загрузка...
Перескочить к меню

Седой (fb2)

- Седой 298 Кб, 151с. (скачать fb2) - Виталий Дмитриевич Гладкий

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



ГЛАДКИЙ Виталий Дмитриевич "СЕДОЙ"

ПРОЛОГ

Холодный осенний ветер с разбойничьим свистом врывался в ночные улицы, сметая с пустынных мостовых опавшие листья. Тонкий лунный серп, который долго барахтался в черной туче у самого горизонта, наконец выплыл на чистое место, вспоров полупрозрачную туманную вуаль над дальними лесами, и величаво поплыл к центру звездного купола, опрокинутого над городом. Тусклый свет немногочисленных уличных фонарей высвечивал щербатую брусчатку, черные провалы подъездов, мрачные коридоры переулков.

Время давно перевалило заполночь, и город был пустынен и нем, словно люди его покинули.

Неожиданно звуки шагов нарушили мертвую тишину улицы, и из-за угла показалась пара: мужчина в плаще и худенькая женщина в меховом жакете. Вцепившись мертвой хваткой в рукав кавалера, она тащила его, как погонщик упрямого мула, – мужчина был дороден и навеселе.

– Какого ч-черта… – бормотал он, пытаясь свободной рукой достать из кармана сигареты. – Погоди, з-закурю. Торопишься, как в баню…

– Идем, ну идем же… – вполголоса уговаривала его женщина, пугливо оглядываясь по сторонам. –

Уже поздно. Дети дома одни остались…

– Т-такси… Я сейчас п-поймаю такси.

Он хотел освободиться, но потерял равновесие и едва не растянулся на мостовой.

– Елки-палки… Вся дорога в колдобинах.

– А ты бы еще одну рюмку выпил, – не сдержалась женщина и со злостью дернула его за руку сильнее, чем следовало бы. – Горе мое…

Мужчина хотел что-то сказать в ответ, но тут перед ними словно из-под земли выросли три фигуры. С тихим возгласом «Ой!» женщина отпрянула назад.

– Ша, мадам! – с угрозой произнес хриплый прокуренный голос.

Один из троицы – кряжистый, с бычьей шеей, – подошел к ним вплотную.

– Что.. что вам нужно? – пролепетала испуганная женщина.

– А ничего особенного, – криво ухмыльнулся кряжистый. – Лавэ[1], перстенечки, камушки. И шкурку, она у тебя клевая.

Он показал на жакет.

– Эй, ты… т-ты кто такой? – наконец очнулся кавалер, до которого дошло, что происходит неладное. – Пошел отсюда!

Он попытался оттолкнуть кряжистого.

– Фраер чудит… – негромко бросил тот.

Кто-то из его подручных резко и сильно ударил мужчину в солнечное сплетение. Мужчина, хватая воздух широко раскрытым ртом, медленно осел на мостовую и привалился к стене дома.

– Не нужно! Умоляю, прошу вас!

Женщина начала плакать.

– Вот, возьмите…

Она торопливо сорвала с себя жакет, сняла сережки, достала из сумочки кошелек.

– Все заберите, только не трогайте нас.

– Понятливый бабец. Хи-хи… – коротко хихикнул один из подручных кряжистого и начал раскуривать сигарету.

Но не успел. Страшной силы удар, пришедшийся в подбородок, отшвырнул его к стене дома, и вниз он сполз уже без сознания.

Второй грабитель шарахнулся в сторону, но невесть откуда появившийся высокий парень в кожаной куртке точно рассчитанным движением захватил его руку и буквально воткнул растерянного громилу головой в мостовую. Кряжистый, негромко ругнувшись, выхватил нож.

Не обращая внимания на зловеще блеснувший клинок, парень неторопливо приблизился к нему и сказал:

– Вот и встретились, Валет. Долго я тебя искал…

– Ты!?

– Удивлен? Еще бы… Ты думал, что похоронил меня. Ошибочка у тебя вышла, Валет.

– Но… к-как? Ты ведь мертв! Не верю! Я сам видел!

Голос кряжистого дрожал.

– Плохо смотрел, Валет. А теперь ты ответишь за все…

Договорить парень не успел. Валет неожиданно пригнулся и с яростным хриплым криком, больше похожим на звериный рык, кинулся на парня, целясь ножом в живот.

И наткнулся на вихрь ударов.

Их точность и мощь ошеломили бандита. Звякнул о камни мостовой нож, который не смогла удержать сломанная рука Валета, резкая боль пронзила сердце – страшный по силе удар ногой пришелся ему в грудь. И это было последнее, что успел ощутить в своей жизни бандит. Когда грузное тело Валета рухнуло на мостовую, и из горла хлынула кровь, он уже был мертв.

Парень в кожаной куртке не спеша поднял воротник, задернул «молнию» и, мельком посмотрев на недвижимые тела подручных Валета, скрылся в чернильной тьме проходного двора.

Безмолвная женщина, словно в трансе наблюдавшая за схваткой, снова заплакала и принялась тормошить мужа, все еще не оправившегося от удара. Где-то над ее головой заскрипели створки открывающегося окна, послышались взволнованные голоса, и вскоре вдалеке замелькали огни милицейской патрульной машины.

Глава 1. КОСТЯ

Красный свет фонаря наполнял небольшую каморку таинственными полутенями. У стола сидел Костя и печатал фотографии. Слегка высунув язык от чрезмерного усердия, он терпеливо и осторожно окунал в кюветы листы фотобумаги. Белое глянцевое поле покрывалось сначала беспорядочно разбросанными пятнами, полосами, затем постепенно появлялись фигуры и лица. Весь процесс проявления для Кости был тайной, удивительной, непостижимой, и от этого сладостно-приятной. Вот и сейчас он пытался представить, какая картинка образуется из пока еще неясных, размытых очертаний, испещривших фотобумагу.

Подцепив пинцетом бумажный прямоугольник, Костя с радостным удовлетворением вздохнул – получилось! На него смотрели добрые мамины глаза; она уютно примостилась у папиного плеча, а отец широко улыбался и подмигивал.

Почему-то вспомнился тот вечер…

Проснулся Костя от голосов: радостного, звенящего весенними ручейками маминого и мужского, раскатистого, чуть хрипловатого:

– Ну, где он там? Показывай!

– Витенька, обожди до утра. Уснул, спит Костик…

Костю словно ветром сдуло с кровати. Он выскочил из спальни и застыл в дверях.

– Костя, папа…

Он узнал его, узнал сразу.

Отец был точь-в-точь как на фотографиях – высокий, широкоплечий, грудь в орденах и медалях, а лицо доброе, обветренное и уставшее.

Костя неуверенно сделал шаг вперед, затем другой, и тут сильные руки подхватили его, и он взлетел под самый потолок.

– Папа… Папочка… Я тебя так ждал, – лепетал Костя.

У него кружилась голова, он всей грудью вдыхал крепкий мужской дух, которым был пропитан офицерский мундир: смесь запахов табака, порохового дыма, соленого пота и утренних заморозков…

Счастье в тот вечер переполнило их квартиру доверху, расплескавшись в переливах гармошки по всему дому. Соседи разошлись только под утро. Они всю ночь разговаривали о душманах и Афгане, но Костя мало что понял из их бесед. Он так и уснул одетый, прижимая к груди офицерскую сумку – подарок отца…

С той поры прошло семь лет.

Мама по-прежнему трудилась в конструкторском бюро номерного предприятия, а отец, который оставил из-за тяжелого ранения воинскую службу, поступил на новый хлебозавод, где его вскоре назначили главным инженером. На летние каникулы Костю отвозили в деревню к бабушке. Она ни под каким предлогом не соглашалась оставить свой домишко на берегу реки и перебраться к сыну в город.

Война с фашистами забрала у нее троих: старшего сына убили под Варшавой, дочку немцы угнали в Германию, и с той поры от нее не пришло ни одной весточки, а муж-инвалид, потерявший на фронте ногу, умер в пятьдесят шестом. Так и жила бабушка Лукерья в своем тесном мирке среди старых выцветших фотографий, привечавших ее поутру улыбками довоенного счастья.

Сегодня папа с мамой ушли в кино на вечерний сеанс, а Костя, воспользовавшись их отсутствием и чтобы скоротать время, решил отпечатать фотографии – проявленная пленка, отснятая летом, в деревне, до сих пор покоилась в каморке, где они с отцом оборудовали фотолабораторию.

Неожиданно скрипнула дверь из прихожей в гостиную. Пришли! Но почему так рано?

Костя торопливо ополоснул свежий отпечаток, сунул его в кювету с фиксажем и уже хотел отворить дверь каморки, как вдруг раздался чей-то чужой гнусавый голос:

– Кто на стреме?

– Лупатый… – ответили ему ломким басом.

– Успеем?

– Должны…

– Когда кино заканчивается?

– Где-то без четверти одиннадцать.

– Точно?

– Спрашиваешь…

– Где пацан?

– Должен быть в спальне.

– Займись…

Кто-то потихоньку прошел в спальню. Луч фонаря скользнул по комнате, на долю секунды заглянул в щелку двери каморки.

Воры!

Костя мигом потушил фонарь, выдернул шнур увеличителя из розетки и, почти не дыша, затаился возле двери.

– Никого нет!

– Как – нет? Ищи, мать твою…

Гнусавый выругался.

– Ищу, ищу… – недовольно пробасил второй вор.

– Поторапливайтесь! – прикрикнул на них третий, входя в комнату.

Костя осторожно прильнул к щели.

Два вора стояли неподалеку от двери каморки, третий рылся в шкафу, а четвертый выглядывал из-за шторы на улицу.

– Говорю вам, никого, – наконец раздался бас второго вора.

– Может, мальца к соседям отправили? – высказал предположение гнусавый.

– Хрен его знает…

– Лады… – Третий из этой жуткой компании нетерпеливо прищелкнул пальцами. – Приступили.

– Чемоданы есть? – спросил бас.

– Всего два, – ответил гнусавый. – Ну да ладно, остальные шмотки свяжем в узлы.

– Интересно, какой паразит наколку на эту хазу дал? Бля… – Бас начал матерно браниться. –

Телевизор старый, барахла – кот наплакал, все стираное да заштопанное.

– Кто думал… Начальник все-таки. На рыжевье[2] и башли[3] был расчет.

– Эй, гляди, еще одна дверь!

Дверь каморки кто-то пнул ногой.

– Заперта… – пробасил вор. – Не найду, где замок.

– Дай я попробую, – отстранил его гнусавый.

Костя, обливаясь холодным потом и едва дыша с испугу, зажмурил глаза – воры пытались отворить дверь каморки, запертую на прочный засов.

До них в этой квартире жил какой-то торговый начальник, которого за хищения посадили в тюрьму. Он и приспособил каморку под тайник. С внешней стороны трудно было заметить дверь, к тому же оклеенную обоями. А засов открывался хитроумным приспособлением, системой рычагов, вмонтированных в пол.

– Может, взломаем? – предложил кто-то из воров.

– Ты что, дурак!? Грохоту будет на весь дом, – зло ответил гнусавый. – Тут дверь, как в танке…

– А если там медвежий шнифер[4]? – спросил обладатель басовитого голоса.

– Не похоже… – заколебался, судя по голосу, гнусавый. – По-моему, хаза на якоре[5].

– Ну, тогда покатили отсюда, – решительно сказал третий вор, видимо, главарь. – А то вместо товара вшей наберемся…

И тут с улицы раздался свист.

– Шухер! Мотаем! – раздался незнакомый Косте голос – видимо, вора, наблюдавшего за улицей.

– Барахло заберите! – вскричал бас.

– Оставь, придурок! Ходу! – приказал главарь.

И в это время на лестнице послышались шаги, а затем звякнул ключ, которым пытались найти замочную скважину – лестница не была освещена.

– Лупатый, падло, проворонил! – зашипел страшным голосом главарь. – Я его в душу… печенку… селезенку… – Отвел он злобу в трехэтажном мате.

– Что делать будем? – шепотом спросил бас.

– Что, что! Сам знаешь… Да не трясись ты, как шелудивый пес, не впервой! К двери, быстрее!

Заскрипели петли входной двери, щелкнул выключатель… Костя попытался крикнуть, но язык стал непослушным, и вместо слов он выдавил слабый писк. Но тут раздался испуганный возглас мамы, затем послышался шум борьбы, что-то упало… и гулко, страшно громыхнули два выстрела.

– Папа! Папочка-а! – наконец прорвало Костю.

Он с недетской силой рванул тяжелый засов, выскочил из кладовки и бросился в прихожую.

– Ма-а-а!!! – закричал он не своим голосом.

– Кончайте пацана! Быстрее! – заорал кто-то из грабителей.

Третьего выстрела Костя уже не услышал – нестерпимая боль расколола его сознание, и он погрузился в звенящую пустоту…

– Мне это надоело! Слышишь – надоело! Я видеть его не желаю!

– Вирочка, милая, как ты можешь так говорить? Как тебе не стыдно?!

– Не стыдно! Он чужой нам, чужой! Ты понимаешь это, олух царя небесного?

– Эльвира! Перестань! Он мой племянник, и я не допущу…

– Вот и катись ты… со своим племянником куда подальше! Он дефективный какой-то, я его даже боюсь.

Все время молчит, волком смотрит, того и гляди ножом пырнет.

– Он сирота, Эльвира… Он столько пережил, столько страдал.

– Ах, сирота, ах, страдалец! Отдай его в детдом, ему там самое место. Забьется, паразит, в угол и сидит сиднем, не улыбнется никогда, не поможет. А жрет в три горла.

– Эльвира, ты к нему несправедлива. Он очень способный, умный мальчик. И к тебе он хорошо относится. К тому же эта квартира… м-да… Ну, ты сама знаешь…

– Квартира?! А вот фигу не угодно ли тебе, охломон! Это наша квартира! Ишь как запел, сродственничек. А мне плевать, слышишь, плевать! Да если я захочу…

Костя не выдержал, отвернулся к стене и накрыл голову подушкой.

Голоса в соседней комнате приутихли и стали напоминать ворчание вечно ржавой воды в унитазе…

С той поры, как Костя очнулся на больничной койке, он будто закаменел. Ему повезло – пуля лишь скользнула по голове, вырвав клок волос вместе с кожей. На похоронах отца и матери он не проронил ни слезинки – стоял молча, с потухшим взглядом и прямой спиной.

После поминок Костя куда-то исчез и вернулся домой только через три дня. На расспросы, где он был, не мог ответить ничего вразумительного. Похоже, что он и сам этого не помнил.

Со дня похорон в его курчавых волосах появились седые волоски, а виски и вовсе побелели. На школьных переменах Костя уходил подальше от шумных сверстников и, спрятавшись в многоквартирном недостроенном доме напротив школы, о чем-то мучительно думал. В такие минуты его лицо с резко очерченными скулами кривилось в гримасе, напоминающей плач.

Но черные, как ночь, глаза Кости оставались сухими, неподвижными, и лишь холодный беспощадный огонь бушевал в глубине зрачков, да ногти впивались в ладонь до крови. И никто и никогда не видел на лице мальчика даже подобия улыбки.

После смерти родителей его забрал к себе дядя, Олег Сергеевич, родной брат матери. Эльвира, жена Олега Сергеевича, существо злобное и недалекое, невзлюбила Костю с первого дня знакомства. Правда, до поры до времени, пока они не обменяли свою коммуналку и квартиру Костиных родителей на просторную трехкомнатную квартиру в центре города, Эльвира помалкивала, даже пыталась быть доброй и приветливой. А потом ее отношение к Косте резко изменилось. По любому поводу, но чаще просто так, из-за своего дурного характера, она начала на него покрикивать, а однажды хотела ударить. Но, встретив во взгляде рано повзрослевшего подростка холодную ярость, стушевалась и свою злобу стала вымещать на муже.

Костя часто слышал их перепалки на кухне, когда Кобра (так про себя он прозвал Эльвиру), швыряя на пол жестяные миски, шипела: «Не-на-ви-жу. Почему я должна на него работать? Почему!? Паразит…»

В такие моменты она и впрямь смахивала на змею.

Неподвижные коричневые глаза под низким, скошенным назад лбом излучали жестокость; необъятный бюст и жирные складки туловища колыхались под замусоленным халатом, как плохо застывший студень; длинные ноги, которые она тщательно брила едва не каждый день, казались раздвоенным хвостом неведомой науке огромной змееподобной рептилии.

Однажды Костя не выдержал и сбежал к бабушке Лукерье.

Горе совсем согнуло ее, но она не роптала на судьбу, лишь подолгу молилась перед иконами в красном углу избы и все сокрушалась: вот, в церковь бы сходить, да уж больно далеко она, в райцентре, туда, поди, верст двадцать будет, не меньше, а силенок маловато, ноги не носят. Была в деревне церквушка, да вот беда-то какая, сломали ее в двадцатые годы коммунары, прости их, неразумных, Господь…

Косте бабушка обрадовалась несказанно. Угощала его ватрушками, парным молоком (соседи приносили), а по вечерам подолгу сидела у изголовья Костиной постели, гладила сухонькой рукой его кудри и рассказывала, рассказывала…

О чем? О многом, что она видела перевидела на своем веку. Но Костя мало вникал в смысл ее речей, сплетавшихся в кружева добрых и ласковых сновидений.

Недолгим было Костино счастье – вскоре приехали Олег Сергеевич с Эльвирой и увезли его в город. Бабушка Лукерья стояла у ворот, прижав кулачки к груди, и беззвучно плакала.

Такой она и осталась в его памяти. Месяц спустя ее не стало. Костю на похороны не пустили.

Развязка наступила совершенно неожиданно. И причиной событий, круто изменивших жизнь Кости, стал его двоюродный брат Георгий, или Жорж, как его выспренно величала любвеобильная мамочка Эльвира.

Жорж был погодок Кости, учился с ним в одном классе и слыл среди учеников отпетым негодяем, хотя в учебе был прилежен и пользовался расположением классной руководительницы, подружки Эльвиры. Жорж, как и его мамочка, считал Костю «пришибленным», а потому особо с ним не церемонился.

Был он покрупнее Кости, пошире в плечах, хорошо кормленный, и отличался наглой вальяжностью, присущей городским отпрыскам номенклатурных семей, – Олег Сергеевич теперь занимал весьма важный пост в партийной иерархии области. Жорж помыкал Костей, как хотел, доводя его издевками до белого каления. Но Костя сносил все с удивительным терпением и, по своему обыкновению, молча, что только раззадоривало Жоржа и подвигало его на новые подлости. И однажды Жорж все-таки нашел самое уязвимое место в глухой защите Кости.

Он коснулся памяти погибших отца и матери, светлые воспоминания о которых служили Косте единственным прибежищем в удушающей атмосфере неприятия и злобы, воцарившейся по милости Кобры в квартире родственников. Это была обычная сплетня, грязная, гнусная, приплевшаяся из завшивевших коммуналок в респектабельную квартиру, где и нашла подходящую почву.

Сплетня попалась на зубок Эльвире, а она свой язык в присутствии Жоржа не придерживала.

Ну, и ее достойный сынок в один из вечеров не преминул все выложить Косте, присовокупив кое-что и от себя. Дикая, всепоглощающая ярость на какое-то мгновение помутила рассудок Кости.

Не помня себя, он влепил страшный по силе удар прямо в подленькую ухмылку Жоржа. И пока тот, валяясь на полу, выплевывал вместе с кровью выбитые зубы, Костя собрал в отцовский вещмешок свои скудные пожитки и ушел из ненавистной квартиры навсегда.

Глава 2. КРАПЛЕНЫЙ

Дом затаился среди низкорослых деревьев небольшой рощицы. Неподалеку расползлись невзрачные постройки окраины, все в проплешинах обвалившейся штукатурки, крытые ржавым железом, обросшей зелеными лишайниками черепицей или насквозь прогнившим рубероидом. Дощатые заборы, слепленные на скорую руку, едва державшиеся на изъеденных древоточцами столбах, отделяли захламленные подворья от пыльных улиц и переулков, в ненастные дни превращавшихся в зловонное непроходимое болото.

Коренастый мужчина, одетый в какую-то невообразимую смесь, состоящую из топорщившегося нелепыми складками пиджака явно не по росту, из-под которого выглядывала замызганная голубая рубаха, и в расклешенных брюках, давно вышедших из моды, стоял в переулке у калитки дома, настороженно прислушиваясь к ночному дыханию окраины. Его круглую голову с короткими, небрежно стриженными волосами оседлала шерстяная кепка с пуговкой на макушке, засаленная и местами прожженная. Заросшее щетиной лицо изредка подергивалось от нервного тика. Хищные, глубоко посаженные глаза отсвечивали перламутром белков, а крупные зубы щерились в оскале злобного недоверия.

Наконец, шумно выдохнув, он шагнул вперед. Кособокая калитка, висевшая на двух кусках транспортерной ленты, заменяющих навесы, отворилась бесшумно, и он зашел на подворье. Пригибаясь, мужчина неслышно прошмыгнул под окнами в запущенный старый сад, обошел вокруг дома, заглянул в покосившийся угольный сарайчик.

Возвратился к воротам, еще раз внимательно осмотрел переулок и, уже не таясь, размашисто зашагал к дому. Немного помедлив, он забарабанил по стеклу коротким дробным перестуком. Затем быстро отскочил от окна и притаился за углом веранды.

В доме зажегся свет.

Сквозь плотно зашторенные окна проскользнул узкий, словно лезвие ножа, лучик и вонзился в заросшее травой подворье. Скрипнула входная дверь, и чуть хрипловатый спросонья женский голос спросил:

– Кто там?

– Открывай, свои…

– Федор!?

– Тихо, ты!.. Он самый.

Дверь отворилась шире. На пороге белым привидением появилась пухлая курносая женщина в длинной ночной сорочке.

– Ты… ты как? Откуда? – спросила она заплетающимся языком.

– Оттуда, дура! У тебя все путем?

– Д-да… – дрожащим голосом ответила женщина.

– Тогда впускай.

– Входи…

Небольшую комнату освещала люстра под шелковым зеленым абажуром с кистями. Круглый стол, застеленный вышитой скатертью, телевизор, радиоприемник, несколько старых, потертых стульев, диван с высокой деревянной спинкой и застекленный буфет с горкой посуды составляли всю ее меблировку. Из спальни, дверь в которую прикрывали бархатные шторы, подвязанные красными лентами, доносился смачный мужской храп.

– Стерва…

Тяжелый взгляд ночного гостя буквально пригвоздил хозяйку к полу.

– Раскладуха паршивая…

– Федя, Феденька, миленький, прости-и-и меня, дуру-у… – заскулила женщина, протягивая к нему руки.

– Нишкни! Кто там у тебя?

– Свой, свой, Феденька. Зуб…

– Старый кореш, мать твою… Присуседился…

Ночной гость в ярости швырнул кепку на стол.

– Буди!

– Сейчас… Я сейчас…

Женщина скрылась в спальне. Храп затих. Спустя некоторое время на пороге спальни появился высокий черноволосый мужчина с косым шрамом на подбородке и, добродушно ухмыляясь, сказал:

– Вот те раз. Крапленый, это ты или твоя тень?

– Паскудник… Присосался к моей марухе[6] и фиксы[7] кажешь?

– Брось, не заводись, здесь все свои. Не держи на меня зла – баба есть баба. Ей тоже сладенького, гы-гы… – заржал Зуб, – временами хочется.

– Так-то вы меня ждали, суки поганые? Думали, в зоне загнусь?

– Ну, ты скажешь… – Зуб потянулся, хрустнув суставами. – Эй, Зинка! – позвал он хозяйку. – Мечи на стол, что есть в заначке. И водочки не забудь. Дорогого гостя встречаем. Раздевайся, Федя, садись.

Столько лет…

– Да уж… – скрипнул зубами Крапленый.

Он хотел еще что-то сказать, но передумал и, нахмурившись, присел к столу.

Вскоре на столе появились соленые огурцы, нарезанное крупными кусками сало, картошка в «мундире», вареные яйца, черный хлеб и бутылка недорогой водки.

– Извини, Федя, чем богаты…

Зуб картинно развел руками.

– Живем по средствам.

– Вижу…

Крапленый со злостью содрал пробку и налил полный стакан.

– Будем… – не отрываясь, он выпил, загрыз огурцом.

– Стосковался… – ухмыльнулся Зуб.

И последовал примеру старого дружка.

– Забориста… – Зуб крякнул и потянулся за картофелиной.

– Зуб, мне нужна ксива.

– Умгу, – кивнул Зуб, усиленно орудуя челюстями. – Будет.

– Где Валет?

– В норе. Менты на хвост упали.

– А остальные?

– Кривой масть[8] сменил, щипает[9] помаленьку, на харчишки сшибает. А Щука на рынке приторговывает.

– Та-ак… На пенсию, значит, вышли?

– Трудно работать стало, Крапленый. Времена переменились. Народ обнищал. Сейчас мазу держат бандеры[10]. Мафия.

– Мандраж шибает?

– Не так, чтобы очень… Просто стоящее дело не подворачивается.

– Будет дело, Зуб, будет… У Маркизы чисто?

– Да.

– Собери у нее послезавтра всех троих. Потолкуем.

– Лады…

Зуб опять наполнил стаканы.

– Еще по одной… – сказал он, поставив пустую бутылку под стол. – Ты как сорвался?

– Любопытствуешь? Может, по нарам соскучился?

– Ну, ты даешь, Крапленый! Что я, шизонутый?

– То-то… – Крапленый помолчал. – Удачно получилось. Рванули когти втроем…

– А где остальные?

– Там… – Крапленый показал на потолок. – И меня туда же отправят, если заметут.

– Что так?

– Часовых. Двоих. Ногами вперед…

– Ого! Вышку[11] на плечах носишь, Крапленый.

– Двум смертям не бывать… Да и вышку уже отменили. Еще погуляем, Зуб.

– Начальник у нас хороший в Кремле сидит, – рассмеялся Зуб. – О деловых заботится. Но пожизненное тоже не мед.

– Меня еще поймать нужно.

– И то верно, – охотно согласился Зуб.

Крапленый повернулся к хозяйке, которая робко выглядывала из кухни.

– Зинка! Садись к нам, чего столбом стоишь. За мое возвращение выпей.

– Спасибо, Федя…

– Моя заначка цела?

– Конечно, конечно, Феденька!

– Ты мне завтра одежонку поприличней справь. Да смотри, чтобы не усекли!

– Все сделаю, Федя, как надо.

– Зуб, мне клевая пушка нужна.

– «Парабеллум» устроит?

– Вполне. И патроны.

– Когда?..

– Еще вчера.

– Понял. Завтра к обеду притараню.

– У тебя есть на примете подходящие волчары[12]?

– В общем есть… – Зуб заколебался. – Но…

– Что – «но»?

– Народ измельчал, Крапленый. В основном сявки[13]. Деловых мало.

– Обмозгуем и это. Найдем. Как Профессор?

– Кряхтит. Цветочки стал выращивать. Дедушка. Только внуков и не хватает.

– Вот и поспрашивай его… насчет «внуков». У него глаз наметанный, гляди, посоветует кого для дела.

– Спрошу.

– Все, вали отсюда. А я тут с Зинкой… потолкую.

– Застоялся? – понимающе осклабился Зуб.

– Что, свое забыл?

– Такое не забывается…

– Так я жду тебя к двенадцати дня.

– Покеда. Приятных сновидений. Гы-гы…

– Пошел к черту!

– Уже иду…

Глава 3. КОСТЯ

Дороги, дороги, дороги…

Пыльные, унылые, в колдобинах и рытвинах – грунтовые; стремительные, с просинью у горизонта – асфальтированные; горбатые, осклизлые от ненастья булыжные мостовые и узенькие незаметные тропинки, невесть кем протоптанные среди полей и лесных разливов.

Дороги неторопливо разматывали свои полотнища, укладывая их под ноги Косте, куда-то влекли, манили в не изведанное, не пройденное…

С той поры, как Костя ушел от родственников, минуло четыре месяца. Палящий летний зной постепенно уступал место зябкой ночной прохладе, умытой обильными росами, и тонкое потертое пальтишко уже не спасало от холода.

Пока было тепло, Костя спал прямо на земле, у костра, подложив под голову свою котомку. Ближе к осени он старался разыскать стог сена или соломы и, зарывшись, как крот, в нору, блаженствовал в мягкой и ароматной теплыни.

За лето, несмотря на скитания, Костя заметно вырос и окреп.

Голодным он не был никогда. Год выдался урожайным, земля щедро делилась с Костей своими богатствами: ягоды, грибы и орехи в лесу, овощи на полях, фрукты в заброшенных садах. Он научился добывать яйца и рыбу. Как оказалось, большой хитрости в этом не было. Возле каждого деревенского пруда обычно копошились стаи домашних уток и гусей, которые поутру неслись в камышовых зарослях, куда их хозяева забредать не догадывались. А с рыбой было и того проще: пройдешь вдоль обрывистого берега или плотины, нащупаешь промоину или нору под водой – вот тут уж не зевай, юркие караси долго ждать не станут.

Ловил Костя голыми руками и щупаков, таившихся в мелких речных заводях среди длинных стеблей водяных лилий и кувшинок. И только хлеб и соль Косте доводилось видеть не часто.

Замкнутый и очень стеснительный, он даже в мыслях не мог представить себя попрошайкой или вором. А иного пути добыть хлеб и соль не было.

С солью однажды Косте здорово повезло. На пастбище, у загона для скота, он нашел несколько кусочков каменной соли, «солонцов», – их с видимым аппетитом лизали дойные коровы. Отполированные шершавыми коровьими языками до матово-серого блеска, величиной с гусиное яйцо, солонцы приятно отягощали вещмешок беглеца.

На привалах Костя доставал свое соленое сокровище, раскладывал на носовом платке, в который раз пересчитывал куски, а затем, выбрав самый лакомый с виду, сосал его, как леденец. Но хлеб…

Хлеб оставался для него недосягаемо-прекрасной мечтой, в ночные часы уводившей в такой далекий теперь мир детства, согретый любовью и лаской отца и матери. Ему часто снился пышный, душистый, с золотистой корочкой ржаной каравай, испеченный в печи на капустном листе бабушкой Лукерьей, и запотевшая крынка холодного молока из погреба.

Как-то среди лета он не выдержал и подошел к костру, возле которого сгрудились сельские пацаны-пастушки, выгнавшие колхозных лошадей в ночное. Приняли его приветливо, без особых расспросов. Просидел он с ними всю ночь, слушая всякие деревенские побасенки и истории.

Краюху хлеба – подарок пастушков – Костя бережно спрятал за пазуху. На ходу отщипывая крохотные кусочки, он совал их в рот и, перекатывая вязкий комочек языком, не осмеливался его проглотить, стараясь подольше насладиться невероятно желанной хлебной кислинкой…

Осень уже властно напоминала о себе седыми заморозками, когда Костя решил возвратиться в город – нужно было искать теплое пристанище и крышу над головой.

После недолгих поисков он облюбовал старый заброшенный пакгауз на железнодорожной станции, где в чудом сохранившейся каморке кладовщика стояла железная печка-буржуйка с длинной, местами проржавевшей трубой.

В топливе недостатка не было – возле запасных путей высились горы угля.

Едва обустроившись, Костя начал искать работу. Не по годам серьезного и неулыбчивого подростка приняли в свою бригаду станционные грузчики, – людей не хватало, и им часто приходилось работать в две смены.

Разгружал Костя вагоны с песком, цементом, углем, лесом. Первое время было трудновато. Еще не вполне сформировавшийся организм с трудом переносил огромные физические нагрузки. Но, наделенный от природы неистовым упрямством и недюжинной силой, Костя вскоре приобрел и необходимую выносливость, чтобы работать наравне со взрослыми. Он возмужал, раздался в плечах. Питался он теперь хорошо – в заработках грузчиков не обижали.

Так прошли осень, зима, весеннее половодье…

Длинными одинокими вечерами Костя запоем читал. Это была его единственная отдушина в его размеренной, небогатой событиями, нелегкой жизни. Большую часть своей зарплаты он тратил на книги, в основном приключенческие, выискивая их на книжных развалах и в неприметных магазинчиках городской окраины. Там книги были дешевле.

Так прошел почти год. Однажды летним вечером Костя возвращался с работы. Пронырнув через знакомые проломы в стенах пакгауза, он подошел к своей каморке – и застыл. Из-за неплотно прикрытой двери раздавались чьи-то чужие голоса. Поколебавшись, Костя решительно потянул на себя грубо сколоченный щит, заменяющий дверь, и шагнул внутрь.

Четверо подростков, по виду сверстники Кости, расположились вокруг стола и с увлечением играли в «очко». Стол был уставлен бутылками с водкой и минеральной водой, лежала закуска. Скатертью служила мятая газета.

– Что вам здесь нужно? – негромко спросил Костя, подходя поближе.

Непрошеные гости, как по команде, бросили карты и уставились на Костю. Наконец рассмотрев, кто перед ними, успокоились и нагловато заулыбались.

– Ба-а! Кажись, хозяин? А мы тут думаем, кто это такую козырную норку себе приспособил?

Невысокий, коренастый парень с модной челкой и узкими слегка раскосыми глазами поднялся со скамьи и шагнул навстречу Косте.

– Это не норка, и я вас сюда не приглашал, – спокойно ответил Костя, угрюмо глядя на собравшихся.

– Вева! Мы ему не нравимся! – насмешливо сказал долговязый прыщеватый подросток.

Криво ухмыляясь, он налил себе в стакан водки и одним махом опрокинул в рот.

– Ага, – подмигнул Вева прыщеватому. – Ну-ка, плесни ему, Фуфырь, для знакомства.

– Я не пью.

– Во дает! Молокосос… – заржал третий – рыжий, нескладный, с плоским рябым лицом.

– Заткнись, Клоун! – Вева недобро зыркнул на рябого.

Тот икнул, прикрыл ладонью щербатый рот, и засопел обиженно.

-Так, значит, компания наша тебя не устраивает? – с угрозой спросил Вева.

– Угадал. Не устраивает.

– Что-о?! Ах ты!.. – выскочили из-за стола Фуфырь и Клоун.

– Тихо! Ша!

Хрипловатый голос четвертого, который до сих пор молча сидел в углу, в тени, заставил вздрогнуть подростков, уже готовых броситься на Костю.

– Тебя как кличут? – спросил он Костю.

Только теперь Костя разглядел, как следует, этого человека.

Щуплый на вид, с маленьким птичьим лицом, он и впрямь казался подростком. Только морщинистый лоб, мешки под глазами и обрюзгшие щеки указывали на то, что ему уже немало лет. Он оценивающим взглядом осматривал стройную мускулистую фигуру Кости, будто собирался его купить, и это вызвало у подростка чувство брезгливости.

– Какая вам разница.

– Обиделся? Зря-а… – осклабился щуплый и потянулся за бутылкой. – Садись. Угощайся. Коль не пьешь – перекуси. Потолкуем…

– Мне не о чем с вами толковать. Я пришел с работы и хочу отдохнуть.

– Вон ты как… Нехорошо, малыш, нехорошо так гостей привечать…

Щуплый нахмурился и забарабанил пальцами по столу.

Костя успел заметить, как он слегка кивнул Веве, и тот, словно его подхлестнули невидимым кнутом, бросился вперед, целясь кулаком в Костину челюсть. Встречный удар, молниеносный и точный, пришелся Веве прямо в переносицу.

Ошалело выпучив от боли глаза, Вева опрокинулся навзничь, завалив на пол и Фуфыря. Вторым ударом Костя расплющил рябой нос Клоуна, и тот, скуля, как побитый пес, упал на стол, опрокидывая бутылки и стаканы.

В это время из-под Вевы выкарабкался Фуфырь – и тут же полетел в угол от сильного удара в скулу.

– Убирайтесь! – в ярости крикнул Костя щуплому, признав в нем главного.

Тот, как показалось Косте, с неподдельным интересом наблюдал за происходящим.

– Хоро-ош.. – словно не слыша Костиных слов, тихо проронил щуплый. – Силен, малыш, силен… А это ты видал?

В его руке блеснуло длинное узкое лезвие финки.

Костя медленно отступил к печке и схватил стоящую в закутке увесистую кочергу.

– Ого! Да ты и впрямь не из робкого десятка, – недобро ухмыльнулся щуплый и спрятал финку. – Лады. Твоя взяла. Мы сваливаем. Пошли, вы, лопухи!

Он помог подняться Веве, который с ошалевшим видом мотал головой.

– До встречи, парнишка, – сказал щуплый. – Шевелитесь, мазурики!

– Деньги заберите! – крикнул им вслед Костя.

На столе, вперемешку со старыми засаленными картами, валялись мятые купюры разного достоинства.

– Оставь себе. Это квартплата… – закуривая, ответил щуплый.

И исчез в сгустившихся сумерках среди старых товарных вагонов, громоздившихся в тупике около пакгауза.

Глава 4. ГРАБЕЖ

Тусклая электролампочка сиротливо мигала внутри подвешенного к столбу жестяного колпака, который под напором ненастья болтался на крюке и жалобно поскрипывал. Неяркий желтый свет сеялся вместе с дождем на замусоренный пятачок растрескавшегося асфальта, изредка выхватывая из непроглядной темени разломанный палисадник. За ним угадывались очертания длинного двухэтажного здания. Его широкие окна сумрачно смотрели темными стеклянными глазницами на небольшую, в блестящих оспинах лужиц, площадь.

Если подойти поближе, то можно было заметить над входной дверью здания вывеску с облупившейся надписью «Магазин №…».

Какой номер, можно было только гадать: на месте цифры расползлась уродливая ржавая проплешина. К торцу здания была пристроена крохотная деревянная будка-сторожка. Сквозь ее щелястую дверь пробивались полоски света, исчертившие мокрый асфальт.

