вампиров. И в то же время она была рада узнать о смерти Лэрианы. Для нее не было лучшей новости, чем устранение опасного врага. Вот только узнав об опасном эксперименте Макса со щитом, Алиса ожидаемо испугалась за него.

- Как он? - требовательно спросила девушка.

- Сейчас отсыпается, - успокоила ее Забирающая. - У вас такой милый император! Стоило мне только сказать, что ларру Максимилиану не мешало бы отдохнуть, иначе он свалится в самый неудобный момент, как ваш повелитель тут же приказал подсыпать ему снотворное в чай. Меня, конечно, удивили такие креативные меры, но, видимо, императору лучше знать, как поступать со своими подданными.

- Ларр Максимилиан очень упрям, - мягко ответила Алиса, с трудом сдерживая улыбку.

- А еще любыми способами добивается желаемого, - усмехнулась ларра Виктория, вспомнив, как ледяной маг снес охранные заклинания, стремясь попасть к ней.

Вообще герцог Ортанский произвел на нее самое благоприятное впечатление. Ларре Виктории всегда нравились беззаветно влюбленные люди, готовые на все ради своей любви. А ларр Максимилиан не только любил юную Забирающую, но и без раздумий готов был отдать за нее жизнь. И главная целительница Настрии была в полном восторге от таких сильных чувств ледяного мага.

- А что с остальными магическими вампирами? - вернулась Алиса к волновавшей ее теме. - Не думаю, что на острове были они все.

- Никто так не думает, - нахмурившись, ответила Забирающая. - Поэтому сейчас ведутся полномасштабные поиски.

- Но как же они узнают, кто вампир, а кто обычный маг? - взволнованно спросила девушка.

- Лаур Арианель обещал помочь, - призналась ларра Виктория. - Два дня назад он вернулся к себе, сказав, что должен получить официальное разрешение своего повелителя.

- Думаете, старшие расы захотят помочь? - с сомнением в голосе поинтересовалась Алиса.

- Кронпринц не дурак, - усмехнулась Забирающая. - Думаю, он будет давить на желание наказать тех, кто чуть не угробил его сестру. Да и, насколько я знаю, опасность грозила всем старшим расам.

- Надеюсь, вы правы, - слабо улыбнулась Алиса.

- Ох, милая, я тебя совсем заболтала, а тебе отдыхать нужно! - всплеснула руками ларра Виктория. - Давай, я помогу тебе лечь, и ты поспишь еще немного.

Когда Алиса проснулась во второй раз, за окном уже сгустились плотные сумерки. Но это не помешало девушке увидеть сидящего в кресле Максимилиана. Ледяной маг неотрывно смотрел на нее, даже не пошевелившись, когда она улыбнулась ему.

- Макс? - недоуменно позвала его Алиса.

Несколько секунд молчания, и герцог тихо сказал:

- Прости меня.

- Что?.. - удивилась юная Забирающая, расслышав в хрипловатом голосе мага вину.

- Прости, если сможешь, за то, что вновь обманул тебя и не уберег, - объяснил герцог, сцепив руки в замок. - Я знаю, что ты имеешь полное право ненавидеть меня, и все же...

- Макс! - не выдержала Алиса, стремительно подавшись к нему.

Правда при этом чуть не упала, когда от резкого движения закружилась голова. Но ощутив, как сильные руки Максимилиана приобняли ее, придерживая, сразу же вцепилась в его плечи, не давая отстраниться.

- О чем ты говоришь, глупый? - быстро зашептала Алиса. - Как можно ненавидеть того, кто был готов отдать за меня свою жизнь? Я так ждала тебя. Верила, что ты придешь и спасешь меня. И ты оправдал мои надежды! Никто не виноват в том, что случилось. Вернее виноват, но они уже получили по заслугам! И я больше не желаю слышать в твоем голосе вину!

Секундная заминка, и Макс крепче сжал ее в своих объятиях, уткнувшись носом в золотоволосую макушку.

- Маленькая моя, я думал, что сойду с ума, когда увидел тебя там, на пляже, - с трудом произнося слова из-за переполняющих его эмоций, ответил герцог. - Проклинал себя за глупость и недальновидность. Мне нужно было остаться с тобой. Плюнуть на все и не отпускать тебя ни на шаг от себя!

- Но ты не мог, - приподняв лицо, Алиса осторожно поцеловала его в подбородок. - А если бы я не попала к Лэриане, то не смогла бы помочь Иниэль. Представь, что бы тогда произошло.

- Я понимаю, но принять этого не могу, - серьезно глядя ей в глаза, сказал Максимилиан.

Вздохнув, Алиса уткнулась носом ему в шею, тихо прошептав:

- Тогда просто не отпускай меня больше.


Глава 22

Следующая неделя выдалась просто сумасшедшей. Алису не выпускали из спальни, несмотря на все ее просьбы. Ларра Кассандра старательно придумывала, чем бы развлечь девушку, чтобы та не стремилась раньше времени покинуть постель. Она практически неотрывно находилась рядом с Алисой, отлучаясь лишь в том случае, когда девушку приходил кто-нибудь навестить. Также частым гостем юной Забирающей стала Иниэль, временно, до возвращения кронпринца, проживающая в доме герцога Ортанского. Эльфийке тоже было запрещено покидать дом, дабы ненароком кто-нибудь не признал в ней представителя одной из старших рас, которых здесь, по идее, быть не должно. Как сказала все та же вездесущая ларра Кассандра, хватило и того, что прислуга в доме ходила, как по голове пришибленная. А если кто-то из них видел Иниэль, и вовсе застывали на месте, жадно разглядывая такую экзотику. Более или менее держался хорошо один Сэт. Да и то Алиса подозревала, он просто принимает успокаивающий отвар. Уж больно знакомый запах исходил от мужчины, когда он однажды наведался к ней по поручению Максимилиана.

— Я так больше не могу! — спустя четыре дня «заточения», пожаловалась Алиса Максу, когда тот зашел к ней утром. — Можно я хотя бы в библиотеке посижу? Ну пожалуйста!

— А мне наоборот нравится, что ты постоянно ждешь меня в спальне, — провокационно улыбнувшись, ответил герцог и, быстро поцеловав ее, ушел, прежде чем девушка нашлась, что ему ответить.

— Изверг! — крикнула обиженная на весь свет Алиса, упав на кровать.

Бросив мимолетный взгляд в окно, она уже привычно увидела тонкую сеть охранного заклинания, коими вдоволь напичкал ее комнату ледяной маг. Из-за этого девушка чувствовала себя драгоценностью, запертой в сейфе. Да и то, не всякую драгоценность так охраняли, как ее. Ведь помимо охранных заклинаний на комнате, Алисе приходилось носить кулон, который дал вчера ларр Андрэо. Некромант долго извинялся за то, что не смог ее найти, потому что стены подземного замка магических вампиров экранировали магию. Да так сильно, что даже Лаетан всего один раз сумел пробиться к ней, но так и не услышал отклика девушки. Зато теперь, как утверждал маг смерти, он усилил маячок и сможет ее найти хоть на другом конце света.

— Вот бы и выпустили меня погулять, — недовольно проворчала Алиса, глядя в потолок.

Впервые за эти дни к ней никто не пришел, и девушка буквально изнывала от скуки. Читать совершенно не хотелось, а чем еще себя занять – она не знала.

Ларра Мириан и Солара все еще не вернулись назад, продолжая в лабораториях создавать вакцины. Единственное, что их сейчас связывало, так это короткие письма, которые каждый вечер присылали наставница и подруга. Алиса прилежно писала им в ответ, но тоже старалась не составлять больших посланий, понимая, как устают целительницы за день.

— А ведь я так и не поблагодарила Лаетана за помощь, — неожиданно вспомнила она, когда от безделья уже не знала, куда себя девать.

Сев в кресле, Алиса обдумала пришедшую в голову мысль и, хитро улыбнувшись, мысленно прокричала:

«Лаета-а-ан!»

В тот же миг ее буквально выдернули из спальни, перенося в совершенно другое место. Осмотревшись по сторонам, Алиса поняла, что находится не на ставшем уже привычным заснеженном выступе. Это тоже было горное плато, укрытое сочной зеленой травой и растущими то тут, то там мелкими желтыми цветами. Определенно новый вид радовал глаз своими яркими красками, пока Алиса не заметила, что на скальных выступах, словно на стульях, восседают гигантские ящеры. Обозрев собравшееся общество, девушка, испуганно икнув, выдохнула:

— Как много Лаетанов!

Ошарашенное молчание, а судя по вытянувшимся мордам, оно было именно таким, стало ей ответом. Поняв, какую глупость она сморозила, Алиса поспешила исправиться.

— В смысле, драконов!

Переглянувшись между собой, гиганты решили не заострять внимание на словах маленькой человечки. Она ведь всего лишь дитя, в понимании долго живущих драконов. А, как известно, чем бы дитя ни тешилось...

«Алиса, зачем ты меня звала?» — поинтересовался Лаетан, спустившись со своего каменного насеста.

«Ну прямо курица-переросток!» — подумала девушка и тут же затолкала крамольную мыслишку подальше в сознание.

— Я просто хотела поблагодарить тебя за помощь в моем спасении, — немного смущенно ответила Алиса. — Если бы не ты...

«Не стоит благодарностей, — поспешил заверить ее дракон, решив умолчать, что разрешение на помощь он получил уже в тот момент, когда спикировал на щит Лэрианы. — Я поступил, как должен был».

— И все же, без тебя бы ничего не вышло, — мягко улыбнувшись, продолжила настаивать юная Забирающая.

«Какая милая девушка», — громоподобно рассмеялся другой дракон, с чешуей насыщенного синего цвета.

— С... спасибо, — выдохнула Алиса, непроизвольно отступив назад.

Все же, в окружении стольких Хранителей она чувствовала себя не совсем уютно. Так, словно была незначительной букашкой среди высших существ.

