Падение Левиафана (ЛП) [Джеймс Кори] (fb2) читать онлайн

- Падение Левиафана (ЛП) (а.с. Пространство (expanse) -9) 2.48 Мб, 500с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Джеймс С. А. Кори

Настройки текста:



Падение Левиафана Джеймс С.А. Кори

Пролог


Сначала был человек по имени Уинстон Дуарте. А потом его не стало.

Последний момент был банален. Он находился в своем личном кабинете в самом сердце Государственного здания, сидя на диване. Его стол - из лаконского дерева с зерном, похожим на осадочную породу, - был оснащен встроенным экраном, на котором отображались тысячи различных отчетов, претендующих на его внимание. Часовой механизм империи медленно двигался вперед, и каждый оборот колеса делал механизм немного более плавным и точным. Он просматривал отчеты по безопасности с Оберона, где губернатор, реагируя на насилие сепаратистов, начал вербовку местных жителей в силы безопасности системы. Его собственная дочь, Тереза, отправилась в одно из своих незаконных приключений за пределами территории. Уединенные походы на природу, которые, по ее мнению, находились вне поля зрения лаконской службы безопасности, были важны для ее развития, и он смотрел на них не только снисходительно, но и с гордостью.

Совсем недавно он рассказал ей о своих амбициях: она должна присоединиться к нему в качестве второй пациентки Паоло Кортасара, чтобы ее сознание открылось и углубилось, как у него, чтобы она жила, возможно, не вечно, но, по крайней мере, бесконечно долго. Через сто лет они все еще будут руководить человеческой империей. Тысяча. Десять тысяч лет.

Если.

Это было ужасное давление, стоящее за всем этим. Непреодолимое "если". Если он сможет противостоять человеческой привычке к самодовольству. Если он сможет убедить огромное, бессвязное скопище людей, которым было человечество, что они должны предпринять действия, чтобы избежать участи своих предшественников. Либо они сделают все необходимое, чтобы понять и победить тьму по третью сторону кольцевых врат, либо погибнут от ее руки.

Эксперименты в системе Текома были похожи на все критические шаги, пройденные за всю историю человечества. С тех пор как первое млекопитающее решило подняться на задние лапы, чтобы видеть над травой. Если бы это сработало, это изменило бы все снова. Все изменило все, что было до этого. Это было наименее удивительной вещью в жизни.

В эти последние мгновения он потянулся за чаем, но заметил с помощью одного из странных новых чувств, которыми наделил его доктор Кортасар, что чайник уже остыл. Осознание молекулярной вибрации было аналогично физическому ощущению тепла - оно измеряло ту же материальную реальность, но простое человеческое чувство было похоже на игру ребенка на свистке по сравнению с огромным, симфоническим новым осознанием Дуарте.

Наступил последний момент.


В тот момент, когда он решил позвонить своему камердинеру, чтобы тот принес свежий чайник, и протянул руку к пульту управления, сознание Уинстона Дуарте разлетелось на части, как охапка соломы во время урагана.

Была боль - сильная боль - и был страх. Но не осталось никого, кто мог бы его почувствовать, и он быстро угас. Не было сознания, не было шаблона, некому было думать о мыслях, которые то появлялись, то исчезали. Что-то более тонкое - более изящное, более утонченное - должно было умереть. Цепочка повествования, которая считала себя Уинстоном Дуарте, была разорвана на части, но плоть, в которой он находился, - нет. Тончайшие потоки энергии в его теле попали в бурю невидимой турбулентности, лишившись согласованности. А затем, никем не замеченные, они стали замедляться и затихать.

Тридцать триллионов его клеток по-прежнему получали кислород из сложной жидкости, которая была его кровью. Те структуры, которые были его нейронами, сходились друг с другом, как собутыльники, сгибающие локти в бессознательной синхронности. Что-то было, чего не было. Не старая вещь, а узор, который поселился в пустом пространстве, которое он оставил после себя. Не танцор, а танец. Не вода, а водоворот. Не человек. Не разум. Но что-то.

Когда осознание вернулось, оно сначала проявилось в цветах. Синий, но без слов для синевы. Потом красный. Потом белый, который тоже что-то означал. Фрагмент идеи. Снег.