Из темноты переулка напротив магазина вышли двое – мужчина и женщина. Внимательно осмотревшись, они быстро пересекли площадь, и подошли к зданию. Немного помедлив, женщина, не таясь, заспешила к сторожке. А мужчина, мягко, по-кошачьи, ступая, нырнул в кустарник, щетинившийся вдоль палисадника.

Женщина постучала в дощатую дверь. Внутри сторожки отрывисто и зло залаял пес.

– Кто там? – спросил хриплый полусонный голос. – Чаво надобно?

– Извините, пожалуйста, мне нужно срочно вызвать «Скорую»! – нервно вздрагивая, ответила женщина.

– Эк, среди ночи угораздило… – недовольно прохрипел голос из сторожки. – Покоя нетути с этим телефоном… Из автомата звонить надобно.

– Не работает, кто-то трубку оторвал… – принялась торопливо объяснять женщина, бросая пугливые взгляды по сторонам. – Пожалуйста, прошу вас…

– Вот паразиты, – выругался сторож. – Им бы все ломать. Сучьи дети…

Похоже, он колебался, не зная, как ему поступить.

– Ладно, заходи… Тузик, пошел на место! – прикрикнул сторож на дворняжку, заходившуюся лаем.

Звякнул крючок, и на пороге сторожки появился дед – бородатый, заспанный, одетый в стеганую безрукавку. В руках он держал «берданку». Пальцы его широкой узловатой ладони лежали на курке.

– Погодь! – строго осадил он женщину, попытавшуюся проскользнуть мимо него внутрь сторожки. – Шустрая… – добавил сторож с осуждением и внимательно оглядел площадь и палисадник. – Входи, молодуха, – наконец смилостивился он над насквозь промокшей женщиной. – Эк, поливает…

Сторож недовольно крякнул и поспешил набросить крючок.

Женщина подошла к телефону, сняла трубку и начала торопливо набирать номер.

– Тихо, Тузик, тихо! – строго приказал сторож дворняге – пес злобно рычал, уставившись на дверь. – Что, не отвечают? – спросил он у женщины.

И застыл, вытаращив на нее испуганные глаза.

– Ты… ты это… чаво!?

Черный зрачок пистолетного ствола смотрел ему прямо в лицо.

– Спокойно, дед, спокойно… Положил ружье! Только без шуток, а не то…

Она попятилась, держа сторожа под прицелом, к двери и открыла ее.

Напарник женщины быстро вошел внутрь. Пес залаял и бросился на пришельца. Тот привычным движением схватил его за загривок и всадил нож в мохнатую грудь по самую рукоятку. Сторож попытался что-то сказать, но напарник женщины, злобно оскалившись, ударил его ножом точно в сердце. Чуть слышно простонав, сторож медленно завалился на скамью.

– Зачем?..

Женщина побледнела и закрыла лицо руками.

– Только мертвые молчат, – цинично ухмыльнулся мужчина, вытирая лезвие ножа о безрукавку старика. – Так спокойней. Это для того, чтобы он в ментовке наши портреты не нарисовал. Ладно, пойдем. Спешить надо. Да телефончик протри и дверные ручки…


* * *

Начальник уголовного розыска города полковник Храмов, невысокий лысоватый мужчина с уже наметившимся брюшком, хмуро расхаживал по магазину и курил сигарету за сигаретой. Оперативники и эксперты трудились в поте лица, пытаясь найти хоть какие-то следы воров. И – тщетно.

«Чистая работа… – думал Храмов, нервно разминая очередную папиросу. – Профессионалы, это уже наверняка. – Он вспомнил остекленевшие глаза сторожа и выругался про себя: – «Мокрушники» поганые!

Не было печали…»

Подошел капитан Тесленко, старший оперуполномоченный угрозыска.

– Ну что, посчитали? – не глядя на него, спросил Храмов.

– Заканчиваем. По предварительным данным, украдено следующее… – Тесленко достал измятый листик розовой бумаги: – Три дорогих шубы – песцовая, лисья и беличья, пять отрезов импортного трико, восемнадцать наручных часов, из них пять в золотых корпусах, восемь золотых брошей, семнадцать золотых перстней и колец, десять импортных фотоаппаратов, деньги…

– Сколько?

– Что-то около ста семидесяти тысяч. Уточняем.

– Почему такая большая сумма хранилась в магазине?

– Вы думаете?..

– Именно.

– Я так не считаю. Завмаг новый, молодая женщина, так что…

– Тогда почему?

– Заболел инкассатор, четвертый день гриппует.

– Заменить некем, что ли?

– Я звонил в банк. Говорят, некем: два человека в отпуске, один в хирургии, неделю назад прооперировали, ну и этот…

– Та-ак… Интересная картина получается. Наводит на размышления. Ладно, потом обсудим. Что эксперты?

– Глухо. Правда, следы есть, но настолько невыразительные, что без обстоятельных исследований в лаборатории трудно что-либо сказать. К тому же дождь…

Совещание в кабинете Храмова затянулось. Начальник отдела уголовного розыска был взвинчен до предела. Настроение капитана Тесленко тоже оставляло желать лучшего.

– Черт знает что! – Храмов швырнул недокуренную папиросу в пепельницу. – За полгода девять нераскрытых краж, и все достаточно крупные. А последняя, так сказать, на закуску, – «мокрая». Заметьте – «почерк» один и тот же. Все сработано на высшем уровне. Ни одной зацепки. Мистика.

– Будь оно все неладно… – тихо проронил Тесленко, стараясь не встречаться взглядом со своим шефом.

– Уж ты бы помолчал! – снова взорвался Храмов. – Детский сад, а не оперативники, мать вашу!

Сюсюкаете, вместо того, чтобы работать. С меня генерал уже три шкуры содрал, а вам хоть бы хны. Ты мне вот скажи – кто убил Валета? А? Молчишь? Тут тебе все на месте – и свидетели, и потерпевшие, и два его подельника… как их?

– Вева и Фуфырь… – хмуро буркнул Тесленко.

– А они что?

– Отмалчиваются. Судя по всему, не знают. Не рассмотрели.

– Странная история… Сводят счеты?

– Не похоже.

– Что говорят судмедэксперты?

– В один голос твердят, что смерть Валета не случайность, а преднамеренное убийство. Все трое обработаны со знанием дела. Профессионально. Похоже на каратэ… или что-то в этом роде. И самое интересное – тот неизвестный парень мог запросто отправить вслед за Валетом и его двоих подельников, но почему-то этого не сделал.

– Пожалел?

– Не думаю… Хотя, кто его знает. Возможно, все зависело от ситуации.

– Но почему он убил именно Валета?

– Судя по тому, что говорили потерпевшие, убийца и Валет друг друга знали. Короче говоря, мы сейчас ворошим старые дела Валета. Может, найдем какую-нибудь зацепку.

– Что со словесным портретом неизвестного?

– Не клеится. К сожалению. Было темно, ну а о состоянии потерпевших и говорить нечего… Что касается Вевы и Фуфыря, так эти два подонка даже рассмотреть его не успели.

– Ладно… Пока будем иметь в виду это происшествие, – сказал Храмов.

Заметив недоумевающие взгляды оперативников, он нахмурился и повысил голос:

– Не потому, что потеря Валета для общества невеликое горе, а потому, что людей не хватает. У нас сейчас главное все эти кражи и в особенности последний грабеж. Капитан Тесленко! По приказу начальника управления вы можете привлекать для участия в операциях по всем этим делам любое необходимое количество сотрудников, в том числе и отдел наружного наблюдения. Соответствующие службы уже оповещены.

Увидев, как заерзал Тесленко, видимо, намереваясь о чем-то спросить, Храмов добавил:

– Вы правильно меня поняли – минуя всех, в том числе и меня. Любая ваша заявка будет принята к немедленному исполнению дежурным по управлению. Предупреждаю – дело на контроле у генерала.

– Будет исполнено… – не очень уверенно сказал Тесленко.

Храмов некоторое время смотрел на него, хмурясь, затем уже более добродушным тоном спросил:

– Виктор Михайлович, как там твой практикант?

– Снегирев? Нормальный парень…

– Это и так ясно. Как он в смысле нашей работы. Тянет?

– Теоретик… – буркнул Тесленко, собирая в папку свои бумаги.

– Вот и хорошо, что теоретик. А то у нас сотрудники, судя по результатам, больше ногами думают, – съязвил Храмов. – Поручи ему дело об убийстве Валета. Пусть покопается. Выгода двойная – без работы не будет болтаться, ну и…

Полковник не договорил, но Тесленко его мысль и так была ясна.

«Хитрован… – думал Тесленко, идя по коридору управления к своему кабинету. – Надо же, додумался – сплавил «мокруху» пацану. А что – расследование ведется, никто не внакладе, закон соблюден.

Результат? Да хрен с ним, с этим Валетом. Одним ублюдком меньше…»

Глава 5. КОСТЯ

Воскресное утро укутало голубоватой дымкой полусонные городские здания, умыло обильной росой зеленые газоны. Редкие прохожие не спеша вышагивали по мостовым, старательно обходя лужицы, оставленные «поливалками». Неугомонные воробьи ссорились из-за хлебных крошек и с недовольным чириканьем разлетались в разные стороны при виде какого-нибудь дога или терьера, которых выгуливали позевывающие энтузиасты собаководства. Под крышами домов ворковали голуби, стремительные ласточки рассекали острыми крыльями пьянящий утренний воздух – город пробуждался…

В это раннее утро Костя шел на кладбище, чтобы положить букетик цветов на могилу родителей. Он по-прежнему работал грузчиком на станции и жил все в той же каморке в здании старого пакгауза. Но только с некоторых пор Костя начал замечать, что за ним следят. То чья-то тень мелькнет за тусклым окном каморки в вечерний час, то встретится неожиданно среди вагонных завалов на запасных путях подозрительного вида личность в надвинутой на глаза кепке и поторопится исчезнуть за станционными постройками. А однажды, поздним вечером, в дверь каморки постучал тот самый щуплый тип из четверки картежников.

– Наше вам! Зайти можно? – спросил он, загадочно ухмыляясь.

– Заходите…

– Почему так официально? Ах, да, мы ведь с тобой не знакомы. Держи пять!

Он протянул Косте руку.

– Мы ведь с тобой тезки, малыш. Меня тоже Костей кличут.

– Очень приятно… – демонстративно не замечая ладони незваного гостя, ответил подросток.

– Ой, ой, какие мы гордые! – нимало не смущаясь весьма прохладным отношением к своей личности, заерничал щуплый. – Лады, здесь ты хозяин-барин. Обойдемся без трали-вали. Я к тебе по делу, Костя.

Присесть можно?

– Пожалуйста.

– Эх, клево… – Щуплый с блаженным видом развалился на стуле. – Устал, как пес. А у тебя тут ничего, уютно.

– Я вас слушаю, – не стал поддерживать разговор Костя.

– И то верно, – согласно кивнул щуплый. – Время – деньги. У меня есть к тебе одна просьба…

Знаешь, малыш, не везет мне в личной жизни. Женился – и неудачно. Развелся с женой, а она меня из квартирки того… В общем, вытурила. А манатки свои девать мне некуда. Так я хотел тебя попросить об одной услуге: пристрой пару чемоданов с моим барахлишком у себя. Тут места вполне хватит. Нет, нет, ненадолго! – заторопился он при виде нахмурившегося Кости. – Пока не подыщу себе угол. Я сейчас у друзей ночую, но там теснота: дети, жена и все такое прочее. Не хотелось бы и вовсе стеснить их своими сундуками. Ну что, договорились?

Костя заколебался – что такое не иметь пристанища, крыши над головой, ему было достаточно хорошо известно. Но все же он так и не смог преодолеть в себе неприязнь к этому скользкому и нахальному типу.

– Извините, ничем помочь не могу. Сдайте вещи в камеру хранения. Там они будут в полной сохранности. А сюда может зайти любой.

– А ты упрямый…

Щуплый криво ухмыльнулся.

– Ну что же, покеда, тезка. – В его голосе зазвучали угрожающие нотки.– Жаль. Очень жаль…

– Деньги свои заберите.

Невозмутимо выдержав недобрый взгляд щуплого, Костя сунул ему в руки газетный сверток. Тот не глядя положил сверток в карман и, не прощаясь, вышел из каморки.

После этого посещения подозрительные соглядатаи больше не тревожили Костю. Он постепенно успокоился и уже начал забывать эту неприятную историю, но однажды, на перроне вокзала, за ним увязалась толпа подростков. Эти великовозрастные бездельники постоянно кучковались в небольшом привокзальном скверике, где лакали прямо из горлышка дешевое крепленое вино и дулись в карты «под интерес». И быть бы драке, но на тот час, к счастью, подошли грузчики, Костина бригада, – после смены они обычно пили пиво в привокзальном буфете.

При виде широкоплечих здоровяков, которые сами были не прочь почесать кулаки, разудалая компашка, подогретая изрядной порцией спиртного, сочла за лучшее поспешно ретироваться.

Это происшествие снова заставило Костю насторожиться. Тем более, что за одним из киосков он заметил притаившихся щуплого и Веву – они пристально следили за происходящим…

На кладбище в эту раннюю пору было пустынно и тихо. Только у одной из могил, неподалеку от центрального входа, сидел на крохотной скамеечке какой-то мужчина, отрешенный и задумчивый. Костя прошел в глубь кладбища по широкой и чисто выметенной аллее к могилам родителей. Осторожно, будто боясь потревожить вечный сон отца и матери, он положил цветы на могильные холмики, аккуратно пригладил еле видимые глазу бугорки, выдернул несколько травинок, упрямо пробивавшихся сквозь щели плотно подогнанных друг к другу плит, обрамляющих могильные скаты.

Затем Костя уселся на скамью и надолго застыл, стараясь не дать воли горестным чувствам, увлажнившим глаза.

Звук осторожных, крадущихся шагов нарушил тишину кладбища. Костя встрепенулся и, все еще во власти воспоминаний, с недоумением посмотрел на окруживших его парней.

И тут же вскочил, наткнувшись на знакомый прищур Вевы и самодовольную мину щуплого «тезки».

– Какая встреча!

Щуплый показал в ухмылке гнилые зубы и подошел к Косте.

– И в таком интересном месте… Здорово! Чего молчишь? Не рад? Напрасно.

– Что вам от меня нужно?

– Понимаешь, у нас тут разговорчик один к тебе имеется. Так сказать, по душам.

– О чем?

– Не просекаешь, значит? Объясню. Должок за тобой числится, малыш. Забыл? А вот Вева и Фуфырь помнят. Надо платить по счетам, малыш, надо. Такова жизнь.

– Только не здесь… Я вас прошу. Не нужно… здесь.

– Почему? Место вполне подходящее. Гы-гы… Уютное местечко, я бы сказал, для нашего разговора.

– Я вас очень прошу!

– Что ты с ним баланду травишь, Фонарь! Я эту падлу сейчас по уши в землю вобью!

В руках Вевы сверкнула звеньями велосипедная цепь, и Костя едва успел увернуться. Поднырнув под Веву, он резким движением швырнул его, словно мешок, на Фонаря, который едва удержался на ногах. Коротким хлестким ударом Костя успел опередить и второго, с какой-то замысловатой татуировкой на груди, попытавшегося достать его обрезком толстого бронированного кабеля.

Фуфырь, с такой же цепью в руках, как и у Вевы, видимо, вспомнив их первую встречу в пакгаузе, с перепугу шарахнулся в сторону, тем самым освободив Косте дорогу к центральной аллее кладбища. На бегу влепив прямой удар в челюсть еще одному из своры подонков, он перепрыгнул через чью-то могилу – и со всего маху грохнулся на землю. Фонарь все-таки достал его железным прутом.

Боль обожгла спину, на какое-то мгновение помутив сознание, но тут же, извернувшись, Костя вскочил на ноги и молниеносно ткнул головой в лицо Фонаря. Тот охнул от неожиданности и, выпустив из рук прут, упал навзничь. Лицо его залила кровь, хлынувшая из носа и рассеченной брови.

И это было последнее, что увидел Костя. Над его головой взметнулась чья-то рука, и вороненые шипы кастета, содрав кожу с виска, бросили онемевшее от внезапного шока тело в небытие…

Глава 6. КАПИТАН ТЕСЛЕНКО

Он долго вчитывался в скупые строчки оперативной сводки информационного центра федерального розыска:

«Из мест заключения бежал особо опасный преступник, вор-рецидивист Белик Федор Христофорович, 1920 года рождения, кличка Крапленый, уроженец Смоленской области. Судимости… Приметы: рост – средний, коренастый, лицо круглое, волосы густые, прямые, темно-русые, цвет кожи… брови… глаза… нос… походка… речь… манера поведения… Особые приметы…»

Впрочем, читал Тесленко оперативную сводку больше по устоявшейся привычке, нежели по необходимости, – Крапленого он знал достаточно хорошо. И довольно пухлую папку из архива управления, где были подшиты многочисленные документы, рассказывающие о похождениях матерого волчары Крапленого, он мог даже не открывать – большинство из них было написано рукой тогда еще молодого опера Тесленко.

Эта папка попала на стол капитана не по воле случая. И уж вовсе не случайно он затребовал данные федерального розыска, к которым оперативники относились обычно весьма прохладно – не было печали, своих забот достаточно, пусть беглецов ловят те, кто их упустил.

А поводом к этому послужило заключение экспертов по последней, «мокрой», краже в промтоварном магазине.

Еще при первом осмотре места происшествия Тесленко обратил внимание на некоторые особенности воровского «почерка»: преступники работали в перчатках, а чтобы не оставить следов, они натянули на ноги специальные чулки, пропитанные настоем махорки и еще какой-то мерзости, от чего служебно-розыскной пес Буран чихал до слез. И самое главное – умело отключенная сигнализация-ревун и несколько необычный способ вскрытия сейфа с деньгами и драгоценностями: не «фомкой», старинным и неизменным инструментом «медвежатников», а при помощи автогена. Сейф был взрезан аккуратно и со знанием дела.

«Почерк» знакомый, но откуда?..

Мучительные размышления не пропали втуне – Тесленко вспомнил. Это было «дохлое» дело многолетней давности, в котором очень многое совпадало с нынешним.

Когда папку с данными по этому делу извлекли из архива, то оказалось, что одним из подозреваемых был Крапленый. К сожалению, доказать его причастность к той краже не удалось. Уже тогда он отличался завидной изворотливостью и хладнокровием, в чем приходилось не раз убеждаться молодому оперу Тесленко…

Полковник Храмов (подчиненные за глаза прозывали его Бубырем) был на удивление спокоен и рассудителен.

– …Крапленый, говоришь?

Храмов неторопливо просматривал план розыскных мероприятий.

– С какой это стати он стал «мокрушником»? – спросил он, посмотрев пытливым взглядом на капитана. –

Раньше за ним подобных «подвигов» не наблюдалось.

– Это версия. За неимением лучшей… – сознался Тесленко, пряча глаза. – При побеге он начудил, терять ему теперь нечего.

– Не густо. И бездоказательно. Так, мудрствование.

– Я уверен, товарищ полковник, это его «почерк»!

– Не горячись, Виктор Михайлович. В нашем деле уверенность появляется только после приговора суда. Да и то не всегда, и тебе это известно…

Тесленко ругнулся про себя: «Чертов Бубырь! Кишкомот… Его хлебом не корми, дай поизмываться над нашим братом. Нет других более-менее стоящих версий, нет!»

– Кстати, Виктор Михайлович, ты обратил внимание вот на этот пунктик в заключении экспертов?

Храмов ткнул толстым коротким пальцем в один из листков дела.

– Конечно… – ответил капитан.

Он привстал, чтобы рассмотреть, куда показывает Храмов.

– Крохотный клочок дорогой импортной ткани, невесть как оказавшийся на шляпке гвоздя, торчавшего из скамейки в сторожке, – сказал Тесленко.

– Наводит на размышления фактик, а?

– Наводит… – буркнул капитан, не вдаваясь в пространные объяснения, которых ждал полковник.

– Ну и?.. – требовательно поднажал Храмов.

– Возможно, к сторожу приходила знакомая… – не сдавался Тесленко. – Мало ли…

– К старику – и такая расфуфыренная краля? Бабули в дорогих прикидах не щеголяют. Пенсия не позволяет. Не клеится, Виктор Михайлович.

«Сам знаю… – Тесленко упрямо поджал губы. – Похоже, кто-то звонить приходил. Телефон-автомат раскурочили как раз накануне грабежа. Где только искать эту лярву, если и впрямь она была «подсадкой»?»

– А не замешан ли здесь Профессор? – продолжал тем временем полковник. – Старый кадр. Что-то в последнее время он стал вести себя больно тихо. Завязал?

– Он только в могиле завяжет.

Тесленко нахмурился, вспомнив, сколько неприятностей доставил ему скользкий, как угорь, старый прохиндей.

– То-то… Может, прокачаешь его как следует? Авось, расколется.

– Вот именно – авось. Близок локоть…

– Присмотрись к нему, Виктор Михайлович, присмотрись. А заодно и к его братцу, Михею. Весьма возможно, что краденое барахлишко не миновало лап этого прощелыги. Деньжата у него водятся, и немалые.

– Сделаем, – согласился Тесленко, напряженно размышляя о своем.

– Как твой практикант Снегирев? Обнадеживает?

– Пашет, – не стал вдаваться в подробности капитан.

– Толк от него есть?

– Есть, – коротко ответил Тесленко.

И с тоской посмотрел на часы: времени в обрез, пора приниматься за работу, но от Бубыря так просто не отделаешься.

– И какой, если не секрет? – упрямо гнул свое Храмов.

– Под ногами не путается, – не выдержав, в сердцах ответил капитан.

– Ну-ну… – с интересом посмотрел полковник на раскрасневшегося от злости подчиненного. – Не смею больше задерживать…

Закрывшись в своем кабинете, Тесленко облегченно вздохнул: слава Богу, отстрелялся. До следующей оперативки. И то ладно.

К счастью, он тогда не знал, что еще одной встречи со своим начальником ему сегодня не миновать…

Милицейский «газик», взвизгнув тормозами, остановился у подъезда трехэтажного дома старинной постройки с внушительного вида дубовой дверью и лепными фитюльками по всему фасаду.

– Пошевеливайтесь! – скомандовал немолодой старшина своим напарникам, на ходу расстегивая кобуру.

Два милиционера, громыхая ботинками, последовали за ним в приоткрытое парадное.

– Сержант, к «черному» ходу! – уже громким шепотом продолжал командовать старшина. – Тише, ты, остолоп! – прикрикнул он на второго, помоложе.

Второй милиционер едва не загремел вниз по широким мраморным ступеням лестницы, споткнувшись непонятно о что.

На втором этаже у двери квартиры, обитой черным дерматином, на котором эффектно сверкала начищенной бронзой массивная табличка с гравированной надписью «Профессор Арбенин Н.В.», старшина в нерешительности остановился. Дверь была приоткрыта, и сквозь щель виднелась в полутьме солидная и дорогая мебель красного дерева.

Немного помедлив, старшина решительно толкнул дверь и зашел в прихожую. В квартире царила тишина. Держа пистолет на изготовку, милиционер нашарил выключатель. Матовая колба плафона залила мягким серебристым светом оклеенные импортными обоями стены и паркетный пол; на нем лежал пушистый коврик ручной работы.

Неожиданно где-то в глубине квартиры раздался стон, затем послышались шаркающие шаги, скрип отворяющейся двери, и навстречу милиционерам шагнул невзрачный на вид субъект. Вернее, попытался шагнуть – на пороге ноги его подогнулись, и он рухнул на паркет. Искаженное от боли лицо упавшего кривил нервный тик. Он попытался что-то сказать, но из горла вырвался только протяжный хрип.

Оставив его на попечение неуклюжего напарника, старшина прошел в гостиную. Там, у старинного резного серванта, украшенного медными бляшками, лежал, раскинув руки, лысый мужчина лет пятидесяти со шрамом на щеке. Казалось, что он спал. И только неестественно подвернутая нога да струйка уже потемневшей крови в уголке перекривленного рта указывали на то, что этот человек больше никогда не проснется…

– Итак, еще один жмурик… – резюмировал Храмов доклад Тесленко.

Полковник попытался достать сигарету из пачки, но она сломалась.

– А, черт!

Храмов в раздражении швырнул ее в урну.

– Узнал, кто он? – спросил, немного успокоившись, полковник.

– Да. Гришакин Петр по кличке Щука.

Тесленко уныло рассматривал давно не крашеный пол в кабинете полковника.

– Между прочим, старый подельник Валета, – добавил капитан тихим голосом.

– Что ты мямлишь! – взорвался Храмов. – Толком расскажи, что там и как.

– Дежурному по управлению позвонил какой-то мужчина и сказал, что в квартире профессора

Арбенина воры. Когда патруль прибыл на место происшествия, то оказалось, что дверь квартиры была не заперта, а внутри находились двое – Щука и небезызвестный вор-домушник Балабин по кличке Гога.

Уверен, вы его помните… Щука был уже мертв, а Гога сильно избит. Сейчас он лежит в реанимации.

– Та-ак… Ну и дела. Гогу допросили?

– Пытались. Насколько это было возможно…

– А Щука?

– Сейчас им занимаются судмедэксперты. Но, по предварительным данным, убит таким же образом, как и Валет. Удары, страшные по силе, нанесены в самые уязвимые точки тела. И ни одного лишнего, все в самый аккурат.

– Похоже, убийство Валета не случайность… – задумчиво сказал Храмов.

– Да уж… – нехотя согласился Тесленко.

– Но кто и зачем?

– Не могу даже представить, – честно сознался капитан. – Такое в моей практике случается впервые.

– Что говорит Гога?

– Путается. Зашли в квартиру, решили ее «почистить». Профессор с семьей за границей…

– Кто навел?

– Молчит. Но что работали по наводке, у меня сомнений нет.

– Ладно, что дальше?

– Щука остался в гостиной – выгребал столовое серебро из серванта. Гога прошел в следующую комнату. Услышал какой-то шум, звуки ударов, крик Щуки. Выскочил. А дальше он ничего не запомнил и не увидел. Что-то мелькнуло перед его глазами – и все… Очнулся он только к приходу патруля.

– За собой дверь они закрыли?

– Да. На замок.

– Значит, этот кто-то знает толк и в замках.

– Именно. Замок в квартире профессора очень сложный, заграничный. Гога утверждает, что возился с ним долго.

– Это очень интересно. Гога – «домушник» высокой квалификации. Кстати, с чего это Щуку угораздило «масть» сменить? Ведь он, насколько мне помнится, не занимался квартирными кражами.

– В последнее время Щука торговал на рынке крадеными вещами. По мелочам. Видно, доход перестал устраивать.

– Убедительно…

Храмов испытующе посмотрел на капитана.

– Что делать будем, Виктор Михайлович? Хотел бы, все-таки, выслушать твои соображения на сей счет.

– Товарищ полковник!

Тесленко разозлился не на шутку.

– Я так соображаю, что с меня вполне достаточно и тех краж, что у меня в производстве. Моя голова не безразмерная. В отделе есть и другие сотрудники.

– Не горячись.

Голос полковника посуровел.

– Судя по всему, блатные сводят счеты. Наше предположение, что убийство Валета – случайность, неверно. Помешать им мы не в состоянии, да и, откровенно говоря, нет особого желания. Но отреагировать должны. Поэтому предлагаю дела об убийствах Валета и Щуки объединить в одно производство. И пусть этим занимается Снегирев. Под твоим контролем.

– Дался вам этот пацан! В няньках я ходить не желаю!

– Будешь, Виктор Михайлович, будешь. Это приказ. Ты ведь наставник. Вот и… действуй. Все, баста! Разговор закончен. До свидания…

«Ну и влип ты, дружище… – с тоской думал Тесленко, бесцельно перекладывая бумаги на своем письменном столе. – Отпуск накрылся – факт. Антонина сделает из меня фарш. Два года к старикам не могу вырваться. И еще этот Снегирев… Эх…»

Глава 7. КОСТЯ

Больничная койка мягко скрипнула, когда Костя попытался повернуться на бок. Боль жгучей волной прикатилась по телу, он застонал и открыл глаза. Неяркий свет струился сквозь окно, задернутое белоснежными накрахмаленными занавесками, и казалось, что по светло-салатным стенам палаты катятся бесконечным потоком упругие взвихренные волны.

Костя медленно повернул голову и встретил озабоченный и немного тревожный взгляд девушка-медсестры, сидевшей у небольшого столика возле стены.

– Где… где я? – с трудом ворочая сухим, шершавым языком, спросил Костя.

– Лежи, лежи…

Медсестра поспешно подхватилась и поправила простыню.

– В больнице. Все хорошо…

– Пить…

– Сейчас. Вот. Давай-ка я помогу.

Костя жадно глотал теплый ароматный чай, и с каждым глотком кровь струилась в жилах все быстрее и быстрее.

– Ну, а теперь нужно поесть. Проголодался, небось?

– Очень…

– Это хорошо. Обожди немного, сейчас принесу…

После еды Костю разморило, и он забылся крепким целительным сном.

Утром следующего дня, после завтрака и докторского обхода, в палату вместе с медсестрой вошел высокий жилистый мужчина лет сорока с густой шапкой седеющих кудрявых волос.

– Здравствуй, воин!

Приветливая улыбка осветила смуглое скуластое лицо мужчины.

– Здравствуйте. Кто вы?

– Моя фамилия Кауров. Александр Петрович. Вот принес тебе кое-что. Яблоки, виноград…

– Спасибо. Но я вас не знаю.

– Костя, Александр Петрович спас тебя, – вмешалась медсестра. – Там, на кладбище.

– Вы… меня?..

– В общем, почти что так, – снова улыбнулся Кауров, присаживаясь на табурет у постели. – Пришлось немного тряхнуть стариной… Однако, ты молодец, еще какой молодец. Я видел, как ты их…

Чуточку опоздал, уж извини, далеко был. Но главное, что ты остался жив. Врачи говорят, что ничего серьезного, скоро встанешь на ноги. Родители уже приходили?

– У меня… нет родителей.

– Нет? – посерьезнел Кауров. – Вон оно что… Та-ак… Ну, ладно, пойду я. А то проник сюда, как разведчик, тайком. И то благодаря этой милой девушке.

Он кивком головы показал в сторону засмущавшейся медсестры.

– Выздоравливай быстрее. Я еще зайду. Слушай, ты читать любишь? Я принесу тебе книги. Отлично, договорились…

Через три недели Костю выписали – молодой и крепкий организм лучше всяких лекарств помог ему выздороветь. Правда, еще побаливали два сломанных ребра и ушибленная кастетом голова, но это уже были мелочи, на которые не стоило обращать особого внимания.

У больничной ограды Костю встретил своей неизменной улыбкой Кауров.

– Как новая копейка! – подмигнул он Косте, крепко пожимая руку. – Но худой. Ничего, были бы кости целы, а мясо нарастет. Ты сейчас куда? Я тут с машиной, довезу.

– На вокзал… – смущенно ответил Костя, стараясь не встречаться взглядом с Кауровым.

– Как – на вокзал? Собрался куда-то уезжать?

– Дат нет, живу я там…

– Ладно, тогда поехали.

– Спасибо. Я… потом на вокзал. Надо зайти… кое-куда…

– Э-э, братец, нет, так не пойдет. Давай начистоту. Куда ты хочешь зайти? – пытливо всматриваясь в Костю, серьезно спросил Кауров. – И где ты, все-таки, живешь? Или это секрет?

– В старом пакгаузе, – неожиданно решившись, ответил Костя.

– В старом… пакгаузе? – переспросил удивленный Кауров.

И вдруг все понял.

Острая жалость тугим комом подступила к горлу Каурова, и, отвернувшись в сторону, чтобы Костя не заметил его подозрительно заблестевших глаз, он глухо проговорил:

– Ты вот что, Костя… Ну, в общем, поедем сейчас ко мне. Живу один… Детдомовский я. Жена… умерла, два года назад. Детей нет, квартира у меня просторная, места хватит. Поехали, а? И Костя, неожиданно для себя, кивнул в знак согласия…

Просторная однокомнатная квартира Каурова напоминала спортзал: шведская стенка у двери, гантели, гири разного веса, эспандер, в углу кожаный боксерский мешок и «груша». Вдоль одной из стен был прикреплен массивный деревянный брус, отполированный до блеска. Там же стояли какие-то палки, а на стене, рядом с картиной, на которой была нарисована неяркими красками скала и причудливой формы дерево, висел на гвозде настоящий меч в ножнах.

Заметив недоумевающий взгляд Кости, Кауров засмеялся:

– Удивлен? Каждый сходит с ума по-своему, так, насколько мне помнится, однажды сказал какой-то философ. Я, как видишь, не исключение. Привык. А привычка – вторая натура. Короче – располагайся. А я сейчас кое-что сварганю по быстрому, перекусим…

И Кауров заторопился на кухню.

Вечер наступил незаметно. Костя и Кауров с увлечением ковырялись внутри старого телевизора. Хозяин квартиры был радиоинженером и в совершенстве разбирался в хитросплетении проводов, контактов, нагромождении электронных плат, конденсаторов, сопротивлений. К тому же он оказался превосходным рассказчиком.

Костя с удовольствием вслушивался в неторопливый басок Каурова, лудил концы проводов, что-то подпаивал, крутил отверткой винты и шурупы, разыскивал в фанерном чемоданчике необходимые детали… – в общем, трудился в поте лица. И неожиданно он поймал себя на мысли, что ему не хочется уходить отсюда, из этого маленького, уютного мирка, заполненного до отказа такими интересными, до сих пор не виданными вещами. Впервые со дня смерти родителей напряжение, которое гнездилось в нем, сковывая мысли и поступки, накладывая неизгладимый отпечаток на характер, как-то стаяло, ушло, растворилось в удивительной теплой и доброжелательной атмосфере общения с Кауровым.

Когда часы пробили десять раз, Костя робко сказал:

– Ну… так я пошел…

– К…как?

Кауров от неожиданности даже поперхнулся.

– Погодь, парень, мы ведь с тобой как договорились? Ты остаешься у меня… и все такое прочее. Или я что-то не понял?

– Извините, но я не хочу вас стеснять, – внутренне подтянувшись, твердо ответил Костя. – Спасибо вам за все.

– Вот тебе номер… – огорчился Кауров. – Конечно, ты волен решать сам, что делать и куда держать свой путь. Но, будь добр, сделай мне одолжение – переночуй сегодня здесь.

– Ладно… – опуская глаза, тихо ответил Костя.

Он не хотел, чтобы Кауров понял, каким облегчением и радостью наполнилось в этот момент его сердце.

– Чудесно! Стоп, вот голова садовая! – стукнул себя ладонью по лбу Кауров, глядя на старинные часы в массивном деревянном футляре, висевшие над диваном. – Время-то вон какое, а я тебя баснями кормлю.

Пошли на кухню, поможешь мне картошку чистить. Сегодня у нас будет королевский ужин, это я тебе обещаю…

Так уж получилось, что Костя не ушел от Каурова и на второй, и на третий день… А когда в конце недели он все-таки собрался вернуться в свою каморку на вокзале, Кауров пригласил его в выходной день съездить на рыбалку.

И Костя согласился.

Клев был неважный. Раздосадованные невезением, Костя и Кауров молча сидели на берегу неширокой, но глубокой речушки, внимательно наблюдая за поплавками. А они застыли, будто приклеенные намертво к голубовато-зеленой водной глади.

Наконец Кауров не выдержал, сплюнул с досады и поднялся на ноги.

– Что такое не везет и как с ним бороться… Сколько тут у нас?

Он начал считать окуньков:

– Один, два, три, четыре… семь… Все. Баста. На уху хватит. Пойдем рыбу чистить.

Костя тоже повздыхал от огорчения и вдруг начал раздеваться.

– Ты, что, искупаться решил? – полюбопытствовал Кауров.

– Ага, – весело ответил ему Костя.

И окунулся в медленные прибрежные воды.

Он пошел вдоль берега, старательно обшаривая глубокие норы под водой. И наконец нашел то, что искал, – здоровенный рак, щелкая клешнями, шлепнулся к ногам Каурова.

– Раки! – в радостном изумлении возопил Кауров.

И, не мешкая, тоже разделся и бултыхнулся в реку.

Примерно через час старое жестяное ведро было заполнено раками доверху. Усталые, но довольные добытчики решили прекратить свою охоту – землю укутали сумерки…

Когда была съедена уха, и ярко-красный панцирь последнего вареного рака исчез среди мерцающих угольев догорающего костра, Костя и Кауров блаженно растянулись на охапках душистого сена, притащенного со скошенной луговины.

– Хорошо-о… – тихо сказал Кауров, мечтательно глядя в ночное небо. – Звезд столько… Красивые…

– Красивые… – словно эхо, откликнулся Костя, всем телом ощущая сонную истому летней ночи.

Помолчали. Каждый думал о чем-то своем.

Наконец Кауров заворочался и как-то несмело проговорил:

– Слушай, Костя, оставайся у меня… навсегда. Скучно жить бобылем, понимаешь? Я ведь один, как перст. Никого… Будешь мне за брата. А?

Горячая волна пробежала по телу Кости: Кауров высказал самое сокровенное – то, о чем последнее время подросток думал непрестанно. Думал, мечтал – и почему-то боялся. Не в силах вымолвить ни единого слова, Костя лишь кивнул и, ощутив в руке железную ладонь Каурова, крепко сжал ее.

Глава 8. «МАЛИНА»

Крапленый явно был не в себе.

– Кто?! Какая сука след нюхает?!

Мутными от ярости глазами он по-волчьи пристально всматривался в лица своих подельников.

Зуб, избегая взгляда Крапленого, молча курил.

Старый вор по кличке Кривой, плешивый и сморщенный, как груша-сушка, кривился от гневных слов Крапленого, словно жевал лимонную дольку. А ведь все поначалу складывалось, как никогда удачно. И людишки для «дела» нашлись подходящие, – правда, не без подсказки старого дружка, Профессора – и «навар» был приличный. Конечно, можно было, по здравому размышлению, и перебраться куда-нибудь в другое место, да уж больно не хотелось уходить с этой «малины», надежной и еще не известной уголовке.