«Думаю, нам не стоит смущать юную Забирающую, — отозвался еще один дракон, такой же белоснежный, как и Лаетан. — Того и гляди, бросится наутек, а нам потом ловить ее и доставлять обратно!»

«Шутник, чтоб его!» — возмутилась Алиса, стараясь не так явно ежиться под ужасающим гулом от смеха драконов.

Вскоре на плато остались лишь три Хранителя, а девушка еще долго смотрела вслед улетавшим драконам, завороженная необычным и прекрасным зрелищем.

«И все же, зачем ты меня звала? — вновь поинтересовался Лаетан, вольготно расположившись на густом ковре из травы. — Когда хотят поблагодарить, так не кричат».

— Понимаешь, дело в том... — окончательно смутилась юная Забирающая.

«Нет, не понимаю», — насмешливо отозвался ледяной дракон.

Неодобрительно посмотрев на веселящегося дракона, чем вызвала еще один смешок, Алиса быстро протараторила:

— Дело в том, что мне запретили выходить из комнаты, под предлогом еще не полностью оправившегося организма. Да еще и охранных заклинаний везде навешали! Чувствую себя пленницей, а мне скучно!

«Алиса!» — рев ледяного дракона, казалось, слышала вся Эдея.

— Ч... что? — пригнувшись к земле от страха, неуверенно спросила девушка.

«Ничего, — недовольно ответил Лаетан. — Просто твое «скучно» — как катастрофа мирового масштаба. Как бы беды не случилось!»

«Ну хватит тебе, — укорил его дракон с синей чешуей, тоже решивший слезть с каменного выступа. — Девочка не виновата, что так происходило».

— Спасибо, — вежливо поблагодарила Алиса, втихомолку облегченно выдохнув.

Все же гнев дракона выглядел поистине ужасающе. Особенно, когда ты находишься от него в непосредственной близости.

«Всегда пожалуйста, Алиса», — весело подмигнул ей нечаянный заступник, что выглядело довольно забавно.

— Вы знаете, как зовут меня, но я не знаю ваших имен, — решила проявить вежливость девушка.

«Позволь представить тебе Тирион, — указал могучей головой на синего дракона Лаетан. — Он наставник Александра. А это Орин, наставник Кириана».

Сказать, что Алиса была удивлена, значит – вообще промолчать! Она уже давно свыклась с мыслью о наставнике-драконе у Максимилиана, но даже не догадывалась об Алексе и императоре. Неожиданная мысль, словно озарение, посетила ее голову.

— Так это из-за вас Макс и Алекс получили водную и ледяную магию, а не огненную, как все их предки? — задала она давно мучивший ее вопрос.

«Да, именно благодаря нам все так вышло», — согласился Тирион.

— Вы и такое можете? — восхищенно выдохнула Алиса. — Это же просто невероятно!

«На самом деле, так могут все сильные маги, — фыркнул Лаетан, став похожим на огромную лошадь. — Главное – знать, что ребенок родился нейтральным».

— Нейтральным? — переспросила девушка, опускаясь на траву просто потому, что устала стоять. — Это как?

Тайна. Вот о чем подумала Алиса, приготовившись выслушать ответ. Невероятная тайна, которая всегда окутывала Максимилиана легким флером, и которую так стремилась разгадать юная Забирающая. Насколько бы она ни стала близка с ледяным магом, а все же чувствовала некую преграду, разделявшую их. Пусть она и была не такой уж и существенной, но чувство неудовлетворенности, испытываемое Алисой, не давало удовлетвориться тем, что она имела.

«Дело в том, что среди людей иногда рождаются нейтральные маги, — принялся объяснять Тирион, расположившись совсем рядом с внимательно слушавшей его девушкой. — Если не знать, в чем дело, то все решат: ребенок магов попросту не унаследовал дара. На самом деле, так иногда происходит, но случается и по-другому. У таких детей нет предрасположенности не только к магии родителей, но и к какой-либо другой. Они, словно мягкая глина, из которой при умелом и правильном обращении можно создать что угодно».

— Не понимаю, — покачала головой Алиса. — Если такие дети не предрасположены к магии, то как тогда Макс и Алекс обрели свою силу?

«Видимо, Тирион не совсем верно все объяснил, — вмешался в их беседу огненный дракон, решивший пока остаться на прежнем месте – скальном выступе. — Они обладают магией, но... Бесцветной или безвкусной, если тебе будет так понятнее. Если над таким ребенком провести один ритуал, то он обретет дар того, кто вложит в него свою магию. И чем раньше это произойдет, тем лучше. Вообще, ритуал должен проводиться до двадцати лет жизни человека. Если его не провести за это время, то нейтральный маг уже навсегда останется таковым, не имея возможности применять дар».

— И вы провели такие ритуалы над братьями? — уточнила Алиса, что и так было понятно. — Тогда, когда их похитили?

«Да, то был очень удачный момент», - подтвердил Тирион, довольно жмурясь под лучами яркого солнца.

— Но зачем вам это было нужно? — удивилась девушка. — Во-первых, вы очень странные Хранители, старающиеся ни во что не вмешиваться, а во-вторых, после той войны...

Но договорить она не успела. Неожиданно что-то ярко сверкнуло, и рядом с ней оказался Максимилиан. Увидев сидящую на траве девушку, ледяной маг шумно выдохнул, а затем, опустившись на колени, крепко прижал ее к себе.

— Алаиса, я чуть с ума не сошел, когда тебя не оказалось не только в комнате, но и во всем доме! — упрекнул Макс, когда удостоверился, что с ней все в порядке.

— Прости, — прижавшись к нему в ответ, прошептала Алиса, сгорая от стыда. — Я совершенно забыла, что никого не предупредила.

Испытывая непереносимое чувство стыда, из-за того, что заставила любимого человека волноваться, девушка виновато посмотрела на него, не зная, как загладить свою вину. В ответ Максимилиан просто поцеловал ее, испытав огромное облегчение. Ледяной маг даже не злился на свою непутевую любимую. Главное, что с ней все было хорошо.

— Зачем ты пришла сюда? — все же поинтересовался он, немного отстранившись. — И как вообще попала к драконам?

— Позвала Лаетана, — честно призналась Алиса, обрадовавшись, что ее не будут ругать.

Недоуменно посмотрев сначала на нее, а затем на своего наставника, Максимилиан осторожно поинтересовался:

— И что же у тебя случилось такого, раз пришлось звать на помощь дракона?

— Ну-у-у... — неопределенно протянула юная Забирающая, не зная, как сказать своему мужчине правду.

«Да скучно ей стало, — ответил за нее ледяной дракон, насмешливо посмотрев на своего ученика. — А я, кажется, в ее понимании, очень общительное и веселое существо! Видимо, Алисе пришла такая мысль в голову еще с того момента, как я пытался исправить последствия твоего вранья!»

Почувствовав, как сильно вздрогнул герцог, Алиса сочувствующе посмотрела на него. Она понимала, как ему сейчас неудобно и неприятно.

— Я до сих пор не могу простить себя за это, веришь? — тихо сказал Макс.

— Верю, — коротко ответила Алиса, придвинувшись к магу ближе.

— И это все, что ты можешь мне сказать? — удивился он, крепко сжав плечи девушки. — Я ведь обманул тебя, вынудив остаться в своем мире. Помнится, не так давно, ты очень злилась по этому поводу.

— Злилась, конечно же, — вздохнув, созналась Алиса. — И даже собиралась сбежать, пока тебя не было дома. Правда, мой неудавшийся побег закончился прямо на крыльце, когда я по пояс провалилась в снег, — рассмеявшись своим воспоминаниям, девушка быстро поцеловала Макса в подбородок. — Ну а потом Лаетан сделал мне предложение, от которого я не могла отказаться, потому что другого выхода не было. Заодно он посоветовал попытаться если не простить, то хотя бы понять тебя. Вот я и попыталась. Да...

Под конец своего признания Алиса окончательно смутилась. Спрятав пылающее лицо на груди мужчины, она тихо вздохнула. Все же признаваться в своих чувствах оказалось на редкость неловко. И пусть, она уже давно призналась самой себе, что безумно любит этого упрямого красавца-мага, но сказать ему о том же все никак не могла решиться.

— Боги, и за что мне такое счастье досталось? — удивленно выдохнул Максимилиан, счастливо улыбнувшись. — Ты же просто сокровище, Алаиса. Мое самое любимое сокровище!

Недоверчиво посмотрев в глаза герцога, Алиса буквально задохнулась от переполнявшего ее счастья. Бешено застучавшее сердце, казалось, сейчас выпрыгнет из груди, не сумев справиться с переполнявшими девушку эмоциями.

— Правда? — неуверенно спросила она, опасаясь неверно понять слова ледяного мага.

— А ты сомневалась? — изумился Макс, прижимая девушку к себе. — Кто бы знал, как же я люблю тебя, сокровище мое!

Если бы у Алисы спросили, какой был самый счастливый момент в ее пока еще не долгой жизни, она бы без раздумий сказала про этот. Ведь что может быть важнее в жизни девушки, кроме признания мужчины, поселившегося в ее сердце и окончательно и бесповоротно закрепившегося там? Такого нет, и никогда не будет!

«Может, вы уже домой вернетесь? — прервал их идилию Лаетан. — А то бросили Арианеля одного разбираться с остатками магических вампиров. Нехорошо это».

— Действительно неудобно получилось, — отстраняясь от Алисы, согласился Макс. — Я ведь буквально на минутку домой заскочил.

— Ну уж нет! — неожиданно возмутилась Алиса, впрочем крепко вцепившись в руку мужчины. — У нас как раз такой интересный разговор был! Думаю, кронпринц не обидится. А если да, то я на него Иниэль напущу!

— Какой разговор? — спросил Максимилиан, послушно оставаясь на месте.