Появилась радость, и она длилась дольше, чем страх. Глубокое, бурлящее чувство удивления несло себя, не имея ничего, что могло бы его нести. Узоры поднимались и опускались, сходились и распадались. Те, что распадались медленнее, иногда вступали в отношения друг с другом, и иногда это заставляло их существовать еще дольше.

Подобно младенцу, который медленно переводит осязание, зрение и кинестезию в то, что еще не называется "ногой", обрывки осознания касались вселенной, и начало формироваться нечто похожее на понимание. Нечто ощущало свою громоздкую, грубую физическую силу, когда проталкивало химические вещества в огромные промежутки между клетками. Оно ощутило сырую, открытую вибрацию, окружавшую кольцевые врата, соединявшие миры, и подумало о язвах и изъязвлениях. Оно что-то чувствовало. Оно что-то думало. Оно помнило, как помнить, а потом забыло.

Была причина, была цель. Что-то оправдывало зверства, чтобы избежать еще худших. Он предал свой народ. Он участвовал в заговоре против миллиардов. Он обрек преданных ему людей на смерть. Была причина. Он помнил ее. Он забыл. Он вновь открыл для себя великолепный блеск желтого цвета и посвятил себя чистому переживанию этого.

Он слышал голоса как симфонии. Он слышал их как шарлатанов. Он с удивлением обнаружил, что он существует и что это он. Он должен был что-то сделать. Спасти человечество. Что-то до смешного грандиозное в этом роде.

Он забыл.

Вернись. Папа, вернись ко мне.


Как в детстве, когда она была маленькой и он спал рядом с ней, он по привычке переключился на нее. Его дочь зарычала, и он проснулся, чтобы его жене не пришлось этого делать. Его рука была в ее руке. Она что-то сказала. Он не мог вспомнить слова, поэтому посмотрел назад во времени, туда, где она их произнесла. Доктор Кортасар? Он собирается убить меня.

Это казалось неправильным. Он не знал, почему. Буря в другом месте была то громкой, то тихой. Это было связано. Он должен был спасти их от того, что было в буре, что было бурей. Или от их собственной слишком человеческой природы. Но его дочь была там, и она была интересной. Он мог видеть, как ее мозг, ее тело проникает в беду. Боль в ее крови ароматизировала воздух вокруг нее, и он хотел. Он хотел успокоить ее, утешить. Он хотел исправить все, что было для нее плохо. Но самое интересное, впервые он хотел.

Странное ощущение того, что он чувствует эти вещи, привлекло его внимание, и он сместил фокус. Он взял ее за руку и пошел бродить. Когда он вернулся, он все еще держал ее за руку, но она была уже другой. Нам просто нужно просканировать вас, сэр. Это не больно.

Он вспомнил доктора Кортасара. Он собирается убить меня. Он отмахнулся от Кортазара, надавив на пустое пространство между крошечными частицами, которые делали его физическим существом, пока тот не рассыпался, как пыль. Вот так. Это было исправлено. Но это усилие утомило его и заставило тело болеть. Он разрешил себе дрейфовать, но даже при этом заметил, что дрейф стал меньше. Его нервная система была разрушена, но она продолжала срастаться. Его тело продолжало настаивать на том, что даже если оно не может продолжать, оно может продолжать. Он восхищался этим упрямым отказом умереть, как будто это было что-то вне его самого. Бездумный и физический импульс двигаться вперед, решимость каждой клетки двигаться вперед, упрямая потребность продолжать существование, для которой даже не требовалось воли. Все это что-то значило. Это было важно. Он просто должен был вспомнить, как. Это было связано с его дочерью. Это было связано с ее безопасностью и здоровьем.

Он вспомнил. Он помнил, что был мужчиной, который любил своего ребенка, и поэтому он помнил, что был мужчиной. И это была более прочная веревка, чем амбиции, на которых была построена империя. Он помнил, что сделал себя не человеком, а чем-то другим. Что-то большее. И он понимал, как эта чуждая сила одновременно ослабила его. Как грубая и безапелляционная глина его тела удержала его от уничтожения. Меч, уничтоживший миллиард ангелов, причинял неудобства лишь приматам в их пузырьках металла и воздуха. А человек по имени Уинстон Дуарте, находившийся на полпути между ангелом и обезьяной, был сломлен, но не убит. Осколки нашли свой собственный путь.