Дня два назад он решил: «Еще одно дело – и баста. Только дело стоящее, хватит по мелочам размениваться…»

Он понимал, что для этого нужна длительная подготовка, чтобы комар носа не подточил. Вот тогда и можно будет сорваться с этих мест куда подальше: «ксиву» он приобрел надежную, даже подельники о ней не знали, «крыша» тоже на примете имелась – жить да поживать можно не один годок безбедно. О дружках и Зинке он не думал. Плевать, у каждого из них своя башка на плечах, после него хоть потоп. Рванет втихаря с деньгами, ляжет на дно – ищи ветра в поле. Им что, пожизненное заключение за плечами у них не маячит. Он – другое дело.

При поимке (если нападут на его след), или шлепнут, как последнего фраера без суда и следствия, или на допросах запрессуют так, что дольше года в зоне он не протянет, все внутренности отобьют. А что будет с ним, когда он попадет за колючую проволоку – страшно представить. Убийство вертухая[14] не прощается, в местах не столь отдаленных свои законы…

Что касается Зуба и Кривого, то побесятся немного, когда он слиняет, да на том и сядут – у обоих рыло в пуху, будь спок. Кровью повязаны давно и накрепко, в ментовку не пойдут закладывать, верняк.

Знают, что ни явка с повинной, ни срок давности не помогут, на одной веревочке придется трепыхаться.

Но с ними нужно ухо востро держать – народ битый.

Ну, а ежели что – в расход их… к такой матери…

Да, все шло хорошо… до последней недели, когда был убит Валет.

А на него Крапленый имел большие виды. Что Вева и Фуфырь попали в уголовку, его не сильно волновало – о нем они не знали.

Обстоятельства гибели Валета насторожили Крапленого; правда, не настолько, чтобы можно было метать икру в предчувствии беды. Но смерть Щуки выбила его из колеи напрочь.

Налет на квартиру профессора Арбенина он планировал сам, по наводке Кривого. Тот знал всех жирных «карасей"[15] в городе наперечет, и был абсолютно уверен в благополучном исходе дела. Крапленый даже не принял необходимых в таких случаях мер предосторожности, не поставив никого на стреме. Дело – верняк, лишние люди ни к чему, делиться пришлось бы только со Щукой. А Гоге – шиш с маслом, крохи, глаза замазать.

Для Кривого, узнай тот о краже, у него была готова отмазка – не знаю кто, не ведаю, наверное, залетный[16]. Поверит, нет, – да и хрен с ним, поди, докажи.

И вот теперь, когда все так обернулось, придется держать ответ перед всей компанией.

«Кто-то нас «пасет»… Кто?» – внутренне холодея, думал Крапленый. Дело приобретало нежелательный оборот, и выхода из этой ситуации он не видел…

– Профессора позвали? – спросил Крапленый у Кривого, остывая.

– Да. Должен быть с минуты на минуту, – ответил тот, зыркнув на Крапленого исподлобья. Взгляд Кривого был острым и пытливым.

«Чует, старое падло, нескладуху… – понял Крапленый. Но виду не подал, лишь насупился. – Ничего, прорвемся…»

– «Хвост» не притащит? – посмотрел он прямо в колючие глаза Кривого.

– Ну, ты скажешь… Это же Профессор, – отвел взгляд Кривой и хохотнул с ехидцей.

– Чего ржешь? Смотри, а то зароют нас легавые по самое некуда. Тогда и посмеешься.

– Не психуй, все в ажуре. За ним на веревочке гребут Шуня и Чемодан. Доставят в целости и сохранности.

– Надеюсь, не сюда.

– Нет, «малину» им знать ни к чему.

– Лады. Маркиза, водки! И шамовку.

Высокая черноволосая женщина, когда-то красивая и стройная, а теперь с мешками под глазами, двойным подбородком и здоровенным бюстом, не спеша накрыла на стол. Все дружно накинулись на еду, не забывая время от времени наполнять тусклые, захватанные рюмки граненого стекла ледяной «Столичной». Маркиза от мужчин не отставала, разве что водку пила по-иному, не в опрокид, а врастяжку, смакуя.

– Сходи, Маркиза, еще за одним пузырем, – попросил небритый и обрюзгший с глубокого похмелья Зуб.

– Хватит, – отрезал Крапленый. – Мы сюда не на пьянку собрались. Похавали – и будя…

В это время раздался условный стук, и вскоре в комнату вошел седой тощий старикашка в старомодных круглых очках.

– Привет честной компании! – задребезжал он тонким надтреснутым тенором, широко улыбаясь фиксатым ртом.

– Наше вам, Профессор, – ответил ему Крапленый.

Он нехотя осклабился в ответ и придвинул Профессору стул.

– Садись. Налить?

– Нет-нет! – замахал Профессор морщинистыми, похожими на птичьи лапки, руками. – Это уже не для меня, старика. Вот чайку бы…

– Маркиза, завари чай. Как здоровье?

– Ох, не спрашивай, Крапленый. Как говорится, средне – между хреново и очень хреново. В боку колет, сердце ни к черту, одышка. Поди, скоро и на погост…

– Нам бы дожить до твоих лет. Да разве менты дадут… – выругался Крапленый матерно.

– И то правда, – охотно согласился Профессор. – Житья от них нету, забодали, язви их в душу. Не то, что в былые времена. Эх!

– Не то…

Крапленый сумрачно поковырялся вилкой в тарелке с объедками и бросил ее на стол.

– Дело у нас к тебе, Профессор, имеется. Срочное дело. И важное.

– Я так и понял, хе-хе… – задребезжал смешочком Профессор. – Как у вас все ладится – Профессора побоку. Случилось что, скулеж поднимаете – дай совет. А я человек добрый, не могу отказать. Отмазались благодаря мне, все довольны, все смеются, а Профессору что? Дырка от бублика. Показываете то место, где рукав пришивается.

– Не трепись попусту, у меня ты обижен не был. И сейчас я тебя в долю возьму, если толковый совет дашь.

– Заметано. Выкладывай…

Прихлебывая мелкими глотками круто заваренный чай, Профессор слушал, не перебивая, что рассказывал ему Крапленый.

Допив чашку, он осторожно поставил ее на стол, пожевал сухими бескровными губами, прикрыл веками выцветшие от старости голубовато-серые глазки, задумался. Никто ему не мешал, в комнате было тихо, как в склепе.

Зуб было потянулся за сигаретами, но так и не вынул руку из кармана, таращил остановившиеся глаза на Профессора.

Неожиданно старик встрепенулся и с хищным прищуром, как-то не вязавшимся с его добродушным обликом, коротко бросил:

– Свои тут поработали, Крапленый, свои.

– Но кто, кто!?

– Не ори! – повысил голос Профессор. – Я не глухой. Ты и так уже фуфлом торганул[17], время упустил. Думать теперь нужно, много думать. Главное, менты на хвост не упали. Это хорошо. А со своими мы разберемся, это я тебе говорю.

– Узнаю кто, на кусочки порежу!

Крапленый запенился от злобы и вскочил на ноги.

– Сядь, бешеный… – тихо и устало сказал Профессор. – Поговорим спокойно. Есть у меня план.

Слушай…

Крапленый выразительно посмотрел на Маркизу. Та понимающе кивнула и повиляла крутыми бедрами в соседнюю комнату. Впечатлительный Зуб, с вожделением глядя ей вслед, тихо крякнул и завистливо покосился на Крапленого: везуха прет человеку, такие пенки снимает.

Все сгрудились вокруг Профессора…

Глава 9. ПЕРВЫЙ СЛЕД

Было уже около десяти часов вечера, когда капитан Тесленко вошел в подъезд своего дома. К груди он бережно прижимал папку, где лежал лоскут ткани. Нитки от такой же импортной тряпки были найдены на скамейке в сторожке ограбленного магазина. Впрочем, ткань про себя называл тряпкой только Тесленко, со зла, – он сбился с ног, разыскивая ее, насколько редкой и дефицитной она оказалась.

Помог случай – сотрудники таможни конфисковали «левый» товар у одного «труженика Востока» – пятитонный контейнер, сплошь забитый заграничной мануфактурой. Там и нашлась разыскиваемая капитаном ткань.

Экспертам пришлось здорово потрудиться, чтобы по обрывкам ниток установить цвет и фактуру ткани со сторожки и ее идентичность конфискованному образцу. И теперь капитан, отчаявшись в бесплодных поисках одежды, крохотный клочок из которой выдрал гвоздь, решил с помощью хитро задуманной «операции» привлечь к расследованию свою жену Антонину.

– …Господи, ну почему, почему я вышла за тебя замуж? У всех моих подруг мужья после работы сразу домой, а ты хотя бы к полуночи являлся. А зарплата? Кот наплакал, едва концы с концами сводим.

– Ну да… – с обреченным видом кивал Тесленко, изображая отсутствие аппетита после нахлобучки.

А у самого слюнки текли при виде остывающей миски с наваристым украинским борщом.

– Чего это ты сегодня такой смирный? – с подозрением спросила жена, остановив на полуслове свои упражнения в риторике.

– Что ты сказала? – вскинулся от неожиданности Тесленко.

По своему обыкновению, он пропускал слова жены мимо ушей. Его мысли в данный момент занимала тайна кастрюли, которая стояла на плите. Он гадал, что в ней может быть; хорошо бы его любимы куриные котлеты…

– Ты опять меня не слушаешь!? Ну, негодяй…

– Слушал! Ей-ей. Ну, в общем, это… То есть… – Он смешался и запутался в мыслях. – Антошка, прости подлеца. Совсем я замаялся. Виноват, каюсь, такая работа.

– Так, так…

Антонина, подбоченясь, подошла вплотную.

– Брехло, соленые уши. Я тебя насквозь вижу. Сколько лет я с тобой мучаюсь? Десять. И ты меня хочешь обмануть? Ну-ка, выкладывай, что надумал.

– Сыщик… – ухмыльнулся в ответ Тесленко, теплым взглядом окинув жену с ног до головы.

Была Антонина до сих пор стройна, черноволоса, легка на подъем. Поженились они поздно, и так уж получилось, что детей у них не было. И пара видная – смуглянка Антонина и он, косая сажень в плечах, русокудрый, румяный, до сих пор девки молодые заглядываются, а не дал Господь, не дал…

– Ладно, – сдался Тесленко и, не дав опомниться, обнял жену и поцеловал. – И за что я тебя люблю, такую язву, ума не приложу.

– Отстань, трепло… – для виду начала сопротивляться Антонина. – Ешь, блудный муж. Прощаю… но в последний раз.

«Две тысячи первое и последнее китайское предупреждение…» – едва не ляпнул повеселевший Тесленко. Но вовремя сдержался и быстренько принялся орудовать ложкой.

– Так что там у тебя? – требовательно спросила жена, усевшись напротив.

– Антошка, нужна твоя помощь, – решив отставить всякую дипломатию, ответил капитан. – Там у меня в папке ткань, импортная и, между прочим, очень редкая и дорогая. Нужно узнать, кто в городе носит одежду из этой ткани – костюм или, возможно, платье.

– И это все?

Ехидно прищурившись, Антонина уткнулась подбородком в сжатые кулачки.

– Подумаешь, мелочь какая – разыскать среди городских модниц нужную доблестному оперу

Тесленко. Сколько ты мне отводишь на поиски – год, два?

– Неделю, – отрезал капитан, принимаясь за свои любимые котлеты под соусом. – В крайнем случае.

– А сам что?

– Я оббегал все ателье – мимо. Такой ткани даже не видали.

– Это понятно. Нужно быть абсолютной дурой, чтобы отдать ее в ателье. Загубленные деньги и нервы.

То, что они там лепят, только клоунам впору.

– Вот, вот и я об этом. Искать нужно портного-надомника, притом высококлассного. Тут тебе и карты в руки. Таких умельцев в городе немного. Поспрашивай у подруг, знакомых…

– Не было печали… – тяжело вздохнула Антонина, поднимаясь. – Придумал мне забаву, чтобы по вечерам не скучала.

– Антошка, я тебя очень прошу… – взмолился Тесленко.

– Не скули, я не отказываюсь. Сделаю все, что от меня зависит. Уж не обессудь, если ничего не получится. Мы милицейских академий не заканчивали.

Тесленко удовлетворенно улыбнулся и налил себе чаю.

Антонину свою он знал достаточно хорошо и был уверен, что она не успокоится, пока не отыщет эту треклятую модницу, оставившую столь важную улику в сторожке. Впрочем, он вовсе не был уверен в необходимости таких поисков. Но выбирать не приходилось – другие версии ограбления напоминали безликих уродцев, которых можно увидеть только в бреду; ни фактов, ни вещественных доказательств, ни здравых мыслей. Короче говоря, получилась не добротная версия, а фигня на постном масле, состряпанная в угоду Бубырю…

Портниха, толстая краснощекая женщина лет пятидесяти, в махровом халате невообразимо яркой расцветки и домашних шлепанцах, отороченных мехом, повертела в руках лоскут ткани и небрежно бросила его на стол:

– Ничем не могу помочь, милочка. Нетути.

– Я заплачу любую цену…

Антонина молящим взглядом пыталась расположить к себе Вадимовну – так звали портниху ее постоянные клиенты.

– Экая ты настырная… – заколебалась Вадимовна.

И окинула цепким взглядом Антонину – насколько соответствуют запросы этой смазливой девицы содержимому ее кошелька.

Похоже, Вадимовна осталась довольна – клиент стоящий, не пустышка. Антонина, увидев, как настороженность на лице портнихи растаяла, торжествующе воскликнула про себя: «Есть!»

Для этого визита она постаралась: натянула на себя все лучшее, что было в ее гардеробе, собрала по подругам перстни, золотые цепи и серьги и теперь была похожа на ходячий ювелирный магазин.

– Вот что, милочка, подскажу я тебе, где такую ткань достать. Месяца два назад шила я одной девахе костюм из этого материала. У нее оставался приличный кусок, как раз для тебя хватит.

– Большое вам спасибо! – с энтузиазмом воскликнула Антонина.

Но потом засомневалась:

– Все это, конечно, хорошо… Но, оказывается, в городе уже есть костюм из этой ткани. А мне бы не хотелось…

– Не беспокойся, милочка, не беспокойся! – засуетилась Вадимовна, явно не желая терять такую выгодную заказчицу. – Она ведь живет на окраине, у черта на куличках. Так что вы вряд ли когда встретитесь. Костюмчик у тебя будет лучший, чем у Ляльки. Обещаю. А насчет материала, милочка, не сумлевайся – считай, что он уже у тебя. Мне Лялька не откажет…

Так на столе капитана Тесленко появилась архивная папка с надписью «Дело № 176/12» В ней был достаточно подробно освещен житейский путь весьма смазливой и молодой Ляльки, или Лионеллы Черновой. Несмотря на свой ангельский лик и молодость, Лялька была тем еще фруктом…

Глава 10. КОСТЯ

Кауров, несмотря на годы, мускулистый и гибкий, как пантера, хохоча, тормошил полусонного Костю, никак не желавшего оторвать голову от мягкой подушки.

Наконец Каурову надоело это занятие, и он опрокинул Костину раскладушку. Раздосадованный юноша, сделав кувырок через голову, стал в боевую стойку.

Удар, еще удар!

Молниеносные выпады Каурова сразу прогнали сон. Один из ударов едва не достиг цели, и Костя, опоздав с блоком, спасся тем, что сел в «шпагат». Разозлившись, он сделал стойку на руках, затем сальто и в свою очередь перешел в наступление. Серия точных, хорошо фиксированных ударов не застала врасплох опытного бойца. Но молодость в это утро все-таки взяла верх над мастерством: выпад, второй, несколько обманных движений, стремительный прыжок, и Костина стопа коснулась виска Каурова, на долю секунды опоздавшего с блоком.

– Сдаюсь, сдаюсь!

Кауров шумно задышал, восстанавливая ритмичность дыхания.

– Один ноль в твою пользу… Отлично, Костик. Но обрати особое внимание на стойки. Ладно, все, умываться и завтракать…

Прошло почти два года с той поры, как Костя поселился у Каурова.

Первое время он чувствовал себя немного скованно – ему были непривычны и уютная домашняя обстановка, от которой он успел отвыкнуть, и забота со стороны Каурова, его ненавязчивая мужская ласка. Но постепенно под влиянием неиссякаемой жизнерадостности и доброты Каурова, он начал, незаметно для себя, оттаивать душой, превращаясь из рано повзрослевшего подростка в замкнутого, молчаливого юношу. И только беззаботная улыбка, свойственная этому возрасту, невзирая на все старания Каурова, так и не прижилась на строго очерченном смуглом лице Кости.

Несмотря на установившиеся между хозяином квартиры и Костей почти братские, доверительные отношения, Кауров был для него сплошной загадкой.

Костя знал, что он работает на заводе инженером, ему были известны и некоторые подробности личной жизни Каурова, но кое-какие обстоятельства, подмеченные пытливым юношей, позволили сделать вывод о наличии некой тайны, которую Кауров хранил весьма тщательно от всех окружающих, в том числе и от Кости.

Когда Кауров впервые разделся при Косте до пояса, юноша едва не ахнул, глядя на его могучий мускулистый торс, – многочисленные шрамы буквально испещрили кожу.

Заметив недоумевающий взгляд, Кауров подмигнул ему и сказал:

– Грехи давней молодости. Бывали дни веселые… – не вдаваясь в дальнейшие объяснения, запел он, дурачась, и пошел в душевую. Костя так никогда и не отважился спросить о происхождении шрамов, явно чувствуя нежелание Каурова распространяться на эту тему.

Поразила Костю и библиотека Каурова – около тысячи книг, и почти все на иностранных языках.

Объяснения были просты:

– Понимаешь, приходилось ездить по странам дальнего зарубежья. В основном занимался дружеской помощью так называемым государствам «третьего» мира в создании промышленности. А инженеру без знаний языка и местных обычаев делать там попросту нечего. Вот я и поднатужился…

И он снова все перевел в шутку.

После работы и в выходные Кауров усиленно тренировался.

Костя на первых порах диву давался той звериной грации и кошачьей легкости, с какими Кауров проделывал бесчисленное множество непонятных упражнений, напоминающих магические пассы шаманов, запомнившиеся Косте по какому-то фильму.

– Интересно? – спросил как-то Кауров, по своему обычаю широко и добродушно улыбаясь. – А вот это ты видал?

Он сложил стопку кирпичей, штук пять, затем резко взмахнул рукой… – и остолбеневший Костя глазам своим не поверил: кирпичи превратились в груду обломков!

– Все это, браток, называется кэмпо, искусство кулачного боя. Или, по-иному, – система боевых единоборств. Эффективная штука, доложу я тебе. Есть в Китае один монастырь, называется Шаолинь.

Слыхал? Да, да, мне приходилось бывать и в тех местах…

Кауров ненадолго задумался, хмурясь; затем продолжил:

– Так вот, довелось мне познакомиться с одним из монахов этого монастыря – он был шифу…

Заметив немой вопрос в глазах Кости, Кауров объяснил:

– Шифу – это мастер, наставник цюань-шу, китайской разновидности кэмпо. Вот он меня лет пяток, как щенка, натаскивал… – И резко переменил тему: – Хочешь научиться? Угадал? Тогда переодевайся в спортивную форму.

Так Костя, совершенно неожиданно для себя, с головой окунулся в нелегкие премудрости китайского боевого искусства. И, к удивлению даже видавшего виды Каурова, преуспел.

Гибкий, физически очень сильный, с отменной реакцией, закаленный ранним трудом и житейскими невзгодами, Костя казалось, самой природой был создан бойцом цюань-шу.

Он мог сотни раз без устали отжиматься на пальцах, кулаках и запястьях от пола, мог по несколько часов молотить тяжеленный мешок с песком, прыгать, как обезьяна, по земле, опираясь только на пальцы рук и носки, крутить многочисленные сальто и кульбиты.

Кауров учил его искусству сверхбыстрого бега и ходьбы на длинные дистанции, учил скалолазанию, плаванию, всевозможным способам маскировки, умению видеть в темноте и драться «вслепую», с завязанными глазами.

К концу второго года обучения цюань-шу Костя уже знал пять основных его стилей: «Дракона», «Тигра», «Леопарда», «Змеи» и «Журавля». Успехи Кости радовали и восхищали Каурова. Он теперь с увлечением посвящал юноше все свое свободное время. Но если по части физического совершенствования Кости у Каурова не было проблем, то в области образования он терпел явное фиаско.

Началось все с того, что Костя наотрез отказался ходить в школу.

В общем-то, Кауров был с ним согласен – Костя перерос своих сверстников, не говоря уже о тех пацанах, с которыми ему пришлось бы сидеть за одной партой, так как он пропустил не один учебный год. Но Костя отказался посещать и вечернюю школу. Пришлось довольствоваться самоподготовкой по школьной программе. Тут Костя возражений не имел и занимался с удивительным прилежанием.

Правда, и здесь случилась совершенно нежелательная для Каурова накладка – после полного выздоровления Костя опять пошел работать грузчиком на станцию. Никакие доводы и уговоры не помогали. Костя хмуро отмалчивался, укладываясь вечером на свою раскладушку, а утром старался незаметно исчезнуть, по своему обыкновению отправляясь на работу кружным путем быстрым бегом.

После работы он приходил усталым, полчаса отдыхал, затем садился за учебники. А вечером гонял себя часами на тренировке до седьмого пота, словно и не было тяжелого трудового дня.

Кауров понимал, что такие огромные нагрузки для еще неокрепшего молодого организма чреваты нежелательными последствиями, но переупрямить Костю не мог. Он понимал истоки этой настойчивости – Костя просто не желал быть обузой, хотел зарабатывать сам, а не сидеть на положении иждивенца. Но от этого Каурову все равно было не легче. И однажды он решительно заявил:

– Костик, я не собираюсь навязывать тебе свое мнение, но у меня есть одно предложение. Я договорился с начальником экспериментального цеха номерного предприятия. Тебя примут учеником слесаря-лекальщика. Отличная профессия, доложу я тебе, денежная. Ну, как?

– Я не возражаю… Но справлюсь ли?

– Почему нет? У нас там ребята хорошие, дружные, отменные специалисты. Помогут, научат. Главное, не дрейфь.

– Но мне хотелось бы… – Костя замялся. – Я хочу быть радиомонтажником.

Конечно же, Костя был прав.

Под руководством Каурова он за короткое время научился разбираться в самых сложных радиосхемах и, пожалуй, вполне мог бы стать отличным монтажником. Но была единственная загвоздка – не вышел Костя годами для работы в радиомонтажном цехе. И тут уж ничего нельзя было поделать – в этом вопросе на предприятии исключений не существовало. Кауров объяснил Косте, как смог, ситуацию, и юноша, скрепив сердце, согласился учиться на лекальщика.

В цехе к Косте относились очень хорошо. Все считали его младшим братом Каурова, которого уважали и ценили, как отличного специалиста и честного, порядочного человека.

Наставник Кости, уже пенсионного возраста лекальщик дядя Миша, человек горячий и заводной, нередко покрикивал на него, а то и отпускал подзатыльники, когда он в очередной раз загонял в брак какую-нибудь деталь пресс-формы или штампа. Но Костя не обижался на старика, – будучи по натуре человеком очень добрым и сердечным, дядя Миша скрывал свою истинную сущность под маской напускной строгости и ворчливости.

Вскоре Косте стали поручать и более сложные работы, в том числе изготовление, подгонку и доводку замков различных систем и назначений, устанавливавшихся на разнообразные сейфы, заводской ширпотреб.

И все-таки произошло то, чего Костя так боялся, хотя и ждал с необъяснимым душевным трепетом.

Как-то вечером в разговоре Кауров намекнул на возможность длительной командировки. Это было сказано в обычной для него шутливой манере, но Костя вдруг, неожиданно для себя, почувствовал нечто похожее на укол прямо в сердце. Он тут же замкнулся, разговор был скомкан, и оба легли спать с тяжелым чувством.

А еще месяц спустя Кауров, почему-то робко и даже смущаясь, заявил:

– Понимаешь, браток, в общем, кгм!.. – Он прокашлялся. – В общем, мне пора. Послезавтра в путь…

Костя молча опустил голову.

– Работа такая… – попытался объяснить Кауров.

Но затем с обреченным видом махнул рукой и лег на постель лицом к стене…

Поезд уходил глубокой ночью.

Каурова провожали Костя и какой-то незнакомец, неразговорчивый и равнодушный. Кауров крепко обнял Костю своими могучими руками, неумело ткнулся ему в щеку – поцеловал.

– Держись, браток… Жди, я обязательно вернусь…

Он посмотрел в глаза Кости долгим и, как показалось юноше, тоскливым взглядом, а затем, резко отвернувшись, запрыгнул на подножку вагона – поезд уже набирал ход.

Молчаливый незнакомец ушел. А Костя еще долго стоял на опустевшем перроне, вглядываясь в темень, где растаял последний огонек поезда, умчавшего в неизвестность Сашу Каурова – друга, ставшего ему старшим братом.

Глава 11. ПРАКТИКАНТ СНЕГИРЕВ

Мишка Снегирев, невысокий коренастый паренек, конопатый и шустрый, в своем кургузом пиджачке смахивал на школьника. И уж вовсе он не был похож на студента юрфака, будущую «звезду» криминалистики, как его прозывали, посмеиваясь, сокурсники. Правда, по адресу Мишки Снегирева институтские острословы проезжались довольно редко и уж вовсе не в дни сессии.

Когда в коридорах института бушевали экзаменационные страсти и ошалевшие от бессонницы и неимоверных доз кофе студенты торопливо глотали таблетки успокоительного перед тем, как протянуть дрожащую руку за билетом, когда заядлые преферансисты, привыкшие к ночным бдениям за бесконечными «пульками», без устали строчили «шпоры» разнообразных калибров – от «бомб» величиной с тетрадный листок до «блошек» размером со спичечный коробок (на них институтские умельцы ухитрялись вместить весь «Уголовно-процессуальный кодекс»), Мишка Снегирев блаженствовал.

Это была пора его триумфа.

Помахивая видавшим виды «дипломатом», куда помещалось ровно десять бутылок крепленого вина, он расхаживал в скромном институтском сквере, с невозмутимым видом поглощая в неимоверных количествах свой любимый пломбир, услужливо предлагаемый ему будущими несчастными служителями Фемиды в виде гонорара за консультации по правовым вопросам.

Разъяснив менторским тоном очередному коллеге какой-нибудь каверзный вопросик, Мишка фамильярно хлопал его по плечу – мол, держись, не унывай, сессия – явление преходящее, и обращал свой взор к следующему горемыке, который от нетерпения мычал над ухом, с ужасом поглядывая на стремительно, как ему казалось, вращающиеся стрелки наручных часов. Оказавшись в роли практиканта, Снегирев неожиданно сам попал в незавидное положение почемучки.

Уже на исходе второй недели практики Мишка с ужасом признался самому себе, что его блестящая теоретическая подготовка – нуль без палочки. На самом деле все оказалось не так, как он себе мыслил, и как описывался в книгах труд оперативного работника.

Ворох разнообразных дел, обильно и каждодневно пополнявшийся неустанными трудами местной братвы, вовсе не способствовал неторопливым глубокомысленным рассуждениям у камина с трубкой в руках в стиле Шерлока Холмса. Весь взмыленный, словно загнанная лошадь, Мишка метался по городу с поручениями Тесленко целый день, а иногда и до глубокой ночи. Когда он приползал в общежитие, ноги уже отказывались ему служить.

Однажды, совсем отчаявшись, Снегирев решил сдаться на милость руководства управления и признать себя профнепригодным к розыскной работе.

Но тут ему неожиданно привалило счастье в виде дела об убийстве Валета, а затем и Щуки. Не зная причин такого необычайного доверия и не чувствуя подвоха, Мишка воспрянул духом. Энергия и цепкость, которые он проявил, расследуя порученное дело, вызвали нечто похожее на уважение даже у непосредственного Мишкиного начальника, капитана Тесленко.

Появление Снегирева в качестве практиканта тот поначалу воспринял, как приступ зубной боли.

«Черт бы их всех побрал, этих начальников!..» – не стесняясь Мишкиного присутствия, бубнил Тесленко, читая направление в угрозыск с визой Храмова: «Кап. Тесл.! Наставник». Подпись. Дата.

«Хорош гусь… – брюзжал капитан, скептически оглядывая неказистую фигуру практиканта. – Геракл.

В засушенном виде…»

«Уж лучше Спиноза», – невозмутимо ответил Снегирев, к тому времени все еще пребывавший в блаженном неведении относительно специфики работы уголовного розыска и находившийся под впечатлением последней сессии, где он блистал, как олимпийский бог.

«Философ, значит, – с ударением на последнем слоге определил Тесленко и хитро сощурился. – Ну-ну…»

Значение этого «ну-ну» Снегирев осознал довольно скоро…

Сегодня Тесленко был мрачнее грозовой тучи. Буркнув что-то в ответ на Мишкино приветствие, он сел за стол и принялся бесцельно перекладывать с места на место ворох бумаг.

Мишка скромно помалкивал, хотя его так и распирало желание побыстрее доложить результаты своих архивных изысканий.

Наконец капитан перевел взгляд на розовое от возбуждения лицо практиканта.

– Ну? – недовольно буркнул он.

– Тут я маленько в архиве покопался… – начал с важным видом Мишка, небрежно листая пухлую папку с выцветшей надписью.

– У тебя что, других забот мало?

– Хватает, – солидно подтвердил Снегирев. – Но, я думаю, вам следует посмотреть вот на это…

Он передал папку Тесленко.

– Ах, ты еще и думаешь, – съехидничал капитан. – Приятно слышать, – добавил: – Философ…

Тесленко прочитал первые страницы дела, которое подсунул ему практикант:

– «Убийство главного инженера хлебозавода Зарубина и его жены…» Послушай, на кой ляд мне эта археология?

– И еще одно дело, – невозмутимо положил на стол капитана вторую папку Снегирев. – Тоже заслуживает самого пристального внимания.

– Объясни, – решительно отодвинув папки в сторону, сказал Тесленко. – Если можно, покороче.

– Ладно, – согласился Снегирев. – Дело в том, что эти два преступления имеют один «почерк».

– Ювелир Сорокин… – Тесленко заглянул во вторую папку. – «Вооруженный грабеж. Убиты: ювелир, его жена и домработница…» Ну и что?

– Как – что? – загорячился Мишка. – Вы посмотрите, посмотрите внимательно! В квартирах

Зарубиных и ювелира были найдены окурки. Вот фотографии. Окурки были оставлены бандитами.

Доказано. Но главное, на что почему-то не обратили тогда внимание, – прикус на фильтре во всех случаях аналогичен! Я сравнил.

– Криминалист… – В голосе капитана звучал сарказм. – Ты закончил?

– Нет! – Разгоряченный Снегирев ткнул пальцем в одну из фотографий из дела ювелира Сорокина. – Сейф в квартире ювелира был вскрыт точно таким же образом, как и в магазине! Вот!

– Послушай, Михал Иваныч, тебе какое дело поручено расследовать?

Вежливое обращение капитана не сулило Мишке ничего хорошего.

– Занимаешься Валетом и Щукой, так и занимайся. Не лезь в чужой огород. Усек?

– Я и не лезу…

Мишка покраснел от обиды, как вареный рак.

– И, кстати, я еще не закончил. В квартире Зарубиных экспертам удалось «срисовать» отпечатки пальцев.

Очень неважные, и по тем временам практически непригодные для идентификации. Я попросил экспертов проверить на нашей новой аппаратуре, и вот что из этого вышло…

Снегирев, не глядя на своего начальника, положил перед ним листок бумаги.

– Заключение экспертов… – Тесленко прочитал и неожиданно почувствовал, как его захлестнула горячая волна. – Валет и Кривой?!

– Так точно, товарищ капитан, – официально ответил Снегирев, хмуро глядя мимо Тесленко.

– Миша, извини, я был не прав.

Тесленко протянул Снегиреву свою широченную ладонь.

– Ладно, не дуйся, – сказал он миролюбиво. – Держи пять.

Мишка, какой-то миг для вида поколебавшись, крепко пожал руку капитана.

– Да, брат, это, я тебе доложу, бомба. – Тесленко пристально посмотрел на Снегирева. – Это все?

– Почти.

– Что еще ты откопал?

– Есть у меня одна версия… – Снегирев заколебался. – Не знаю, насколько она правдоподобна…

– Ну-ну, – подбодрил его Тесленко.

– Бандиты при грабеже квартиры Зарубиных допустили промах. Так уж вышло, что остался свидетель, малолетний сын Зарубиных. Он был ранен.

– Его опрашивали?

– Да. То есть, не совсем так… Мальчик был в шоке, его долго лечили. Следователь, по настоянию врачей, не рискнул детализировать обстановку грабежа до полного выздоровления мальчика. Сына Зарубиных не стали расспрашивать о грабителях, чтобы не травмировать мальчика.

– А потом?

– Потом дело просто сдали в архив. «Висяк»…

– Бывает… – поморщился Тесленко, вздыхая. – Чтобы не портить отчетность последующих кварталов… Где теперь этот мальчик?

– Я наводил справки. Исчез. Он ушел из семьи, приютившей его после смерти родителей. И как в воду канул.

– Нескладно получается… Нужно его разыскать. Во что бы то ни стало.

Тесленко ненадолго задумался, а затем сказал:

– Ну, ладно, выкладывай свою версию…

Глава 12. КОСТЯ

У «вертушек» заводской проходной, в просторном вестибюле, толпились рабочие. Костя, подивившись про себя столь необычному в это время скоплению народа, протянул пропуск хмурому охраннику.

– Костя, погодь! – окликнул его знакомый голос.

Костя обернулся и увидел пушистые седеющие усы дяди Миши, его усталые, поблекшие от старости глаза.

– Здравствуйте, дядя Миша! – обрадовано воскликнул он – старый лекальщик был уже больше недели на больничном. – Как здоровье?

– Здоровье, Костик, сам знаешь какое… А вообще, пошел на поправку. Не в этом дело… Ты что, ничего не ведаешь?

Дядя Миша пытливо посмотрел на Костю.

Только теперь юноша заметил подозрительно покрасневшие веки старика, мокрую щеку и крохотную слезинку, запутавшуюся среди пожелтевших от табака волосков в седых усах.

– Что с вами, дядя Миша?

– Со мной? Со мной ничего… Ничего. Там…

Старый лекальщик махнул рукой в сторону стенда для объявлений и отвернулся, стараясь скрыть вновь набежавшую слезу.

Сердце в груди вдруг застучало неожиданно громко. Костя начал пробираться поближе к стенду.

Заводчане молча уступали ему дорогу, старательно избегая встречаться взглядами.

Костя посмотрел на плакат, прикрепленный к стенду, и едва не застонал от нестерпимой жгучей боли, на мгновение помутившей рассудок. Он закрыл глаза и пошатнулся. Его бережно поддержали, окружив плотной стеной.

Костя медленно сделал еще один шаг и прикипел взглядом к большой фотографии в траурной рамке – оттуда на него смотрел с неизменным ласковым прищуром названный брат Саша Кауров.

Черные строчки текста слились в серое пятно, прочерченное полосами и штрихами, и Костя никак не мог разобрать, что было написано на плакате. Будто ослепнув, он протянул руку, пытаясь нащупать ускользающие от него буквы, и чужим, охрипшим голосом спросил:

– Как… это… все?

– В авиационной катастрофе… – ответил кто-то из толпы.

Костя какое-то время пытался осмыслить сказанное.

И вдруг словно жгучая молния сверкнула среди темного хаоса, царившего в голове: «Сашка погиб…

Саша, брат!!!»

Ничего не видя перед собой, Костя резко обернулся и выбежал из проходной на улицу…

Очнулся он от своего полубредового состояния под вечер, в городском парке. Костя сидел на скамье у небольшого пруда, который окружали пышные, кудрявые вербы.

Кто-то спрашивал его:

– Эй, парень! Что с тобой?

Костя вздрогнул и обернулся. Позади стояли трое мужчин и с тревогой смотрели на его бледное, осунувшееся лицо.

Он с трудом расцепил окаменевшие челюсти и ответил, едва ворочая непослушным языком:

– Брат… погиб… Родной.

Костя так и сказал – родной. Слово это вырвалось помимо воли – крик осиротевшей души.

– Извини… Тяжело тебе, парень. Уж я-то понимаю. У самого… Эх!

Один из мужчин, полноватый, в роговых очках, вдруг начал торопливо открывать замки объемистого портфеля:

– Слушай, давай помянем твоего брата. И моих… Пусть земля им будет пухом…

Костя пил водку совершенно не ощущая вкуса, словно воду.

До этого он спиртного в рот не брал. Его приятели-грузчики, отнюдь не члены общества трезвости, не раз предлагали Косте «обмыть» очередную шабашку, но он в этом вопросе был тверд и непреклонен. Но сегодня ему было все равно…

Его случайные товарищи разошлись по домам под вечер. Только Костя, которого пугала перспектива вернуться в опустевшую квартиру Саши Каурова, остался сидеть на скамейке, погруженный в безрадостные думы.

Одиночество, к которому он уже давно привык, неожиданно стало постылым, невыносимо тяжким бременем. Жизнь потеряла смысл. Неподалеку, на летней танцплощадке, заиграл оркестр. Мимо Кости шли влюбленные парочки, шумные компании и одинокие люди преклонного возраста – им звучная медь саксофона и трубы навевала ностальгические воспоминания о давно ушедшей юности.