— Я бы очень хотела узнать, почему Хранители Эдеи практически никогда не вмешиваются, и зачем все те же Хранители передали вам с братом силу? — жестко ответила девушка, не отрывая пристального взгляда от драконов. — Ты хоть когда-нибудь интересовался данным фактом?

После признания Максимилиана, она словно летала, чувствуя, что ей сейчас многое по плечу. Может быть, эти ощущения и были ошибочными, вызванными эйфорией, но докопаться до правды девушка была все же намерена. Слишком много всего из-за тайн с ней произошло, и не всегда хорошего!

— В детстве интересовался, — также пристально посмотрев на наставника, ответил герцог. — Но Лаетан всегда отшучивался, что я ему понравился, а потом, я просто привык к нему за эти долгие годы. Меня уже не интересовали его мотивы, тем более ничего экстраординарного не происходило. По крайней мере до встречи с тобой.

— И что же, уважаемые Хранители, неужели мы не достойны знать правду? — спросила Алиса, обращаясь к притихшим драконам. — Почему вы все пускаете на самотек, не вмешиваясь в отношения других рас?

Взгляды, которыми обменялись Хранители, заставили Алису на короткий миг пожалеть о сказанном. Столько в них было боли, вины и безысходности. Девушка уже не была так уверена, что хочет знать правду.

«Это наше наказание за грехи», — наконец прервал молчание Орин.

— За какие грехи? — спросил Максимилиан, непроизвольно еще сильнее прижимая Алису к себе, будто хотел защитить от той неприглядной правды, которую они собирались узнать.

«Когда-то очень давно, еще на заре нашего мира, мы были совсем другими, — безэмоциональным голосом ответил Лаетан. — Тогда наши предки тоже были Хранителями Эдеи, но намного сильнее и могущественнее, чем мы сейчас. Наши старейшины говорили: драконы - первородные любимцы богов, могли читать дороги судеб, как открытую книгу. Ничего не могло укрыться от их взгляда. Еще говорят, они даже могли предугадывать то, что мы сейчас называем непросчитываемой реальностью».

— Что это такое? — поинтересовалась Алиса, не сумев сдержать любопытство.

«Непросчитываемая реальность, словно шар тьмы в светлой комнате, — попытался объяснить Тирион. — Когда он лопается, неизвестно, что потом появится на этом месте. Она изменяет будущее, ведя к совершенно другому результату».

— Но как такое может быть? — удивилась Алиса. — Разве судьба не предопределена от рождения.

И сразу же смутилась, заметив, что драконы смотрят на нее, как на неразумное дитя, коей она, по сути, и являлась.

«Нет, Алиса, дорог судеб очень много, — пояснил Лаетан. — И каждая ведет к своему результату. А непросчитываемая реальность изменяет выбранный путь, что и произошло во время войны людей и старших рас. Такого исхода не должно было случиться!»

«Раньше наши предки могли не только предсказать, но и изменить ход событий, вернув выбранный кем-либо путь, — горько сказал Орин, переступая с места на место на своем каменном выступе. — А мы просто бессильны перед ними».

Боль от потерянных возможностей буквально разливалась вокруг, окутывая присутствующих на плато плотным покровом. Сожаление об утерянном, вина за произошедшее – много чего витало в прогретом солнцем воздухе, столь сильны были сейчас эмоции Хранителей.

— И что же случилось? — спросил Максимилиан.

«Наши предки слишком возгордились, — ответил Орин, низко склонив свою крупную голову. — Они считали себя намного лучше остальных, принимали как должное поклонение и уважение других рас. Стали злы и жестоки».

И вновь наступила тишина. Словно драконам тяжело давался этот рассказ-исповедь, и им нужно было время восстановить душевное равновесие.

«Они стали играть с судьбами подвластных им существ, — продолжил рассказ Лаетан. — Могли специально указать кому-нибудь неправильную дорогу, а потом развлекались, наблюдая за тем, как тот несчастный будет выпутываться из жизненных передряг. А то и вовсе убивали ради забавы. И им неважно было, кто перед ними: воин, целитель, женщина или ребенок. Наши предки стали чудовищами! — прикрыв глаза, ледяной дракон на некоторое время замолчал, а затем продолжил. — Когда из-за их жестоких забав чуть не погибла совсем еще молодая раса, боги прогневались. Сколь бы любимыми первенцами ни были драконы, но такого самодурства они не стали терпеть. Наши родители отняли у нас практически всю силу. Теперь мы видим лишь маленькие кусочки, словно они укрыты туманной дымкой. Не можем предугадывать непросчитываемые реальности, и нам запрещено в открытую помогать или вмешиваться в дела других рас. Если кто-либо из драконов нарушал данный приказ, жестокая кара постигала не только его, но и того, кому он помог».

— Но... почему? — поразилась Алиса такой жестокости со стороны богов.

Нет, она не оправдывала драконов. Даже совсем наоборот, осуждала за жестокость. Но теперь, когда они, наоборот, пытались помочь, им не давали этого сделать. И девушка никак не могла понять причины запрета.

«Чтобы поняли, — ответил Тирион. — Поняли и прониклись всем ужасом того положения, в котором оказались из-за гордыни и жестокости».

— Неужели нет ни малейшего шанса на прощение? — спросила юная Забирающая.

«Мы не знаем, - вздохнул Лаетан, с тоской посмотрев на бескрайнее голубое небо. — Наши родители уже давно не отвечают нам, сколько бы мы не звали».

— А как же тогда ты?.. — начал говорить Макс, но прервал сам себя, с тревогой посмотрев на Алису.

Поняв, что волновало ледяного мага, дракон успокаивающе ответил:

«Не волнуйся, я получил разрешение на помощь вам. Мне его передала прорицательница, являющаяся связующим звеном между нами и богами».

Посмотрев на Максимилиана, Алиса задумалась о том, сколько же страшных тайн хранил волшебный мир – Эдея. Жестоких драконов, играющих с судьбами других существ. Магических вампиров, ставящих невероятные по жестокости эксперименты лишь в угоду своим желаниям. Боги, не желающие отвечать на мольбы своих детей.

И в то же самое время здесь было много хорошего. Магический дар, которым бы Алиса никогда не смогла обладать в своем мире. Прекрасные люди, окружившие заботой и вниманием совершенно незнакомую им девушку. Мужчина, которому она отдала свое сердце... Немного странный, до жути упрямый, но такой любимый.

Волшебный мир, столь же прекрасный, сколь и ужасающий, дал ей много всего, принеся с собой новые знания и подарив шанс на невероятную жизнь.

«Чтобы ты еще хотела узнать, девочка?» — прервал ее размышления ледяной дракон.

Алисе было неспокойно... Нет, не так. Алисе было до дрожи в коленях страшно озвучивать свои мысли. Но она прекрасно понимала, что другого выбора у нее нет. Нужно было разобраться со всем раз и навсегда.

Глубоко вдохнув, словно перед прыжком в воду, Алиса спросила:

— Помнишь, ты обещал, если я спустя шесть месяцев все еще буду хотеть вернуться домой, то ты поможешь мне в этом?

Почувствовав, как напрягся Максимилиан, девушка судорожно сглотнула. Смелости на то, чтобы посмотреть в глаза любимого мужчины, у нее просто не хватило.

«Да, помню», — ответил Лаетан, при этом, почему-то, глядя на ледяного мага.

— Я хочу попросить вернуть меня домой сейчас, — быстро проговорила Алиса, пока окончательно не струсила.


Глава 23

Максимилиану было больно. До спертого дыхания, до рези в глазах, до раздирающих на мелкие куски сердца слов было больно. Он никогда не подозревал, что можно испытывать такие мучения. И все же испытывал, когда слова любимой дошли до его сознания.

«Она хочет уйти... В свой мир... С самого начала планировала... — проносились в голове мысли, причиняя еще большую боль. — Боги, за что? Неужели я настолько плох, раз вы так сильно наказываете меня?»

Руки, до этого момента крепко обнимающие девичий стан, безвольно опустились, повиснув вдоль тела. Словно в бреду, ничего не видя и не воспринимая, Макс сделал шаг назад. Затем еще один, и еще. И пусть ему безумно хотелось совершенно другого, но мужчина считал, что не имеет на это права. Слишком сильно Алиса, по мнению мага, пострадала из-за него. А значит нужно уйти. Отпустить ту, которая занимала все мысли, прочно обосновавшись в сердце и вплавившись огненным смерчем в саму его суть.

«Больно... как же больно», — развернувшись спиной к девушке, подумал ледяной маг.

И, словно благословение небес, девичьи руки крепко обнимают его за талию, не давая уйти.

— Макс, прошу тебя, ты все не так понял! — уткнувшись лицом в его спину, быстро заговорила Алиса. — Я не собираюсь навсегда возвращаться в свой мир! Да как ты вообще мог о таком подумать, когда я... когда мы...

Обернувшись, Максимилиан прижал девушку к себе, уткнувшись носом в золотоволосую макушку. Еще не вполне веря в услышанное, но уже обретя надежду, мужчина облегченно выдохнул.

— Я должна вернуться, — продолжала уговаривать его Алиса. — Хотя бы на несколько часов, чтобы увидеться с родными. Узнать, что с ними все хорошо и все им объяснить. Да, пусть они не поверят мне, посчитав сумасшедшей, но, по крайней мере, будут знать, что я жива. Пожалуйста, пойми меня.

— Я понимаю, — тихо ответил Макс. — Прости меня, я идиот, раз самонадеянно думал, что ты так легко отступишься от своих желаний.

— Да и я сама виновата, — привычно поцеловав мага в подбородок, извинилась девушка. — Мне нужно было все хорошо тебе объяснить.

— И когда ты хочешь вернуться? — осторожно поинтересовался Максимилиан.

— Сразу же, как только Лаетан сможет меня отправить, — посмотрев на ледяного дракона, ответила Алиса.