Был и еще кто-то. Человек с сухими руслами рек в голове. Еще один человек, которого изменили. Джеймс Холден, враг, который поделился своим врагом, еще до того, как Уинстон Дуарте сломался, а сломавшись, стал.


С бесконечным усилием и осторожностью он втягивал невыносимую необъятность и сложность своего осознания внутрь, внутрь и внутрь, сжимая себя в то, чем он был. Голубой цвет превратился в цвет, который он знал как человек. Ощущение бури, бушующей по ту сторону, насилия и угрозы, исчезло. Он почувствовал теплое, пахнущее железом мясо своей руки, которая ничего не держала. Он открыл глаза, повернулся к пульту управления и открыл соединение.

"Келли", - сказал он. "Не могла бы ты принести мне свежий чайник?"

Пауза была меньше, чем можно было ожидать при данных обстоятельствах. "Да, сэр", - сказала Келли.

"Спасибо". Дуарте отключил связь.

В его кабинете стояла медицинская кровать с матрасом из пенополиуретана для предотвращения пролежней, но он сидел за своим столом, как будто и не покидал его. Он оглядел свое тело, отмечая его слабость. Тонкость мышц. Он встал, сцепил руки за спиной и подошел к окну, чтобы посмотреть, сможет ли он. Он смог.

Снаружи шел мелкий, звонкий дождь. На дорожках были лужи, а трава была яркой и чистой. Он потянулся к Терезе и нашел ее. Ее не было поблизости, но она не была в беде. Это было похоже на то, как она снова блуждает по дикой природе, только без искусственного объектива камер. Его любовь и снисходительность к ней были огромными. Океанической. Но это не было настойчивостью. Самым верным выражением его любви была его работа, и поэтому он обратился к ней, как будто это был любой другой день.

Дуарте достал резюме, как делал это в начале каждого утра. Обычно оно занимало страницу. Этот был на целый том. Отсортировав по категориям, он выбрал тему, посвященную состоянию движения через кольцевое пространство.

В его отсутствие дела шли, мягко говоря, неважно. Научные отчеты о потере станции Медина и "Тайфуна". Военные анализы осады Лаконии, потери строительных платформ. Сводки разведки о растущей оппозиции в широко разбросанных системах человечества и о попытках адмирала Трехо удержать мечту империи вместе без него.

Вскоре после смерти матери Тереза решила приготовить ему завтрак. Она была так молода, так неспособна, что у нее ничего не получилось. Он вспомнил корочку хлеба, намазанную джемом, и кусочек нерастопленного масла, лежащий на ней. Сочетание амбиций, привязанности и пафоса было по-своему прекрасным. Это было такое воспоминание, которое сохранилось потому, что любовь и смущение так идеально сочетались друг с другом. Здесь было то же самое.

Теперь он ясно осознавал пространство кольца. Он мог слышать его отголоски в ткани реальности, как будто прижимал ухо к палубе корабля, чтобы узнать состояние его привода. Ярость врага была для него сейчас так же очевидна, как если бы он мог слышать его голоса. Крики, разрывающие то, что не было воздухом, в том, что не было временем.

"Адмирал Трехо", - сказал он, и Антон вздрогнул.

Шла пятая неделя комбинированного пресс-тура Трехо и покорения системы Сол. Он сидел в своей каюте, измотанный после долгого дня, проведенного за рукопожатиями и речами с местными лидерами и чиновниками. Он был видимым лицом почти свергнутой империи, следя за тем, чтобы никто не узнал, как близко он подошел к тому, чтобы потерять все. После тяжелых недель, проведенных в Лаконии, это было утомительно. Ему не хотелось ничего, кроме крепкого напитка и восьми часов в своей постели. Или двадцати. Вместо этого он разговаривал по видеосвязи с Генеральным секретарем Дюше и его марсианским коллегой, оба они находились на Луне и достаточно близко, чтобы световая задержка не мешала. Политики лгали сквозь улыбки. Трехо угрожал.

"Конечно, мы понимаем необходимость скорейшего запуска орбитальных верфей. Восстановление нашей общей обороны имеет решающее значение", - сказал Дюше. "Но учитывая беззаконие, которое последовало за недавним нападением на Лаконию, наша первая забота - это безопасность объектов. У нас должны быть гарантии, что ваши корабли смогут защитить эти ценные активы. Мы не хотим просто нарисовать на себе мишень, в которую будут целиться подпольщики".