Костя поморщился в досаде: веселая музыка не соответствовала его мыслям, мешала сосредоточиться. Пьяное горячечное возбуждение постепенно вползло в мозг, глаза туманились. Костя решительно поднялся со скамьи, чтобы уйти подальше от праздно прогуливающихся людей, – он их в этот момент ненавидел – но тут же тяжело плюхнулся обратно. Тело было непослушным, ноги стали ватными, чужими. Выругавшись сквозь зубы, он опять повторил свою попытку. Но результат оказался прежним.

– Хорош… – Несколько парней, посмеиваясь, с любопытством наблюдали за Костей.

– Уходите прочь…

Костя все-таки встал и, пошатываясь, шагнул к ним.

– Ладно, парень, не петушись…

Один из них, светловолосый, улыбчивый, подхватил его под руку.

– Ты где живешь? Давай мы тебя домой свезем.

– Домой? Нет… у меня дома…

Костя расставил ноги пошире, пытаясь сохранить равновесие.

– Никого нету…

– Это хуже… – сказал светловолосый.

Парень на мгновение задумался.

– Ладно, тогда поехали ко мне. Переночуешь у меня, а там видно будет…

Похоже, Костя ему понравился.

И в это время раздался чей-то хриплый, до боли знакомый своей нагловатой интонацией голос:

– О, малыш! Приветик! Давно не виделись…

Перед Костей вырос откуда-то появившийся Фонарь со своей компанией.

Ярость на какой-то миг прогнала хмель, и Костя, оттолкнув светловолосого, двинулся к Фонарю.

– Сволочь… Ты мне за все заплатишь. Сейчас… – Язык у Кости заплетался, слова звучали глухо, невнятно.

Фонарь сразу понял, что Костя мертвецки пьян.

Как-то так получилось, что Фонарь в свои тридцать с лишним лет ни разу не попал в поле зрения милиции. Может, тому причиной было необычайное везение, но скорее всего – подленькая трусость, которую он тщательно скрывал под маской «делового».

Фонарь умел пустить пыль в глаза доверчивым малолеткам, – для них он был непререкаемым авторитетом. Его треп о личных воровских заслугах и похождениях они принимали за чистую монету. Впрочем, попробовал бы кто-нибудь усомниться – Фонарь был жесток и скор на расправу.

И почему-то никто из его малолетних подручных не задумывался над тем, что во время особо опасных воровских налетов Фонарь всегда оставался в стороне, но при этом обычно требовал себе львиную долю добычи. Только однажды его авторитет среди подручных сильно поколебался. И виновником этого был Костя. С той поры Фонарь возненавидел паренька лютой ненавистью.

Их первая встреча в полуразрушенном пакгаузе закончилась полным поражением Фонаря. Несмотря на то, что ему удалось сохранить невозмутимый вид, Фонарь все же отдавал себе отчет в том, что тогда он просто струсил.

Похоже, это поняли и его малолетние дружки. Фонарь попытался отомстить Косте, чтобы сохранить свое привилегированное положение внутри шайки, где уже начали появляться претенденты, посягающие на его роль признанного вожака. Тогда не получилось…

Но сегодня Фонарь не хотел упускать свой шанс. Хитроумная комбинация вмиг сложилась в его голове, и он принял решение.

Шепнув несколько слов Веве и Фуфырю, Фонарь, повернувшись к светловолосому, резко толкнул его в грудь.

– Вы чё парня трогаете? Валите отсюда.

– Убери руки, – спокойно ответил тот, отступая к своим друзьям.

– Это ты мне говоришь!?

Фонарь ощерил свои гнилые зубы и неожиданно ударил наотмашь кого-то из компании светловолосого.

– Братва! Костю бьют! – заорал он, тут же отскакивая на безопасное расстояние.

Шайка Фонаря вмиг набросилась на светловолосого и его друзей. Завязалась драка.

Случайные прохожие поторопились перейти на другие аллеи. Подобные разборки в парке не были редкостью, и добропорядочным гражданам вовсе не улыбалась перспектива быть свидетелями или, что еще хуже, попасть под чью-нибудь горячую руку.

Костя не удержался на ногах и упал.

Пытаясь сообразить, что происходит, он, словно слепой щенок, ползал среди дерущихся, время от времени стараясь встать. Неожиданно из кучи малой вырвался чей-то крик, полный нестерпимой боли.

– Атас! Смываемся! – завопил Фонарь.

И в этот миг сильный удар обрушился на Костю. Уже теряя сознание, он почувствовал чьи-то грубые руки, рвущие на нем одежду.

Глава 13. ОПЕРАТИВКА

Полковник Храмов, как почти всегда, был не в духе. Оперативка шла ни шатко ни валко: кто-то из сотрудников докладывал о порученном ему расследовании очередного дела, старательно избегая упоминаний о своих ошибках и просчетах, а полковник, которого провести было весьма трудно, хмуро бубнил свои неизменные сентенции, в конце концов сводившееся к тому, что опер – баран, а все его изыски – дерьмо и щепки.

Тесленко (до него никак не могла дойти очередь) изнывал от жары и извечного трепета подчиненного перед начальством. Он, наверное, в сотый раз прокручивал в голове весь материал по делу, чтобы не мямлить, когда дойдет до доклада. Но чувствовал, что это вряд ли удастся – в мозгах творился бедлам.

Наконец Храмов посмотрел в его сторону:

– Ну, что там у вас? Послушаем…

Официальный тон полковника не предвещал ничего хорошего, и Тесленко, как и предполагал, понес совершеннейшую чепуху.

На удивление, Храмов, хотя и морщился, словно от зубной боли, терпеливо выслушал его до конца.

– И это все? – иронично поинтересовался полковник. – Не густо.

– Да уж… – буркнул в ответ капитан.

– Значит, ты настаиваешь, что Кралю брать рано?

– Девка она битая, надежд на то, что расколется, у нас маловато. Стоит взять Кралю – и ее подельников днем с огнем не сыщешь.

– Что ты предлагаешь?

– Нужны улики прямые, а не косвенные. Хочу подобраться с другого конца.

– Ну-ну… – поторопил капитана Храмов.

– Ребята из отдела по экономическим преступлениям подцепили одного типчика, грузина, с несколькими отрезами трико. (Кроме всего прочего). Того самого трико, что украдено в промтоварном магазине.

– Грузин занимался сбытом краденого?

– Нет. У него на рынке палатка с промышленными товарами. Происхождение которых не подтверждено документально и сейчас устанавливается.

– Насчет трико – это точно?

– Экспертиза подтвердила.

– Интересно… Что дальше?

– Грузин открещивается от трико, как черт от ладана. Говорит, купил у кого-то по случаю. Соблазнился, говорит, дешевизной. А вот у кого конкретно купил – не помнит. Случайный клиент…

– И, конечно же, он обрисовал этого «клиента» достаточно подробно…

– Именно так. Считает нас придурками. Я сделал запрос и вчера по спецпочте получил из Грузии данные на этого… трудягу. Так вот, лет десять назад, еще в советские времена, он проходил по одному делу в Кутаиси вместе с Михеем.

– Михей? Занятно…

– Еще как занятно. А если учесть, что Михей – барыга[18] Крапленого с давних пор, его особо доверенное лицо, и что в послевоенные годы Валет и Щука были подельниками того же самого Крапленого, то и вовсе интересно.

– Да, узел вяжется тугой… Кто из ныне здравствующих воров, окопавшихся в нашем городе, был связан с Крапленым?

– Кривой и Профессор. Пока удалось установить только этих двоих, не считая Щуки и Валета.

– Профессор… Хитрая бестия.

– Хитер, – согласился Тесленко. – Голыми руками не возьмешь.

– Как он сейчас?

– Чист. Не подкопаешься. Ковыряется у себя на даче, клубнику выращивает, розы. Торгует на рынке. В общем – пенсионер.

– Хм… – хмыкнул недоверчиво Храмов. – Старо предание… Этот паразит мне в свое время немало крови попортил, так что в его смирение верится с трудом. Небось, и в церковь ходит?

– Угадали, товарищ полковник. Вместе со своим братцем, Михеем. Самые примерные прихожане.

– Грехи замаливают?

– Глаза замыливают. Людям и правоохранительным органам.

– Похоже. Ну, а что Кривой?

– Тоже остепенился. Работает в поте лица.

– Кем?

– Грузчиком.

– Кривой – и грузчиком? Ну, батенька, что-то в лесу издохло… И с каких пор?

– Полгода.

– Где?

– В промтоварном, напротив банка.

– Что?! – Храмов даже привстал от возбуждения. – А, черт! Почему я об этом узнаю только сейчас?!

– Вы думаете?..

– Именно! Мать твою… Ах, бараны…

Храмов от злости побагровел, глаза его метали молнии.

– Почему вы мне не доложили раньше? Я вас спрашиваю, Тесленко!

Капитан счел за лучшее промолчать. Храмова «понесло», а в таком состоянии он становился похожим на быка, которого мог остановить только хороший удар шпагой. Себя же Тесленко матадором не считал…

Высказав все, что он думает о Тесленко и других оперативниках, Храмов наконец выдохся.

Вытирая покрывшуюся испариной лысину, он спросил, не глядя на капитана:

– Ты инкассатора Федякина проверил?

– Конечно… – осторожно ответил Тесленко.

– Что значит – конечно?! – снова вспылил Храмов.

Но, похоже, предыдущий взрыв эмоций отобрал у него чересчур много сил и он быстро успокоился.

– Рассказывай… – потребовал полковник; и добавил еще что-то, но тихо, про себя.

– Довольно странная личность, этот Федякин…

Тесленко приободрился – после подобного разноса Храмов обычно впадал в черную меланхолию и был тих и кроток, словно ягненок.

– Как работник, Федякин так себе, звезд с неба не хватает. На работе не пьет, не курит. Но к слабому полу неравнодушен. Волочится за каждой юбкой. С виду мужик симпатичный. Холост. Тридцать один год.

Больничный получил на общих основаниях – температура, кашель, гланды… Говорит, простыл на рыбалке.

Поди, проверь…

– С врачом, который выдал ему больничный, беседовал?

– А то как же. Старая, битая выдра. Диагноз подтвердила. Правда, уж больно честные глаза мне состроила. Не верю я ей. Все руки в дорогих перстнях, золотая цепь, сережки немалой цены. И это на ее весьма скромную зарплату.

– Подозреваешь, что больничный Федякин получил за взятку?

– Подозревать можно все, что угодно. Доказательств только нет. А расколоть врачиху – кишка у нас тонка. Разве что под пытками. Еще та рыба…

– Федякин… – задумчиво пробубнил Храмов. – Надо бы его допросить.

– Что толку? Он ведь не дурак. Быть соучастником «мокрого» дела – не шутка. И Федякин это прекрасно понимает.

– Понимает… И алиби у него – будь здоров. Но упускать его из виду никак нельзя.

– Нельзя, – согласился Тесленко. – Вот только некому за ним присматривать.

– Подумаем. Найдем. У тебя все?

– Нет… – после некоторого колебания ответил капитан. – Есть у меня одна мыслишка. Хочу посоветоваться.

– Давай, только пошустрей. Время… – постучал ногтем по циферблату наручных часов Храмов.

– Я проанализировал все кражи и грабежи в городе за последний год. Получается интересная картина…

Тесленко развернул крупномасштабную карту города и окрестностей.

– Были «облагодетельствованы» почти все районы города, в равной мере. Почти все, за исключением Старозаводского. Здесь тоже были, конечно, кражи, но все по мелочам, и «почерк» другой. Кое-кого мы взяли, но все не то, что нужно. Мелюзга. Так вот, напрашивается мысль, что волк никогда не шкодит там, где находится его логово. Параллель, естественно, условная, но все же…

– Ты предполагаешь, что «малина» Крапленого в Старозаводском районе?

– Почему нет? По крайней мере, судя по его прежним делам, это характерная особенность «почерка» Крапленого. Он как волк: никогда не режет баранов там, где находится его логово.

– Возможно…

– И еще, товарищ полковник. Я считаю целесообразным размножить и выдать постовым и участковым фотографии Кривого, Михея и Профессора (фото Крапленого у них уже есть). Смотришь, кто-нибудь из этих ловчил и объявится в каком-нибудь интересном местечке.

– Согласен. Распорядись от моего имени. Только учти – под твоим контролем! Никакой самодеятельности. Наблюдать – и точка. И пусть сразу сообщают в управление. Это приказ. Нам не нужны мертвые герои. А свинцовую пилюлю переварить сложно – хищники серьезные, медлить не будут.

Глава 14. ИНКАССАТОР ФЕДЯКИН

Участковый, лейтенант Сушко, был зол. Мало того, что вчера получил нагоняй от начальника за слабую воспитательную работу среди подростков своего участка, что сегодня вдрызг разругался с женой из-за какого-то пустяка, так еще и небезызвестный в районе пьянчуга Клушин устроил потасовку во дворе своего дома с такими же выпивохами, как и он сам. А после, с раскровененной рожей, гонялся за своей женой и орал, матерясь по черному: « Убью, сука!

Изничтожу! Падла! И тебя… и мать твою!..»

Конечно, все закончилось так, как уже было не раз.

Клушин ползал перед ним на коленях, слезно просил прощения у жены, лобызал своих насмерть перепуганных детей, ревевших во весь голос, клялся, что последний раз, что за стакан ни в жизнь не возьмется…

Наконец завыла дурным голосом и его жена: «Ой, не забирайте корми-ильца-а!..» А затем вцепилась мертвой хваткой в мундир Сушко и стала целовать ему руки.

Бр-р! Черт бы их всех побрал, этих придурков!

«Дать бы тебе, паразит, по морде, да еще и носком под зад, чтобы летел без остановок куда-нибудь подальше… например, в мордовские ИТК…» – думал Сушко, торопливо выписывая квитанцию очередного штрафа за нарушение общественного порядка.

Ан, нельзя. Закон не разрешает.

А Клушину можно. Ему все можно. Попробуй к нему подступись, сразу весь Кодекс наизусть, как стих, прочитает. За Конституцию и говорить нечего – настольная книга. Постоянно открыта на той странице, где про права сказано. Пытался Сушко уговорить соседей написать на Клушина заявление в райотдел милиции, чтобы передать дело в суд, – тщетно. Боятся.

«С него, недоделанного, все как с гуся вода, – отвечают. – А у нас дети. Ну, дадут ему год, а толку?

Уже сидел… Выйдет – того и гляди бутылкой по черепушке где-нибудь в темном углу шандарахнет…

Пусть уж лучше на него бумагу пишет соседский пес Бобик. Ему терять нечего, все равно от старости скоро подохнет…»

Вот и весь сказ. Как хочешь, так и крутись.

Отправил как-то раз Сушко Клушина на пятнадцать суток. А он по выходу ерничает со смешочками:

«Вот спасибочки, гражданин начальник, удружил. Век помнить буду. Как на курорте побывал – и постель чистая, и жратва от пуза. А главное – от водки отдохнул. Все по науке, как в кино. Теперь можно опосля такого очищения сто лет жить и бухать, никакая болячка не возьмет…»

Вот и поговори с таким… А рапорт писать нужно и меры принимать тоже. Профилактику, беседы по душам… Язви его в душу!

С такими невеселыми мыслями Сушко вышагивал по переулкам микрорайона, не выбирая дороги, шлепал прямо по лужам, раз за разом проваливаясь в ямины с липкой черной грязью.

Участковый только вздыхал обречено, стараясь не замечать, во что превратились его новые хромовые сапоги, и топал дальше – словно нес свой крест на Голгофу. Недавно прошел сильный ливень и попытка найти обходной путь через это грязное месиво была пустой тратой времени и сил.

В одном из переулков, неподалеку от шоссе, задумавшись, Сушко едва не столкнулся с невысоким, сморщенным мужиком. Тот, горбясь и отворачивая лицо, боком прошмыгнул мимо него и поспешно посеменил в сторону Рябушовки – поселка на окраине, к которому уже подступали новостройки.

«Кто бы это мог быть?» – машинально подумал лейтенант, перебирая в памяти жителей своего участка.

Сушко работал здесь пятый год и практически всех своих подопечных знал в лицо. Но этого человека он видел впервые.

Трудно представить, что кому-то постороннему могла взбрести в голову блажь прогуляться по

Рябушовке в такую погоду…

«И все-таки где-то я его видел… Где и когда?» – размышлял Сушко, глядя вслед удаляющемуся мужику.

И похолодел, вспомнив фотографии, врученные вчера капитаном из городского уголовного розыска. Не может быть! Неужели!?

Нет, точно он! Уж на что-что, а на зрительную память участковый не жаловался.

Сушко торопливо открыл офицерскую сумку, нашел снимки. Есть!

С глянцевого картона на него глянуло лицо встреченного мужичка – морщинистое, мятое перемятое жизнью, с оловянными глазами-пуговками, смотревшими из-под мохнатых бровей недобро и подозрительно. Посмотрел на оборот фотографии – кличка Кривой.

Что делать? Что делать!?

Сушко вспомнил наказ капитана – звонить в управление.

Он беспомощно оглянулся, зная наверняка, что до ближайшего телефона километра два, и едва не заплакал от бессилья. Нет, со звонком не успеть. Да еще эта грязь…

Проследить! Но как? В фирменном кителе и фуражке за версту видать, пусть даже в надвигающихся сумерках, что милиционер. А ведь нужно, обязательно нужно узнать, к кому направился старый вор-рецидивист.

И лейтенант решился. Спрятав фуражку в сумку и прижимаясь поближе к заборам, он поспешил за Кривым, нескладная фигурка которого мельтешила уже в полукилометре от него.

Тесленко, медленно, словно сомнамбула, опустил телефонную трубку на рычаги. Глядя на его изменившееся лицо, Мишка Снегирев с испугом спросил:

– Что с вами, товарищ капитан?

– А? Что? – будто очнувшись, посмотрел на него Тесленко. – Со мной… все в норме. А вот инкассатор Федякин застрелился.

– И что теперь? – едва не шепотом проговорил Мишка.

Он теперь был в курсе событий, происходящих в городском угрозыске.

– Хана, – коротко ответил Тесленко. – Оборвалась одна из последних ниточек. Ухватиться практически не за что. Храмов с меня голову снимет, – пожаловался он Мишке, понемногу приходя в себя.

– Вы-то здесь причем?

– Очень даже причем. В любой неприятной ситуации всегда ищут крайнего. А это как раз тот самый случай. И крайний здесь – я.

Мишка сочувственно покивал головой, скорбно скривившись.

Тесленко посмотрел на него скептически и подумал: «Артист… Сочувствие изображает на все пять.

Прохиндей…»

– Ладно, я потопал на квартиру Федякина, – тяжело поднимаясь, сказал капитан. – Ты побудь на телефоне.

– Когда вас ждать?

– Какая разница? Жди, к ночи буду… А у тебя что, свидание? – поинтересовался на ходу Тесленко.

– Не-а, – зарделся Снегирев. – Есть кое-какие дела…

– Вот и занимайся ими… здесь. Философ…

У дома Федякина стояли райотделовский «газик» и инкассаторская машина. Встретил капитана следователь прокуратуры Никитин; его капитан знал еще со школьной скамьи.

– Привет, – пожал ему руку Тесленко.

– Здорово, – улыбнулся Никитин. – Как живешь?

– Средне.

– Как это – средне?

– Между хреново и очень хреново.

– С чем тебя и поздравляю. Это твой кадр? – кивнув в сторону приоткрытой двери веранды, спросил Никитин.

– Да. Был кандидатом, стал клиентом.

– Тогда пойдем…

Через небольшой дощатый коридорчик, по обе стороны которого высились полки, заставленные банками с маринованными грибами и вареньем, они прошли на кухню. На полу, возле газовой плиты, лежал светловолосый мужчина. Его волосы слиплись от запекшейся крови, рот был приоткрыт, а возле скрюченных пальцев правой руки валялся пистолет.

– Ну и как? – спросил Тесленко.

– Похоже на самоубийство, – понял его Никитин. – Похоже… Хотя… черт его знает. Нужно работать.

– Нужно… – с тяжелым вздохом согласился капитан.

Перепуганный водитель инкассаторской машины, молодой худощавый парнишка лет двадцати, видимо, недавно демобилизовавшийся из армии, рассказывал:

– …Отвез я его на обед. Он часто дома обедал. У него гастрит… или язва, не знаю точно. Не мог он в столовке… Приезжаю, а он… вот… Лежит. Мертвый. Я сразу вам позвонил. Все…

– Сегодня вы ничего странного не заметили в его поведении?

– Да нет, все как обычно. Смеялся. Анекдоты рассказывал.

– Когда вы привезли его на обед, в доме был кто-нибудь?

– Нет. Точно нет. Он при мне замок отпирал.

– Вы и в дом заходили?

– Нет. Я попросил воды. Он кружку взял на веранде, а колодец во дворе.

– Спасибо, – поблагодарил водителя Тесленко. – Вы свободны. Замок входной двери с защелкой? – спросил он Никитина.

– Да. Но ничего необычного, дешевый ширпотреб, можно гвоздем открыть.

– А ведь защелка замка стоит на фиксаторе… – пробормотал Тесленко.

Никитин услышал и выразительно пожал плечами.

Федякина унесли, и только контуры тела, очерченные белой меловой линией на полу, да темно-красная лужа крови напоминали о разыгравшейся трагедии. Тесленко внимательно присматривался к окружающим вещам и кухонной утвари, стараясь представить последние минуты жизни инкассатора: вошел в дом, снял туфли, надел комнатные тапочки, повесил плащ на вешалку.

Причесался – карманную расческу нашли на трюмо в гостиной. Решил умереть красиво, как актер на сцене – с набриолиненным пробором?

Далее – замок входной двери. Зачем Федякин поставил защелку на фиксатор? Наверное, для того, чтобы избавить водителя от необходимости долго и бесцельно стучать в дверь к покойнику, раз уж он намеревался покончить с собой. Заботливый… Хороший товарищ. Взрыв эмоций… или еще что-то.

Налил полный чайник, поставил на газовую плиту, зажег…

Решил испить чаю перед кончиной? Но передумал. Газ выключил (чайник еще теплый), достал бутылку шампанского, положил в морозильную камеру, чтобы быстрее охладить. Бутылку взял из крохотной каморки; там их было две, стояли рядышком на полке. Хотел приготовить яичницу, вынул из холодильника пяток яиц. И – застрелился. Не выпив, не пообедав, хотя намеревался. Передумал. С какой стати? На кухонном столе стоит ваза с яблоками, апельсинами и конфетами. Сладкоежка? Нужно выяснить…

Тесленко подошел к окну, выходящему в сад. В саду – тропинка, вымощенная кирпичом, тянется к калитке в дальнем конце подворья. За высоким дощатым забором виднеется шоссе.

Дом на отшибе; с левой стороны пустырь, справа – старый заброшенный сад. Тихое местечко.

Интересно, с улицы можно услышать выстрел?

Самоубийство…

Но почему, черт побери, почему!? Испугался? Кого? Вопросы, одни вопросы… Нужно ждать заключения экспертов.

Глава 15. КОСТЯ

Молодой следователь прокуратуры, худощавый белобрысый парнишка, недавно закончивший юрфак, смущаясь, слушал дядю Мишу:

– Я не могу в это поверить, не могу! – горячился старый слесарь. – Здесь что-то не так. Понимаете, не мог Костя человека… ножом. Не мог!

– Но факты – упрямая вещь, – возражал следователь.

– Будь они неладны, эти факты…

Дядя Миша горестно махнул рукой и закурил.

– Извините, Михаил Афанасьевич, кем он вам доводится?

– А разве это имеет значение?

– Да, в общем, не так уж и важно…

– Ученик он мой, рабочий парень. Нелегкой судьбы человек. Сирота. Честный, трудолюбивый. Нет, не способен он на такую подлость!

Следователь в душе был согласен с доводами старого рабочего, но показания свидетелей, заключение эксперта говорили о другом. Больше всего следователя поражало непонятное поведение Кости – он упорно отмалчивался или отвечал на вопросы коротко и однозначно: «Да. Нет. Не помню…»

И все. Будто его заклинило. Пустой, отсутствующий взгляд, полное безразличие к своему будущему, непонятная инертность.

Временами следователю казалось, что Костя живет в каком-то своем мире, куда другим нет входа. А ведь его положение было практически безнадежным.

Когда к месту драки прибыл наряд милиции, Костя без памяти лежал на газоне, сжимая в руках самодельный нож – «заточку». А неподалеку от него небольшая группа ребят окружила светловолосого парня с колотой раной в боку. И рана была нанесена именно этим ножом, как гласили выводы эксперта.

В деле имелось еще одно заключение медиков. Оно прямо указывало на то обстоятельство, что подследственный Зарубин находился в состоянии сильного алкогольного опьянения. Все, круг замыкался…

Правда, были кое-какие моменты в расследовании, не дававшие покоя следователю; на них он так и не смог найти убедительного ответа. И первый из них – несоответствие в показаниях свидетелей, участников потасовки.

Если друзья раненого парня в один голос твердили, что не видели, кто его ударил ножом, и тем более не могут с абсолютной уверенностью указать на Костю, то их противники, так сказать «друзья и защитники» подследственного, рьяно утверждали, что это совершил он.

И еще одно: что могло связывать рабочего паренька с отменной характеристикой с такими, довольно подозрительными личностями, назвавшимися его друзьями?

Не смог найти ответы на эти вопросы молодой следователь. Возможно, на его заключение и решение суда повлияло и поведение Зарубина, отвечающего на вопрос виновен ли он в совершенном преступлении:

«Не знаю…».

Но, как бы там ни было, а поздней осенью, в ненастную, слякотную погоду, Костю отправили по этапу в северные края…

Серое небо, угрюмое, чужое, было расчерчено колючей проволокой. Лай сторожевых псов, охрипших от злобы, встретил этапированных у ворот зоны. Над ними высились почерневшие от времени две деревянные сторожевые вышки.

Колонна медленно втянулась на плац, представляющий собой обширный участок вязкой, размешанной пополам с опилками, грязи. Распределение по баракам длилось долго и нудно.

Многократные переклички, мат промокших до нитки конвоиров (им, как и заключенным, хотелось побыстрее добраться к теплу и отдохнуть), мелкий, занудливый дождь – все это вместе взятое доводило до бешенства измученных нелегкой дорогой этапников.

Только Костя стоял отрешенный и безучастный к происходящему, не чувствуя промозглой сырости и жидкой холодной грязи, хлюпающей в рваных башмаках…


…Здравствуй, моя Мурка, здравствуй, дорогая.
Здравствуй, дорогая, и прощай.
Ты зашухерила всю нашу малину…

– Ого, нашего полку прибыло!

Коренастый зек бросил гитару на нары и, широко раскинув руки, шагнул навстречу этапированным, которые шумной толпой ввалились в барак.

– Кого я вижу, век свободы не видать! Серега, кореш! Сколько лет, сколько зим…

– Валет?!

Чернявый шустрый парень с быстрыми блудливыми глазками осклабился и протянул руку.

– Держи пять! Вот это встреча. Ну, как тут у вас?

– Серый, клянусь мамой, на свободе лучше. Попки[19] – зверье. Шамовка – дрянь. В зоне одни мужики, деловых – кот наплакал. Ты-то за что присел?

– Все за то же… Ты мою фартовую статью знаешь.

– Взяли как?

– На локшевой работе[20]. До этого на шобле[21] разборняк получился, один хмырь понты погнал, так я его слегка поковырял. Вот он меня, сука, похоже, и вложил. Взяли со шпалером[22] в кисете[23].

– Ну и где он теперь?

– Пасит[24], козел. Вернусь – из-под земли достану.

– Лады. Братва, располагайтесь! – показал вновь прибывшим на свободные нары Валет. – А ты, Серега, давай поближе ко мне. Эй, мешок, канай отсюда!

Он ткнул своим пудовым кулачищем под бок соседу по нарам. Тот, ни слова ни говоря, быстро собрал свои вещи и уныло поплелся куда-то в угол барака.

– Шикарно живешь, Валет, – сказал, осмотревшись, Серега.

– А то… Знай наших. По случаю встречи с друзьями-товарищами у нас сегодня будет керосин[25]. Для тебя, Серый. Эй, Мотыль!

– Здесь я, Валет…

Лопоухий, круглоголовый зек, подобострастно ухмыляясь, подбежал к нарам, где развалился Валет.

– Чего изволите? – заерничал он, изображая официантку.

– Давай чефир. На всех. Сегодня я угощаю. А нам шнапс принеси. И закусон поприличней. Усек?

– Бу сделано! – козырнул Мотыль и завихлял задом в глубь барака.

Костя, растянувшись на нарах, невнимательно прислушивался к трепу заключенных. В мыслях он был далеко от этих мест…

– Ты что, глухой? Пей чефир, парень, Валет угощает.

Мотыль протягивал Косте старую эмалированную кружку с темно-коричневой жидкостью – круто заваренным чаем.

– Спасибо, я чефир не пью.

– Нельзя отказываться, не положено. Валет угощает. Пей! – В голосе Мотыля послышались угрожающие нотки. – Иначе…

– Повторяю, я не хочу. Может, как-нибудь в другой раз.

– Валет, слышишь, тут один зеленый от угощения отказывается.

– Что? Ну-ка, ну-ка, посмотрим, что это за рыба… Ты кто такой? Статья, кликуха?

– Я тебе не обязан докладывать… – нехотя поднимаясь с нар, ответил Костя набычившемуся Валету.

– Борзишь, зелёнка? Мне!? Лады… Мотыль, Котя, растолкуйте ему, кто такой Валет.

Все дальнейшее произошло настолько молниеносно, что окружавшие Костю заключенные не успели глазом моргнуть, как Мотыль и двухметрового роста громила по кличке Котя рухнули, словно подкошенные, в проход между нарами. Озверевший Валет с диким воплем тоже ринулся на Костю, но страшной силы удар ногой в челюсть надолго лишил его возможности осмысливать происходящее…

Дни в зоне тянулись бесконечной, унылой чередой. Казалось, что не будет конца этому однообразию смен опостылевших дней и ночей. Только работа, иногда совершенно бессмысленная, никому не нужная, но обязательная, как-то скрашивала полуживотное существование в этом диком угрюмом крае, сплошь утыканном островами зон. Даже низкорослые хилые деревья, из последних сил цепляющиеся за тощую почву, казались приговоренными к пожизненному заключению, смирившимися со своей участью.

Так уж получилось, что Костя, несмотря на свой юный возраст, практически с первых дней пребывания в зоне стал пользоваться определенным авторитетом среди зеков.

Здесь уважали самостоятельность и силу, чем Костя не был обижен. Были еще стычки с «деловыми», но вскоре его оставили в покое, почувствовав на своей шкуре, чем может обернуться «разговор по душам» с этим немногословным и крепким, как сталь, пацаном. И только злопамятный Валет пытался преследовать Костю, пока после одной из разборок не угодил на месяц в больничный изолятор зоны, где его загипсовали, как куклу.

После этого он стал тише воды и ниже травы и при встречах с Костей едва ему не кланялся. Но Костя не верил в его показушную покорность. Он знал, что Валет ненавидит его всеми фибрами своей подлой душонки.

Примерно через полгода Костю, как бывшего высококвалифицированного слесаря, определили помощником кузнеца в задымленную кузницу на территории зоны. Кузнецом работал старый зек; его прозывали Силычем. Он был старожилом зоны с многолетним стажем. Силыч несколько раз попадал под амнистию, но гулял на воле недолго, с непонятным упрямством возвращаясь в эти Богом забытые места, судя по всему, ставшие ему родным домом.

Провинности его на свободе были не столь значительны, чтобы отбывать свой срок здесь, но на суде Силыч просил только об одном снисхождении – чтобы его отправили именно в эту зону. И еще не было случая, чтобы Силычу отказали. Может, в этом ему содействовало и начальство зоны – у Силыча были золотые руки и покладистый характер. Невысокого роста, кряжистый, с длинными, почти до колен, ручищами, Силыч мог сутками стоять у наковальни, выстукивая молотком звонкую дробь.

Косте нравилось работать у него напарником. Силыч, как и он, не отличался словоохотливостью, мог неделями молчать, будто был совсем один в старой кузнице среди гремящего железа и сверкающих угольев горна. Силыч пользовался значительными привилегиями. Он и спал в кузнице, оборудовав в закутке нечто наподобие каморки.

С некоторых пор, с молчаливого согласия Силыча, Костя, вместо того, чтобы коротать свободное время в шумном бараке, оставался в кузнице до отбоя. Обычно он сидел на колченогом табурете возле закопченного оконца и читал-перечитывал потрепанные книги, которые брал в библиотеке зоны.

Так шли годы…

Глава 16. ПРОФЕССОР

Муха назойливо жужжала над головой, мешая сосредоточиться. Профессор в раздражении махнул рукой, отгоняя непрошеную гостью, и нечаянно зацепил очки, сдвинутые на кончик носа. Очки ударились о стену и упали на пол. Хрупкие стеклышки разлетелись сверкающими брызгами, тонкая металлическая оправа запрыгала по полу, задребезжала.

Вздрогнув от неожиданности, Профессор какое-то время сидел неподвижно, уставившись в пространство перед собой и быстро мигая покрасневшими веками, затем вскочил и в приступе бессильной ярости затопал ногами, превращая стеклянные осколки в пыль. Пнув напоследок изуродованную оправу, он сплюнул и мелкими шаркающими шажками направился к огромному старинному буфету с резными купидонами на дверцах.

Там он достал начатую бутылку французского коньяка, рюмку, налил ее до краев и выпил. Поморщившись с таким видом, будто проглотил полынную настойку, он поставил бутылку на прежнее место, и истово перекрестился на мрачные лики святых в углу, перед которыми мерцал огонек серебряной с чернью лампадки.

В последние годы Профессор стал набожным, не пропускал ни одной воскресной или праздничной службы в маленькой церквушке, что около рынка. Она оказалась единственной на весь город, которую так и не смогли разрушить большевики – уж больно прочными были ее стены, сложенные безвестными мастерами два столетия назад.

Михей, братец, посмеивался: «Что, сучий потрох, «крышу» надежную на том свете столбишь? В рай метишь? Поздно спохватился, там ворота покрепче будут, чем в зоне, никакие отмычки не помогут…»

Скрипнул зубами от злости, вспомнив слюнявую ухмылку Михея. Собственными руками удушил бы единоутробного! Тупая скотина, мнит себя хитроумным дельцом, а того не понимает, что своей жадностью веревочку вьет и для себя и для него. Устроят менты напоследок перед дальней дорогой «чистилище», еще как устроят. Как пить дать. Ублюдок, гад подколодный!

Кольнула неожиданная мыслишка: а может, того, попросить Крапленого, пусть поможет Михею побыстрее свернуть свои дела земные и – в выси заоблачные? И тут же спохватился – грех! Ах, какой грех на душу, прости Господи. Все-таки родная кровь…

Профессор перекрестился. И довольно растянул губы в ехидной улыбке: а все-таки он заставил Михея ходить в церковь. Пусть для показухи, но гляди когда и пригодится. Ментам туману в глаза подпустить никогда не помешает. Нырнул в мягкие объятия кожаного кресла, задумался.

Тугой коньячный комок в желудке постепенно начал рассасываться, заставляя сердце гонять быстрее по жилам стылую старческую кровь. Мысли, подстегнутые спиртным, полетели быстрее, но без излишней суеты.

Крапленый… С-сукин сын!

Сколько раз закаивался с ним дела иметь, ан нет, опять судьба на скользкой дорожке свела. И опять могилой попахивает по вине Крапленого. Два раза стоял на краю ямины вместе с ним, два раза сумел отвертеться, знать, удача над головой тогда крылья расправила. Да и умишком пришлось пораскинуть.

А теперь, похоже, каюк…

Крапленому что – рванет подальше, благо, есть с чем и есть куда. А он? Лета уже не те, чтобы икру метать. Ноги не то, что бегать, ходить отказываются. Эх, сбросить бы десяток-другой лет!

Почему-то вспомнились семидесятые…

Учил он тогда уму-разуму Крапленого, смышленый был, стервец, на лету фартовую науку хватал. Все воровские «университеты» прошел за короткий срок, даже от армии сумел отмазаться. И в зоне не пропал. Лизал пятки лагерному начальству, возле бугра отирался, а вышел на свободу – морда откормленная, семь на восемь, восемь на семь, весь в наколках. Авторитет…

Науку Профессора крепко усвоил, да и в зоне верхов нахватался, как блудливая сука блох. Выучил на свою голову…

Теперь козырем выступает, в паханы метит. Радуется, недоумок хренов. Как же, сам Профессор теперь в сявках оказался, перед ним на цырлах ходит. Загордился…

Не рано ли, Крапленый?

Оно, конечно, старость в окно стучится, силенки уже не те, да только не зря он свою кличку столько лет носит. Еще никому и никогда не удавалось Профессора вокруг пальца обвести. А пожизненное, светившее Крапленому, – это серьезно. Очень серьезно. Крапленому терять нечего, а вот ему «червонец» совсем не улыбается.

Десять лет в колонии – ого какой срок. А в зоне пенсию по старости не дают, диетический стол не накрывают, а жевать вставными зубами вместо сдобных булочек черствую черняшку тяжеловато. Хитер Крапленый, ох, хитер…

Связал подельников кровушкой, чтобы случаем в кусты не нырнули (дело знакомое, могут с потрохами заложить, не успеешь стопарь закусить), и вертит ими как хочет. Назад им дороги нет. Да только Профессора на мякине не проведешь и «мокруху» на него не повесишь. Ведь яснее ясного, что задумал Крапленый: подставит под удар дружков, а сам – поминай как звали…

И теперь главное – не упустить момент, когда нужно будет вовремя выйти из игры, опередить Крапленого.

Если бы не Михей… Дубина!

Звонок у входной двери затрезвонил, как показалось Профессору, над самым ухом. С неожиданной для его возраста прытью он вскочил на ноги и метнулся к окну. Подслеповато щурясь, выглянул сквозь щелку между портьерами и облегченно вздохнул – Михей.