«Хорошо, девочка, я выполню твою просьбу, — согласился Хранитель. — Только обожди два дня, мне нужно подготовиться, раз уж ты хочешь вернуться назад, на Эдею».

Не успела Алиса сказать, что не против подождать столько, сколько будет нужно, как Максимилиан поверг ее в легкий ступор.

— Ты не против, если я отправлюсь вместе с тобой? — спросил герцог, немного настороженно посмотрев на свою любимую. — Я бы хотел увидеть твой мир.

Недоверчиво посмотрев в лицо ледяного мага, Алиса счастливо улыбнулась, выдохнув короткое «да». Она не смела и мечтать о такой удаче. Девушке и самой хотелось показать Максу свой мир. Пусть они и пробудут там совсем недолго, но зато она сможет познакомить его со своими родными.

«Тогда жду вас у себя в горах через два дня, — повторил Лаетан. — А сейчас – отправляйтесь домой».


*****

Дни ожидания прошли для Алисы, словно в тумане. Максимилиан сразу по возвращении домой с головой окунулся в работу, даже не приходя ночевать домой. В тот день как раз прибыл лаур Арианель, приведя с собой поисковую команду, состоявшую из пяти эльфов, четырех оборотней и пяти нейкеров.

Этот мир давно уже не видел такого необычного сотрудничества. Было проведено уйма встреч, благодаря которым поисковые команды могли беспрепятственно находиться на территориях всех без исключения государств. Алисе бы очень хотелось узнать реакцию людей на сотрудничество со старшими расами, но на переговоры ее никто, конечно же, не взял, а рассказать было некому.

Правда, вскоре ей стало совсем не до того. А вернее тем же вечером.

Когда Алиса хотела после ужина отправиться к себе в комнату, ларра Кассандра попросила ее задержаться.

— Вскоре к нам придут гости, — пояснила вдовствующая герцогиня. — Нужно кое-что обсудить.

И сколько бы Алиса ни пыталась узнать причину, ее наставница мастерски избегала ответов, уводя темы разговоров совсем в другую сторону.

— Сбегу, — пригрозила юная Забирающая, когда в очередной раз у нее ничего не вышло.

— Попробуй, — мило улыбнулась ларра Кассандра. — А я с удовольствием полюбуюсь на то, как мой старший внук вернет тебя назад, связанной по рукам и ногам. Эх, молодость, молодость, — мечтательно протянула она.

— Вы начинаете меня пугать, — честно призналась Алиса, начав искать пути к отступлению.

— Алаиса, ну в самом-то деле, прекрати выдумывать всякие глупости! — возмутилась вдовствующая герцогиня. — Нет в том разговоре ничего страшного. Наоборот, тебе все понравится.

— Или вам? — подозрительно прищурившись, поинтересовалась девушка.

— О, мне уже все очень давно нравится, — хитро улыбнувшись, заверила наставница.

В итоге, когда к ним в гости пожаловали ларра Мириан и Солара, Алиса успела испереживаться.

— Ну наконец-то вы пришли! — забирая из рук главной целительницы стопку журналов, радостно воскликнула ларра Кассандра.

— Приносим свои извинения, - мягко улыбнулась ларра Мириан, присаживаясь рядом с Алисой. — Пришлось немного задержаться.

— Я очень рада видеть вас, — улыбнулась Алиса, приветствуя наставницу и подругу. — Правда, не ожидала, что вы так скоро появитесь. Неужели уже все?

— Нет, дорогая моя, мы еще не закончили, — похлопав ее по руке, ответила целительница. — Вакцина до сих пор производится, но заболевших осталось совсем мало. Думаю, еще несколько партий, и можно будет остановиться.

— А как же профилактика? — поинтересовалась ларра Кассандра, внимательно слушавшая их беседу.

— Не волнуйтесь, мы не забыли о ней, — сказала Солара. — Просто создаваться она будет чуть медленнее. Все же нам не помешает отдых.

И Алиса впервые обратила внимание, насколько бледными и уставшими они выглядят. Напряжение этих дней оставило на них свой отпечаток.

— Тогда, может быть, вам бы стоило больше отдыхать, — осторожно предложила девушка.

— Нет, нет, все хорошо, — успокаивающе улыбнулась Солара. — Ради такого события можно и потерпеть некоторые неудобства.

— О каком событии вы говорите? — поинтересовалась Алиса, чувствуя жгучее любопытство.

— Конечно же о свадьбе! — воскликнула ларра Мириан, озорно сверкнув глазами.

Опешив от такого напора, юная Забирающая спросила:

— А кто выходит замуж?

— Ты, кто же еще?! — веско заявила ларра Кассандра.

Приоткрыв от удивления рот, Алиса силилась сказать хоть что-нибудь, но у нее ничего не выходило. Такой подставы девушка точно не ожидала!

— Не волнуйся, Алаиса, месяц, конечно, совсем маленький срок, но мы справимся! — подмигнув ей, пообещала Солара. — Мы принесли с собой журналы с фасонами...

— Стоп, стоп, стоп! — воскликнула немного пришедшая в себя Алиса. — Кто вам вообще сказал, что я выхожу замуж?

Секундная заминка, и ларра Кассандра хватается за сердце, еле слышно проговорив:

— Неужели Максимилиан так и не сделал тебе предложение? Как он мог? Я же...

— Немедленно прекратите этот балаган! — возмутилась Алиса, хлопнув рукой по обложке одного из журналов, любезно подсунутого ей ларрой Мириан. — Ларра Кассандра, да вы еще нас всех переживете, поэтому сядьте нормально и прекратите меня нервировать!

Приняв более благопристойный вид, вдовствующая герцогиня укоризненно ответила:

— Милая моя, ну что же ты так злишься на меня? Лучше обидься на моего бестолкового внука. Может, тогда он соизволит, наконец, сделать тебе предложение!

Постаравшись успокоиться, Алиса несколько раз глубоко вздохнула и выдохнула. Нет, ей было приятно, что бабушка ее любимого мужчины готова принять незнакомку без связей и приданого в свою семью, но такой напор немного ставил ее в тупик.

— А мы пока выберем платье! — весело сказала ларра Мириан, раскрывая один из журналов. — Ты должна быть просто неотразима в день своей свадьбы.

— А вам не кажется, что еще слишком рано говорить об этом? — вновь почувствовав нарастающее раздражение, спросила Алиса.

— Нет, таким заниматься никогда не рано, — заверила ее Солара, последовав примеру наставницы.

— Да вы просто...

Вошедший в гостиную Макс прервал гневную речь девушки. Обозрев собравшееся общество, он с ухмылкой указал на открытые журналы:

— Бабушка, ты выходишь замуж? Давно пора! Я тебя искренне поздравляю и уже заранее сочувствую тому несчастному. А сейчас прошу меня извинить. Алаиса, пойдем, у нас есть кое-какие дела.

Под возмущенное бормотание ларры Кассандры и громкие смешки целительниц, Максимилиан забрал Алису из этого дурдома.

Оказавшись на уже знакомом выступе, высоко в горах, Алиса с любопытством осмотрелась по сторонам. Она еще ни разу не была здесь, когда горы погружались в ночную мглу. И ей это определенно понравилось! Вид был таинственным и завораживающим. Острые пики еле вырисовывались на фоне звездного неба, а снег стал похож на ровное белое покрывало.

«Жаль, сейчас нельзя будет увидеть озеро», — подумала девушка, бросив взгляд в ту сторону, где находилась так завораживающая ее водная гладь.

«Вы быстро прибыли», — раздался немного насмешливый голос Лаетана.

— Кстати, а зачем мы здесь? — поинтересовалась Алиса, наконец, обратив внимание на дракона. — Я думала, нам нужно будет встретиться только завтра.

«Я справился раньше, — пояснил ледяной дракон. — Подойдите».

Когда они приблизились к Хранителю, Алиса увидела, что перед ним находится небольшой ледяной... алтарь? Да, больше всего ледяная глыба напоминала алтарь, на котором лежала серебряная цепочка с круглым кулоном.

«Алиса, надень его и всегда держи при себе, — начал инструктировать Лаетан. — Я переправлю вас в твой мир, как и обещал. Как только вы захотите вернуться обратно, сожми кулон в руке, и я сразу же заберу вас. Только очень прошу, не оставайтесь там слишком надолго, максимум – на день».

— Почему именно такой срок? — встревожено поинтересовался Максимилиан, помогая Алисе застегнуть цепочку. — Нам может угрожать опасность?

«Не вам, а мне, — спокойно ответил дракон. — Этот амулет связан со мной, и эта связь не прервется до тех пор, пока вы не вернете его мне».

— То есть ты будешь своеобразной батарейкой и маячком для нас? — уточнила Алиса и, дождавшись подтверждения от Хранителя, попыталась снять с себя цепочку. — Нет, я так не могу!

— Алаиса, в чем дело? — нахмурился Максимилиан, удержав ее руки. — Ты передумала?

— Я не могу так рисковать! — упрямо тряхнув головой, пояснила девушка. — А если что-то пойдет не так? Вдруг, амулет не сработает, и мы останемся в моем мире. Ведь Лаетан может погибнуть из-за этого!

Громоподобный смех стал ей ответом. Казалось, от звука голоса дракона сотрясались горы, а он все никак не останавливался. Девушка даже решила, что у него не все в порядке с головой, и тут же постаралась откинуть эту глупую мысль. Про сошедших с ума драконов она точно не слышала.

«Простите, — отсмеявшись, сказал дракон. — За меня еще никто и никогда так не волновался. И это определенно было приятно».

— Рада, что смогла угодить тебе, — немного недовольно ответила Алиса.

«Не волнуйся, девочка, амулет сработает так, как надо, — заверил ее Лаетан. — Просто не задерживайтесь дольше положенного. А теперь приготовьтесь, сейчас я вас перенесу».