Из вас только что выбили все дерьмо, взорвали ваши заводы, вы потеряли два самых мощных линкора и пытаетесь удержать империю. У вас достаточно кораблей, чтобы заставить нас работать на вас?

"Мы потерпели неудачу, это правда", - проворчал Трехо, как он иногда делал, когда злился. "Но нет причин для беспокойства. У нас более чем достаточно эсминцев класса "Пульсар", чтобы обеспечить полную безопасность системы Сол".

Я только что отвоевал у вас две дюжины таких кораблей, и у меня есть еще хренова тонна таких кораблей, которые я могу вызвать, если понадобится, так что, блядь, делайте то, что я вам говорю.

"Прекрасно это слышать", - сказал марсианский премьер-министр. "Пожалуйста, передайте высокому консулу, что мы приложим все усилия, чтобы выполнить его производственный график".

Пожалуйста, не надо ковровых бомбардировок наших городов.

"Я передам ему", - ответил Трехо. "Верховный консул ценит вашу поддержку и преданность".

Дуарте - слюнявый болван, но если вы дадите мне корабли, чтобы удержать империю, мне не придется стеклить ваши чертовы планеты, и, возможно, мы все выиграем.

Трехо отключил связь и откинулся в кресле. Бутылка виски в шкафу мягко звала его. Свежезастеленная постель звала куда громче. У него не было времени ни на то, ни на другое. Подполье все еще буйствовало в тринадцати сотнях систем и даже больше. И это была только его человеческая проблема. После этого оставалось разобраться с вратами, и то, что в них находилось, продолжало отключать разум в целых системах по очереди, выискивая способы истребления человечества.

Никакого покоя для злых. Нет покоя для добрых.

"Соедините меня с представителем Ассоциации Миров, система Сол. Я не помню ее имени", - сказал он. Никто не слышал его, кроме корабля.

На его экране вспыхнуло "СВЯЗЬ". Время для новых улыбок лжи. Больше завуалированных угроз. Больше - и он использовал это слово как эпитет - дипломатии. "Адмирал Трехо", - произнес голос у него за спиной. Голос был знакомым, но настолько неожиданным, что его сознание пошатнулось, пытаясь определить его. У него возникла короткая иррациональная мысль, что его атташе все это время прятался в его комнате и только сейчас решил показать себя.

"Антон", - произнес голос, более низкий и интимный, как у друга. Трехо повернулся в кресле лицом к комнате. Уинстон Дуарте стоял у изножья кровати, заложив руки за спину. Он был одет в свободную повседневную рубашку и черные брюки. Обуви на нем не было. Его волосы были взъерошены, как будто он только недавно проснулся. Он выглядел так, будто действительно был там.

"Тревога", - сказал Трехо. "Эта комната. Полная проверка".

Дуарте выглядел страдающим. "Антон", - повторил он.

За миллисекунды корабль прочесал каждый сантиметр его каюты в поисках кого-либо или чего-либо, что не должно было там находиться. Экран сообщил ему, что в комнате нет ни подслушивающих устройств, ни опасных химикатов, ни несанкционированных технологий. Кроме того, он был единственным человеком в ней. Корабль спросил, хочет ли он, чтобы ему ответили вооруженные сотрудники службы безопасности.

"У меня инсульт?" - спросил он у призрака.

"Нет", - ответил Дуарте. "Хотя вам, наверное, следует больше спать". Призрак в его комнате пожал плечами, почти извиняясь. "Смотри. Антон. Ты сделал все, что от тебя требовалось, чтобы удержать империю. Я видел отчеты. Я знаю, насколько трудной была эта работа".

"Тебя здесь нет", - сказал Трехо, утверждая единственно возможную реальность вопреки лжи, которую говорили ему его чувства.

"То, что означает "здесь", стало для меня странно гибким", - согласился Дуарте. "Как бы я ни ценил твою работу, теперь ты можешь отступить".

"Нет. Это еще не конец. Я все еще борюсь за сохранение империи".

"И я ценю это. Правда. Но мы бежим не по той дороге. Мне нужно немного тишины, чтобы все обдумать, но теперь я вижу все лучше. Все будет хорошо".

Потребность услышать эти слова - поверить в них - хлынула на Трехо как поток. Когда его впервые поцеловала возлюбленная, это было не так ошеломляюще, как сейчас.