– Ну ты закупорился! – наморщил нос Михей. – Духотища… Открой форточку, проветри комнату.

– Сейчас проветрю… мозги твои куриные. Садись! – зло бросил Профессор.

Михей в недоумении вытаращил свои мутные блекло-серые глаза и грузно плюхнулся на диван с высокой деревянной спинкой. Под его весом жалобно скрипнули пружины, и в воздух поднялось пыльное облачко.

В отличие от старшего брата, худосочного и поджарого, Михей к старости располнел и стал похожим на коротконогого выбракованного хряка. Его широкое, с тройным подбородком, лицо казалось постороннему наблюдателю тупым и самодовольным, и только в случае опасности оно мгновенно преображалось, твердело, а дебильные глаза вдруг темнели, наливались злобой и хитростью. Эту маску, ставшую его второй натурой, Михей носил уже не одно десятилетие. И только Профессор знал, что «недалекому и простоватому» братцу палец в рот не клади – отхватит вместе с рукой.

Брезгливо посмотрев на засаленный, в перхоти, воротник пиджака Михея, Профессор спросил:

– Выпьешь?

– Вот это другой разговор, – оживился Михей, потирая короткопалые, в старческих веснушках руки.

– Плесни, сколько не жалко.

«Для тебя, придурка, жалко, да куда денешься…» – подумал Профессор, направляясь к буфету.

Он знал, что братец только тогда начинает соображать, когда вольет в брюхо стакан чего покрепче.

Профессор отворил дверку буфета, поколебался чуток в раздумье, затем достал бутылку водки. Французский коньяк он незаметно задвинул поглубже, краем глаза заметив, как вытянул шею Михей, пытаясь рассмотреть из-за плеча брата содержимое импровизированного бара.

– Ха, – выдохнул Михей, выцедив врастяжку полный стакан водки. – Вот спасибочки, брательник, выручил. Башка со вчерашнего вечера как чугунок.

– Закусывать будешь?

– Гы-гы, – заржал Михей. – После первой не закусываю, ты же знаешь…

И он, как бы невзначай, пододвинул пустой стакан поближе к Профессору.

– Баста, – отрезал Профессор и спрятал бутылку. – Поговорить нужно. Серьезно поговорить.

– Валяй, – согласился со вздохом сожаления Михей.

– С Крапленым нужно завязывать.

– Чур тебя! – замахал руками в испуге Михей. – Ты что, белены объелся? Да он меня из-под земли выроет и обратно зароет, если я только намекну ему об этом. У меня его загонялка[26] имеется на приличный куш и рыжевье. Пока от него не отмажусь, о чем речь?

– Поц ты коцаный![27] Тебе сейчас нужно когти рвать отсюда, а не думать, как долги отдать. Торганешь фуфлом – и поминай, как звали раба божьего Михея. Заметут легавые, не успеешь «Отче наш» прочитать.

Усек?

– Крапленый что, сгорел?! – всполошился Михей.

– Пока нет. Но его амбец не за горами. Вот и вари своей башкой, что и почем.

– Ах, мать твою… – заматерился Михей, побледнев до синюшного цвета.

Он знал, что братец обманывать не будет, значит, положение действительно серьезное. Нюх у Профессора на такие ситуации отменный, проверено не раз.

– И как теперь? – спросил он уже спокойным тоном.

«Достал… – с удовлетворением прикрыл глазки Профессор. – Значит, есть шанс насыпать соли на хвост Крапленому. Чтобы знал свое место, смердяк, и не гоношился сверх положенного».

– Лады, подскажу. Но учти – бабки Крапленого поделим пополам.

– Ну ты и!.. – вскинулся было в злобе Михей.

Но тут же и притих под острым взглядом брата. Что поделаешь, свобода и жизнь стоят дорого…

– Звони[28]… – буркнул Михей сумрачно.

Глава 17. ПОЖАР

Дом вспыхнул неожиданно и горел, как факел. Заполыхал он среди бела дня, когда солнце забралось уже довольно высоко и успело подсушить остатки зловонных луж в пустынных переулках окраины. Перепуганное воронье кружило, галдя над захламленной мусором рощицей, искры роями взмывали в небо и падали на подворья, на крытые рубероидом крыши соседских халабуд. Немногочисленные в эту пору дня жители, в основном дети малые и старики, в полной растерянности пытались спасти свой немудреный скарб и домашнюю живность, запертую в хлевах – они тоже вот-вот могли загореться. Но людям повезло – пожарные, на удивление, прибыли вовремя, чтобы не дать распространиться огню дальше.

Дом спасти не удалось…

– Виктор Михайлович, зайди ко мне…

Хрипловатый голос Храмова, усиленный мощным динамиком переговорного устройства, заставил Тесленко вздрогнуть. В этот момент капитан в полном одиночестве сидел в своем кабинете, погруженный в безрадостные думы. Полковник был в служебной командировке почти неделю и только сегодня вышел на работу. Мысленно послав его ко всем чертям, Тесленко поплелся на очередную выволочку. В том, что он получит приличный втык, у капитана сомнений не было. Дело по-прежнему разваливалось на мелкие кусочки и слепить их Тесленко был не в состоянии.

На первый взгляд все казалось простым и не требовало особых мудрствований. Но когда нужно было принимать какие-либо решения, капитан чувствовал, как тупеет на глазах.

Ко всем событиям не хватало какого-то ключа, зацепки, откуда можно было двигаться дальше, чтобы построить логически завершенную картину преступлений и, наконец, добраться до логова Крапленого. Капитан невольно дивился неожиданно проявившимся способностям весьма недалекого вора-рецидивиста так ловко прятать концы в воду. Он интуитивно почувствовал, что за Крапленым кто-то стоит. И этот человек явно был преступником незаурядным…

– Доложи-ка мне обстановку, – сразу приступил к делу Храмов.

– Ничего нового… – замялся Тесленко, не решаясь присесть – полковник даже головы не поднял от бумаг, разложенных перед ним на столе.

Затем капитан все-таки сел, стараясь не скрипнуть стулом.

– Эти слова я от тебя слышу уже, по-моему, в сотый раз, – недовольно сказал Храмов. – Не часто ли повторяешься? Что там у тебя есть по Федякину?

– Согласно заключению экспертов, Федякин убит, – сухо отчеканил неожиданно разозлившийся

Тесленко.

– Имитация?..

– Да. Попытка имитации, если быть совершенно точным. Очень непрофессиональная, кстати.

– Собственно, как ты и предполагал…

– Именно. Выяснилось, что кто-то незадолго до появления Федякина в доме пробрался в сарай для дров, находившийся в саду. Там остались следы, правда, не очень выразительные и мало пригодные для идентификации, и сигаретный пепел. Окурков не нашли.

– Я так понял, что там был не один человек…

– Двое или трое, сказать трудно. Но явно не один.

– Это их ждал Федякин?

– Нет. Ждал женщину, это уже можно считать фактом.

– Приманка?..

– Не исключено. По показаниям соседей, Федякина не раз видели вместе с миловидной женщиной лет тридцати. И в день убийства она приходила к Федякину, как раз в обед. Хотя свидетель, глубокий старик, не совсем в этом уверен, так как женщина, похоже, пыталась скрыть свое лицо под косынкой и была одета неброско, по-простецки, не так, как всегда. Старик узнал ее по походке. Вроде бы узнал…

– Старик видел, как она заходила в дом к Федякину?

– Не видел. Но куда она еще могла направляться? Дом Федякина на отшибе, дальше пустырь, пахота. Кроме того, шли дожди, а туда и в сухую погоду охотников пройтись найдется мало.

– Но ведь Федякин был вооружен.

– Был. Потому они и послали эту женщину, чтобы отвлечь его внимание.

– Что говорят эксперты?

– Во-первых, на кистях рук Федякина обнаружены – правда, слабые – следы пальцев.

– Держали за руки?

– Похоже. Вот только неизвестно зачем… Здесь есть некоторые предположения…

– Это позже. Что дальше?

– Во-вторых – поза убитого. Пришлось провести следственный эксперимент, чтобы доказать, что тело должно лежать несколько иначе. И последнее – огнестрельная рана. Судя по траектории выстрела, пистолет должен был находиться в совершенно неестественном положении для данного случая – почти перпендикулярно кисти руки.

– Понятно… Словесный портрет женщины вы подготовили?

– Не только. Смонтирован и фоторобот. Женщину видели многие, так что ее изображение должно быть очень близоко к оригиналу.

– Ну что же, это удача.

– В какой-то мере…

– И это все?

– С фотороботом работаем, пока результатов нет. И еще одно – при обыске Федякина в его карманах обнаружено несколько использованных автобусных билетов двадцать седьмого маршрута.

– Рябушовка?..

– Точно. Поэтому решили отработку фоторобота начать именно с этого района.

– Логично. Есть еще что-нибудь примечательное по нашему ведомству?

– Да как сказать… в общем, ничего особенного. Я бы даже сказал, что уж больно тихо стало.

Подозрительно тихо. Правда, нам сообщили из райотдела, что позавчера исчез их участковый Сушко. Просили помочь в розысках.

– Не нашли?

– Пытались. Как сквозь землю провалился.

– Где это случилось?

– На Рябушовке. Разбирался там с каким-то пьянчугой…

– Стоп-стоп… Говоришь, на Рябушовке? Опять Рябушовка. Странно… Сушко получил фотографии наших «клиентов»?

– Конечно. Как и все остальные участковые города. Вы думаете…

– Конечно же, черт его дери! Ведь Рябушовка входит в район поиска «малины» Крапленого.

– Значит, Сушко уже нет в живых…

– Несомненно. В этом я почти уверен. Похоже, что мы не ошиблись в наших предположениях. Хотя от этого не легче…

– Что теперь?

– Позвони в райотдел, дай ориентировку. Пусть подключат всех оперуполномоченных. Время не ждет, нужно работать по горячим следам…

В это время зазвонил телефон.

– Слушаю, Храмов. Да, здесь. Тебя… – протянул полковник трубку капитану.

Звонил Мишка Снегирев. Глядя на внезапно изменившееся лицо Тесленко, полковник спросил с беспокойством:

– Что случилось?

– Разыскали эту женщину… – тихо ответил капитан, укладывая трубку на рычаги.

– Ну и прекрасно.

– Не очень. Ее дом уже догорает… Видимо, вместе с хозяйкой. Поджог. Опять мы опоздали. И опять концы в воду… Вот паскудники! – не сдержавшись, выругался Тесленко.

– Кто она?

– Баркалова Зинаида Геннадьевна, двадцати семи лет, незамужняя. Живет… извините – жила одна.

– Проверь, не проходит ли она у нас по картотеке.

– Уже проверено. Снегирев постарался. Нет. Разрешите, я поеду туда вместе с опергруппой?

– Поезжай…

Когда к дому Баркаловой подъехала машина опергруппы, пожарные уже скатывали рукава.

– Жертвы есть? – спросил Тесленко у немолодого, закопченного до черноты пожарного.

– Бог его знает, товарищ капитан, – устало махнул тот рукой. – Нужно разбирать. Сгорело дотла…

Подхватив багор, пожарный неторопливо пошел к груде дымящихся бревен.

Подбежал возбужденный Снегирев. Его пиджак напоминал решето – был весь в дырках от прожогов.

– Что, пожарным помогал? – едко спросил расстроенный Тесленко. – Где баба с веником, там и черт с помелом. Ты в своем амплуа – каждой дырке затычка.

– Я помог тут… маленько… – обиделся Снегирев. – А что делать? Горело ведь…

– Ладно, шустряк. Ты мне скажи, где Баркалова?

– Соседи говорят, что сегодня она из дому не выходила. По крайней мере, ее не видели.

– Значит, она там, – не то утвердительно, не то с вопросительной интонацией сказал Тесленко, глядя пустыми глазами на Мишку.

Снегирев счел благоразумным промолчать.

Обгоревший до неузнаваемости труп Зинаиды Баркаловой был извлечен из-под обуглившихся останков ее дома только под вечер.

Глава 18. КОСТЯ

Среди чахлых прошлогодних кустиков травы, которую весенние дожди еще не успели как следует отмыть от пыли и хлопьев сажи, синели крохотными озерками первые цветы. Невесть каким образом появившиеся здесь, среди угрюмых приземистых бараков зоны, они облюбовали пригорок почти у самой колючей изгороди.

Проломив тонкую скорлупу мусора, цветы упрямо тянулись навстречу робким солнечным лучам, прорывающимся сквозь грязно-сизые завитки утреннего тумана.

«Сон… Сон-трава…» – вспомнил Костя, как называла эти цветы мама.

Он бережно гладил покрытые серебристым пухом упругие стебельки, увенчанные резной чашечкой цветка, трогал кончиками пальцев не распустившиеся бутоны. Затем принялся выдергивать сухостой вокруг цветов, словно с благодарностью закивавших ему своими головками.

– Цветочками балуешься?

Широкие плечи Силыча отбросили уродливую тень на очищенный от мусора пригорок.

– Пойдем…

Хмурый Костя, не глядя на него, отряхнулся и направился к кузнице – ее закопченная труба виднелась неподалеку.

– Постой, дело есть…

Силыч придержал его за локоть.

– Ну…

– Не нукай, не запряг ишшо… – пошутил непривычно бодрым голосом Силыч, криво ухмыляясь.

«Что это сегодня с ним?» – подивился про себя Костя.

Силыч стоял перед юношей, широко расставив кривые ноги и глубоко засунув руки в карманы промасленного ватника.

– Тебя один человек видеть хочет.

– Кто?

– Узнаешь.

– Тогда обождет. До вечера. Работать нужно.

– Пусть работает трактор, он железный. Успеется. А тут дело важное, срочняк.

– Ладно. Куда идти?

– В сапожную…

Сапожная мастерская, маленький обшарпанный домишко, сколоченный на скорую руку из обрезков и кое-как оштукатуренный, принимал посетителей с раннего утра до позднего вечера, благо находился почти в центре зоны и хорошо просматривался со всех сторожевых вышек. Лагерное начальство благоволило к сапожникам. Там и впрямь собрались великолепные мастера своего дела. На заказ они могли стачать такие сапоги, в которых не грех было и по Москве-матушке пройтись при полном параде. Но основными заказчиками были зеки: кому валенки подшить, кому на ботинки заплату поставить, а кто и ремешок себе козырный, вычурного плетения, желал заиметь.

Конечно, вовсе не задаром обслуживали своих клиентов сапожники. Потому и водилась у них первостатейная заварка на чифирок, а то и хрустящие дензнаки немалого достоинства и в приличных суммах, проникавшие таинственным образом, минуя все запреты и заграждения, за, казалось бы, сверхнадежный колючий пояс зоны.

Сапожники на вошедшего Костю не обратили никакого внимания – сидели, согнувшись, на своих козлоногих табуретах, орудуя молотками и иглами.

– Сюда… – показал Силыч на кособокую дверь в глубине мастерской.

В прокуренной до тошнотворной вони комнатушке без окон, освещенной слабенькой запыленной лампочкой, сидел незнакомый Косте старик. Он был худощав, подтянут и одет в новенькую чистую робу. Его строгое лицо аскета было неподвижно и бесстрастно, колючие, глубоко сидящие глаза смотрели на Костю испытующе и, как почему-то показалось юноше, с состраданием.

– Спасибо, что пришел, – приветливо кивнул он Косте и сделал едва уловимый жест в сторону Силыча.

Кузнец едва не на цыпочках выскользнул из комнатушки и тихо прикрыл дверь.

– Присаживайся. Меня зовут Аркадий Аполлинарьевич. Ты можешь не представляться – Константин

Зарубин, кличка Седой.

Благодаря седым вискам и с легкой руки Силыча эта кличка намертво прилипла к Косте с первых дней его работы в кузнице. Но теперь Костя уже понял, кто перед ним. Это был знаменитый среди блатной братии вор «в законе» по кличке Козырь. Встречаться с ним Косте еще не приходилось, хотя заочно о Козыре он был наслышан.

– У меня для тебя есть пгиятная новость. Но об этом чуть позже, – продолжил Козырь, слегка картавя на французский манер. – А пока поговорим…

– О чем?

– О жизни. Я давно к тебе присматриваюсь, Седой. И, должен сказать, ты мне нравишься. Только не подумай, что я понты бью[29], – хищно сверкнул глазами Козырь. – Мне это ни к чему. Парень ты стоящий, крепкий. И молодость у тебя есть, и сила. Да и умом не обижен. Вот только в жизни не пофартило. Но это дело поправимое. Главное другое – присел ты, Седой, по ошибке.

– Как… по ошибке?

– Засадили тебя начальники, не разобравшись, кто на самом деле пером[30] побаловался. Не захотели разбираться! Вот и крутанули тебе на полную катушку с прицепом.

– Но кто?..

– А вот это уже другой базар…

Козырь на мгновение прикрыл глаза, как бы собираясь с мыслями, затем продолжил:

– Мне нужна твоя помощь, Седой. Я тебе, запомни, только тебе верю. Остальные – шпана, шестерки. Чуть что – заложат с потрохами. Я же, в свою очередь, помогу разыскать того хмыря, который тебя под статью подвел. Мое слово – кремень, век свободы не видать. Лады?

– Согласен! – Костя не раздумывал ни секунды.

Темная, бурлящая ярость скользкой гадиной вползла в душу, затуманила сознание. Ему показалось, что в этот миг с чудовищным грохотом лопнули в голове стальные канаты, до сих пор удерживавшие невидимую заслонку. И в образовавшееся отверстие хлынула всепоглощающая ненависть.

– От тебя требуется совсем немного – нужно переправить на свободу одному человеку записку. Очень важную записку! Если она попадет в руки ментам, я за твою жизнь, Седой, и ломанного гроша не дам. Учти это.

– Я ничего не боюсь, – презрительно покривился Костя, спокойно выдержав тяжелый взгляд Козыря.

– Да-да, знаю…

Козырь растянул свои жесткие губы в улыбке.

– Это хорошо. Я тебе верю. Деньгами тебя обеспечат в достаточном количестве. «Крыша» будет надежная. А там увидим… И еще – мое имя на воле забудь. О том, что ты меня знаешь, что ты мой доверенный, будет известно только тому, кто получит записку. И лишь в крайнем случае, когда попадешь в совершенно безвыходное положение, можешь открыться. Не всем! Кому – скажу…

– Понял. Но это будет не скоро…

– Вышел твой срок, Седой! Амба! Завтра получишь сидор – и на все четыре стороны. Амнистия. Так-то.

– З-завтра? – от неожиданности заикаясь, переспросил Костя. – К-как?..

Он почувствовал, как по телу прокатилась горячая волна, выметая, смывая дурные, безрадостные мысли. Вот оно! Наконец-то! Свобода!

Свобода…Свобода?

– Кого нужно? – раздался за дверью хриплый бас.

– Открывай, узнаешь, – пнул ногой дверь Костя.

– Э-э, не шустри! Чичас…

Вот уже четвертые сутки Костя шлялся по этой Богом забытой окраине, выписывая круги возле длинного кирпичного барака, переоборудованного после войны из зернохранилища в некое подобие коммуналки. Здесь жил человек, адрес которого дал ему Козырь. Но хозяин квартиры номер восемь словно в воду канул. Расспрашивать соседей Костя не стал – ни к чему привлекать лишний раз внимание к этой квартире. Здесь он следовал наставлениям Козыря.

Ночевал Костя в городском парке на скамейке, забившись в самую глушь. Туда боялись заходить не только праздношатающиеся, но и милиция, особенно, когда время переваливало за полночь.

Весна пришла солнечная, ранняя, за день земля хорошо прогревалась, а ночевать в таких походных условиях Косте было не в диковинку. На квартиру Каурова и на вокзал, в свою прежнюю обитель, он так и не решился пойти. Полуистертые жерновами памяти воспоминания и без того бередили душу, появляясь в кошмарных снах призрачными тенями…

Дверь распахнулась, и на пороге появилась фигура, при виде которой Костя невольно отшатнулся. Широкое, тумбообразное тело покоилось на массивных ногах-столбах, обутых в стоптанные домашние шлепанцы, каждый величиной с небольшой тазик для стирки белья. Руки человека-гориллы с пудовыми кулачищами были сложены на волосатой, в татуировках, груди. Во рту торчала потухшая сигарета без фильтра.

– Говори, – процедил он сквозь зубы, неторопливо оглядев Костю с ног до головы.

– Тебе привет от Козыря… – тихо сказал Костя.

Человек-тумба с неожиданным для его телосложения проворством схватил Костю за рукав, втащил в квартиру и захлопнул дверь.

– Наконец-то… – Выплюнув окурок, он растянул толстые лягушачьи губы в широкой улыбке. –

Проходи, корешок. Как тебя кличут?

– Костя… – ответил юноша и тут же, спохватившись, добавил: – Седой…

– Лексей, – сгреб Костину пятерню своей лапищей хозяин квартиры. – Кликуха Чемодан.

Располагайся. Сейчас сообразим чего-нибудь ради знакомства… Гы-гы. Как там Козырь?

– В норме. Вот записку передал…

Пока Чемодан, беззвучно шевеля губами, читал послание Козыря, Костя разделся до пояса и, шумно отфыркиваясь, с наслаждением подставил голову под кран с ледяной водой.

– Ты шамай, шамай… – подвигал к Косте тарелки с едой Чемодан. – Вот башли, на первый случай тебе хватит.

Он положил на стол несколько пачек в банковской упаковке.

– Зачем столько?

– Не сумлевайся, – по-своему истолковал Костин вопрос Чемодан. – Все в ажуре. Башли общаковые, не блины[31]. Не в долг – подарок Козыря, его наказ. Понадобятся еще – получишь без отказу, сколько нужно. А на хазу я тебя сегодня же определю…

Громкий пьяный хохот, звон стаканов и посуды, треньканье плохо настроенной гитары и матерные песни – все это, вместе взятое, доводило Костю до бешенства.

Дом, где квартировал Костя, больше походил на полуразваленный коровник. Он был длинный, скособоченный, приземистый и обгаженный со всех сторон рванью всех воровских «мастей», которая гужевалась здесь сутками и которой лень было додыбать до нужного места – деревянная будка сортира находилась шагах в двадцати от дома, возле помойки.

Хазу держала пышная смазливая бабенка лет тридцати пяти по кличке Люська-Конфета. Она была приветлива, проворна и весьма слаба на передок. Своим гостям она никогда не отказывала в женской ласке. И Костя, ютившийся в крохотной комнатке с одним подслеповатым окном, только морщился от ее кошачьего визга за стенкой, когда Люська в очередной раз испытывала на прочность вместе с каким-нибудь хмырем свою старую скрипучую кровать. Пыталась она подбить клинья и к Косте, но он молча вытолкал ее за дверь.

Добродушная Люська не обиделась на Костю, но отомстила чисто по-женски. Когда они оставались одни, Конфета шныряла по комнате или в прозрачной комбинации, под которой ничего не было, или в длинном, всегда распахнутом халате.

Костя только зубами скрипел и старался не выходить из своей «кельи», напоминающей тюремную камеру, а от того постылой вдвойне.

Сегодня у Люськи-Конфеты был очередной шабаш. Гости пили и ели так, будто этот ужин был последним в их жизни. Кое-кто уже не держался на ногах, нескольких вытолкали за дверь, где они освобождали переполненные желудки прямо у порога.

Трезвее других выглядела стройная высокая девушка с осиной талией, накрашенная сверх всякой меры. Манерно поджимая полные чувственные губы, она проворковала на ухо Конфете:

– Люсик-пусик, я слышала, что у тебя квартирант появился. Признавайся, подружка, где хранишь это сокровище. Ась?

– Отстань… – отмахнулась Люська.

Её в этот момент облапил прыщавый дылда с похотливыми буркалами.

– Погодь, дурачок… – для вида заерепенилась она и, как бы невзначай, расстегнула пуговицу на кофточке.

– Люська, зараза, не темни. Ты меня знаешь, – с угрозой сказала девица, не глядя оттолкнув приятеля прыщавого ухажора, попытавшегося погладить ее полные смуглые коленки. – Где он?

– Вот липучка… – хихикнула Конфета и показала на дверь. – Займись, если приспичило. Только, боюсь, выйдет у тебя облом. – Она снова засмеялась. – Он вроде монаха, дюже сурьезный.

– Ладно, разберемся…

Девица с решительным видом толкнула дверь Костиной комнаты.

– Можно?

Костя лежал на кровати, бездумно уставившись в потолок. Рядом с ним примостился огромный сибирский кот, рыжий пушистый разбойник с хищными умными глазами.

Завидев девицу, кот недовольно зашипел, показав внушительные клыки.

– Тихо, тихо, Барсик… – погладил его Костя. – Что нужно? – спросил он грубо, скосив глаза на непрошеную гостью.

– Вставай, милок, пошли к нам. У нас весело, – непринужденно затараторила девица.

И осеклась, натолкнувшись на угрюмый, враждебный взгляд Кости.

– Извини, я только… позвать… – смущенно залепетала она. – Тебе тут одному… скучно, поди…

– Мне не скучно.

Резким движением Костя встал с кровати.

– К тому же я не пью. Пока…

Он указал он девице на дверь.

– До свидания… – выдавила из себя девушка непослушным языком.

Не отрывая глаз от хмурого Костиного лица, на котором черными бриллиантами хищно светились глаза, она попятилась.

– Меня зовут Ляля, – неожиданно выпалила она на пороге. – А тебя… а вас?

– Очень приятно, – буркнул Костя в ответ и, вытолкав ее за порог, с силой захлопнул дверь.

Костя ждал вестей от Чемодана. Толстяк, как и обещал Козырь, занимался поисками Фонаря. Что этот подонок – истинный виновник его злоключений, Костя уже не сомневался: Вева, схлопотавший срок, выложил подручным Козыря всю подноготную случая в парке, как на духу. Но Фонарь был неуловим. Похоже, он и впрямь обладал уникальным чутьем на опасность.

Чемодан сутками рыскал по притонам и «малинам», где раньше всегда ошивался Фонарь, но того и след простыл.

«Вот, падла! – матерился взбешенный Чемодан. – Найду этого гнилого фраера, своими руками придушу, век свободы не видать!»

А дни тянулись и тянулись: вязкие, мрачные, до одури длинные и пустые. От обычной уравновешенности не осталось даже малой толики, и Костю теперь сжигал внутренний огонь ненависти к мерзавцам, по вине которых он оказался на дне.

В редкие часы сна, иногда отпущенные ему в виде милостыни бессонницей, Косте снились кошмары. И, просыпаясь в холодном поту, он еще долго видел перед собой окровавленные тела родителей и слышал предсмертный крик матери.

Глава 19. БЕРЛОГА КРАПЛЕНОГО

Крапленый пил запоем уже третий день. Вчерашним вечером к нему было сунулся Зуб – и едва унес ноги подобру-поздорову. Крапленый допился до белой горячки и при виде старого дружка, не узнав его, схватился за «парабеллум». Хорошо, Маркиза завопила дурным голосом и повисла на руке своего постояльца. Глядя в безумные буркалы Крапленого, Зуб едва не обмочился с испугу. А когда выскочил на улицу, то чесал без оглядки, не останавливаясь, добрый километр, не помня, куда он торопится и зачем…

Маркиза, неумытая, растрепанная, бестолково суетилась у заваленного объедками стола.

Крапленый сидел, в чем мать родила, на скомканной постели, по-турецки поджав ноги, и закусывал очередную рюмку соленым огурцом.

Час был утренний, и он еще не дошел до состояния полной невменяемости, что случалось только к вечеру.

– Э! Иди сюда! – позвал Крапленый Маркизу; она в этот момент грызла моченое яблоко.

Маркиза покорно засеменила к кровати.

– Дай! – вырвал Крапленый огрызок и швырнул на пол. – Танцуй! Да не так, мать твою…

Он рывком сорвал с Маркизы кофточку, при этом оборвав нитку янтарных бус, градом застучавших по полу.

Угодливо хихикая, Маркиза сама сняла все остальное и закружила по комнате в каком-то нелепом танце, высоко поднимая ноги и размахивая руками, как ветряная мельница крыльями.

– Хорошо… Опа, опа! Ух ты… – хлопал в ладоши Крапленый. – Нет, постой! Ставь пластинку.

Цыганочку. С выходом…

Он соскочил с кровати и притопнул ногой:

– Эх, ма!..

И в этот миг в дверь постучали.

Хмель слетел с Крапленого в мгновение ока. Злобно ощерившись, он бросился к постели и вытащил из-под подушки «парабеллум». Натягивая одной рукой брюки, свистящим шепотом приказал:

– Посмотри, кто там! Да халат накинь, дура!

Бессмысленно ухмыляясь, Маркиза пыталась застегнуть пуговицы халата, но вялые руки все делали невпопад. Так и подошла она к двери расхристанной.

– Открывайте, черт бы вас побрал! – раздался из-за двери голос Профессора.

– Фу-у… – вздохнул с облегчением Крапленый и потянулся за рубахой. – Впусти, – кивнул он Маркизе.

Профессор быстро прошел внутрь, на ходу протирая запотевшие очки. Окинул неодобрительным взглядом захламленную комнату, он посмотрел на Маркизу, все еще воевавшую с непослушными пуговицами, крякнул в досаде и уселся на стул, поставив между сухих коленей старый, потрепанный зонт.

– Гудишь? – с ехидцей в голосе спросил он Крапленого, который в это время жадно припал к кувшину с квасом.

– Умгу… – кивнул тот и, наконец, оторвался от опустошенного кувшина. – Тебе какое дело?

– Это я так, к слову…

– Чего припылил, Профессор? Я же предупреждал, что в берлогу без моего ведома ни-ни. Или ты совсем глухим стал?

– Много на себя берешь, Крапленый! – неожиданно зло огрызнулся Профессор. – Разговор есть…

Он многозначительно прищурился и кивком головы указал в сторону Маркизы, которая ползала по полу, собирая рассыпанные бусины.

– Ну, пошла! – бесцеремонно вытолкал ее за дверь Крапленый. – Что там у тебя, выкладывай.

– Новое дело щупаешь? – спросил Профессор, с недобрым прищуром глядя в упор на обеспокоенного

Крапленого.

– С чего ты взял?

– Не темни, Крапленый! – вскочил на ноги Профессор. – Ты что, меня за сявку держишь?!

– А ты кто такой, чтобы мне тут понты бить!? – взъярился Крапленый, сжимая кулаки.

– Кто?

Профессор неожиданно успокоился и нехорошо улыбнулся.

– А никто, – сказал он елейным голосом. – Не пришей кобыле хвост. Покеда, Крапленый. Бывай здоров.

И Профессор направился к двери.

– Я выхожу из игры, – сказал он уже у порога. – С дуриками мне не по пути. Хлебай свою баланду сам.

– Погодь, не заводись, – сдался Крапленый, опуская глаза. – Мне бы твои заботы…

– Ты мои заботы не считал, – отрезал Профессор. – Но себе лапшу на уши вешать я не позволю.

– Лады, лады… – миролюбиво ответил Крапленый. – Извини, был грех. Но я тебе собирался рассказать.

– Оно и видно.

– Ты сначала выслушай…

Профессор внимательно слушал негромкий, торопливый говор Крапленого. Оратором его «ученик» никогда не был, и сейчас его речь местами была бессвязна, но основную мысль Профессор уловил сразу. И, неожиданно для себя, разволновался.

Дело, предложенное Крапленым, и впрямь было стоящим. Большое дело. И чертовски опасное. Но в случае удачи… Да, тогда и впрямь можно будет «завязать» накрепко с преступным прошлым и жить безбедно до конца дней своих, копаясь в огороде или сидя с удочкой над озером. Но понял Профессор и другое, конечно же, не высказанное собеседником: это последнее дело Крапленого, после которого он ляжет на дно надолго, а то и навсегда. А значит, делиться «наваром» со своими подельниками он, похоже, не собирается.

«Шалишь! – взволнованно думал Профессор, прикрыв старческие дряблые веки, чтобы не выдать своего истинного состояния Крапленому. – Кусок приличный, им и подавиться недолго. Деньги нужно считать, когда они в кармане. Хитрец, ох, хитрец… Но как обезьяна не вертится, а голая задница всегда наружу лезет. Будь спок, Крапленый, мы тоже не пальцем деланы, кое-что имеем про запас. Нужно будет кое с кем перетолковать…»

– Ну, как? – спросил Крапленый, слегка уставший от непривычно долгого монолога.

– Спешишь… – не поднимая на него глаз, все еще во власти собственных мыслей, ответил Профессор.

– Почему?

– Забыл Валета и Щуку? Пока мы не вычислим, кто нас «пасет», забудь о деле. До поры до времени посидим тихо.

– Но когда, когда?!

– Скоро, Крапленый. Уже скоро. Есть у меня соображения на этот счет… А про новое дело – никому. Слышишь – никому!

– Ты-то как пронюхал?

– Сорока на хвосте принесла… – растянул блеклые губы в ухмылке Профессор.

– Темнишь, мать твою!.. – запенился от злости Крапленый.

– Лады, лады… – миролюбиво проворковал Профессор. – От тебя секретов не держу. Михей рассказал.

– А этот… откуда?

– Не знаю. Мне он не докладывал. Сам у него спроси.

– Спрошу-у… – с угрозой протянул Крапленый.

«Попробуй… – торжествующе захохотал про себя Профессор. – Спроси… ветра в поле».

Глава 20. КОСТЯ

Танцплощадка городского парка была забита до отказа. Теплый летний вечер растворил в себе легкий приятный ветерок, затаившийся в густых кронах деревьев, плотной стеной окруживших бетонированный пятачок площадки, обнесенный ажурной металлической изгородью. Ансамбль, собранный по принципу «с миру по нитке», давал программу – смесь фривольных кабацких песенок и зарубежных новинок, перелицованных на свой манер. Обшарканную до матового блеска танцплощадку в перерывах брызгали водой, но это не спасало веселящуюся публику от мелкой въедливой пыли, которую неустанно взбивали подошвы танцующих. Костя медленно прохаживался по аллее парка, неподалеку от танцплощадки.

Вчера, поздним вечером, к Люське-Конфете ввалился торжествующий Чемодан: «Седой, гони пузырь!

Нашел я дешевого фраера. Нашел! – И, дурашливо подергивая плечищами, он запел, отчаянно фальшивя:

– Когда фонарики качаются ночные…»

Чемодан наконец разыскал логово Фонаря. И теперь Костя ждал встречи с человеком, который должен был отвести его туда.

«Зачем все это?» – в сотый раз спрашивал он себя.

И не находил ответа. Томительное многодневное ожидание встречи с Фонарем притупило острую ненависть к этому подонку. На смену ей пришла глухая тоска, словно червь точившая его денно и нощно. Косте все опостылело, даже долгожданная свобода, на самом деле превратившаяся в тупик.

Он изнурял себя многочасовыми тренировками, пытался несколько раз надраться до положения риз…

Но ничего не помогало. Все вязло в черной трясине меланхолии, и преодолеть состояние отупения Костя был не в силах. Он подолгу просиживал на кладбище у могилы родителей, мысленно спрашивая у них совета – как жить дальше?

Но могильные холмики были глухи и немы, а серый мрамор надгробий холодил руки и сердце, высасывая последние капли надежды. Временами Косте хотелось завыть диким зверем, рвать, терзать, крушить… Но и эти редкие всплески угасающих эмоций не могли всколыхнуть мертвое болото, куда он погружался все глубже и глубже.

– …Эй, кореш! Ты заснул?

Юркий тщедушный паренек с модной стрижкой фамильярно трепал его за плечо.

– Ты Седой? – спросил он с независимым видом.

– Убери поганки… – с трудом сдерживая внезапно вспыхнувшую ярость, процедил Костя. – Веди…

Приблатненный малый быстро отдернул руку, будто обжегся. Он смущенно хихикнул и засеменил рядом, указывая дорогу. Они долго плутали по каким-то закоулкам, прежде чем очутились во дворе старого двухэтажного дома, похоже, предназначенного под снос, захламленного поломанными ящиками, обрезками ржавых труб и радиаторами отопления.

Заплеванный коридор в проплешинах обвалившейся штукатурки привел их к двери, обитой рваным дерматином, из-под которого вылезли клочья грязно-серой ваты. Засиженная мухами маломощная лампочка едва теплилась под истрескавшимся потолком, готовым рухнуть от малейшего толчка на облезлый гнилой пол.

Дверь была только одна. Остальные комнаты этого убогого жилища скалились обломками вывороченных второпях дверных проемов. Проводник нажал на кнопку звонка. Долгое время за дверью царила тишина, затем кто-то кашлянул и сиплый голос спросил:

– Кто?

– Это я, Крант…

– Чё те нада?

– Может, мне на весь дом заорать?

Веский довод Кранта, видимо, убедил сиплого, и тот, покряхтев, приоткрыл дверь, не снимая цепочки.

– Щебечи…

– К Фонарю… – зашептал в образовавшуюся щель Крант.

– Кто такой?

– Кореш Чемодана.

– Какого хрена?

– Не знаю, не мое дело. Сам скажет.

– Как кличут?

– Седой.

– Не помню такого… Счас спрошу…

Дверь закрылась. Прошло не меньше пяти минут, прежде чем звякнула цепочка и на пороге появился толстомордый хмырь с красными глазами. Вокруг его шеи было намотано вафельное полотенце не первой свежести.

– Ты заходи… – ткнул он пальцем в грудь Кости. – А ты, – он угрюмо зыркнул на Кранта, – канай отседова. И забудь сюда дорожку. Не то копыта повыдергиваю. Усек?

– Да пошел ты… – сплюнул независимо Крант, но опасливо спрятался за спину Кости.