Вцепившись в руку Максимилиана, Алиса как можно крепче прижалась к нему. Ее сердце стучало как сумасшедшее, от радости предстоящей встречи с родными. Она хотела и страшилась этого момента. Как все пройдет? Что скажут ее родные на долгое отсутствие? Поверят ли ей? Столько волнующих вопросов, и ни на один из них нет пока ответа.

— Все будет хорошо, — ободряюще прошептал Макс, прижимая девушку к себе.

В этот раз переход из одного мира в другой отличался от прошлого. Теперь они перемещались немного дольше, и Алиса с опаской смотрела на окружающие их разноцветные всполохи. Страх вновь поселился в ее душе, но прошло еще несколько мгновений...

Оказавшись в одном из городских дворов, Алиса в первое мгновение не поверила своим глазам. Но все вокруг утверждало в правдивости происходящего. Они действительно появились недалеко от ее дома, рядом с небольшим парком, в котором она так любила гулять с друзьями.

— Как же это было давно, — потрясенно прошептала девушка, пожирая взглядом такие знакомые и родные места.

— Это твой мир? — осматриваясь вокруг, с любопытством поинтересовался Макс.

— Да... Да, мы в моем мире! — радостно воскликнула Алиса. — Поверить не могу...

— А что это за странные дома? — указав на высокое строение со множеством окон, спросил ледяной маг.

— Многоэтажка, — объяснила Алиса, еле сдерживая веселое хихикание. — В одном из таких домов находится наша квартира.

С сомнением посмотрев на девушку, а затем и на дома, Макс решил не озвучивать мысль о том, что, по его мнению, они страшно некрасивые. Все же его любимая родилась именно здесь.

Подъехавшая к одному из домов машина отвлекла Максимилиана, полностью завладев его вниманием. Таких странных конструкций он даже представить себе не мог. Но самодвижущееся средство его определенно заинтересовало.

— Папа, — отвлек ледяного мага тихий шепот его любимой.

Глядя на выходящего из машины мужчину, Алиса еле сдерживалась, чтобы не подбежать к нему. За эти месяцы отец совсем не изменился, оставаясь все таким же высоким и широкоплечим весельчаком.

Обойдя машину по кругу, отец Алисы открыл дверцу, помогая выйти красивой темноволосой женщине.

— Мама? — потрясенно выдохнула девушка, заметив небольшой животик, скрывающийся под вязаным свитером.

Такого поворота Алиса совсем не ожидала. Почему-то беременность мамы привела ее в некоторый ступор, из-за чего девушка так и не сдвинулась с места. Глядя на то, как ее родители, весело переговариваясь, направляются к подъезду, она все никак не могла решиться подойти к ним, почувствовав себя чужой и не нужной.

— Красивая пара, правда ведь? — раздался позади них старческий голос. — И как хорошо, что господь, наконец, даровал им ребеночка.

Обернувшись, Алиса увидела пожилую женщину с добрыми серыми глазами. Она внимательно смотрела то на Алису с Максом, то на родителей девушки.

— Простите, что значит ваше «наконец, даровал ребенка»? — осторожно спросила юная Забирающая.

— Так у них очень долго не было детей, — немного удивленно ответила женщина. — Столько лет вместе прожили, а все никак не получалось.

— Нет, нет, вы не правы! — отвернувшись от нее, испуганно забормотала Алиса. — У них есть дочь. И это я!

— Но они не помнят тебя, — неожиданно жестко ответила ее собеседница.

Вновь посмотрев на женщину, Алиса буквально потеряла дар речи. Ее собеседница за несколько секунд скинула лет сорок, и теперь перед ошарашенными Максом и Алисой стояла юная двадцатилетняя девушка. Осмотревшись по сторонам, чтобы удостовериться, что это не шутка, ледяной маг подозрительно спросил:

— Кто вы такая?

— Одна из самопровозглашенных Хранителей этого мира, — насмешливо ответила девушка, изобразив книксен. — А зовут меня Лэриана!

Шарахнувшись от нее в сторону, Алиса налетела на Макса, посмотрев на него беспомощным взглядом. Маг, не теряя ни секунды, задвинул ее себе за спину, мысленно решая непростую дилемму: сработает ли в этом мире его магический дар?

— Я что-то не так сказала? — удивленно спросила земная Лэриана.

— Н... нет, простите, — выглядывая из-за широкой спины Максимилиана, прерывающимся голосом ответила Алиса.

Она очень стыдилась своего трусливого порыва, но поделать с собой ничего не могла. Тело само среагировало на звуки знакомого имени. Правда, эта Лэриана совсем не была похожа на ту, из мира Эдеи. Миниатюрная блондинка с красивыми, словно расплавленное серебро, глазами. И все же, все же... Слишком мало времени прошло, чтобы воспоминания перестали приносить с собой боль и страх.

— Просто у нас с этим именем связаны довольно неприятные воспоминания, — объяснил Макс, впрочем, так и продолжая загораживать любимую собой. — Не могли бы вы объяснить, почему Хранители этого мира самопровозглашенные, а не благословленные богами?

— Потому что нам пришлось примерить на себя эту роль, когда люди чуть не уничтожили наш мир, — спокойно ответила Хранительница. — А затем, когда их потомки вернулись сюда в поисках убежища и защиты, у нас и вовсе прибавилось проблем.

— Вернулись? — подозрительно прищурившись, поинтересовался ледяной маг.

— Да, — усмехнулась Лэриана, присаживаясь на скамейку. — Пришли с Эдеи, спасаясь от войны. И мы приняли их, правда, с одним условием.

— Каким? — еле слышно выдохнула Алиса, до глубины души потрясенная открывшейся правдой.

Она никак не ожидала, что ее родной мир и Эдея будут настолько связаны между собой. Тем более девушка не могла себе представить Землю, наполненную магией.

— Когда-то очень давно, из-за произошедшей катастрофы, наши магические источники очень сильно пострадали, — ответила Лэриана. — До одного из них мы до сих пор не можем добраться, а из второго в мир вытекает только тонкий магический ручеек. И все это из-за людской дурости и жадности!

— Не совсем так, — мягко сказал Макс, обняв еле заметно вздрагивающую Алису. — Их сложно назвать людьми в общепринятом понимании. Магические вампиры – вот корень всех бед! Но если это Вас утешит, могу сказать, что мы недавно с ними разобрались. От них остались лишь жалкие горстки, но им тоже недолго осталось.

— Вот как, — задумчиво произнесла Хранительница.

— Но все же, кто вы такие? — не выдержала Алиса. — Вы постоянно говорите про людей так, словно не принадлежите к нашей расе.

Секундная заминка, и вот взгляд и волосы Хранительницы начинают слабо светиться, а за ее спиной распрямляются огромные энергетические крылья, поражая воображение своей неземной красотой.

— Наша раса называется айраны, — широко улыбнувшись, ответила Лэриана. — Вы же, люди, зовете нас ангелами.

— Ангелы, — как эхо повторила Алиса, заворожено рассматривая Хранительницу. — Как же красиво!

— Согласен, вы невероятно прекрасны, — любуясь переливами энергетических крыльев, сказал Максимилиан. — Но почему мы о вас ничего не знали? Во всех документах, что мы нашли, не было ни одного упоминания об айранах.

— Не знаю, — беззаботно пожала плечами Лэриана, возвращая свой прежний облик. — Возможно, беженцам было не до нас. Хотя раньше, до катастрофы, мы плотно сотрудничали с людьми.

— А потом? — вновь спросила Алиса. — Что стало после того, как магические вампиры сбежали на Эдею?

Нахмурившись, Хранительница ненадолго задумалась. Упрямо тряхнув головой, словно приняв непростое решение, она поведала:

— Наш мир был на грани краха! Еще несколько дней назад наполненный магией, он стремительно начал ее терять. И нас, и людей охватила паника. Никто не знал, что нам делать и как поступить. И лишь спустя год, после кровопролитных войн за власть, когда лишенные магии люди оценили все открывшиеся им перспективы, начали борьбу, все более или менее успокоилось. Благо, что мы оказались сильнее вашей расы и смогли установить нерушимые законы. Одним из них стал запрет на магию.

— Совсем? — ахнула Алиса.

— Да, или мы бы все погибли! — с вызовом ответила Лэриана. — Девочка, ты даже не представляешь, что нам пришлось пережить. Люди стремительно падали в развитии назад. Прошло почти два тысячелетия, прежде чем деградация прекратилась, и мы помогли им хоть немного вернуть утерянные знания! То были страшные и кровавые времена! Процветающая цивилизация людской расы попросту исчезла. Прекрасные города с величественными дворцами стерлись в пыль, и теперь от них остались лишь легенды, которые воспринимают как красивые сказки. Мы сделали все, что могли, чтобы спасти твою расу. Научили ремеслам, письменности, искусству. Благословляли на научные открытия, чтобы они могли обходиться без магии в нашем обедневшем мире.

— Простите ее, — сказал Максимилиан, предупреждающе сжав руку Алисы. — Она не хотела вас оскорбить. И тем более мы нисколько не умоляем ваших заслуг. Нам даже представить тяжело, что вам всем пришлось пережить!

Прикрыв глаза, Лэриана несколько раз глубоко вдохнула, успокаиваясь. А когда открыла их вновь, на пару был обращен полностью безмятежный взгляд.

— Да и я виновата, — улыбнувшись, сказала она. — Не следовало срываться. То дела давно минувших дней, но с нашей родовой памятью, для меня все произошло словно вчера!

— И все же я согласна с Максимилианом, мне не следовало ставить под сомнения ваши слова, — извинилась Алиса. — Но можно ли нам узнать, что за условие вы поставили беженцам с Эдеи, и почему...

Договорить она не смогла. Слишком больно и неприятно было осознавать, что здесь ее никто не помнит.