Дуарте улыбнулся веселой и меланхоличной улыбкой. "Мы с тобой построили империю, охватывающую всю галактику. Кто бы мог подумать, что мы мыслим слишком мелко?"

Изображение, иллюзия, проекция, что бы это ни было, исчезло так внезапно, словно пропущенный кадр в фильме.

"Пошел я", - ни к кому не обращаясь, сказал Трехо. На экране над его столом все еще мигал сигнал тревоги. Одной рукой он нажал на кнопку связи.

"Сэр", - сказал дежурный офицер. "Мы получили активный сигнал тревоги из вашей каюты. Вы хотите..." "У вас есть пять минут, чтобы подготовиться к максимальному сжиганию кольца."

"Сэр?"

"Объявите тревогу", - сказал Трехо. "И усадите всех на диваны. Мы должны вернуться в Лаконию. Сейчас же."

Глава первая: Джим


достаточно, чтобы протомолекула смогла захватить биомассу, необходимую для создания кольцевых врат. Но за те странные эоны, что прошли с момента образования врат и натыкания человечества на инопланетные руины, зона золотого сечения сдвинулась. Первоначально пригодная для жизни планета еще не была полностью поглощена звездой, но ее океаны выкипели до нуля, а атмосфера была разрушена. Единственная местная жизнь на Кроносе была на влажной луне соседнего газового гиганта, да и та представляла собой не более чем злобно конкурирующие между собой листы слизистой плесени размером с континент.

Человеческие жители Кроноса составляли около десяти тысяч шахтеров на семистах тридцати двух активных участках. Корпорации, спонсируемые правительством заинтересованные группы, независимые скалолазы и нечестивые юридические гибриды всех трех составляющих извлекали палладий из богатой россыпи астероидов и отправляли его всем, кто еще строил воздушные рециклеры или работал над проектами корректирующего терраформирования.

А это были все.

Когда-то Кронос был границей досягаемости Транспортного Союза, потом задницей Лаконской Империи, а теперь никто толком не знал, что это такое. Таких систем были сотни, по всей сети врат: места, которые либо еще не были самодостаточными, либо не планировали этого делать, больше сосредоточенные на том, чтобы выкопать свою собственную маленькую экономическую нишу, чем на более широкой коалиции. Такие места, где подпольщики обычно могли прятаться, ремонтировать свои корабли и планировать, что будет дальше. На тактической карте астероиды, отмеченные орбитой, статусом исследования, составом и законным владением, кружились вокруг разгневанной звезды густо, как пыльца весной. Корабли десятками сгрудились вокруг мест раскопок и исследований, и еще столько же находились на одиноких транзитах от одного маленького аванпоста к другому или на заданиях по сбору воды для реакционной массы и радиационной защиты.

Черный коршун прошел через кольцевые врата три дня назад, торпедировал радиоретранслятор подполья на поверхности врат, а затем аккуратно сгорел, оставаясь на месте, как вышибала в претенциозном ночном клубе. Кольцевые врата не столько вращались вокруг звезд, сколько оставались в фиксированном положении, словно их повесили на крючки в вакууме. Это было не самое странное в них. Джим позволил себе надеяться, что, взорвав пиратский передатчик подполья, "Кайт" сделает только это. Что враг закончит свой маленький акт вандализма и уедет, чтобы перерезать метафорические телеграфные провода в какой-нибудь другой системе.

Он остался, сканируя систему. Искал их. Терезу. Наоми, функционального лидера подполья. И его.

Дисплей комма загорелся зеленым светом входящей передачи, и у Джима сжалось нутро. На их нынешней дистанции битва начнется только через несколько часов, но адреналин хлынул так, словно кто-то выстрелил из пистолета. Страх был настолько сильным и всепоглощающим, что он не заметил ничего странного. "Передача", - сказал Алекс по корабельной связи с палубы над Джимом. "Странно, что это не плотный луч... Не думаю, что он говорит с нами".

Джим открыл канал.

Голос женщины был отрывистым, безэмоциональным и напоминал акцент лаконских военных. "... как наступательные действия и рассматриваются как таковые. Сообщение повторяется. Говорит "Черный змей" зарегистрированному грузовому судну "Скоропортящийся урожай". По приказу лаконских сил безопасности, вы должны отключить привод и приготовиться к посадке и досмотру. Отказ подчиниться будет рассматриваться как оскорбительное действие и рассматриваться как таковое. Сообщение повторяется..."