Из полутемной прихожей, до тошноты пропахшей кошачьим дерьмом, Костя прошел в просторную комнату, посреди которой стоял старинный круглый стол с облупившейся лакировкой. Окна комнаты были тщательно занавешены ветхими одеялами, вдоль одной из стен стояли диван без спинки и несколько облезлых стульев. В углу валялись пустые бутылки, смятые бумажки и прочий хлам, обычно оставляемый съезжающими жильцами.

Фонарь сидел за столом и что-то жевал, время от времени вытирая жирные пальцы о газетные лоскуты, заменявшие ему салфетки.

Завидев Костю, он, похоже, не удивился. Только перестал жевать и, откинувшись на спинку стула, сказал:

– Проходи. Садись. С чем пожаловал?

– Не узнаешь?

– Почему? Узнал. Малыш… Седой, значит. Клевая кликуха. Шамать хочешь? – Он кивком указал на стол.

– Жри сам…

Хрипловатый наглый голос Фонаря вдруг разбудил уснувшую было ненависть, и Костя, шагнув к столу, спросил, глядя в упор:

– В парке… твоя работа?

– Кто старое помянет… – криво ухмыльнулся Фонарь. – Было дело. Ты сам виноват. На кой ляд на рожон пер? Я тебя предупреждал.

– Ах ты, гнида!

Костя стремительно перегнулся через стол и схватил Фонаря за грудки.

– Ты мне сейчас за все ответишь. Сполна ответишь!

И только теперь, вблизи, Костя заметил в глазах Фонаря то, чего не смог разглядеть с порога – отчаянье и безумный, животный страх.

– Ты… ты оглянись, – прохрипел Фонарь, безуспешно пытаясь освободиться из цепких Костиных рук.

Костя медленно повернул голову и отпустил Фонаря. Сзади стоял толстомордый, держа в руках длинный и тонкий нож, похожий на шило, а рядом с ним злобно кривил плоское рябое лицо Клоун, крепко сжимая рукоять пистолета, темный зрачок которого смотрел Косте прямо в лоб.

– Хи-хи… – засмеялся Клоун. – Шустрила… Ну чё, лапки кверху? Счас мозги твои по стенке размажу.

Хи-хи… Вот и квиты будем. Э-э, стой, как стоишь! – заметив, как Костя перенес вес тела на левую ногу, вскричал испуганно Клоун.

Костя застыл неподвижно, как изваяние; он увидел побелевшие костяшки пальцев Клоуна и чуть заметное шевеление указательного пальца на спусковом крючке.

– Ну, и что дальше? – угрюмо спросил Костя.

Он чувствовал, как уходит ярость, а на смену ей жаркой волной вливается в тело космическая энергия цюань-шу, готовая в любой миг взорваться серией молниеносных ударов; смертельно молниеносных ударов.

Но пока Костя стоял недвижимый и с виду хладнокровный, только все его чувства были обострены до предела, да сердце ускорило свой бег, мощными толчками разгоняя кровь по жилам.

– Седой! – голос Фонаря сорвался на визг. – Я тебе обещал сквитаться? Обещал! Мое слово – кремень. Да, это я тебя воткнул в зону, я! Чтобы ты харчей гнилых попробовал, нашу баланду воровскую похлебал. Чтобы понял, что супротив Фонаря ты никто, сявка, шестерка. Ты посмел на меня руку поднять? Я тебя раздавлю, как клопа, я!..

Фонарь орал, брызгая слюной, как помешанный.

– Фонарь…

Тихий спокойный голос Кости подействовал на кликушествующего вора, как удар грома: тот замолк на полуслове.

– В зоне я поклялся тебя убить. И ты умрешь.

– Что? – Фонарь опешил. – Я… умру? И когда же?

– Сегодня. Сейчас.

– Клоун, ты… ты слышишь, что он говорит? Ну, наглец…

Фонарь неожиданно начал смеяться.

– Ха-ха… Ох, не могу, потешил… Ха-ха-ха…

Блинообразное лицо Клоуна тоже расплылось. Глядя на истерически смеющегося Фонаря, он и сам захихикал, пренебрежительно поглядывая на Костю. Только толстомордый хмырь стоял, набычившись и поигрывая ножом.

Костя ударил в падении ногой, сделав невероятный кульбит, практически без толчка. И все же Клоун успел выстрелить; пуля просвистела в нескольких пядях от макушки Кости.

Удар пришелся по кисти руки Клоуна, пистолет отлетел к стене, а сам вор с жалобным криком упал на пол, зацепившись о край замызганной циновки. Толстомордый от неожиданности икнул, опешил, но не растерялся. Хищно ощерившись, он проворно ткнул своим ножом-шилом в бок поднимающегося на ноги Кости.

Он так и не понял, почему вдруг перед его глазами завертелись стены, потолок, тело стало удивительно легким, воздушным, а когда попытался осмыслить происходящее, дикая боль в сломанных костях надолго потушила сознание.

Костя все-таки пожалел Клоуна. И удар, который мог оказаться смертельным, был нанесен вполсилы. Хотя и этого хватило, чтобы Клоун провалился в небытие на добрых полчаса.

Весь сжатый, как пружина, Костя резко повернулся к Фонарю – и застыл, медленно опустив руки.

Уткнувшись лицом в остатки своего ужина, Фонарь остекленевшими глазами рассматривал газетную страницу, которая служила скатертью. А из аккуратной дырочки чуть выше левой глазницы стекали на газетные лоскуты алые капли. Шальная пуля нашла себе цель…

Глава 21. ДОПРОС

В кабинете Тесленко сидела заведующая Рябушовским промтоварным магазином. Было ей лет пятьдесят. Она то и дело всхлипывала, шумно сморкалась в кружевной батистовый платочек и твердила уже в течение часа, словно заводная, одно и то же.

«Черт бы тебя подрал… – тоскливо думал Тесленко, с отвращением глядя на тройной подбородок заведующей, смоченный обильной слезой. – Надоело все, спасу нет. Сегодня вечером напьюсь вдрызг.

Иначе чокнусь…»

– Гражданка Чердакова, спрашиваю вас в последний раз: чья это шуба!?

Тесленко, не глядя, ткнул пальцем на стул у окна, где валялся небрежно скомканный «вещдок» – вещественное доказательство – шуба из чернобурки с крупными серебристыми пуговицами.

– То есть, как это – чья? – невинно глядя на капитана, шепотом спросила заведующая. – В каком смысле?

– Вот что, Чердакова, – сказал сквозь зубы, едва сдерживая себя, Тесленко, – мне это цирк уже надоел. Хватит прикидываться дурочкой. Сейчас вас отведут в камеру, посидите там сутки на рыбьем супчике и черняшке, может, и память прояснится. Баста!

– Не имеете права! – неожиданно тонким голосом вскрикнула заведующая.

– Еще как имею, – зло сказал Тесленко. – Шуба похищена из промтоварного магазина. При этом воры убили сторожа. Про кражу, уверен, вы знаете. Об этом событии трезвонили все городские газеты. Поскольку вы являетесь владелицей шубы, вывод напрашивается однозначный: гражданка Чердакова – соучастница грабежа. Видите, как просто. Статья у вас крутая получается – от семи до десяти лет. Впечатляет?

– Г-ражданин… т-товарищ…

Побледневшая заведующая начала заикаться.

– Д-да вы что?!

– А то: или вы мне тут все расскажете, как на духу, или будете в изоляторе вшей кормить до конца следствия.

– Все скажу, вот вам крест! – истово перекрестилась Чердакова. – Как на исповеди!

– Ну-ну… – с сомнением глядя на ее пухлые короткопалые руки, унизанные золотыми перстнями, сказал Тесленко. – Слушаю вас.

– Шубу мне привезла сестра Анюта. Из Ростова. На, говорит, Верка, продашь. Ты ведь в магазине работаешь. Там людей много за день проходит. Гляди, кому приглянется. А шуба новая, не ношеная. И мне, говорит, прибыль, и ты внакладе не останешься.

– Она не сказала, каким образом ей досталась эта шуба?

– А я и не спрашивала. Не мое это дело.

– Дайте мне точный адрес вашей сестры.

– Зачем?

– На всякий случай, – хмуро улыбнулся Тесленко. – Познакомиться хочу.

– Не знаю я, где она сейчас. Говорила, что хочет поехать в Турцию. Кто-то там набирает группу «челноков»… А что ей – она безмужняя, еще молодая. Деньжат подкопит…

– Ложь!

– Что… ложь? – опешила Чердакова.

– Все. От начала до конца. Не нужно больше креститься, гражданка Чердакова. Не берите грех на душу.

Тесленко потянулся к кнопке селектора:

– Дежурный! Капитан Тесленко. Подошли ко мне конвоира.

– Ой, мамочки-и! – заголосила Чердакова. – Ой, не губите!

– Перестаньте причитать! – рявкнул Тесленко. – Я с вами тут скоро душевнобольным стану. Или вы мне расскажете всю правду, или…

– Боюсь я, ой, боюсь… – простонала заведующая, закрыв лицо руками. – Убьют они меня, зарежут…

«Это точно, – подумал капитан. – Они могут. Как пить дать…» Он знал, кого имела в виду Чердакова.

Чердакова была в списке людей, которых опрашивал на Рябушовке Мишка Снегирев.

Но если другие могли и не знать Баркалову или, по крайней мере, не узнать из-за погрешностей фоторобота, то Чердакова узнала сразу же – они были закадычными подружками, несмотря на разницу в возрасте. Узнала, но не сказала об этом Снегиреву. Только сильно изменилась в лице, что и вспомнилось Мишке после смерти Баркаловой. Почему?

Впрочем, и это было не главным. Основное заключалось в том, что дом Баркаловой загорелся через три часа после встречи Снегирева с Чердаковой. Кто-то очень торопился…

Значит, были веские причины.

Когда Чердакова попала в поле зрения угрозыска, решили проверить магазин, где она была заведующей. И тут, пожалуй, впервые за все время следствия, Тесленко крупно повезло: в подсобке, под ворохом старых халатов, была обнаружена лисья шуба, похищенная из магазина, где убили сторожа. Что это была именно та шуба, эксперты подтвердили, не колеблясь, – несколько шуб, предназначенных на экспорт, были забракованы из-за незначительных дефектов и попали в магазин как раз накануне кражи.

Чердаковой деваться было некуда, шубу она признала своей, но на допросе начала плести небылицы.

– Я вам помогу, Чердакова, – неторопливо молвил Тесленко, сурово глядя на заведующую. – Вы знакомы с Михеем Бузиным?

Чердакова молчала, по-прежнему не открывая лица. Только ее полное тело вдруг всколыхнулось крупной дрожью, да пальцы скрючились, сжимаясь в кулаки.

– Бузин, Михей Севастьянович… – продолжал капитан, листая папку. – Или попросту – Михей.

Барыга. Ваш бывший сожитель. Вот показания ваших соседей. Достаточно? Итак, шубу он вам принес?

– Д-да… – выдавила из себя Чердакова.

– Когда?

– В тот… тот день. Когда ушел ваш сотрудник…

– И вы ему рассказали, что узнали на фотографии Софью…

– О, Господи… Да, да!

И Чердакова заплакала навзрыд; на этот раз искренне.

Глава 22. КОСТЯ

Маленький транзисторный приемник тихо попискивал на туалетном столике, сплошь уставленном баночками, пузырьками и коробочками с яркими иностранными наклейками. Костя лежал на тахте, прикрыв глаза, и через щелки между веками наблюдал за Лялькой, – она сновала по комнате, торопливо наводя порядок. В простеньком ситцевом халатике, не накрашенная, с волосами цвета старой меди, сплетенными в косу, она казалась совсем девчонкой.

Полные смуглые руки Ляльки осторожно прикасались к разбросанным вчерашним вечером вещам, и они тут же бесшумно исчезали внутри полированного платяного шкафа – она старалась не потревожить Костин сон.

Лялька, Лялечка, любимая… Любимая?

Выйдя из последнего пристанища Фонаря, Костя долгое время бесцельно блуждал по улицам и переулкам окраины, пока не выбрался на привокзальную площадь.

На подъездных путях устало вздыхал маневровый тепловоз, замусоренный перрон уже опустел, и только у торца неуклюжего здания вокзала, украшенного вычурной алебастровой лепниной, толпился хмельной и говорливый народ – привокзальный ресторан работал до полуночи. Огромные пыльные окна ресторана расчертили площадь на желтые квадраты, в которых изредка торопливыми видениями появлялись запоздалые прохожие, чтобы тут же растаять в темноте сквера.

Костя, словно сомнамбула, подошел к массивной ресторанной двери, постоял, глядя пустыми глазами на хмельных курильщиков, а затем, неожиданно для себя, прошел внутрь.

– Водку, вино?

Официантка, рано увядшая женщина с головой в кудряшках химической завивки, пыталась перекричать оркестр.

– Все равно, – ответил Костя.

– Значит, водку, – записывая в блокнот заказ, подытожила она результат переговоров, с усилием растягивая накрашенные губы в профессиональной улыбке.

От закуски Костя отказался, попросил принести только минералку. Он пил водку мелкими глотками, пытаясь жгучей горечью заглушить навязчивый запах крови, преследовавший его от порога логова Фонаря. Налитое свинцовой тяжестью тело била крупная дрожь, в голове стоял туман, и в его густых вязких клубах копошились бессвязные, бестолковые мысли…

Ресторан закрывался.

Официантки торопливо сновали с горками грязной посуды, швейцар с помощью поломоек выталкивал взашей изрядно нагрузившихся клиентов, оркестранты прямо на подмостках эстрады делили «сармак» – деньги, заплаченные посетителями ресторана за заказанную мелодию.

Но Костю официантка не торопила. Она уже несколько раз подходила к его столику, даже присаживалась, пытаясь завести разговор. Жаловалась на свою одинокую жизнь, на соседей, которые ее поедом едят…

Костя изредка отвечал односложно, лишь бы отвязаться. Но когда официантка попыталась придвинуться вплотную, он словно очнулся от забытья, резко встал, положил деньги и, не говоря ни слова, вышел в вестибюль. Там было пусто. Лишь возле гардероба, прислонившись к деревянному барьеру, стояла девушка и, уткнувшись в плечо краснощекого швейцара, рыдала взахлеб.

Заметив Костин взгляд, швейцар смущенно сказал:

– Вот, привязалась… Ну, давай, давай, милая, уходи. Ресторан уже закрыт. И мне пора на боковую. Да не реви ты белугой! Чем я тебе могу помочь?

И, обращаясь к Косте, он пояснил:

– Понимаешь, выходить боится. Кто-то грозился ее избить. А тут, как на зло, милицейский наряд где-то запропастился…

Костя угрюмо кивнул и направился к двери. И резко остановился, будто натолкнулся на невидимую преграду, увидев широко открытые глаза девушки.

Оставив старика, она шагнула к Косте.

– Вы!? – спросила девушка.

– Как видите…

Только теперь он узнал ее – это была подруга Люськи-Конфеты, взбалмошная Лялька. Прижав кулачки к груди, она с мольбой смотрела на Костю. Неожиданная жалость шевельнулась где-то в глубине опустошенной души, и он кивнул в сторону выхода:

– Пойдем…

На привокзальной площади Ляльку и впрямь ожидали.

Три хмыря навеселе, явно приблатненные, только заржали довольно, завидев Ляльку и Костю – вот теперь вечер закончится, как надо, будет над кем покуражиться. Но их надежды Костя разрушил быстро и без лишнего трепа. Не останавливаясь, он уложил на асфальт двоих, да так, что они даже не успели ничего понять. А третий с перепугу рванул в сторону сквера, где, зацепившись за урну, пропахал рожей добрых полметра хорошо утоптанной дорожки.

Костя проводил Ляльку до самой ее квартиры. Да так и остался там – сначала на одну ночь, а затем и вовсе переселился к ней.

Хмурый Чемодан, который по наводке Люськи-Конфеты с трудом разыскал его, чтобы вручить ключи от своей квартиры, так как должен был уехать из города на пару недель, прямо-таки остолбенел при виде розовощекой, счастливой Ляльки. Ткнув Косте в руки ключи и пакетик с деньгами, он неожиданно, не говоря ни слова, сунул руку за пазуху, достал бутылку «Портвейна», выбил пробку и, не отрываясь, вылил вино в свою бездонную утробу.

– Фу-у! Хорошо пошла… – сказал он, переводя дух. – Как сплетня по деревне, и не остановилась.

Чемодан довольно погладил себя по животу.

– Ну, поздравляю!

Он принялся трясти Костину руку.

– Жаль, мало времени, а то погудели бы клево.

– Ты чего это? – удивился Костя.

– Да ладно, брось темнить, – довольно захихикал Чемодан и подмигнул Ляльке; потупясь, она смущенно теребила передник. – Завидую. Мне бы твои годы…

И зашептал доверительно на ухо Косте:

– Лялька – бабец, что надо. Сладкая. Ух! Своя в доску. Не продаст, клянусь мамой, век свободы не видать. Но ей нужна крепкая мужская рука. Чтобы не взбрыкивала… хе-хе… Все, бегу. Покеда!

Неожиданно для Кости сумасбродная Лялька ворвалась в его постылую жизнь так стремительно и с таким напором, что на некоторое время приглушила все сомнения, колебания и горечь утрат.

Впервые в жизни познавший женщину, он с головой окунулся в необъяснимо-сладостный мир новых, еще не изведанных ощущений. Хмельной от бесконечных ласк Ляльки в редкие минуты отдыха он спрашивал себя: «Что со мной творится? Неужели это и есть любовь?»

Лялька себе таких вопросов не задавала.

Видевшая на своем коротком веку многих мужчин, познавшая липкую похоть новизны случайных и беспорядочных связей, растлевающих мысли и сжигающих душу, она и впрямь влюбилась. Влюбилась без оглядки, без сомнений и колебаний, как молоденькая школьница, готовая ради своей первой любви жертвовать всем: и добрым именем, и уважением окружающих, и родительским очагом. Так иногда среди гнилой болотной зелени, из-под почерневшей от зловонных испарений кочки, неожиданно вскипает холодный, кристально чистый ключ и медленно, но неустанно прокладывает себе дорогу через застойную коварную трясину к широкой полноводной реке…

И все же бездеятельность тяжким гнетом давила Костю.

Однажды он попробовал устроиться на работу, но тут же оставил эту затею: в отделе кадров потребовали паспорт и трудовую книжку. А у него не было ни того, ни другого, потому что в свое время не пошел в милицию, где ему взамен справки об освобождении должны были выдать паспорт.

Не пошел, потому что знал – прописаться в городе, негде, а значит, придется куда-то уехать. Уехать, не повстречав Фонаря. Теперь же Костя просто боялся пойти туда – нарушение паспортного режима грозило ему большими неприятностями. Он содрогался от мысли, что вновь придется увидеть ржавую колючую изгородь зоны, что снова нужно будет надеть грязную, замусоленную робу и вышагивать среди серого и хмурого строя заключенных.

Костя подолгу просиживал у окна Лялькиной квартиры, спрятавшись за занавеской, жадно прислушиваясь к неумолчному городскому шуму и вглядываясь в голубой лоскут неба. И только поздним вечером, а то и заполночь, когда счастливая Лялька наконец засыпала в сладкой истоме, он, крадучись и стараясь не попадаться на глаза ее соседям, выходил из дома и в упоении бродил по осенним улицам, иногда до утренней зари…

Однажды, поздним вечером, пришел Чемодан, как всегда навеселе и с двумя бутылками неизменного «Портвейна».

– Тебе привет от Козыря… – вполголоса сказал он Косте, прислушиваясь к звону посуды на кухне, где суетилась Лялька, готовя ужин. – Счас вмажем по стаканчику и пойдем.

– Куда?

– Есть места… – уклончиво ответил Чемодан, разливая вино по стаканам.

– А все-таки?

– К одному человеку.

– Зачем? И к кому?

– Не суетись, скоро все узнаешь.

– Мне твои загадки не по нутру, – резко сказал Костя, поднимаясь из-за стола.

– Брось, не заводись. Козырь просил передать, что человек надежный. Не сумлевайся. – И добавил с нажимом: – Козырь желает, чтобы ты с этим человеком встретился. Обязательно…

Сухощавый благообразный старичок в очках с важным видом поднялся навстречу Косте и протянул руку:

– Будем знакомы, Седой. Меня зовут Леонтий Севастьянович. Присаживайся. – Он показал на стул. – Алексей! – обратился старик к Чемодану. – Ты погуляй возле дома часок. Мы тут… потолкуем.

Чемодан недовольно проворчал что-то себе под нос и вышел, громко хлопнув дверью. Старик поморщился, глядя ему вслед, затем спросил у Кости:

– Чай будешь? У меня отменный, цейлонский. Садись поближе. Тебе покрепче?

– Спасибо…

Неторопливо прихлебывая ароматный чай, старик ободряюще улыбался и бросал на Костю колючие хитроватые взгляды – явно присматривался.

Чаепитие несколько затянулось, похоже, старик испытывал терпение своего гостя, хотел, чтобы он занервничал. Но Костю эти уловки волновали мало. Он молча, с безразличным видом пил чай и на вопросы старика отвечал коротко: «да» или «нет».

Наконец старик сдался. Отставив чашку, он блаженно вздохнул, быстро потер руки, будто ему стало зябко, и спросил:

– Небось, скучно без дела маяться?

– Привык…

– Плохая привычка, – заулыбался старик; похрустев пальцами, он посерьезнел и сказал: – Вот что, Седой, пора тебя к делу приставить. Стоящему делу. Работа не пыльная, но денежная. Козырь рекомендовал тебя как смышленого, надежного человека. А мне такие и нужны.

– Чем я буду заниматься?

– А ничем, как и прежде. Так, легкая прогулка время от времени на свежем воздухе. Чтобы кровь не застаивалась. Побудешь на стреме часок-другой – и опять отдыхай с деньгой в кармане.

– Козырь хочет, чтобы я стал воровать!? – Костя резко встал, опрокинув стул. – Ты что, дед, сбрендил? Я в это не верю. Найди кого-нибудь другого. Я пошел.

– Э-э, погодь! – вскричал старик. – Я тебе не все еще сказал, парнишка. Погодь и выслушай.

– Ну? – остановился на полдороги к двери Костя.

Какая-то едва уловимая интонация в голосе старика заставила его насторожиться.

– Во-первых, не воровать, а брать то, что принадлежит нам всем. То, что государство прикарманивает, нас с тобой не спрашивая. Брать свою пайку, не огрызок черствой булки, что они нам предлагают, а кусок ситного с маслом. Усек? Имеем на это полное право. Ты вот отторчал в зоне по навету… зазря, что ли? Кто-нибудь возместил тебе убытки? Годы не вернешь, ясное дело. Но хотя бы эти… власть имущие, комнату в общаге тебе дали, да на кусок хлеба малую толику подкинули в твой дырявый карман.

– Воровать я не буду, – чувствуя, как бешенство волной окатило сердце, хрипло ответил Костя.

– Заладил, как попугай, – не буду, не буду… А куда ты подашься, друг ситцевый, без гроша в кармане, без документов, ась?

– Это не твоя забота.

– Так уж и не моя… – ехидно покривился старик. – Ты хотя бы поинтересовался, кто тебя деньгой снабжал до сих пор, чтобы ты мог спокойно и в полной безопасности на пуховых перинах с Лялькой кувыркаться. Ладно, хрен с тобой, как видно, Козырь в тебе ошибся. Похоже, кровь у тебя заячья. Что ж, разойдемся, как в море корабли. Вот только должок ты мне верни. К концу недели. Понял?

– Какой должок?

– Память отшибло? У меня тут все записано – сколько, когда…

Старик достал из ящика стола потрепанную тетрадь в клеенчатом переплете.

– Вот, черным по белому.

– Но ведь Козырь говорил, что это… подарок за то, что я записку передал…

– Подарок ты проел за месяц. А потом я, старый дурак, посочувствовал, подкармливал тебя по мере своих возможностей, по-товарищески. Думал, добром отблагодаришь. Дождался благодарности…

– Деньги я верну.

Костя с ненавистью посмотрел на ухмыляющегося старика, едва сдерживая себя, чтобы не сломать его дряблую морщинистую шею.

– В лотерею выиграешь или наследство получишь? – снова съехидничал старик.

Но, заметив опасный огонек в черных глазах юноши, сказал, с показным благодушием разведя руками:

– Как знаешь. Это твои заботы. Но деньги – через неделю, – добавил он жестким голосом.

Отворилась дверь, и на пороге вырос Чемодан. В своей лапище он держал полупустую бутылку вина.

– Холодно на улице, ядрена вошь… – пожаловался он, вопросительно глядя на старика.

Тот едва заметно повел бровью. Чемодан вздохнул и посторонился, пропуская Костю.

– Да, и еще одно, – проскрипел старик вдогонку юноше. – Там менты с ног сбились, разыскивая того, кто пришил Фонаря. Так ты, парень, поостерегись…

Угроза, явно прозвучавшая в елейном голосе старика, заставила Костю вздрогнуть. Он почувствовал, как по спине словно морозным инеем сыпануло.

Глава 23. БУДНИ ТЕСЛЕНКО

Сырой, промозглый ветер гонял по ненастному небу косматые серые тучи. Занудливый мелкий дождь сеялся, как из решета, уже четвертые сутки. Рыхлый грязный снег медленно таял, обнажая неубранную листву и разнообразный городской мусор. Голые обледеневшие деревья в скверах жалобно поскрипывали по ночам, когда вместе с ветром из северной стороны вползал морозный туман. Зима была на исходе…

Капитан Тесленко, кутаясь в длинный плащ-дождевик, уже битый час стоял на остановке, дожидаясь маршрутного автобуса. Легкая меланхолия, одолевающая с утра, постепенно переросла в раздражение, которое, как ни странно, согревало.

Углубившись в свои безрадостные (под стать погоде) мысли, капитан совершенно не ощущал ледяных порывов коварного сквозняка, задувающего в многочисленные щели автобусной остановки. Он думал о новостях, которые принес ему вчерашний день и о предстоящем докладе полковнику Храмову.

Тесленко даже в холодный пот бросило, когда он на мгновение представил реакцию шефа на его выкладки. Конечно же, вина тут была седьмого отдела, службы наружного наблюдения, но до наружников у Храмова руки коротки, а капитан Тесленко вот он, рядом, под боком…

Храмов выслушал информацию Тесленко внешне спокойно, а что у него творилось в душе, разобрать по выражению лица было невозможно.

Капитан с трепетом ждал очередного разноса. Если честно, то Тесленко не очень праздновал своего шефа, но страсть как не любил скандалов и ругани, будь то на работе, в семье или на улице. Всяческие склоки и брань, помимо воли, приводили его в смятение, как он ни старался совладать с собой, хотя трусом никогда не был.

– М-да… – наконец проронил Храмов. – Соколики… Наверное, гляделки позаливали с вечера, топтуны хреновы, а нам тут разбирайся.

Несмотря на грозный вид и строгий тон, полковник, похоже, был доволен.

Ответ лежал недалеко, что называется, на поверхности, и Тесленко знал его. Храмов и начальник седьмого отдела издавна недолюбливали друг друга, потому полковнику промашка коллеги была, что живительный бальзам на душу.

Уж на докладе у генерала Храмов попляшет на костях своего соперника, понял капитан. Но от этого ему легче не стало.

– Значит, Михей дал тягу… – продолжал Храмов. – С чего бы это, а?

– Не думаю, что наружники «засветились»… – осторожно сказал Тесленко.

Полковник недовольно поморщился, но капитан сделал вид, что не заметил.

– Судя по всему, Михей просто вышел из игры, – упрямо гнул Тесленко свое. – И я уверен, что не без помощи своего братца, Профессора. На нас Михею начихать. Улик против него кот наплакал. А свидетели во главе с Крапленым пока на свободе. Впрочем, свидетелями их можно назвать лишь с большой натяжкой – уж чем-чем, а болтливостью на допросах они не отличаются. Михей – клиент крученый, его голыми руками не возьмешь.

– Может, его отправили вслед Баркаловой?

– Маловероятно. Он брат Профессора, а тот, судя по всему, играет как бы не главную скрипку в оркестре Крапленого.

– Тогда что?

– По-моему, близится финал, большое дело. Все уже на мази, и этот старый хитрец готовит стопроцентное алиби и себе, и братцу Михею. Потому и отправил его подальше, чтобы он подыскал надежное пристанище для себя и для Профессора. Где, случись чего, можно спрятаться и от Крапленого, и от нас. Если дело выгорит, то я почти уверен, что Крапленый избавится от подельников. Он уже меченый кровью, так что ему терять нечего. Ему нужно менять имя и убираться подальше отсюда. Но об этом догадывается и Профессор. Потому и принимает меры предосторожности. Это, конечно, мои предположения. Но, я думаю, они близки к истинной картине.

– В каком состоянии подготовка нашей операции?

– Люди готовы, товарищ полковник. Объект под наблюдением. Пока тихо.

– Смотри, если дадим промашку, ты у меня попляшешь.

В голосе Храмова прозвучал металл.

– Да уж… – буркнул Тесленко, не поднимая головы. – Еще одна новость есть…

– И, как всегда, малоприятная?

– Точно. Нашли участкового Сушко. Убит ножом в спину.

– Где?

– На Рябушовке. Наткнулись случайно. В заброшенном сарае. Пацаны местные играли, ну и… обнаружили…

– Давно?

– В общем, да. Дней десять назад. Сразу заявить побоялись. Труп уже разложился, а это, сами понимаете, зрелище не для малолетних… Один из них через неделю попал в больницу – нервный срыв. Едва выходили. Вот и признался.

– Оружие?..

– Ограблен. Забрали пистолет, документы и форму. Лицо обезображено до неузнаваемости. Эксперты определили, что это Сушко, только при вскрытии. В свое время он участвовал в задержании бандита, был тяжело ранен в бок, и ему удалили одно ребро.

– Вы свободны…

Помрачневший Храмов грузно поднялся и подошел к окну.

– Вот подлюги… – процедил он чуть слышно сквозь крепко стиснутые зубы…

Мишка Снегирев сиял, как новая копейка. С очередной получки он прибарахлился: купил костюм, рубашку и туфли. И теперь Мишка то и дело смотрелся в карманное зеркальце, поправляя чересчур туго затянутый узел галстука и приглаживая непокорные рыжие вихры.

– Наше вам, – кивнул ему Тесленко, присаживаясь. – Слушай, фраер деревенский, ты чай заварил?

– Извините, не успел…

Мишка покраснел и смущенно заерзал на стуле.

– Ладно, прощаю, – благодушно сказал капитан. – Включи чайник.

– Есть! – по-военному козырнул Мишка, хотя и был без головного убора. – Ну как там? – осторожно поинтересовался он, показав пальцем в потолок.

Ему уже приходилось бывать на оперативках Храмова, поэтому он достаточно хорошо знал, какие перипетии случаются в кабинете начальника уголовного розыска.

– Временный штиль…

Капитан потянулся, хрустнув костями.

– Миша, когда у тебя практика заканчивается?

– Скоро, – заулыбался Снегирев.

– Радуешься? – пытливо посмотрел на него капитан. – Наконец избавишься от зануды-наставника…

– Что вы… нет, вовсе нет!

Щеки Мишки вновь стали пунцовыми.

– Честное слово…

– Да ладно, это я так… – улыбнулся Тесленко.

И только теперь понял, что Мишки ему будет не хватать.

Этот неуемный и шустрый парнишка как-то незаметно влез ему в душу, они даже сдружились, несмотря на разницу в возрасте.

– Жаль, что ты уходишь, – неожиданно вырвалось искреннее признание. – Тебе место в угрозыске, право слово. Вернешься?

– Наверное… Если честно, то еще не думал.

Мишка посерьезнел.

– Хочется дело закончить…

– Кстати, о деле, – сказал, помрачнев, Тесленко. – Есть у тебя что-нибудь новенькое?

– Есть, и очень важное, – оживился Мишка, доставая из своего неизменного «дипломата» бумаги.

– Рассказывай.

– Зарубина видели в городе с полгода назад. Но в райотделе он не появлялся.

– Значит, на учет не встал… Может, все-таки, не он?

– Больше некому, – загорячился Мишка, копаясь в бумагах. – Вот показания заключенных, которые жили вместе с ним в одном бараке. Обладает невероятной силой и реакцией, прекрасно владеет приемами самозащиты. Отлично тренированный, даже в зоне каждый день занимался гимнастикой.

– Это ничего не значит.

– Нет, значит! Я внимательно ознакомился с его делом. Повидал кое-кого из его так называемых «друзей-защитников». Оказалось, что он не виновен, а вся эта история подстроена неким Скоковым, кличка Фонарь.

– Мотивы?..

– К сожалению, выяснить не удалось. Но главное заключается в следующем: вскоре после появления Зарубина в городе этого самого Фонаря нашли мертвым.

– Убит таким же способом, как Валет и Щука?

– Нет. Застрелен.

– Ты считаешь, месть?

– Похоже. Очень даже похоже.

– Тогда причем здесь Валет и Щука?

– Да, в парке их не было. Но Валет жил в одном бараке с Зарубиным, и, насколько мне известно, они были на ножах.

– Это еще не довод. В зоне одно, здесь другое. Тут нужно копать гораздо глубже. И кровь с носа, но нужно отыскать Зарубина.

– Вы считаете, что он до сих пор в городе?

– Трудно сказать. По крайней мере, надеюсь. Видно, Зарубин сможет на многое нам открыть глаза. Какая-то непонятная ситуация, с двойным дном.

– Жалко парня…

Хмурый Мишка собирал бумаги.

– И наши коллеги тоже хороши, воткнули человека в зону за здорово живешь…

– Очень неприятная история, – огорченно вздохнул Тесленко. – Ты подготовил документы для пересмотра дела Зарубина?

– Конечно. Только ему теперь от этого не легче.

– Да уж…

Глава 24. КОСТЯ

«Вор! Вор!» – уткнувшись лицом в подушку, Костя повторял это ненавистное слово уже наверное в сотый раз. Тело юноши сотрясала крупная дрожь, лихорадочно возбужденный мозг с такой силой давил на черепную коробку, что, казалось, она вот-вот лопнет.

Вспомнилось…

– …Дело пустяшное, – лебезил перед Костей довольный Профессор, уже не чаявший выполнить наказ Козыря. – А Крапленый – мужик что надо. Фартовый, чертяка. Все будет в ажуре, не беспокойся. Сам увидишь. А там долг отдашь – и гуляй, парень…

Магазин обворовали в ту же ночь. Нагруженные мешками с товаром, пробирались в темноте задворками. Впереди шел Крапленый, за ним Зуб, который нес еще и саквояж с воровским инструментом. Щука и Костя шли позади. В глубоком овраге, неподалеку от городской свалки, остановились перекурить. Крапленый швырнул мешок наземь, отдышался и проворно забрался на пригорок. Внимательно осмотревшись по сторонам, по-особому посвистел.

И тут же с двух сторон послышался ответный свист.

– Порядок… – довольно ухмыльнулся Крапленый.

И легко, по-кошачьи, спрыгнул в овраг.

– Седой! Ты сваливаешь. Пойдешь вон туда, мимо водокачки, через посадку. Свою долю получишь через неделю. Покеда!

– Держи пять, – протянул Косте руку Зуб. – С крещением тебя. Гы-гы…

– Пошел ты… – сквозь зубы процедил Костя.

И направился к чернеющему неподалеку массиву лесополосы.

«Вор… Вор!..» Костя с трудом поднялся и прошел в ванную. Там он разделся, залез под холодный душ и стоял под ледяными струями, пока не посинел.

После водных процедур Костя растерся докрасна махровым полотенцем и посмотрел на часы. Стрелки показывали начало второго ночи.

«Где это Лялька запропастилась?» – подумал он с беспокойством.

Лялька появилась под утро. Не зажигая света, прошла в комнату, присела на постель и надолго задумалась, глядя в предрассветный сумрак за окном.

– Не спишь? – наконец спросила она вполголоса.

И вдруг упала ему на грудь и зарыдала, запричитала:

– Будь они прокляты! Ой, мамочка, что же я наделала! Что же я наделала!

– Успокойся. Да успокойся же! Что с тобой!?

Костя потряс ее за плечи.

– Не могу-у!.. – продолжала биться в истерике Лялька. – Ой, пропали мы с тобой, Костик! Ой, беда-а-а!..

– Да скажи, наконец, толком, что стряслось?!

Лялька вдруг оттолкнула его и метнулась на кухню. Костя поспешил вслед и едва успел вырвать из ее рук остро отточенный кухонный нож, который Лялька уже направила себе в сердце.

– Ты что, спятила?!

Костя схватил ее в охапку, отнес в комнату и положил на тахту. Лялька стала совсем невменяемой. Она царапала до крови свое тело, порвала зубами в клочья вышитую подушку-думку, что-то бессвязно выкрикивала…

Только через час Косте удалось кое-как ее утихомирить. Бледная, истерзанная, подтянув коленки едва не к подбородку, она рассказала ему все.

– …Я видела, как ты мучаешься. Они хотели и на этот раз взять тебя с собой. Мне Чемодан сказал. Я пошла к Крапленому (он тогда жил у моей знакомой, Зинки), чтобы попросить, пусть они тебя в свои дела тебя больше не втягивают. Крапленый только засмеялся и хотел прогнать меня. Тогда я сказала, что пойду вместо тебя. Крапленый сначала взбесился, а затем, подумав, вдруг дал согласие. Если бы только я знала, что он на этот раз удумал… Бр-р! – Она содрогнулась. – Костя, он зарезал сторожа! Гад… Кровь, сколько крови… Зачем, Господи?!

– Понятно, зачем…

Сумрачный Костя решительно поднялся.

– Ты давно этим занимаешься?

– Да. Только с Крапленым… впервые. До этого с Чемоданом…

– Ладно, поспи. И успокойся. Все образуется.

Костя стал натягивать кожаную куртку.

– Костик!

Лялька подхватилась с тахты, упала перед ним на колени и обхватила его ноги.