— Вот из-за этого условия тебя и не помнят, — с сочувствием в голосе мягко сказала Лэриана.


Глава 24

Алиса и страшилась, и хотела узнать всю правду. То, что ее не помнят родные и любимые люди, о которых она не забывала ни на один миг, было очень больно. Рассчитывая увидеться с ними, обнять и успокоить, девушка не ожидала, что все обернется таким ужасным способом.

— Магические источники не просто завалило, — начала издалека Лэриана. — Их еще и запечатало магически, соответственно, открыть их можно только при помощи магии, которой у нас почти нет. Мы, в отличие от людей, имеем внутренний запас, но он настолько мал, что его хватает лишь на наши крылья. Без этого мы бы просто не смогли летать! — обхватив себя руками за плечи, Хранительница зябко поежилась. — Поэтому ваши полукровки, умеющие вырабатывать магию во внешний мир, стали для нас невероятным спасением! Мы позволили им не только поселиться здесь, но даже были согласны со временем переправить всех желающих назад на Эдею, при условии того, что их потомки останутся жить здесь. А за это им и нужно-то было всего ничего: заниматься магией, используя внутренний резерв!

— Но это же жестоко — разлучать родных людей! — не вытерпела Алиса.

Для нее такой вариант был бы просто неприемлем. Как можно уйти, оставив позади всех, кого любишь?

— Алаиса, родная, они в своем праве, — попытался объяснить Максимилиан. — Я понимаю твои чувства, но могу понять и их. Они борются за свое существование как могут!

— Это именно так, — кивнула Лэриана. — Поэтому, когда ты исчезла из нашего мира, мы стерли все воспоминания о тебе, чтобы не причинять ненужной боли твоим родным. Согласись, это был самый безболезненный вариант.

— Интересно, как вы смогли такое провернуть, если в мире так мало магии? — ехидно поинтересовалась Алиса, злясь и на Хранителей, и на Макса, и на себя, ведь как бы там ни было, она понимала правильность их слов и действий.

— Девочка, с тех пор, как к нам явились полукровки с Эдеи, прошло очень много веков, — ласково улыбнувшись ей, пояснила Хранительница, нисколько не обидевшись на ее выпад. — За это время мы смогли немного расчистить один из источников, соответственно, наши магические способности стали намного больше. Правда, не обошлось и без трагедий.

— Каких еще трагедий? — хмуро поинтересовалась юная Забирающая, почувствовав неимоверную усталость и от разговора, и от всей ситуации в целом.

— Помнишь темные века в нашем мире? — грустно сказала Лэриана. — Когда ярко пылали костры инквизиций, сжигая и наделенных даром, и вообще непричастных к магии.

— Ох, — потрясенно выдохнула Алиса. — Но почему?

— Слишком много времени прошло, — тяжело вздохнув и встав со скамейки, пояснила Хранительница. — Люди забыли о магии, а те, в чьих семьях передавались предания о ней, не захотели терять власть, почувствовав в этом угрозу для себя. И вновь нам пришлось сильно постараться, чтобы защитить тех, кто остался. Теперь мы не совершаем такой опрометчивой ошибки.

— Вы рассчитываете дождаться того времени, когда хотя бы один источник будет полностью освобожден? — догадавшись об их мотивах, спросил Максимилиан. — И тогда у людей просто не останется выбора, кроме как принять существование магии.

Ничего не ответив, Лэриана только загадочно улыбнулась. Но и этого хватило, чтобы понять правоту выводов ледяного мага. И Макс был полностью согласен с ними. Айраны имели полное право на все, что сейчас делали. Эта раса крылатых существ слишком многим пожертвовала ради своего мира.

Алиса же вообще старалась не думать о всех хитросплетениях и играх Хранителей. Может, когда-нибудь потом она сможет понять и принять все, что сегодня узнала, но точно не сейчас!

Залаявшая собака отвлекла девушку, и, когда она обернулась, то испытала еще одно потрясение. По дорожке медленно шла ее бабушка Тая. Самый родной и любимый человек для юной Забирающей. О, как же Алисе хотелось, наплевав на все, подбежать и обнять ее. И лишь неверие и непонимание, которое обязательно появится в родных глазах, останавливало.

Но вот около самого подъезда бабушка Алисы застыла, пристально рассматривая небольшую компанию из трех человек. Казалось, еще один миг – и она узнает свою внучку! Сердце девушки наполнилось безумной, всепоглощающей надеждой на чудо. И так же быстро оно болезненно сжалась от разочарования, когда бабушка Тая спокойно открыла дверь, скрываясь в подъезде.

— Алаиса, что случилось? — обеспокоенно спросил Максимилиан, проводя пальцами по лицу девушки.

И только тогда Алиса поняла, что плачет. Слезы горячими ручейками стекали по ее лицу, принося истерзанной неприятным путешествием душе хоть какое-то успокоение.

— Это была моя бабушка, — тихо ответила Алиса, и тут же ее обожгла неожиданная мысль. — Бабушка Тая!

— В чем дело? — прижимая девушку к себе, поинтересовался ледяной маг.

Но юная Забирающая не обратила на его слова никакого внимания, впившись требовательным взглядом в лицо Хранительницы.

— Когда я попала на Эдею, оказалось, что мой магический дар был запечатан, — сказала она, пристально наблюдая за айраной. — О нем в этом мире знала только моя бабушка. Так скажите, неужели она...

— Мы запечатали твой дар по ее просьбе, — не стала отнекиваться Хранительница.

— Но почему? — воскликнула Алиса, совершенно не понимая мотивов родного для себя человека.

— Она боялась за тебя, милая, — ласково ответила Лэриана. — Ее мать, твоя прабабка, тоже обладала невероятным по силе даром врачевательства. И Екатериной заинтересовались сильные мира сего, а она не смогла отказать. Я сама много раз предлагала спрятать и Катю, и ее семью, видя, как она тает, слишком часто используя свой дар.

— И что же она? — еле слышно спросила девушка.

— Отказалась, — горько улыбнулась Лэриана. — Слишком сильна была в твоей прабабке потребность лечить людей. А когда твоей бабушке исполнилось восемь лет, Екатерина умерла. И знаешь что? — неожиданно зло спросила Хранительница. — Ни один из тех, кому она так самоотверженно помогала, не пришел на ее похороны. Даже самого захудалого венка не прислал! Поэтому я поняла и приняла желание Таи оградить любимую внучку от беды.

— Спасибо вам, — неожиданно грустно улыбнулась Алиса, прижавшись щекой к груди любимого мужчины.

— Не за что, милая, — ласково погладив ее по плечу, сказала Лэриана. — Но ответь мне на один вопрос. Почему ты вернулась назад? Тебе было плохо в том мире?

Задумавшись на некоторое время, Алиса, наконец, улыбнувшись, честно ответила:

— По-всякому. Жизнь не может состоять только из белых полос. И все же я рада, что все так получилось. Ведь на Эдее я обрела самый ценный дар, который только может быть.

Заметив, с какой любовью девушка посмотрела на обнимающего ее мужчину, Лэриана понимающе усмехнулась.

— Знаешь, если ты хочешь попрощаться со своими родными, я могу это устроить, — неожиданно для самой себя предложила айрана. — Конечно, они потом вновь все забудут, но хоть немного вы сможете побыть вместе.

Это было поистине чудесным предложением, о котором Алиса не смела и мечтать. Но немного поразмыслив, все же отказалась.

— Нет, не стоит. Я увидела их и узнала, что они счастливы, а это самое главное.

— Не пожалеешь потом? — уточнила Лэриана, на что получила в ответ еле заметную улыбку.

— Нам пора возвращаться, — посмотрев на Максимилиана, сказала Алиса.

— Если ты этого желаешь, — кивнул ледяной маг, испытав облегчение, что все вполне неплохо прошло.

Ему, несомненно, было жаль, что все так обернулось с родными Алисы. А с другой стороны, мужчина был в тайне рад этому факту. В глубине души он опасался, что Алиса передумает и захочет остаться в своем мире.

— Спасибо вам за объяснения, — тем временем девушка поблагодарила Хранительницу. — Это было важно для меня.

— Мне жаль, девочка, что все так вышло, — ответила Лэриана. — Но это наш мир, и мы не хотим, чтобы он окончательно погиб.

Ничего не ответив ей, Алиса бросила прощальный взгляд на свой дом и, покрепче сжав руку Максимилиана, дотронулась до кулона. Последним, что увидела девушка, был печальный взгляд серебристых глаз.

Как ни странно, дракон не стал ни о чем распрашивать, просто пригласил чаще бывать у него в гостях. И Алиса была благодарна ему за тактичность. У нее сейчас не было ни сил, ни желания о чем-либо говорить.

Лишь дома, когда они с Максом зашли в ее спальню, она решительно сказала:

— Я действительно ни о чем не жалею! Все так, как должно быть.

Обняв ее и легонько поцеловав в висок, ледяной маг все же поинтересовался:

— Почему ты не захотела принять предложение Хранительницы?

— А тебе не кажется, что это было бы слишком жестоко? — правильно поняв, о чем спрашивает мужчина, ответила Алиса. — Вернуть им воспоминания, рассказав обо всем, а затем вновь отнять их. Нет, я бы так не смогла! Тем более мама беременна, зачем ей лишний стресс?

— Ты так легко говоришь об этом, — немного удивился Макс.

— На самом деле, мне очень тяжело, — обняв любимого, Алиса положила голову ему на плечо. — Одна часть меня понимает, что я все сделала правильно, а вторая – вопит о возвращении. Хочет воспользоваться предложением Лэрианы и плевать ей на все доводы разума! Мне действительно очень тяжело...

— Моя сильная девочка, — прошептал ледяной маг, склонив голову к аккуратному ушку. — Как же я рад, что встретил тебя!

Замерев, Алиса некоторое время молчала, но затем еле слышно просительно прошептала:

— Тогда не оставляй меня.