Джим просмотрел тактическую карту. Скоропортящийся урожай" находился примерно в тридцати градусах по спирали от "Роси" и горел в сторону широкого, злого солнца. Если они и получили сообщение, то еще не выполнили его.

"Это один из наших?" спросил Джим.

"Нет", - ответила Наоми. "Он числится за Дэвидом Калрасси из Бара Гаона. Я ничего об этом не знаю".

С учетом небольшой задержки, они должны были получить команду "Черного коршуна" на десять минут раньше "Росинанта". Джим представил, как другие члены экипажа в панике оттого, что получили сообщение, которого он так боялся. Что бы ни случилось дальше, "Росинант" был вне прицела, по крайней мере, на данный момент. Ему хотелось бы почувствовать облегчение чуть сильнее.

Джим отстегнулся от аварийной кушетки и покачался. Подшипники с шипением сдвинулись под его весом.

"Я на минутку спущусь на камбуз", - сказал он.

"Принеси и мне кофе", - сказал Алекс.

"О нет. Не кофе. Я, может быть, хочу ромашки или теплого молока. Что-нибудь успокаивающее и неагрессивное".

"Звучит неплохо", - сказал Алекс. "Когда передумаешь и выпьешь кофе, захвати и для меня".

В лифте Джим прислонился к стене и ждал, пока его сердце перестанет колотиться. Именно так случаются сердечные приступы, не так ли? Пульс начинался быстро, а потом никогда не замедлялся, пока не происходило что-то критическое. Возможно, это было неправильно, но ему так казалось. Он чувствовал себя так все время.

Становилось лучше. Легче. Автодок смог проследить за тем, как отрастают его отсутствующие зубы. Не считая того, что ему пришлось обезболивать десны, как маленькому ребенку, все прошло достаточно хорошо. Кошмары были уже старыми знакомыми. Они начали сниться ему еще на Лаконии, когда он был пленником верховного консула Дуарте. Он ожидал, что после освобождения они исчезнут, но они становились все хуже. Погребение заживо было самой последней версией. Чаще это был кто-то, кого он любил, убитый в соседней комнате, и он не мог ввести код замка достаточно быстро, чтобы спасти их. Или паразит, живущий под его кожей, и попытки найти способ его вырезать. Или когда охранники на Лаконии приходили избивать его, пока у него снова не ломались зубы. Так, как это было у них. С другой стороны, старые сны о том, что он забыл одеться или не подготовился к контрольной, похоже, перестали быть чередой. Его странная мстительная жизнь во сне была не так уж плоха.

Бывали дни, когда он не мог избавиться от ощущения угрозы. Иногда какая-то часть его сознания попадала в ловушку необоснованной и иррациональной уверенности в том, что его лаконская команда пыток вот-вот снова найдет его. В других случаях его охватывал менее иррациональный страх перед тем, что происходит за воротами. Апокалипсис, который уничтожил создателей протомолекулы и был на пути к уничтожению человечества.

Если посмотреть на это с другой стороны, возможно, он не был сломанной частью уравнения. Может быть, ситуация была настолько плоха, что чувствовать себя таким же цельным и здравомыслящим человеком, каким он был до своего лаконского заключения, было бы признаком безумия. Тем не менее, он хотел бы знать, были ли волны дрожи резонансным эффектом грязного привода, или же дело было только в нем.

Лифт остановился, и он вышел, повернувшись к камбузу. Мягкий, ритмичный стук собачьего хвоста о палубу сообщил ему, что Тереза и Мускрат уже там. Амос - черноглазый, серокожий, восставший из мертвых - тоже был там, сидел за столом с той же улыбкой, что и всегда. Джим не видел, как ему прострелили голову на Лаконии, но он знал о дронах, которые брали куски человеческой плоти и соединяли их. Наоми все еще пыталась понять, действительно ли то, что называло себя Амосом, было тем самым механиком, с которым они работали столько лет, или же он превратился в инопланетный механизм, который считал себя Амосом только потому, что был создан из его тела и мозга. Джим решил, что даже если он выглядит иначе, даже если он иногда знает вещи, которые были обрывками древнего инопланетного мира, Амос - это Амос. У него не было свободной энергии, чтобы думать об этом глубже, чем сейчас.