– Родненький, не ходи, не ходи к ним! Я знаю, знаю, куда ты идешь! Прости меня, дуру. Я люблю тебя, люблю! Без тебя мне нет жизни.

– Я тоже тебя люблю. Но они нас с тобой в кровь замарали, сволочи, и я им этого не прощу. Где находится логово Крапленого?

– Не нужно, Костик! Они тебя убьют. Это не люди – звери. Мы уедем отсюда, забудем все. Они нас не найдут. Прошу тебя, Костенька, послушай меня. Сегодня уедем, сейчас!

– Поздно, Ляля. Поздно…

Огромная незримая тяжесть вдруг свалилась на плечи Косте, и он едва удержался на ногах.

– Мы с тобой влипли в грязь… по уши. Терять нам нечего. И назад возврата тоже нет. Где «малина» Крапленого?

– Не пущу! – зарыдала Лялька. – Не скажу!

– Как знаешь…

Костя поднял ее на руки и вновь уложил на тахту. Лялька умолка, закрыв глаза. Похоже, она была в обмороке. Постояв над ней чуток, Костя нагнулся, поцеловал ее в лоб и решительно направился к выходу…

– Кто там? – голос Профессора был ломким от испуга.

– Открывай, свои…

– Седой?

– Да.

– Ты что, с ума сошел!? – зашипел Профессор, втаскивая Костю за рукав куртки в переднюю. – Среди бела дня заявляешься, как к теще на блины.

– Помолчи! – отрезал Костя. – У меня к тебе есть только один вопрос: где находится хаза

Крапленого?

– Зачем тебе? – прищурился озадаченный Профессор.

– Это не твое дело.

– Ну, если не мое, то катись…

– Ты, старая обезьяна!

Костя в бешенстве схватил Профессора за грудки.

– Я с тобой не шучу. Понял?

– К-как… да как ты смеешь?! – вскричал в гневе Профессор.

Но, наткнувшись на испепеляющий взгляд Кости, стушевался.

– Не знаю, он мне не докладывал… Отпусти!

– Сейчас ты у меня все вспомнишь…

Костя резким движением развернул Профессора вокруг оси, завел его руки за спину и, как учил когда-то Кауров, сжал пальцами, словно клещами, мышцы на спине старого вора.

Профессор взвыл не своим голосом – дикая боль пронзила его с ног до головы:

– А-а! П-пусти! Ска… скажу-у!..

– Вот так-то оно лучше…

Костя небрежно швырнул обезумевшего от боли Профессора на диван.

– Звони. Только без обмана. Соврешь – все кости переломаю…

Профессор бежал изо всех сил, держась рукой за грудь. Сердце стучало неровно, и казалось, что вот-вот лопнет от перенапряжения.

Наконец он добежал до шоссе и замахал руками, пытаясь остановить такси. «Успеть бы… – единственная мысль пульсировала в голове. – Крапленый… Что будет, что будет?!»

Профессор испугался. Впервые за столько лет. Обостренным нюхом старого матерого хищника он уловил признаки грозной опасности, которая могла поломать все их планы. Черт его дернул пойти на поводу у Козыря! Ничего не скажешь, хороший эксперимент он затеял с этим Седым…

«Мне он нужен. Позарез. Приберешь пацана к рукам, по гроб жизни твой должник, будь спок…» – вспомнил записку Профессор, переданную ему Чемоданом от Козыря. Прибрал, как же…

Тут ему на ум пришел наказ Крапленого – никому не открывать адрес его берлоги.

Профессор споткнулся и едва не рухнул на асфальт, ужаснувшись предстоящему разговору со своим учеником – забота о личной безопасности у Крапленого была на первом месте. И в этом вопросе он был беспощаден…

– Дед, а дед! Что с тобой?

Молоденький черноволосый таксист лихо притормозил рядом с Профессором.

– Сердце… Болит. Плохо…

– Садись, отвезу в больницу.

– Нет, туда не надо… Мне бы домой…

– Куда?

– На Рябушовку.

Таксист недовольно проворчал что-то себе под нос, но все-таки открыл дверку.

– Ладно, где наше не пропадало.

– Не сумлевайся, я хорошо заплачу…

Профессор заполз на заднее сидение едва не на карачках.

– Поезжай быстрее, милок! – взмолился он.

– А это как получится. Там дорога – как стиральная доска…

Из-за угла на приличной скорости выскочило такси, и Костя только в последний миг успел отскочить в сторону, к забору, чтобы не быть обрызганным черной липкой грязью с ног до головы. Проводив взглядом замызганную «Волгу», укатившую в сторону Рябушовки, Костя зашагал дальше…

Дверь дома, где обитал Крапленый, отворила невысокая, довольно симпатичная женщина. Стучать долго не пришлось, и это удивило и насторожило Костю.

– Вам кого? – тихо спросила она.

– Постояльца, – коротко и зло ответил Костя и, отстранив женщину, прошел внутрь.

Крапленый сидел у стола, поигрывая «парабеллумом».

– Что скажешь, Седой? – не поднимая головы и не глядя на Костю, внешне спокойно спросил он, будто появление постороннего человека в его логове было делом обыденным.

– Ты зачем Ляльку в свои дела путаешь!? – резко спросил Костя.

– И это все, что мне хотел сказать?

– Нет, не все…

Костя шагнул к столу.

– Стой там, где стоишь!

Тихо щелкнул предохранитель, и Крапленый наконец поднял на Костю налитые кровью, бешеные глаза.

– С чего это тебя мандраж прошиб, Крапленый? – насмешливо спросил Костя, внимательно наблюдая за указательным пальцем бандита, лежащим на спусковом крючке.

– Ты!.. Ты!..

Крапленый захлебнулся от злобы.

– Твою мать!.. Я тебя на распил пущу!

– Какие мы грозные…

Костя незаметно для Крапленого напружинился, примеряясь для решающего броска.

– А что на это скажет Козырь? – спросил он с едкой ухмылкой, чтобы выиграть время и отвлечь внимание Крапленого.

Имя Козыря на какой-то миг заставило Крапленого заколебаться. Бандит не знал Костиных отношений со старым воровским авторитетом, потому боялся попасть впросак. Ослушников своих распоряжений Козырь карал жестоко и быстро; и спрятаться от него было невозможно – достанет со дна морского…

Костя чувствовал, как в его душу постепенно вползает что-то холодное, скользкое, отвратительное. Когда он шел на встречу с Крапленым, единственным его намерением было высказать все, что он думает о нем, и порвать раз и навсегда всяческие отношения с ворами.

Каким он был наивным и глупым… Здесь уже шел разговор о его жизни. И не только его…

Перед мысленным взором вдруг встали окровавленные призраки отца и матери. Видение было настолько явственным и живым, что Костя едва не застонал от боли, внезапно пронзившей сердце. Он предал их память, стал на одну тропу с убийцами. Пусть не эти, другие, но именно воры убили его родителей, и не будет теперь им пощады… Не будет! Око за око, зуб за зуб.

Ненависть помутила разум, заволокла красным туманом глаза. Чужая кровожадная сила заставила затрепетать тренированные мышцы.

Он был готов…

– Козырь? – Крапленый наконец справился с временным замешательством. – Да плевать я хотел на

Козыря! Понял! Вот так – тьху! А тебя я в порошок сотру! И твою лярву!.. Мать… перемать! – заорал он дурным голосом. Позади Кости послышался шорох, но сжигаемый ненавистью юноша не придал этому значения. Сейчас…

Мышцы ног наполнились энергией, кулаки налились свинцовой тяжестью… – и тут страшный удар по голове на какой-то миг помутил сознание.

Костя попытался развернуться, но ловко наброшенная петля-удавка сдавила шею, расколов мир на мириады жалящих осколков.

Крапленый все-таки добился своего, перехитрил Костю, криком усыпив бдительность юноши…

Очнулся Костя в полной темноте.

Он лежал в тесном сыром чулане, связанный по рукам и ногам. Костя попытался перевернуться на спину – и застонал от боли. Голова была словно чугунная, а содранная веревкой кожа на шее жгла и саднила. Он пошевелил пальцами рук, пытаясь восстановить кровообращение, подвигал ногами. Напряг мышцы, стараясь ослабить опутавшие тело петли. Немного полегчало.

Костя прислушался. В дальнем конце чулана, за дверью, бубнили чьи-то голоса. Извиваясь всем телом и отталкиваясь от пола связанными ногами, он, словно улитка, пополз к двери. Добрался, приложил ухо к шершавым доскам и застыл, тая дыхание, пытаясь разобрать, о чем шел разговор.

– … Из-за тебя теперь придется когти рвать отсюда! – шипел змеем Крапленый, как всегда матерясь.

– Ты погодь, погодь, все образуется… – раздался непривычно заискивающий голос Профессора.

– Посмотрим. Я вызвал… – Крапленый назвал имя, но Костя не расслышал. – Приедет – и амба. В расход. Его нужно кончать.

– А Козырь? Что скажет Козырь? – как бы между прочим поинтересовался Профессор.

– Плевать! Своя рубаха ближе к телу. Он поймет. А за девкой ты сам присмотри. Она еще нужна для дела. Потом и ее… Хрен с ней, невелика потеря. Чтобы не тявкала, сучка, на ветер. Постепенно глаза привыкли к темноте.

Тоненький лучик проникал сквозь неплотно забитую тряпками отдушину под потолком и упирался в деревянную кадушку, отбрасывая на пыльный пол дрожащие световые пятнышки. Костя внимательно осмотрелся и едва не вскрикнул от возбуждения: около кадушки, в куче мусора, валялся старый заржавленный кухонный нож! Маленький, с основательно сточенным лезвием, он на поверку оказался очень острым. Пытаясь схватить его связанными за спиной руками, Костя порезал себе палец.

Стараясь не шуметь, он дополз до стены, нашел там подходящую щель, воткнул туда рукоятку ножа и принялся пилить бельевую веревку, опутавшую его с ног до головы…

Звуки шагов и скрип отворяемой двери заставили Костю прекратить свое занятие.

«Эх, еще бы чуток времени!» – с досадой подумал Костя и закусил губу до крови. Он едва успел вытащить нож из щели и спрятать его за пояс сзади, под рубаху, как в чулан вошел Крапленый.

– Как спалось, Седой? – со смехом обратился он к юноше. – Постелька у тебя что надо, гы-гы…

Позади Крапленого кто-то заржал.

– Будем кончать тебя, Седой, – продолжал Крапленый. – Отпрыгался, соколик.

Дверь открылась шире, и в чулан вошел еще кто-то. И только когда он заговорил, Костя узнал его.

– Здорово, кореш! Давно не виделись, гы-гы…

– Валет?!

– А то кто же…

Валет подошел ближе и изо всей силы пнул Костю ногой.

– Это тебе, падла, для начала. Зону помнишь?

– Валет, считай, что ты мертвец… Я тебя из-под земли вырою! – в ярости прохрипел юноша.

– Какие мы шустрые…

Валет вытащил финку.

– Крапленый, дай я с этого козла скальп сниму.

– Оставь… – поморщился Крапленый. – Кровищи будет до хрена. А его еще в машине нужно тарабанить.

Я хочу, чтобы он перед смертью поизвивался, как вьюн на сковородке.

Крапленый хищно оскалился.

– Лады, заметно. Где мешок?

В чулан протиснулся еще один бандит, широкоплечий, круглоголовый, с огромными глазищами навыкате.

– Держи, – протянул он Валету вместительный мешок. – Да пасть ему заткни, чтобы ни звука…

– С пребольшим удовольствием.

Валет нашел какую-то тряпку и с силой затолкал ее в рот Косте.

– Жуй, сучок. Последний ужин.

– Поторапливайтесь, – посмотрел на наручные часы Крапленый. – Время.

– Нет проблем… – Второй бандит легко поднял Костю и затолкал его в мешок.

– Ну и силища у тебя, Лупатый, – восхищенно сказал Валет, затягивая завязки.

«Лупатый!!!» – воспоминания до боли обожгли сердце Кости. Теперь он вспомнил все…

При первой встрече с Крапленым Костя силился понять, откуда ему знаком его голос, где он мог слышать этот хрипловатый баритон, временами похожий на воронье карканье? Значит, главарем грабителей, убивших его родных, был Крапленый. Крапленый!

Бессильная ярость мутной волной захлестнула рассудок, Костя попытался вытолкнуть кляп, закричать – и потерял от большого нервного напряжения сознание…

Лупатый остановил машину в густых зарослях на обрывистом берегу реки. Он знал, что под обрывом находились глубокие ямины, куда водоворот затаскивал все подряд. Валет сноровисто привязал к мешку тяжелое зубчатое колесо и еще раз мстительно пнул ногой неподвижное тело.

– Наше вам… – сказал он с издевкой. – Передашь привет водяному, гы-гы…

– Взяли, – поторопил Валета Лупатый, тревожно посматривая по сторонам. – Оно хоть и ночное время, но поберечься не мешает…

Бандиты раскачали тюк и швырнули его с обрыва в черную водяную кипень.

– Преставился… – с нервным смешком сказал Валет.

Он достал из машины бутылку вина.

– Хлебни, – протянул ее Лупатому. – Помянем раба божьего…

– Пей сам, – отрезал тот, усаживаясь за руль. – Не хватало, чтобы гаишники прихватили меня с запахом. И поторопись.

– Счас… – Валет высосал бутылку до дна и швырнул ее в реку. – Спи спокойно, дорогой друг… Гы-гы…

Хлопнула дверца, и машина на малой скорости, не зажигая фар, поползла по еле приметной грунтовой дороге, поросшей на обочинах высокой щетинистой травой. Где-то в камышах закричала ночная птица. На речную долину медленно опускался густой туман.

Глава 25. ОБМАН

«В красной рубашоночке… В красной рубашоночке, молоденький такой…» – назойливо вертелся в голове мотив старой, полузабытой песни. Прижимая к груди подушку, на которой спал Костя, Лялька лежала на тахте, бездумно уставившись остановившимися глазами в потолок. Когда Костя не вернулся, Лялька долго не размышляла: надела, что под руку подвернулось, и поздним вечером следующего дня пошла в берлогу Крапленого.

Лялька была одной из немногих, кто знал, где теперь скрывается главарь после того, как сгорела вместе с хозяйкой Зинкина хаза. И не особое доверие к ней со стороны Крапленого было тому причиной. Просто Маркиза, старая ее подружка, не смогла удержать язык на привязи и однажды, в порыве откровенности, ляпнула Ляльке, какой постоялец у нее обретается.

Появление Ляльки не удивило Крапленого. В последнее время он перестал чему-либо удивляться и только твердил про себя: «Нет верных людей, нет… Все паскуды. Закончу дело – в расход пущу этих тварей. Право слово…»

– Маркиза! – каркнул Крапленый, обернувшись к кухонной двери. – Поди сюда.

Вошла Маркиза – под хмельком, распаренная от кухонного жара и слегка испуганная.

– Чего, Феденька?

– Твои мансы[32]? – показал он на бледную Ляльку.

– Господь с тобой! – вскрикнула Маркиза, крестясь неверной рукой. – Да я ни в жысть…

– Закрой хлебало, сука…

Крапленый неторопливо встал, подошел вплотную к Маркизе и ударил почти без замаха под дых.

– Еще вякнешь кому-нибудь то, о чем я велел молчать, на куски покрошу и свиньям скормлю. Поняла!? Вали отсюда!

Пошатываясь и икая, Маркиза поплелась обратно на кухню.

– Садись, Краля, коль пришла, – сердито буркнул Крапленый, указывая Ляльке на стул. – Какого хрена приканала?

– Где… где Седой? – с трудом молвила она, едва ворочая сухим языком.

– А я почем знаю? Он ведь твой хахаль.

– Врешь… Врешь! Ты убил его!

– Не ори, как помешанная! Нужен он мне… В бегах твой пацан. Усекла? Ему менты на хвост упали, вот он и подорвал.

– Нет, это неправда… – твердила Лялька, безумным взглядом прикипев к лицу Крапленого. – Убей, убей и меня. Ну!

– Вот липучка. На, читай.

Он достал из кармана изрядно помятую бумажку и протянул ее Ляльке.

Это была записка: «Ляля! Мне нужно срочно уехать из города. Подробности при встрече. Прости, что не смог попрощаться. Не успел. Твой Костя».

– Убедилась? Почерк узнаешь?

Крапленый ухмыльнулся.

– А теперь вали по холодочку. И дорогу сюда забудь, – добавил он с угрозой.

Почерк и впрямь был похож на Костин. Для этого Профессору, который был дока в таких подметных делах, пришлось изрядно попотеть. Марая бумажные листы, он пенился от злости: «На кой ляд эту туфту лепить? Поприжать стерву, как шелковая станет…»

Но Крапленый был неумолим: «Делай, как я говорю. Мне она нужна. А то еще в ментовку пометется, с нее станет. Бабы – они все с придурью…»

Почти месяц Лялька крепилась в ожидании вестей от Кости. А потом запила.

Профессор, повадившийся навещать ее через день, говорил Крапленому: «Не прохмеляется, зараза.

Боюсь, как бы чего не вышло. Ляпнет спьяну лишнее – и загудим на этап. А может, – добавил он, – и выше…» – поднял глаза к потолку.

Крапленый только посмеивался: «Не дрейфь. Водка – хороший лекарь. Побухает чуток, а там найдет замену нашему покойничку, гы-гы, все и наладится. Как ее хотенчик взыграет, так и дело считай что в шляпе».

Глава 26. МСТИТЕЛЬ

Замок поддался легко. Короткий мягкий щелчок, чуть слышный скрип двери, и пушистый ковер под ногами, казалось, тут же вобрал в себя все звуки. Только размеренное тиканье часов да редкие удары капель в умывальнике нарушали предутреннюю тишину. Человек, проникший в дом, надолго застыл в полной неподвижности, как изваяние черного мрамора.

Наконец он бесшумной тенью скользнул к одной из дверей, откуда доносилось чье-то мерное дыхание. Осторожно раздвинув портьеры, человек заглянул в спальню. На широкой просторной кровати разметался мужчина в просторных семейных трусах в цветочек. Скомканное одеяло валялось на полу, застоявшийся воздух в комнате был густо насыщен винным перегаром и запахом дешевого цветочного одеколона. Ночной пришелец зашел в спальню и плотно прикрыл за собой дверь. Затем он нащупал на стене выключатель, и комнату залил мягкий зеленый свет потолочного плафона.

Мужчина на кровати среагировал мгновенно: еще не разобрав, как следует, кто перед ним, он сунул руку под подушку и схватился за пистолет. И тут же застонал от нестерпимой боли: страшный удар в грудь, под сердце, пригвоздил его к перине, на какое-то время лишив сознания. Незваный гость небрежным движением поднял оброненный пистолет и швырнул оружие в угол спальни, где в беспорядке была свалена одежда хозяина дома и еще какое-то тряпье. Затем он встал у изголовья постели, дожидаясь, пока мужчина придет в себя.

Хозяин дома был крепко скроен и мускулист. Его тело сплошь покрывали татуировки.

Очнулся он довольно скоро.

– Кто ты? Что… тебе нужно? – прохрипел мужчина, пытаясь встать.

– Лежи, – придержал его пришелец. – Не узнаешь, Лупатый?

– А-а-а! – закатив глаза под лоб, в смертельном испуге вскричал хозяин дома.

Но, схваченный за горло железными пальцами незваного гостя, умолк и задергал ногами – будто в предсмертной агонии.

– Тихо, ты, урод! – со сдержанной угрозой предупредил его пришелец. – Мне нужно от тебя только одно. Слышишь – одно! Кто брал квартиру главного инженера хлебозавода? Он и его жена были убиты. Ну!

– Н-не… не помню…

– Вспоминай, сволочь!

Пришелец нанес резкий удар пальцами в область груди. Дикая боль пронзила тело Лупатого и он захрипел, не в силах продохнуть:

– Хр-хр-хр! А-а-хр! Не бей… С-скажу… Там был Крапленый… И Зуб…

– Кто еще?

– Валет…

– Говори громче!

– К-кривой… А-а… – Лупатый застонал. – Щука… тоже был

– Где они сейчас? Адреса, ну!

– Ва-а… Валет живет…

Лупатый говорил, с трудом ворочая языком, все тише и тише. Неожиданно он захрипел, его тело выгнулось дугой, а на губах показалась пена. Затем он коротко охнул и затих.

Незваный гость нагнулся над ним, пощупал пульс и резко выпрямился. Сердце Лупатого не билось. С отвращением сплюнув, пришелец погасил свет и кошачьей поступью направился к выходу…

Когда холодная вода сомкнулась над мешком, в котором находился Костя, он уже успел освободить руки.

Несмотря на груз, привязанный к ногам, мощный водоворот вертел его, как щепку. Стараясь подольше задержать воздух в легких, как учил Саша Кауров, юноша с остервенением кромсал ножом мешковину и веревки. От страшного напряжения и недостатка кислорода перед глазами мелькали огненные сполохи. Наконец мешок достиг дна. Собрав последние силы, юноша освободил ноги, ужом проскользнул в прорезанную дыру и ринулся вверх, стараясь не закричать от невыносимой боли в ушных перепонках. Всплыв на поверхность, он жадно задышал, отдавшись на волю речного течения. Но его снова потащило вниз, в бурлящую темень…

На рассвете мокрого, обессилевшего Костю подобрали рыбаки на одной из отмелей в километре от обрыва. Отогревшись у костра, высушив одежду и подкрепившись ароматной горячей ухой, он поспешил уйти, так и не удовлетворив их любопытства.

«Наверное, перебрал парнишка да и окунулся невзначай. Знакомое дело…» На том и порешили.

Пристанище себе Костя нашел без особого труда.

За городом, среди лесного разлива, он присмотрел заброшенную дачу, если можно было так назвать сколоченную на скорую руку из старых, отслуживших свой век железнодорожных шпал хибару. Неказистая с виду, внутри она оказалась вполне пригодной для жилья. К Ляльке возвратиться Костя не рискнул – чересчур опасно. Деньги у него были, лежали во внутреннем кармане куртки. Её Крапленый осмотреть не догадался. В общем, на еду хватало.

Сжигаемый горячечным возбуждением, Костя рыскал вечерами и ночью по городу и окраинам.

Берлога Крапленого оказалась опустевшей – осторожный и хитрый главарь после разговора с Лялькой поторопился сменить квартиру. Впрочем, этого Костя не знал. Тогда он стал тенью Профессора. И вот, наконец, он разыскал Лупатого…

Дневное время стало для Кости пыткой. Ворочаясь без сна на старом соломенном тюфяке, он с тоской глядел на пыльные стекла подслеповатого оконца, дожидаясь ночи.

Иногда его посещали кошмарные видения. Тогда Костя вскакивал на ноги и метался, как затравленный зверь по хибаре, обхватив голову руками.

Обессилев, он снова падал на тюфяк и рычал, плакал без слез, шепча что-то совершенно бессмысленное. В такие моменты ему хотелось бить, крушить, ломать все подряд. Только огромным усилием воли Костя справлялся с собой и забывался чутким тревожным сном. Лишь в ночные часы приходило успокоение. Все его тело наливалось хищной силой, кошачья поступь была быстра и легка, уши улавливали малейший звук, а глаза видели ночью почти так же, как днем.

Это был не Константин Зарубин, бывший зек по кличке Седой. Это был молодой тигр, вышедший на свою первую настоящую охоту.

Вскоре он нашел Валета, а затем и Щуку…

Пошли осенние дожди. Крыша в хибаре была ветхая, прохудившаяся, и Костя с трудом находил место посуше, чтобы согреться и поспать. Возбужденное состояние, в котором он пребывал все это время, не могло не сказаться на здоровье.

Однажды он проснулся в сильном ознобе и едва смог подняться на ноги. И тогда Костя решился…

– Костик!?

Не веря своим глазам, Лялька, словно слепая, принялась торопливо ощупывать его лицо, руки, одежду.

– Ляля…

Костя осторожно прижал ее к груди.

– Господи, Костик… Любимый… – слезы ручьем хлынули из ее глаз.

Обхватив его руками, она рыдала, рыдала… Потом, немного успокоившись, рассказала ему все.

Угрюмый Костя сидел неподвижно, молча – слушал.

– Я не писал никаких записок.

– Как… не писал?

То, что рассказал ей Костя, потрясло Ляльку.

Не говоря ни слова, она улеглась в постель и пролежала до утра, как мумия, холодная и отрешенная.

Костя ей не мешал. Он тоже не мог уснуть – думал, вспоминал. А поутру неожиданно потерял сознание и упал, больно ударившись о пол. В себя он пришел только на третьи сутки. И все эти долгие часы Лялька просидела над ним, как скорбное изваяние, состарившись за это время на добрый десяток лет.

Провалявшись в полубредовом состоянии недели две, Костя наконец пошел на поправку. Лялька отпаивала его настоями трав, крепкими бульонами, кормила едва не с ложечки, словно младенца. А еще через полмесяца Костя вновь начал свою опасную ночную жизнь…

Глава 27. СХОДНЯК[33]

Крапленый вполуха слушал треп Чемодана. Тот, как обычно, травил сальные анекдоты и расписывал свои мужские достоинства. Чернявый Зуб, посмеиваясь, пил пиво прямо из горлышка, заедая ржавой селедкой. Хмурый Кривой маялся, время от времени массируя живот – давала о себе знать застарелая язва. Все ждали Профессора.

Сходняк затеяли по настоянию Кривого. Достаточно хорошо зная Крапленого, он хотел заручиться поддержкой остальных подельников в таком весьма тонком и деликатном вопросе, как дележ будущей добычи. Старый вор понимал – потом может быть поздно. Свое предположение Кривой высказал Крапленому не без опаски, зная его бешеный нрав. Но Крапленый совершенно неожиданно согласился на сходняк без малейшего сопротивления. Это обстоятельство так поразило и насторожило Кривого, что у него взыграла язва.

В последнее время чрезмерная покладистость Крапленого его просто пугала. Их главарь явно что-то надумал. Но что?

Этот вопрос и занимал сейчас мысли Кривого, прикидывавшего, на кого из собравшихся можно положиться, если Крапленый надумает подорвать с добычей в одиночку. Конечно, повязаны все они были давно и накрепко, но уж на слишком большой куш замахнулись в этот раз. Как бы чего не вышло.

Кривой был стар и мудр…

Собрались на еще не «засвеченной» квартире, предоставленной в их распоряжение одним из молодых воров. Главным ее достоинством было то, что, кроме парадной двери, она имела еще два выхода на разные улицы – через черный ход и пожарную лестницу, а там по крышам. Кроме этого, сходняк охраняли молодые сявки – «гвардия» Чемодана. Профессор, как всегда, опоздал. Одет он был в костюм и при галстуке.

Крапленый только криво ухмыльнулся, глядя, как Профессор тщательно смахивает невидимые глазу соринки с предложенного ему стула.

– Начали. – Крапленый посмотрел на Кривого. – Как у вас с Зубом дела?

– Все на мази. Готово, – вместо Кривого отозвался Зуб. – Умаялся, как последний фраер, – пожаловался он, показывая собравшимся кровавые мозоли на руках. – Первый раз в жизни так припахался.

– Не скули, – оборвал его Крапленый. – Когда дело выгорит, залечишь. Пошлем тебя в Сочи.

Все дружно рассмеялись, даже Профессор.

– Профессор! – неожиданно зло воззрился на него Крапленый. – Куда слинял Михей?

– Мне бы твои печали… – с едва заметной издевкой посмотрел на него Профессор поверх очков. – Я что, за ним на веревочке бегаю? Это у тебя с Михеем дела, ты и разбирайся.

– Будь спок, разберусь… – хищно оскалился Крапленый. – И, кстати, где обещанное?

– Здесь, – с высокомерным видом осмотрев собравшихся, похлопал по нагрудному карману пиджака Профессор. – Что бы вы без меня делали, голубчики.

– Шутишь? – согнулся над столом Крапленый, как орел-стервятник над падалью.

Он не поверил своим ушам.

– Какие шутки? Вот…

Профессор достал из кармана вчетверо сложенный тетрадный листок.

– Дай! – нетерпеливо вырвал его из рук Профессора главарь.

Прочитав несколько слов, написанных каллиграфическим почерком Профессора, Крапленый буквально рухнул на стул.

– Не может быть… – пробормотал он, смахивая тыльной стороной руки внезапно выступивший на лбу пот.

– Хе-хе… – победно засмеялся Профессор. – Еще как может. Сам проверил.

Вслед за Крапленым записку прочли остальные.

– Трудно поверить…

Кривой с сомнением посмотрел сначала в сторону Профессора, затем перевел взгляд на Крапленого. Сведения, содержавшиеся в записке, вовсе не усыпили подозрений старого вора, а, наоборот, прибавили масла в огонь. Он теперь почти не сомневался, что Крапленый и Профессор ведут двойную игру. И Кривой стал лихорадочно соображать, на кого можно опереться в предстоящей схватке.

– Не было печали… – Зуб допил пиво и закурил. – Если все, что ты тут накалякал, верно, – он показал на записку, – то какого хрена мы до сих пор сопли жуем? Помню, лет пять назад…

– Захлопни пасть! Воспоминания твои потом послушаем.

Крапленый посмотрел на Чемодана.

– Леха! – повысил он голос. – Ты что, уснул?

– Не-а…

Чемодан, который сидел, развалившись, на потертом диване, встрепенулся.

– Я не уснул, кореша, мне просто стало темно от ваших зехеров[34]. Крапленый, ты что, печника[35] из меня хочешь сделать? Почему об этом я узнал только сейчас?

– Чемодан, не заводись, – успокаивающе похлопал его по литому плечу Кривой.

И подумал с надеждой: «Леха – свой в доску. Надо с ним перетолковать…»

– Мне они тоже лапши на уши навешали, будь здоров, – сказал Кривой, нехорошо осклабившись.

Он краем глаза наблюдал за реакцией Чемодана на его слова; тот понимающе кивнул.

– Я хочу спросить тебя, Крапленый: ты наши воровские правила знаешь? – Кривой смотрел на

Крапленого с прищуром, не мигая.

– Пошел ты… – огрызнулся Крапленый. – Нашел время, когда толковище[36] устраивать.

– В самый раз, – спокойно ответил Кривой, а набычившийся Чемодан опять согласно кивнул головой. – Мне, например, не нравится, что ты вершишь суд без нашего ведома и согласия. И вот что из этого выходит.

Он повертел в руках записку и небрежно швырнул ее на стол.

– Кривой, по-моему, ты оборзел окончательно, – показал зубы в хищном оскале Крапленый. – Я что, мать вашу, здесь в шестерках хожу!?

– Тихо, тихо… – примиряюще заворковал Профессор. – Не нужно цапаться, братва. Мы не для того здесь собрались. Ошибки у всех случаются. Стоит ли из-за мелочей рога сшибать.

Кривой смолчал, только выразительно пожал плечами: мол, ладно, на этот раз и впрямь не стоит шум поднимать, но я остаюсь при своем мнении. Главное он уже выяснил – Чемодан на его стороне.

– А коли так, – Крапленый остановил свой жесткий взгляд на Чемодане, – ты, Леха, эти делом и займешься. Помощники тебе нужны?

– Сам найду. – Чемодан недовольно хмурился. – Когда?

– Сегодня ночью. Кончай обоих. Только тихо и не наследи.

– Кончать не буду, – упрямо мотнул головой Чемодан. – Ты меня в «мокрушники» не записывай.

Доставить – доставлю. А там пусть будет, как решит правилка[37].

– Ты!.. – вскочил на ноги озверевший Крапленый. – Растуды твою в печенку!.. С кем споришь!?

– Я все сказал, – отрезал Чемодан, сжав свои пудовые кулачищи и недобро посматривая на взбешенного главаря.

Казалось, что Крапленого хватит удар. Он посинел и только беззвучно глотал воздух.

Перепуганный Зуб съежился на стуле, стараясь казаться как можно меньше, чтобы случаем не подвернуться под горячую руку Крапленого.

Лицо Кривого было непроницаемо, но в душе он ликовал: все получилось как по писаному.

После сегодняшней свары Крапленый уже не будет ходить гоголем. А значит, общаковая касса не попадет целиком в карман главаря, надумай он сбежать, потому как теперь и он, Кривой, свое веское слово скажет по поводу дележа добычи, имея за плечами мощную поддержку в лице Чемодана.

Профессор морщился и сокрушенно покачивал головой, изображая страдание из-за случившейся размолвки. Он был великим артистом, что часто спасало его в прошлом от многих неприятностей.

Профессор понимал, чего добивается Кривой. И, конечно же, быстро сообразил, что шайка распадается на два лагеря. И сейчас старый пройдоха мысленно взвешивал свои шансы в этом противостоянии. К кому примкнуть?

Наконец Крапленый сумел справиться с обуявшей его яростью. Он коротко выдохнул и сел.

– Лады… – Он обратился к Чемодану: – Доставь их на Лиговку. А там решим. У нас главное другое.

Все облегченно переглянулись. Зуб даже сумел изобразить бесшабашную ухмылку.

– Ну, что, братва, а теперь пора перекусить, – решительно сказал Крапленый.

И кивком головы отправил Зуба на кухню.

Тот долго не медлил, шустро принес две бутылки водки и немудреную закуску. Крапленый разлил водку по стаканам.

– Погоди… – Кривой прикрыл свой стакан ладонью. – Мы еще не все решили.

– Что тебе сегодня неймется? – хмуро глянул на него Крапленый. – Не с той ноги встал?

– Я встаю на обе, – парировал Кривой. – Мы хотим знать: как и когда будем куш дуванить[38]?

К удивлению собравшихся, Крапленый отреагировал на вопрос Кривого спокойно. Он только внимательно посмотрел на лица своих подельников и сказал:

– Обсудим и решим… в свое время.

– А конкретней можешь сказать? – не отставал Кривой.

– Как только дело спроворим, так и сыграем общий сбор. В длинный ящик откладывать не будем.

Крапленый понял: если он сейчас не пойдет на уступки, подельники просто перегрызут ему горло…

Глава 28. ПОХИЩЕНИЕ

Автобус, медленно набирая скорость, дребезжал всеми своими частями. Казалось, что он вот-вот рассыплется и вывалит припозднившихся пассажиров прямо на грязную ухабистую дорогу, когда-то именовавшуюся асфальтированным шоссе. Мишка Снегирев запрыгнул в автобус уже на ходу. Двери с раздирающим душу скрежетом захлопнулись, больно прищемив локоть.

Мишка чертыхнулся и попытался протиснуться вперед.

– Слышь, друг, ты на следующей остановке выходишь? – обратился Снегирев к высокому, плечистому парню, который загораживал проход.

– Нет, – коротко ответил тот, мельком посмотрев на Мишку.

– Тогда отодвинься и дай пройти.

– Нет проблем…

Снегирев взглянул на лицо парня, которое находилось совсем близко, и обомлел – неужели!? От неожиданности Мишка едва не свалился на колени седоусому ветерану с орденскими колодками на потертом пиджаке.

– Извините, – пробормотал Снегирев, дрожа как в лихорадке.

– Ничего… – благодушно улыбнулся старик. – Бывает…

Мишка пробрался на заднюю площадку и стал таким образом, чтобы видеть высокого парня. Нет, ошибиться Мишка не мог – это был ОН! Снегиреву до зуда в конечностях захотелось достать из внутреннего кармана бумажник, где лежала фотография этого парня. Но Мишка боялся лишний раз пошевелиться, чтобы не вспугнуть свою невероятную удачу.

Впрочем, фотография ему была не нужна. Это лицо Мишке являлось даже в снах. Неподалеку от него, облокотившись о поручень и задумчиво глядя на убегающие фонари, стоял Константин Зарубин.

Задержать! Это было первое, что пришло в голову Мишке, когда он немного пришел в себя. Но, вспомнив все, что он знал о Зарубине, Снегирев сразу поостыл: для него провести задержание этого парня без оружия было равносильно самоубийству.

Зарубин вышел на предпоследней остановке. Ни секунды не колеблясь, Мишка последовал за ним. Где-то вдалеке проревел гудок какого-то завода. Это значило, что наступила полночь. В этот поздний час прохожих было мало, и Мишка старался держаться поближе к заборам, чтобы его не заметил Зарубин. Но там как раз и находилось настоящее болото, где грязная жижа доходила до щиколоток. У Мишки сердце обливалось кровью, когда он представлял, какой вид будут иметь его новые импортные туфли после этой вынужденной прогулки. Не говоря уже о костюме…

Неожиданно Зарубин исчез из виду, словно его проглотила обширная лужа возле новостройки. Снегирева будто пришпорили: он ринулся напрямик и одним махом забрался на дощатый забор. Но Зарубина и след простыл.

Упустил! – ужаснулся Мишка. И тут ему еще раз повезло: едва не плача от обиды, он вдруг заметил далеко впереди, у старого кирпичного дома, знакомую фигуру, на миг появившуюся на фоне освещенного пятачка у беседки и исчезнувшую в подъезде.

Примерно через минуту в одной из квартир затеплился за плотными занавесками неяркий огонек. Неужели он нашел квартиру неуловимого Зарубина? – подумал Мишка, все еще не веря в свою удачу. Пригибаясь пониже, он побежал к дому, мысленно махнув рукой и на свой костюм, и на хлюпанье в туфлях, и на боль в расцарапанной гвоздем руке.

Изрядно проржавевшую табличку с названием улицы и номером дома Снегирев прочитал едва не на ощупь. И сплюнул от досады: это был дом, где жила Лионелла Чернова, или Краля! Надо же, так нескладно получилось: в связи с подготовкой операции против банды Крапленого наружное наблюдение за Кралей было снято около месяца назад.