— Никогда, — заверил Максимилиан, приподняв голову девушки за подбородок. — Ты самое важное сокровище, которое у меня есть.

Последовавший за этими словами поцелуй был таким правильным и верным, словно им мужчина скреплял данное обещание. И Алиса с удовольствием ответила на него, обвив руками шею любимого ледяного мага.

И чем дольше длился поцелуй, тем сильнее и жарче становились объятия мужчины. Вскоре его руки сначала осторожно, а затем все смелее принялись ласкать податливое тело девушки. Макс не спрашивал разрешения, чутко прислушиваясь к ответному отзыву Алисы, готовый в любой момент все прекратить, если она того потребует. Вообще, для герцога Ортанского такое чуткое поведение было внове. Всегда получавший все, что желал, он, не задумываясь об истинных мотивах отдающего, просто брал. Но сейчас, рядом с этой юной девушкой, ему хотелось быть именно чутким и понимающим. Исполнять все ее желания, стремясь доставить как можно больше удовольствия. Зажечь в ее глазах такой же огонь желания, который сейчас бушевал в его крови. Ловить губами стоны наслаждения, зная, что именно он вызвал их.

Спустившись дорожкой из поцелуев к нежной коже девичьей шеи и осторожно, еле касаясь, проведя кончиками пальцев по самой кромке неглубокого декольте, он на мгновение замер. Когда Алиса сама еле заметно качнулась в его сторону, прося продолжение, Максимилиан скрыл довольную улыбку за новыми поцелуями. Его девочка бесхитростно отвечала ему, показывая, как ей нравится все, что мужчина делал с ней, тихими вздохами умоляя о продолжении.

Лишь один раз она испуганно замерла, когда Макс, уложив ее на кровать, принялся медленно ласкать ноги девушки руками и губами, все выше приподнимая подол платья. Застилавший разум туман немного развеялся, и Алиса четко поняла, к чему все идет. Но увидев потемневший взгляд любимого мужчины и напряженно бьющуюся жилку у него на шее, отбросила все сомнения. Разве может быть что-то постыдное и неправильное в происходящем между ними? Нет, все верно, и так, как должно быть. И его сильные руки, медленно освобождавшие ее от ненужного сейчас платья. И его горячие губы, целующие разгоряченную кожу, вырывая из ее горла тихие, наполненные негой вздохи. И его тело, вжимающееся в ее стройный стан, доставляя тем самым еще большее наслаждение.

Она плавилась под умелыми ласками и терялась в ощущениях, подаренных любимым мужчиной. Их шумное прерывистое дыхание и легкий шорох ткани заполняли собой все пространство спальни, отгораживая от всего остального мира.

Алиса не помнила того момента, когда они полностью лишились одежды. Она уже давно ничего не соображала, выгибаясь под страстными ласками мужчины, со всей силы сжимая руками простыни, чтобы почувствовать хоть какую-то опору, не дающую ей окончательно окунуться в водоворот обжигающей страсти. Было еще слишком рано для этого. Алиса не в полной мере насладилась всем тем, что творил с ее податливым телом Максимилиан. Ей хотелось еще и еще! И этих поцелуев-укусов, заставляющих всхлипывать от остроты ощущений. И смелых ласк чутких рук, из-за чего ее тело выгибалось, стремясь не пропустить ни единого прикосновения. И тихого страстного шепота, буквально сводящего ее с ума. Она казалась самой себе до безумия жадной, но ей это нравилось.

Обхватив широкие плечи руками, Алиса сама потянулась к Максу, требуя поцелуя. Сильнее вжавшись в его тело, девушка в полной мере ощутила всю степень его возбуждения и, не сдержавшись, нетерпеливо поерзала. За что тут же получила легкий укус в плечо, прокатившегося щекочущимися разрядами удовольствия по всему телу.

Отстранившись от столь желанного тела и услышав протестующий всхлип, Макс перехватил руки Алисы, подняв их над ее головой. Замерев от неожиданности, девушка попыталась возмутиться, но он не дал ей такой возможности, принявшись целовать красивую грудь. Алиса буквально сходила с ума от невозможности прикоснуться к любимому. Беззащитное положение тела еще больше возбуждало ее, и вскоре девушка громко стонала, прерывающимся от наслаждения голосом умоляя прекратить ее мучения. Медленные, даже немного тягучие движения выбивали воздух из легких, заставляя открываться все больше, в стремлении стать еще ближе. Низ живота уже давно болезненно тянуло, потребность в разрядке выгибала девушку дугой, а Максимилиан все так же не спешил, доводя ее до экстаза, но не давая переступить грань.

Не выдержав, Алиса обхватила ногами талию мужчины, надеясь так разрушить его самоконтроль и добиться желаемого. И Макс не смог устоять, сам доведенный до предела отзывчивостью и страстностью своей любимой.

Самый первый миг единения, казалось, растянувшийся в целую вечность – и огненный жар прокатился по венам, сметая последние преграды и поднимая до небывалых ранее высот. Туда, где были только он и она.

Уже много позже, Макс неожиданно насмешливо проговорил:

— Все у нас не как у людей.

— Ты о чем? — недоуменно спросила Алиса, натянув одеяло до самого подбородка.

Хитро прищурившись, Максимилиан, отвел руку чуть в сторону, а спустя миг к нему в ладонь что-то влетело. Но что именно то было, девушка не успела рассмотреть. Сжав руку в кулак, Макс, подперев второй рукой свою голову, задумчиво посмотрел на любимую. Алиса, окончательно смутившись под его взглядом, попыталась укрыться одеялом с головой, но мужчина не позволил, удержав ее.

— Родная, ты станешь моей женой? — спросил Макс, раскрыв ладонь.

Прямо перед глазами взволнованной девушки оказалось невероятно красивое золотое колечко с крупным рубином овальной формы. Не в силах вымолвить и слова, Алиса долго любовалась искусной работой ювелира, подметив и изящную гравировку по всему полю ободка, и идеальную форму камня. А когда, наконец, смогла говорить, сказала совсем не то, о чем думала:

— А почему рубин? Ты ведь ледяной маг.

— Алаиса, это кольцо передается в нашей семье из поколения в поколение, — насмешливо ответил Максимилиан, позабавившись над странной реакцией девушки. — А в нашей семье все были огненными магами. Это только мы с Алексом такие особенные, но если ты хочешь, чтобы я сменил камень на более подходящий по цвету к моей стихии...

— Я согласна! — перебила его Алиса, сгорая от стыда, за свой язык.

— На смену камня? — не смог не поддеть ее ледяной маг.

— Замуж за тебя выйти, — укоризненно ответила девушка, моментально смирившись с тем, что этот случай ей еще не раз припомнят.

Но попереживать по этому поводу ей не дали, втянув в головокружительный поцелуй. А когда Алиса все же смогла хоть немного восстановить дыхание, оказалось, что на безымянном пальце правой руки уже красуется кольцо, севшее так, словно специально для нее делали.

Подняв руку вверх, она некоторое время любовалась изящным украшением, а затем, погладив мужчину по щеке, сказала то, в чем раньше было так трудно признаться:

— Люблю тебя!

Видеть, как глаза любимого мужчины наполняются счастьем, было непередаваемо приятно. И Алиса решила, что обязательно будет говорить эти волшебные слова как можно чаще. А пока у них была впереди целая ночь, чтобы не словами, но делом доказать друг другу свою любовь.

Утро преподнесло им один немного неприятный сюрприз. Тишину спальни неожиданно нарушило протяжно—грозное «та-а-ак», произнесенное голосом вдовствующей герцогини.

— Бабушка, ты что здесь делаешь? — хриплым после сна голосом поинтересовался Макс, судорожно соображая, как выкрутиться из этой ситуации.

То, что он ночью сделал Алисе предложение, совершенно вылетело у него из головы под неодобрительным взглядом вдовствующей герцогини. Максимилиан словно вернулся в детство, почувствовав себя нашкодившим мальчишкой.

— Да вот зашла проведать Алаису, — ехидно ответила ларра Кассандра. — Вы вчера так неожиданно исчезли. А я, между прочим, волновалась!

Поняв, что еще немного, и ее наставница из лучших побуждений устроит трепку своему старшему внуку, Алиса высунула правую руку из-под одеяла, быстро протараторив:

— А у меня вот что есть!

— Та-а-ак, — вновь протянула вдовствующая герцогиня, хищно улыбнувшись.

И под ее многообещающим взглядом Алисе неожиданно в голову пришла просто кощунственная мысль:

«А у магических вампиров было не так уж и плохо!»


*****

Месяц спустя.

На улицах до сих пор лежал снег, но в воздухе уже явно пахло весной. Казалось, еще немного, и все вокруг зацветет, радуя людей яркими и сочными красками. Солнце светило намного ярче, постепенно прогревая стылый воздух, и дети самыми первыми воспользовались пришедшим теплом, бегая по улицам в расстегнутых куртках, а кое-кто и вовсе без шапок. И их совершенно не пугала предстоящая трепка от матерей. Взрослые, замечавшие такие пестрые стайки громкоголосой ребятни, лишь качали головами, впрочем, не спеша одергивать расшалившихся детей: все когда-то были маленькими.

И только когда по улицам проезжали черные кареты в сопровождении боевых магов, вся жизнь словно замирала, пока угрюмая кавалькада не скроется из вида. Дети еще долго затем громко обсуждали увиденную процессию. А взрослые наоборот тихо шептались, опасливо осматриваясь по сторонам. Никому не хотелось оказаться пассажиром черной кареты. Ведь в них везли зачинщиков беспорядков. По крайней мере именно так все считали.

Все это время, после произошедшего на острове Забвения, маги вместе с представителями старших рас занимались отловом магических вампиров. Как оказалось, кронпринц Арианель успел заметить одну особенность: цвет магии вампиров всегда был немного грязным, словно запятнанным. Никаких присущих другим магам ярких красок, только блеклые, неприятные оттенки. И эльф привел с собой тех, кто мог разглядеть эти цвета. В принадлежащей людям половине Эдеи началась чистка.

Магических вампиров безжалостно казнили, стремясь раз и навсегда избавить мир от этой заразы. Но кто на самом деле те заключенные, которых везли под охраной в черных каретах, знали немногие. Для всех остальных считалось, что это истинные подстрекатели беспорядков, произошедших во время страшной эпидемии, поразившей магов. Как верно заметил император Кириан на встрече глав государств, не стоило рисковать и разжигать подозрительность среди подданных. О магических вампирах знали и люто их ненавидели. И правда могла привести к ужасным последствиям, при которых могли пострадать невиновные.

Но сегодня в столице империи Роз не было ни черных карет, ни их мрачных сопровождающих. Наоборот, все население города веселой толпой направлялось к большому храму богини любви, чтобы хоть одним глазком посмотреть на молодую жену герцога Ортанского. Все газеты и журналы целый месяц обсуждали неожиданное известие. Конечно же, ведь ледяной герцог все-таки женится! Ни одно уважающее себя издание просто не могло не осветить у себя такую важную новость, как столь скоропалительная свадьба.

И поставщики были полностью с ними согласны! Они буквально сбились с ног, стараясь уложиться в такой маленький срок и сделать все по высшему разряду. Маги земли, работающие в столичных оранжереях, вообще дружно пришли к выводу, что проще устроить вечно цветущие сады в ледяных горах, чем угодить вдовствующей герцогине Ортанской. Но от сотрудничества так никто и не отказался, добросовестно выполнив свою работу.

Гости, которым повезло получить приглашение на столь значимое событие, любовались необыкновенно красивой невестой в пышном белоснежном платье. Она скромно стояла у алтаря, вложив свою ладошку в руку будущего мужа, лишь изредка бросая быстрые взгляды на жреца. А он, понимая, что эту свадьбу будут обсуждать еще очень долго, изо всех сил старался, громко и торжественно произнося свою речь.

Максимилиан, бережно сжимая ладонь Алисы, мысленно уже не единожды проклял жреца. Ему до ужаса надоело выслушивать его занудные речи, но прервать словоохотливого старика ледяной маг бы не решился. Такого скандала даже бабушка ему бы не простила. А при условии того, что рядом с ней сидел Кириан... Максу только оставалось набраться терпения. Зато потом, мужчина это точно знал, он обязательно сбежит от всех гостей вместе с молодой женой.

«На неделю точно сбежим, — пообещал сам себе жених, но когда жрец по второму кругу завел речи о святости брака, мрачно исправился: — Две недели, минимум!»

Алиса, скосив глаза, чуть не рассмеялась, заметив зверское выражение на лице любимого. Это хоть немного помогло ей успокоиться и расслабиться. Девушка тоже не желала находиться в храме. Правда причина у нее была немного другая. Алису достали все эти взгляды, прожигающие ее спину. Особенно один, который она чувствовала слишком отчетливо. Если бы взглядом можно было убивать, то графиню Муркскую уже обвинили бы в убийстве Алисы.

«Да уж, любит ларра Кассандра поиздеваться», — мрачно подумала невеста.

Легкое покашливание отвлекло влюбленных от самокопания. Жрец, укоризненно посмотрев на них, протянул Алисе тонкий серебряный кинжальчик. Взяв его немного дрожащей рукой, девушка неуверенно посмотрела на Макса. Ободряюще ей улыбнувшись, мужчина кивнул в сторону небольшого алтаря. Подавив тяжелый вздох и, в который раз подумав о дикости ритуала, Алиса подошла к алтарю и, надрезав себе палец, проговорила заученные слова:

— Я, хранительница домашнего очага, дарую свою кровь для защиты дома мужа и детей. Да не коснется их никакая беда!

Окропив алтарь своей кровью, она передала кинжал Максимилиану.

— Я, защитник семьи, дарую свою кровь для благоденствия дома, жены и детей. Да не будут они никогда знать нужды! — повторив все действия, проговорил ледяной маг.

Вновь встав рядом с Алисой, он взял ее за руку и протянул их руки к жрецу.

— Во славу великой богини Любви, пусть будет ваш брак долгим, счастливым и плодотворным! — произнес старик, связывая их руки шелковой лентой. — Да будет так от начала и до конца!

«И ради этого мы столько выстояли?!» — с тоской подумали молодожены в унисон.

Правда, когда их губы соприкоснулись, все недовольство сошло на нет. Теперь они на законном, освещенном богами основании, принадлежали друг другу.

Где-то там, на другом краю земли, кричали гости, поздравляя молодых, но им не было до этого никакого дела. Главное, они вместе. Любят и любимы. Какое им может быть дело до остальных?


Эпилог

В странной, лишенной окон и дверей комнате, на мягком ложе, сплошь усыпанном подушками, возлежала миниатюрная блондинка. Она лениво смотрела в большой стеклянный шар, установленный на небольшом постаменте в центре комнаты. Что в нем интересного видела женщина, да и могла ли увидеть своими необычными, лишенными зрачков и радужной оболочки глазами, сторонний зритель понять бы не смог, ибо артефакт был затянут зеленоватой туманной дымкой. Но наблюдательницу это нисколько не останавливало.

Неожиданно, на ее лице расцвела клыкастая улыбка и она, перекатившись со спины на живот, весело заболтала ногами в воздухе. Определенно, увиденное блондинке понравилось. Потянувшись так, словно у нее в жилах текла кровь представителей кошачьего племени, она соскочила на пол, споро принявшись приводить в порядок свое белое, простенькое на вид, платье. И как раз вовремя!

Из открывшегося портала вышел высокий темноволосый мужчина. Сдув попавшую на глаза ярко-синюю прядь волос, он внимательно осмотрелся.

— Ты решил зайти ко мне в гости? — весело поинтересовалась женщина. — Как это мило с твоей стороны!

— Приветствую тебя, прекраснейшая, — расцвел в улыбке Александр.

— М-м, против тебя невозможно устоять! — покружившись на месте, рассмеялась она. — Скажи, доволен ли ты результатом?

— Очень! — честно ответил Алекс. — Алаиса прекрасная девушка, и я уверен, мой брат будет счастлив с ней.

— Вот видишь, я оказалась права! — усмехнулась его собеседница. — А ты все пытался ему грудастых красоток подсунуть.

— Ну, было дело, — смущенно улыбнулся водный маг. — И все же...

Нерешительно замолчав, Александр пристально всмотрелся в лицо женщины. Она была красивой, даже несмотря на странные глаза и острые зубы. Определенно, такую раз увидишь и уже никогда не сможешь забыть.

— Что-то не так? — склонив голову в бок, поинтересовалась белокурая красавица.

— Просто, я никак не могу понять... — начал Алекс и вновь замолчал.

— Ну же, смелее, я не кусаюсь, — подбодрила его женщина, продемонстрировав свои острые зубки.

— Как мне вообще пришла в голову такая абсурдная мысль: найти жену для брата в другом мире? — выдохнул Александр, требовательно глядя в белые глаза. — И почему я забыл о тебе, вспомнив только сейчас?

Постучав пальчиком по своим губам, его собеседница тихо спросила:

— Кто я такая?

— Оракул.

— А что говорят об Оракулах?

— О них вспоминают только тогда, когда появляется нужда в их совете, — Алекс дословно воспроизвел слова из учебника по магическим существам.

— Вот, видишь, ты сам все понял, — ласково погладив его по щеке, прошептала вестница богов. — А теперь иди, у тебя много дел. Вам еще со старшими расами договариваться нужно.

— Думаешь, они захотят пойти на контакт? — с сомнением в голосе поинтересовался водный маг. — Кронпринц вернулся домой, ничего не обещая на этот счет.

— Вы уже сделали первые и самые значимые шаги к примирению, — заверила его Оракул. — Не волнуйся, все будет хорошо.

Когда Александр покинул ее, вестница подошла к хрустальному шару, вновь вглядевшись в его таинственные глубины. Оставшись довольной увиденным, она скрылась в портале, чтобы оказаться в огромном каменном зале. Там женщина уже привычно прошлась рядом с каменными алтарями, на которых лежали нереально красивые... Нет, не люди. Слишком прекрасными были они. Если бы кто-нибудь посторонний оказался в этом зале, то непременно бы решил, что это боги. И оказался бы абсолютно прав. Здесь была опочивальня богов Эдеи, где они спали уже многие тысячелетия. Их сон был тих и спокоен, лишь у одной из них постоянно двигались руки. Посмотрев на эту картину, Оракул улыбнулась. Ее госпожа, богиня Судьбы, даже во сне выплетала нити-дороги.

Но сегодня вестница остановилась рядом не с ней. Подойдя к алтарю, на котором спал черноволосый бог Смерти и Коварства, она тихо присела рядом с ним на каменный пол.

— Ваши уроки не пропали даром, господин, — тихо сказала женщина. — Все вышло как нельзя лучше!

Протянув руку, она почти коснулась ладони спящего, но все же остановилась. Не посмела произойти такому святотатству и легонько провела пальцами по алтарю.

— Было трудно все выправить, собрав нужные действующие лица вместе, но я справилась, — продолжила рассказывать она. — Хотя нет, не так, они справились! Ваши любимые дети показали себя с лучшей стороны, — обратившись ко всем спящим богам, довольно сказала Оракул. — А вы отдыхайте и набирайтесь сил. Когда время придет, и вы очнетесь, то сможете увидеть, каким прекрасным станет наш мир!

Легко встав с пола, вестница еще раз осмотрела зал. Убедившись, что все хорошо, она вернулась к себе, чтобы продолжить заниматься тем, чем и раньше – наблюдать за Эдеей, пока боги спят.


Май — Август 2016 г.