Раздосадованный Мишка, уже почти не таясь, зашагал к тротуару, намереваясь разыскать телефон-автомат, чтобы позвонить в дежурную часть. И едва успел спрятаться, свалившись прямо в грязь за кучей старых ящиков. Скрипучая дверь подъезда отворилась, и несколько человек быстрым шагом направились в Мишкину сторону. Один из них, здоровенный мужичище, косая сажень в плечах, нес, как соломенный куль, связанного Зарубина; похоже, юноша был без памяти. Другие, грубо подталкивая и матерясь вполголоса, едва не волоком тащили Ляльку с кляпом во рту. Когда они приходили рядом, Мишка в страхе даже глаза закрыл и затаил дыхание.

Но похитителям было недосуг смотреть по сторонам. Быстро проскочив открытое пространство, они исчезли за нагромождением бетонных плит и поддонов с кирпичом. И тут же заурчал мотор грузовика.

Ошалевший от такого неожиданного поворота событий, Мишка изо всех сил припустил вслед за похитителями, совершенно не соображая, что ему делать дальше. Он успел только увидеть, как Ляльку запихнули в кабину, и грузовик взревел, набирая ход.

Мишка в изнеможении прислонился к стене дома. От отчаяния и собственного бессилия он даже застонал. Удача была так близко…

И тут Мишка увидел мотоцикл! Он стоял в тени кустарника, возле одного из подъездов. Долго не раздумывая, Снегирев подбежал к мотоциклу, открыл кран бензобака, подсоединил напрямую зажигание, оборвав провода, и дернул рычаг стартера. Мотор негодующе фыркнул и завелся.

– Э-эй, ты что?! Куда?!

Из подъезда кубарем выкатился парень примерно одних лет с Мишкой. Вслед за ним выскочила и девушка.

– Ты что делаешь, гад?! – Парень схватил Мишку за грудки. – Голову отвинчу, урод!

– Послушай, дружище, я из уголовного розыска. Мент я, честное слово! Бандиты уходят на машине. Нужно догнать. Вот мое удостоверение…

Мишка тыкал под нос разгоряченному парню красную книжицу.

– Я сейчас покажу тебе угрозыск… – размахнулся парень. – Видал я таких ментов…

Положение было безвыходным. И Мишка, не мудрствуя лукаво, перехватил руку парня, сделал подсечку и бросил его на землю, стараясь по возможности подстраховать – как партнера на тренировке.

– Извини, браток… – включая скорость, сказал Снегирев парню, – тот, матерно ругаясь, ворочался в грязи. – Правда, очень нужно. Клянусь, я из угрозыска…

Грузовик Мишка догнал уже на Лиговке. С давних времен эти места пользовались дурной славой. Еще в дореволюционное время слобода была излюбленным местом сборищ блатной братии. В послевоенные годы, когда на полную мощность заработали Лиговские соляные копи, ни дня не проходило без пьяных потасовок между шахтерами. Но самым небезопасным пунктом на территории Лиговки слыл разрушенный Бог весть когда монастырь.

Если верить рассказам лиговских аборигенов, часто среди ночи на каменных осыпях, где прежде высились монастырские стены, мерцали таинственные голубые огни, а из провалов подземелий слышались стоны и крики. Как бы там ни было, но эти развалины люди старались обходить стороной даже днем, не говоря уже о ночном времени.

Спрятав мотоцикл в глубокой колдобине, Мишка ужом проскользнул через полузасыпанный вход в подземелье, где исчезли похитители Зарубина, освещающие себе путь карманными фонариками. Машину остались сторожить двое, судя по загорающимся время от времени светлячкам сигарет.

Подземный ход, в котором поначалу можно было передвигаться лишь согнувшись в три погибели, постепенно становился просторнее, выше. И только под ногами по-прежнему валялся битый кирпич и бутовый камень.

Неожиданно свет фонарей впереди – Мишкин ориентир – погас. И только по мерцающим отблескам на своде он понял, что коридор свернул направо. Туда и направились похитители.

Мишка наддал ходу, для страховки все время касаясь рукой шероховатой кладки подземелья. Он уже был почти у самого поворота, как вдруг ему показалось, что перед ним разверзлась бездна, а на темном ее дне закружился вихрь из огненно-жгучей алмазной пыли…

Глава 29. ОПЕРАЦИЯ

Весь взмыленный, Тесленко вошел в свой кабинет и буквально рухнул на стул. Последнюю неделю он забыл про сон и еду, похудел и почернел, будто обуглился. И было от чего – операция по захвату банды Крапленого близилась к завершению. Капитан, откинувшись на спинку стула, закрыл глаза, еще и еще раз прокручивая в памяти события месячной давности…

Казалось, что могло связывать банду Крапленого со взломом помещения архива главного управления архитектуры города? Но когда в оперативной сводке капитан наткнулся на несколько скупых строчек об этом происшествии, совершенно, казалось бы, нелепом с точки зрения мотивировки и целей, он почувствовал, как сильно забилось сердце – есть! Архив после взлома был разворошен так основательно, что привели его в порядок только через неделю. Ревизия установила пропажу нескольких архивных папок и среди них поэтажного плана здания банка и чертежей старой канализационной системы города. Тесленко понял, что именно они интересовали взломщиков, а остальные документы были взяты для отвода глаз. Значит, версия, над которой он работал более трех месяцев, подтверждалась…

Дубликаты документов по банку и канализации удалось разыскать без особого труда. Правда, чертежи канализационной системы были составлены очень давно и грешили неточностями. Однако главное заключалось в другом: при наложении калек чертежей канализации на план местности, где был построен банк, оказалось, что расстояние между одним из заброшенных ответвлений канализационного тоннеля и главным хранилищем денег составляет всего десять, от силы пятнадцать, метров. К сожалению, проникнуть в это ответвление не удалось из-за завала тоннеля.

Тогда Тесленко решил подобраться к решению загадки с другой стороны. Он решил «прокачать» Кривого, работавшего грузчиком в продовольственном магазине напротив банка. Как-то не вязалась личность старого вора-рецидивиста с его весьма скромной должностью. Но Кривой почти всегда был на виду, вел себя скромно, спиртного в рот не брал, с плохими компаниями не водился и работал на совесть. «Неужели я ошибся?» – думал расстроенный капитан.

И только когда в магазин устроился грузчиком Зуб, старый дружок и подельник Крапленого, Тесленко стало ясно, что он на верном пути. Капитан уже не сомневался, что вход в ответвление старой канализационной системы находится где-то в обширных подвалах магазина. Значит, Зуб и Кривой ведут подкоп к банку. Но опять-таки, где находится лаз?

Оказалось, что Зуб и Кривой в основном работали в подвале, в той его части, где складировалась различная тара, и контроля за ними со стороны кладовщика практически не было никакого. Увы, инспекторам пожарной охраны, которые на самом деле являлись оперативниками угрозыска, и которые осмотрели подвал магазина, так и не удалось найти следов подкопа.

На более детальное обследовании Тесленко не отважился, чтобы не вспугнуть бандитов. Он хотел взять всю шайку с поличным. Капитан теперь знал, что Зуб и Кривой ведут подкоп попеременно: пока один крутится на виду, стараясь за двоих, второй роется, как крот, в подземелье.

Оставалось главное – не упустить момент, когда подкоп будет закончен и шайка пойдет на дело…

Тесленко мотнул головой, прогоняя сонную одурь, и включил электрический чайник. Посмотрел на часы и озабоченно нахмурился: уже скоро сутки, как куда-то запропастился Мишка Снегирев. Капитан после обеда все телефоны оборвал, разыскивая практиканта, но тот словно сквозь землю провалился. Загулял? Ну, уж это на Мишку не похоже… Тесленко посмотрел на часы – половина десятого. Время позднее.

Капитан набрал номер общежития, где проживал студент Снегирев. Нет, не появлялся, ответила дежурная после того, как он разругался с ней вдрызг. Тесленко медленно положил трубку на рычаг и нахмурился. Неосознанная тревога постепенно вползала в душу, заглушая все остальные чувства.

Капитан немного подумал, а затем решительно стал накручивать наборный диск телефона.

– Алло! Тоня, это я. – Он звонил домой. – Что? Нет, сегодня не приду. Дела. Мама приехала? Передай ей от меня привет. Тонечка, честное слово не могу. Заеду утром. Ужин? У меня есть бутерброды и чай.

Продержусь. Ладно, не заводись. Люблю, целую, пока…

Тесленко знал, что сегодня Кривой и Зуб на работу не вышли. Это настораживало. И если до сих пор наружники наблюдали только за банком и магазином, чтобы не спугнуть воров, то теперь они «пасли» и квартиры всех известных угрозыску членов шайки Крапленого. Только «малина» главаря так и не была найдена, хотя ее поиск не прекращался ни на день.

Капитан, прихлебывая чай, ждал. За банк он был спокоен – там уже четвертые сутки, сменяясь через каждые двенадцать часов, дежурила группа захвата. Его волновало только одно – как бы не прозевать момент, когда шайка Крапленого спустится в канализационную систему, и вовремя перекрыть ей пути отступления.

Попив чаю, Тесленко стал просматривать свои бумаги. И незаметно задремал, склонив голову на стол. Разбудил его резкий, требовательный звонок дежурного по управлению:

– Товарищ капитан! Старший группы наружного сообщил, что шайка в сборе. Сейчас воры находятся неподалеку от магазина.

– Предупредите группу захвата в банке! И поднимайте ОМОН. Я сейчас к ним спущусь.

– Будет сделано…

Свинцово-серые тучи повисли над городом, утонувшим в сыром, тяжелом тумане. Дождь лил вперемешку с ледяной крупой. Улицы были пустынны, насторожены.

Шел третий час ночи…

Тесленко, поглядывая на светящийся циферблат наручных часов, с нетерпением ждал донесений от группы наружного наблюдения. Рядом, кутаясь в плащ-палатку, топтался невозмутимый командир ОМОНа. За его парней капитан был спокоен – он видел их в действии. Это были профессионалы высокого класса. Наконец перед ними бесшумной тенью вырос связной группы наружного наблюдения.

– Ну! – поторопил его капитан.

– Они взломали дверь подсобки и спустились в подвал.

Тесленко уже был известен этот ход, который хитрый Кривой держал в запасе до последнего и никогда им не пользовался.

Анализируя поступки шайки, капитан удивлялся: как смогут они ночью проникнуть в подкоп через подвал магазина, если там достаточно надежная сигнализация? Будут грабить банк днем? Безнадежно. Тогда что? Вывод напрашивался сам собой. И оперативники постарались, обнаружив тайный ход в подвал под кучей хлама.

– Сколько их?

– Трое.

– Кто?

– Чемодан, Кривой и Зуб. Кроме них на стреме еще двое, нам не известных.

Это новость. Неприятная новость.

Но где Крапленый? Не пошел на такое дело? В это Тесленко поверить не мог – большие деньги он без своего присмотра не оставит ни на миг, не тот человек. Значит, Крапленый что-то задумал. Но что? На стреме это жошки, мелочь пузатая. Не исключено, что они вооружены, но, похоже, работают, не зная конечной цели старших воров. Видимо, они считают, что грабят магазин. Ладно, нужно решать…

– Вы, – обратился капитан к связному наружников, – оставайтесь на местах. Следите в оба. В любой момент может появиться Крапленый.

– Брать?

– Да. Только наверняка и без пальбы.

– Постараемся…

– Теперь будем держать только радиосвязь, – сказал Тесленко. – Но будьте осторожны и не говорите ничего лишнего. Вдруг они прослушивают эфир.

– Есть!

Связник растворился в ночи.

– Пора и вам браться за дело, – обернулся капитан к командиру ОМОНа.

– Давно пора, – посмотрел тот на часы. – А то меня, браток, такая клевая деваха в постели ждет, что ух!

А я тут мокну, как бездомный пес.

Он коротко и тихо хохотнул.

– Снимите тех воров, что на стрёме, и спускайтесь в подвал. Фонари взяли?

– Обижаешь…

Командир ОМОНа чуть слышно посвистел; возле него тут же появился подчиненный.

– Возьми Алехина и успокой двух гавриков возле подсобки. Только не на всю оставшуюся жизнь! Ладно, ладно, знаю я вас…

А Крапленый в это время сидел в одном из ответвлений главного канализационного тоннеля; по нему должны были идти его подручные к подкопу.

После сходняка он успел многое: справил одежонку, соответствующую его новой легенде, и перепрятал общаковые деньги и ценности в надежное место – с таким расчетом, чтобы захватить их с собой в нужный момент. Вот только Михея он так и не смог отыскать, а у того осталось добра Крапленого на весьма приличную сумму. Перехитрил-таки его этот сучий потрох…

После стычки на сходняке Крапленый решил твердо: все, никаких колебаний. После завершения дела нужно спрятать концы в воду, смыться подальше от этих мест и на время завязать, благо жить будет на что, и притом безбедно. Как это сделать, не вызывая подозрений, он уже знал.

Копаясь в архивных документах, добытых сявками Чемодана, он нашел то, на что не обратили внимание остальные члены шайки, – малоприметный кусок кальки с внесенными изменениями к плану канализационной системы. И там он обнаружил еще один, неизвестный ход, тянувшийся почти от подкопа до двора исторического музея.

Крапленый, не медля, проверил свою находку.

Подземный ход оказался в приличном состоянии, без завалов, правда, был немного узок. И тогда у него возник замысел ограбления банка, несколько отличавшийся от принятого ранее.

Крапленый переменил позу, помассировал затекшие ноги.

Все, пора – в дальнем конце тоннеля сверкнул огонек, затем другой, и лучи фонарей осветили мрачные осклизлые своды и вонючие лужи, застывшие, словно расплавленная смола. Еще неделю назад, когда уточнялись последние детали будущего дела, Крапленый объявил своим подручным, что войдет в подземелье вслед за ними, для страховки. Мало того, в целях безопасности все должны были добираться к продмагу по отдельности, чтобы не вызвать подозрений и вовремя обрубить «хвосты», если они будут, что гораздо труднее совершить группой.

Подельники дружно согласились с его предложением, только Кривой недоверчиво прищурился, но смолчал. И сегодня Крапленый добрался к подкопу раньше всех, спустившись в колодец во дворе исторического музея.

Наконец мимо него тяжело прошлепал Чемодан, за ним просеменил Кривой, вслед которому, наступая на пятки, шел нетерпеливый Зуб. Выждав, пока они отойдут метров на двадцать, Крапленый вышел из своего убежища и посигналил фонарем. Его подождали, облегченно вздыхая – долгое отсутствие главаря вызывало тревогу…

Стену хранилища взломали быстро, благо она была сложена из крупного нестандартного кирпича на известковом растворе. Крапленый посветил в пролом, принюхался, как легавый пес, и вдруг резко отшатнулся назад. В помещении пахло одеколоном! И запах был свежий, густой.

Это могло значить только одно…

– Назад! Все назад! – зашипел он, выхватывая «парабеллум».

– Почему назад? – забубнил недоумевающий Зуб. – Все на мази…

– Нишкни, дурак! Рвем когти!

Кривой первым сообразил, что и почем. Круто развернувшись, он побежал по тоннелю. Вслед за ним рванул и Крапленый.

Тугодум Чемодан немного замешкался, перекрывая своей тушей дорогу Зубу.

И в этот момент из пролома хлынул яркий свет мощного прожектора, высветив фигуры обезумевших от страха воров.

– Всем стоять! – проревел громкоговоритель. – Вы окружены! Сопротивление бесполезно!

Но многократно усиленное сводами тоннеля эхо только подхлестнуло Крапленого и его подельников. Они бежали изо всех сил, спотыкаясь и падая в зловонную жижу, ушибая колени и раздирая руки в кровь. Крапленый, рыча, как затравленный зверь, обернулся и выпалил несколько раз прямо в центр светового пятна. Прожектор погас. И тут же раздались выстрелы со стороны пролома. Пули, высекая искры, рикошетили от стен, звонко плюхаясь в лужи.

Вдруг Кривой ойкнул и упал, схватившись за колено.

– Что с тобой? – крикнул Крапленый.

– Нога… – простонал Кривой. – Я ранен. Не могу бежать. Помоги…

Крапленый осмотрелся. Чемодан и Зуб уже опередили их. Стрельба со стороны пролома утихла, потому что воров скрыл поворот. Там мелькали лучи фонарей и слышался топот погони.

– Не бросай, Федя… – протянул к нему окровавленные руки Кривой.

– Вставай!

Кривой попытался подняться на ноги, но тут же, скуля, упал.

– Федя, не бросай…

– Давай руку…

Спрятав «парабеллум», Крапленый подошел к нему вплотную.

– Держись… – сказал он, нагибаясь.

И неожиданно ударил Кривого ножом в сердце.

– Извини, старый кореш, – холодно и без эмоций сказал Крапленый. – Ты у меня давно поперек горла стоишь…

Крапленый побежал дальше, на ходу окликая Чемодана и Зуба. Он решил открыть им свою тайну, потому что там был единственный путь к спасению, так как подвал продмага тоже заблокировали менты. В этом он был уверен на все сто. Знать, не судьба сегодня свести счеты с подельниками, как он замыслил, чтобы его никто потом не искал и не требовал своей доли в награбленном. Похоже, они ему еще пригодятся…

Чемодан застрял в люке, и его едва вытащили на свет божий, изорвав в лохмотья одежду, а кое-где и содрав кожу. Грузовик стоял там, где его оставил Крапленый, – неподалеку от исторического музея, в каком-то угрюмом неухоженном дворе. Так как Крапленый не собирался после дела катать на нем своих подручных, место парковки грузовика было известно только ему. Ошалевший от неожиданных перипетий Зуб сел за руль, и грузовик, поднимая тучи брызг, помчался в сторону окраины.

Глава 30. ЛИЦОМ К ЛИЦУ

Снегирев застонал и открыл глаза. Кромешная тьма окружала его со всех сторон, давила сверху многопудовым грузом. Мишка в страхе дернулся и с трудом повернулся на бок. С груди свалились камни, стало легче дышать.

«Где я? Что со мной?» – мучительно пытался он вспомнить, поднимаясь на дрожащие ноги.

Прислонился лбом к влажным и холодным камням стены – немного полегчало. Вспомнил! Лиговка, старый монастырь, подземелье… А дальше? Провал памяти…

Мишка пошарил в карманах и от радости едва не закричал: спички! Чиркнул о коробок, осмотрелся. Он стоял в подземном коридоре, которому не было ни начала, ни конца. Вверху, в потолке, зияла обширная дыра, щерившаяся почерневшими зубьями раскрошенного от времени кирпича. Значит, он провалился с верхнего яруса в нижний…

Интересно, что там со временем? Мишка посмотрел на часы и разочарованно ругнулся – стекло разбилось, а стрелки отвалились. Они еще тикали, как ни странно, но толку от них было мало.

В какую сторону идти?

Мишка размышлял недолго: куда глаза глядят. Придерживаясь за стены, и время от времени зажигая драгоценные спички, он пошел по коридору в ту сторону, откуда, как ему показалось, тянуло свежим воздухом.

Блуждал Мишка долго, часто сворачивая, потому как бесчисленные коридоры заканчивались тупиками. Наконец, уже совсем отчаявшись, он наткнулся на изгрызенные безжалостным временем ступени, ведущие куда-то вверх. Последнюю спичку Мишка потратил в просторном сводчатом коридоре с многочисленными нишами. Теперь он уже явственно ощущал дуновение прохладного воздуха. Медленным шагом, осторожно пробуя дорогу впереди ногой, он продвигался по коридору, постепенно сворачивающему влево…

Неожиданно впереди загорелся трепещущий огонек. Мишка едва не заорал от радости, но тут же прикусил язык. Там явно были люди, но кто?

Понятно, что вовсе не сотрудники угрозыска, понятия не имевшие, где искать Снегирева…

Осторожно приблизившись к источнику своих радужных надежд, Мишка наконец разобрал, что это был обыкновенный фонарь «Летучая мышь» с изрядно закопченным стеклом. Возле него, спиной к юноше, на глыбе отесанного камня сидел человек, что-то задумчиво мурлыча себе под нос. Сторожа оставили, понял Снегирев. Значит, остальные ушли…

Но где же Зарубин и Лялька? Их не было видно.

Опять бродить по подземелью в поисках выхода Мишка не желал, а путь на поверхность перекрывал этот музыкальный сторож.

И Мишка решился. На цыпочках, тая дыхание, он двинулся вперед, мысленно прикидывая, может ли этот человек быть вооруженным, а если да, то как с ним справиться. Мишка был уже в шагах в пяти от сторожа, когда тот, видимо, что-то учуял. Он резко поднял голову и с беспокойством стал оглядываться по сторонам.

«Была не была»!» – мысленно вскричал Снегирев и ринулся в освещенный фонарем круг.

Человек услышал звуки шагов, вскочил, но Мишка схватил его сзади за шею и с силой швырнул через бедро, нимало не волнуясь о последствиях. Сторож сдавленно вскрикнул и потерял сознание. Не мешкая, Мишка снял его брючный ремень и связал руки. Затем торопливо обыскал. На удивление, у сторожа в кармане не было даже ножа. Перевернув бесчувственное тело навзничь, Мишка присвистнул от удивления: перед ним лежал

Профессор!

«Вот так штука! Он хоть живой? – подумал Мишка, нащупывая пульс. – Нормально. Пусть позагорает…» – решил он и, захватив фонарь, принялся исследовать подземелье.

Грубо сколоченную из толстенных брусков дверь он заметил рядом с грудой битого кирпича, перекрывающего вход в боковой коридор. Отодвинув массивный металлический засов, Мишка осторожно приоткрыл дверь и заглянул внутрь сырого каменного мешка, стены которого сплошь покрывал серый мох. Неподалеку от входа, на куче гнилой соломы, лежали связанные по рукам и ногам Зарубин и Лялька.

– Привет, ребятки! – весело сказал Мишка, поднимая фонарь повыше.

– Заткнись, сволочь! – зло огрызнулась Лялька.

– Вот те раз… – удивился Мишка, поставил фонарь и опустился рядом с ними на колени. – А я думал, спасибо скажешь.

– Ты кто? – глухо спросил Зарубин, обжигая Снегирева неистовым взглядом.

– С этого и надо было начинать. Сейчас я вас рассупоню…

Мишка принялся распутывать узлы на ногах Кости и Ляльки.

– Очень приятно познакомиться, Михаил, – церемонно поклонился он Ляльке. – Давайте руки, – обратился он к девушке. – Все.

– А мне? – сделав усилие, Зарубин сел.

– Понимаешь, Костя (да, да, я с тобой давно знаком; правда, заочно), прежде, чем я тебя развяжу, дай слово, что не будешь делать глупости. Идет?

– Как это?

– Дело в том, что я сотрудник угрозыска и знаю о тебе достаточно много. Поэтому извини, Зарубин, но мне нужны определенные гарантии. Знаешь ли, своей жизнью я дорожу, а ты парень честный, насколько я знаю, так что мне придется поверить тебе на слово. Да и выхода иного у нас нет – отсюда нужно сматываться и побыстрей.

– Ясно… – Костя нахмурился. – Обещаю. Но Крапленый мой!

– Вот заладил… Твой так твой. Мне он до лампочки.

Мишка развязал ему руки.

– Не волнуйся, от расплаты он не уйдет, – сказал Мишка. – Пожизненное ему обеспечено.

– К черту пожизненное! Крапленый мой!

Костя морщась массировал занемевшие руки.

– У меня к нему свой счет, – сказал он, сверкая бешенными глазами.

– Ладно, поживем – увидим, – не стал спорить Мишка. – А сейчас нам не до жиру…

Профессор уже очнулся. Ворочаясь, стоная и охая, он пытался встать на ноги. Завидев Костю, старый вор обмер.

– Это не я, не я! – вскричал он; из его глаз неожиданно хлынули слезы. – Все Крапленый. Пощади! Я старый немощный человек…

– Помолчи, дед… – Мишка прислушался.

Со стороны входа в подземелье послышались неясный говор, звуки шагов, а затем показался и прыгающий фонарный луч. Времени на раздумья не оставалось.

– Помоги! – скомандовал Снегирев Косте, подхватывая Профессора под мышки. – Сюда! – показал он на черный зев камеры.

Они затащили Профессора в темницу, закрыли дверь на засов и поспешили спрятаться в одном из ответвлений коридора…

Зуб гнал машину, особо не выбирая дороги. Страшный в ярости Крапленый сыпал проклятиями вперемешку с бранью, кусая губы до крови. Лишь Чемодан казался спокойным и апатичным. Его и впрямь волновал в этот момент лишь несостоявшийся ужин, и он изредка вздыхал с сожалением, вспоминая аппетитно зажаренную курицу в холодильнике и четверть ароматного домашнего вина в погребке. Они торопились укрыться в подземелье монастыря, план которого Крапленый изучил еще лет десять назад.

Это было самое надежное убежище, где отыскать их было практически невозможно. Чрезвычайно запутанная система подземных коридоров и лабиринтов соединялась с заброшенными штольнями соляных выработок, тянувшихся десятки километров под землей и имеющих несколько выходов на поверхность. В тайниках подземелья у Крапленого было припасено вдоволь продуктов, а также хранились награбленные деньги и ценности.

«Седой… Его работа. Сдал нас ментам, сука… – ярился бандит, до судорог в пальцах сжимая рукоятку «парабеллума». – Что я с ним сделаю! У-у-у… По кусочкам резать буду, кровь по капле выцежу…»

Когда Профессор сказал, что вычислил виновника гибели Валета и Щуки и что это Седой, он вначале не поверил ему и посмотрел на него, как на сумасшедшего, – спятил дед на старости лет, с того света еще никто не возвращался.

«Ты что, того… – покрутил он пальцем у виска. – Лупатому не веришь?»

«Лупатого, хе-хе-хе, уже не спросишь, – рассмеялся довольно Профессор. – Кранты ему пришли, сердечко не выдержало. Пить надо было меньше. Тебе тоже советую, по старой дружбе – попридержись…»

«Да пошел ты, советчик хренов!» – вызверился Крапленый.

«Конечно, пойду. Понаблюдаю. Седой жив, голову даю на отсечение. Попомнишь меня. Только он один мог так…»

Да, Профессор оказался прав, что и доказал на последнем сходняке. Он сумел разыскать и рыбаков, которые спасли Костю, и даже его тайную квартиру.

«Тот-то я заметил, что Краля запорхала. С чего бы, думаю? В гости напросился, а на вешалке курточка, хе-хе, нашего покойничка. Правда, прикрытая плащом Лялькиным, но меня-то не проведешь. На кухню не пустила, вытолкала за дверь. А я туда особо и не рвался, хе-хе…» – Профессор прямо-таки лучился от злобной радости…

Грузовик на скорости они загнали в глубокий отстойник на окраине Лиговки. Тяжело перевалившись через невысокую земляную насыпь, он с шумом плюхнулся с высоты пяти метров в маслянисто-черную гладь. А еще спустя десять минут они нырнули в подземелье, щедро посыпая свои следы махоркой…

Ляльки и Седого в камере не было. Там находился лишь потерявший способность что-либо соображать Профессор; он ерзал по соломе, нечленораздельно мыча. Во рту у него торчал кляп.

– Где они?! Отвечай, старое падло! – затряс его Крапленый, подняв, словно перышко, с пола.

– Погоди… – сказал Чемодан. – Задушишь…

Он подхватил сухое легкое тело Профессора, вынес его из камеры, положил возле фонаря и развязал.

– Узнаешь меня? – спросил он, присаживаясь на корточки.

– М-м… Д-да…

Округлившиеся глаза Профессора, казалось, вот-вот выскочат из орбит.

– Б-болит… – потрогал он здоровенную шишку на голове.

– Рассказывай, мать твою! – снова заорал Крапленый.

Они сгрудились вокруг Профессора – тот никак не мог прийти в себя.

Мишка неожиданно почувствовал, как пальцы Зарубина крепко сжали его локоть. Он понял – последний шанс…

Костя тенью выскользнул в главный коридор. Он передвигался какими-то странными шагами, мелкими и быстрыми, но, в то же время совершенно бесшумными.

«Нужно ему помочь!» – мелькнула мысль, и Мишка поспешил за Костей. Небольшой обломок кирпича попался ему на пути и, отброшенный носком, откатился в сторону.

Крапленый услышал. Он резко обернулся. Луч его фонарика высветил Костю. Крапленый ощерился, поднимая пистолет, но Зарубин уже распластался в воздухе в неистовом прыжке. Яростный крик слился с громом выстрела. Фонарик Крапленого отлетел в сторону, кто-то опрокинул «Летучую мышь», и фонарь погас. В кромешной тьме раздались звуки ударов, чей-то сдавленный крик. Мишка уже добежал к месту схватки, как раздался дикий вопль, оборвавшийся глухим стоном. Споткнувшись о распростертое на полу тело, Мишка упал. Перекатившись на бок, он неожиданно нащупал какой-то круглый длинный предмет. Фонарик!

Мишка нажал на кнопку и яркий луч высветил картину, от которой ему едва не стало дурно. Профессор, обхватив голову руками, лежал под стеной и что-то чуть слышно бормотал – похоже, молился. Зуб валялся с неестественно повернутой головой. Из его приоткрытого рта стекала тонкая струйка крови, выпученные глаза постепенно теряли осмысленность, превращаясь в пустые стекляшки.  А в двух шагах высилась громадная фигура Чемодана. По-медвежьи мотая головой, он надвигался на Мишку.

– Алексей, не надо! – вдруг раздался требовательный голос Зарубина.

– Седой?..

Чемодан неторопливо повернулся к Косте.

– Леха, уходи отсюда. Я на тебя зла не держу.

– Ты нас заложил ментам, Седой. – Чемодан схватил Костю за грудки. – А за это ты знаешь, что полагается.

– Я не стукач. Даю слово. У меня счет только к Крапленому.

– Не верю.

Чемодан потянул руку к горлу Кости.

– Я тебя сейчас кончать буду, Седой…

Момент удара Мишка заметить не успел. Чемодан с перекошенным от боли лицом сначала медленно опустился на колени, а затем мягко завалился на бок.

– Чемодан, это тебе мое последнее предупреждение!

Зарубин, тяжело дыша, отошел в сторону.

В это время позади Мишки разлилось мягкое свечение. Он оглянулся и увидел Ляльку, зажигавшую

«Летучую мышь».

– Где Крапленый? – спросил Зарубин у Снегирева.

Только теперь Мишка понял, что Костя ранен. Зарубин стоял, слегка покачиваясь, и прижимал ладонь к левому боку. Сквозь пальцы сочилась кровь.

– Ляд его знает, – отозвался Снегирев. – Сбежал, подлец.

– Крапленый от сявок не бегает! – раздался хриплый и злобный голос главаря шайки.

Из темноты на освещенное пространство ступил Крапленый. В руках он держал «парабеллум».

– Все, Седой, амба. Я распорю твой живот и кишки на шею намотаю!

От бешенства Крапленый буквально пенился.

Когда он подошел поближе, Мишка увидел, что и бандиту досталось: его правая рука висела плетью, лицо было бледным до синевы, а пистолет Крапленый держал в левой.

– Да, против безоружных и слабых ты храбрец, – совершенно невозмутимо ответил Костя, глядя прямо в глаза главаря банды. – Таким я помню тебя с тех пор, когда ты убил мою мать и отца. Помнишь квартиру главного инженера хлебозавода?

– Стоп-стоп, вон оно что… – Крапленый удивленно округлил глаза. – Дела давно минувших дней. Так ты тот сопляк, по которому я тогда промазал? Вот это встреча…

Крапленый начал неторопливо прицелился.

– Сейчас я исправлю ошибку своей молодости, – сказал он, гнусно ухмыляясь.

– Не-ет!

Лялька рванулась вперед, закрывая собой Костю, и словно дикая кошка вцепилась Крапленому в лицо.

– Ах ты, сука! – отшвырнул ее бандит и выстрелил в нее, почти не целясь. – Получи!

Костя словно взорвался. Прокрутив в воздухе какое-то невероятное сальто, он в мгновение ока преодолел расстояние, отделяющее его от Крапленого, и «парабеллум» выпорхнул из руки бандита. От неожиданности Крапленый едва не упал, но успел опереться о стену. И тут же он выхватил финку.

– До встречи на том свете, ублюдок, – тихо сказал ему Костя.

Остолбеневший Снегирев вдруг увидел, как нервный тик искривил черты Костиного лица, как растянулись его жесткие губы и возле глаз легли морщинки. Зарубин впервые за долгие годы улыбался. Но от этой улыбки веяло могильным холодом.

– Не нужно, Зарубин! – словно очнувшись, закричал Снегирев. – Остановись!!!

Но Костя уже крутил свою смертоносную «вертушку». И в следующее мгновение Мишка услышал хруст височной кости Крапленого, когда стопа Зарубина достигла цели, а затем короткий звон клинка, выроненного на камни главарем банды.

Крапленый умер мгновенно, даже не застонав.

Костя подошел к Ляльке. Она сидела, прислонившись к стене, бледная и окровавленная. Пуля вырвала кусок кожи на ее плече. Костя помог девушке перевязать рану и подняться. Они обнялись и пошли к выходу из подземелья, поддерживая друг друга.

– Мент? – раздалось сзади.

Снегирев от неожиданности вздрогнул и обернулся. Рядом стоял Чемодан.

– Вроде… – осторожно ответил Мишка.

– Оставь их в покое. Вяжи меня. Гляди, медаль тебе дадут… – Чемодан осклабился.

Он не спеша закурил, затянулся пару раз, заложил руки за спину и вперевалку пошагал впереди

Снегирева; Чемодан все слышал и все понял…

Мишка поднял с пола «Летучую мышь», еще раз посмотрел на скрюченного Крапленого и поспешил за Чемоданом.

Когда они, наконец, выбрались наружу, Мишка ахнул. Над головой ярко голубело морозное небо, а соляные пруды в лучах восходящего солнца, казалось, были покрыты сусальным золотом – таким же, как купола храма на дальнем взгорке.

Примечания

1

Лавэ – деньги (жарг.)

(обратно)

2

Рыжевье – золото (жарг.) 

(обратно)

3

Башли – деньги (жарг.)

(обратно)

4

Медвежий шнифер – сейф (жарг.) 

(обратно)

5

Хаза на якоре – бедная квартира (жарг.) 

(обратно)

6

Маруха – женщина (жарг.)

(обратно)

7

Фиксы казать – смеяться (жарг.)

(обратно)

8

Масть – воровская «профессия» (жарг.) 

(обратно)

9

Щипач – карманный вор (жарг.) 

(обратно)

10

Бандеры – бандиты (жарг.) 

(обратно)

11

Вышка – высшая мера наказания, расстрел (жарг.) 

(обратно)

12

Волчара – опытный вор (жарг.) 

(обратно)

13

Сявка – вор-подросток (жарг.) 

(обратно)

14

Вертухай – охранник (жарг.)

(обратно)

15

Карась – состоятельный человек (жарг.)

(обратно)

16

Залетный – приезжий вор (жарг.)  

(обратно)

17

Фуфлом торгануть – замешкаться (жарг.)

(обратно)

18

Барыга – скупщик краденого (жарг.)

(обратно)

19

Попка – контролер, надзиратель (жарг.)

(обратно)

20

Локшевая работа – неудачное дело (жарг.) 

(обратно)

21

Шобла – воровская сходка (жарг.) 

(обратно)

22

Шпалер – пистолет (жарг.) 

(обратно)

23

Кисет – карман (жарг.) 

(обратно)

24

Пасит – находится в бегах (жарг.) 

(обратно)

25

Керосин – банкет (жарг.)

(обратно)

26

Загонялка – товар (жарг.) 

(обратно)

27

Поц коцаный – дурак меченый (жарг.) 

(обратно)

28

Звонить – рассказывать (жарг.) 

(обратно)

29

Бить понты – притворяться (жарг.) 

(обратно)

30

Перо – нож (жарг.) 

(обратно)

31

Блины – фальшивые деньги (жарг.)

(обратно)

32

Мансы – дела (жарг.)

(обратно)

33

Сходняк – сборище воров (жарг.)

(обратно)

34

Зехер – шутка, обман (жарг.) 

(обратно)

35

Печник – пассивный педераст (жарг.) 

(обратно)

36

Толковище – воровской разбор (жарг.) 

(обратно)

37

Правилка – воровской самосуд (жарг.)

(обратно)

38

Дуванить – делить (жарг.)

(обратно)

Оглавление

  • ПРОЛОГ
  • Глава 1. КОСТЯ
  • Глава 2. КРАПЛЕНЫЙ
  • Глава 3. КОСТЯ
  • Глава 4. ГРАБЕЖ
  • Глава 5. КОСТЯ
  • Глава 6. КАПИТАН ТЕСЛЕНКО
  • Глава 7. КОСТЯ
  • Глава 8. «МАЛИНА»
  • Глава 9. ПЕРВЫЙ СЛЕД
  • Глава 10. КОСТЯ
  • Глава 11. ПРАКТИКАНТ СНЕГИРЕВ
  • Глава 12. КОСТЯ
  • Глава 13. ОПЕРАТИВКА
  • Глава 14. ИНКАССАТОР ФЕДЯКИН
  • Глава 15. КОСТЯ
  • Глава 16. ПРОФЕССОР
  • Глава 17. ПОЖАР
  • Глава 18. КОСТЯ
  • Глава 19. БЕРЛОГА КРАПЛЕНОГО
  • Глава 20. КОСТЯ
  • Глава 21. ДОПРОС
  • Глава 22. КОСТЯ
  • Глава 23. БУДНИ ТЕСЛЕНКО
  • Глава 24. КОСТЯ
  • Глава 25. ОБМАН
  • Глава 26. МСТИТЕЛЬ
  • Глава 27. СХОДНЯК[33]
  • Глава 28. ПОХИЩЕНИЕ
  • Глава 29. ОПЕРАЦИЯ
  • Глава 30. ЛИЦОМ К ЛИЦУ


  • Загрузка...

    Вход в систему

    Навигация

    Поиск книг

    Последние комментарии