Кроме того, он нравился собаке. Не идеальный критический проводник, но, вероятно, наименее несовершенный.

Мускрат, сидевший у ног Терезы, с надеждой посмотрел на Джима и снова вильнул хвостом о палубу.

"У меня нет колбасы", - сказал Джим, глядя в выразительные карие глаза. "Тебе придется довольствоваться кибблом, как и всем нам".

"Ты избаловал ее", - сказала Тереза. "Она никогда не позволит тебе забыть об этом".

"Если я попаду в рай, то пусть это будет за баловство собак и детей", - сказал Джим и направился к автомату. Не задумываясь, он налил себе кофе. Затем, осознав, что он сделал, он добавил одну для Алекс.

Тереза Дуарте пожала плечами и вернула свое внимание к тюбику с грибами, ароматизаторами и пищеварительной клетчаткой, который был ее завтраком. Ее волосы были собраны в темный хвост, а рот постоянно слегка хмурился, что было либо причудой ее физиологии, либо характера. Джим видел, как она выросла из резвого ребенка в бунтующего подростка в здании штата в Лаконии. Сейчас ей было пятнадцать, и Джим с горечью вспоминал, кем он был в ее возрасте: худым темноволосым мальчишкой из Монтаны без особых амбиций, знавшим, что если ничего не получится, он может пойти служить на флот. Тереза казалась старше, чем был подросток Джим, одновременно более осведомленным о вселенной и более злым по отношению к ней. Возможно, эти два качества шли рука об руку.

Она боялась его, когда он был пленником ее отца. Теперь, когда она находилась на корабле Джима, страх, казалось, испарился. Тогда он был ее врагом, но сейчас он не был уверен, что является ее другом. Эмоциональная сложность девочки-подростка, живущей в изоляции, вероятно, была выше того, что он когда-либо мог понять. Автомат допил и его колбу, и колбу Алекса, и Джим взял их, оценив тепло ладоней. Дрожь уже почти прошла, а горечь кофе успокаивала лучше, чем чай.

"Нам понадобится пополнить запасы еще раньше", - сказал Амос.

"Правда?"

"С водой у нас все в порядке, но мы могли бы пополнить запасы топливных гранул. А рециркуляторы уже не те, что раньше".

"Насколько плохо?"

"Мы в прочности еще на несколько недель", - сказал Амос.

Джим кивнул. Его первым побуждением было отмахнуться от этой проблемы как от проблемы на другой день. Но это было неправильно. Мышление о кризисе, и если он не сможет вырваться из него, это приведет к новым кризисам в будущем.

"Я поговорю с Наоми", - сказал он. "Мы что-нибудь придумаем". Предполагая, что лаконианцы не найдут нас. Предполагая, что сущности врат не убьют нас. Предполагая, что любая из тысячи других катастроф, о которых я даже не подумал, не убьет нас всех раньше, чем это будет иметь значение. Он сделал еще один глоток своего кофе.

"Как дела, капитан?" спросил Амос. "Вы выглядите немного дерганым".

"Нормально", - сказал Джим. "Просто прикрываю почти постоянную панику легким юмором, как и все".

Амос на мгновение застыл в жуткой неподвижности - одна из отличительных черт его нового "я" - а затем улыбнулся чуть шире. "Хорошо."

Алекс ворвался через корабельный комм. "У нас кое-что есть".

"Что-то хорошее?"

"Кое-что", - сказал Алекс. "Скоропортящийся урожай" только что сбросил какую-то жидкость, и она горит как ад для большой торговой станции во внешнем Поясе".

"Принято", - сказала Наоми - тоже по связи - новым стаккато спокойным голосом, который Джим считал голосом командира Нагаты. "Подтверждаю".

"Черный змей?" спросил Джим у стены.

Алекс и Наоми на мгновение замолчали, затем Алекс сказал: "Похоже, они идут за ними".

"Двигаются прочь от кольцевых ворот?"

"Да, действительно", - сказал Алекс, и удовольствие в его голосе было безошибочным.

Джим почувствовал прилив облегчения, но это длилось не более мгновения. Он уже думал о том, как это может быть ловушкой. Если рочи повернут к кольцу слишком рано, это привлечет к ним внимание. Даже если "Роси" ускользнут от "Черного коршуна", в кольцевом пространстве может находиться еще один лаконский корабль, рискующий собой, готовый перехватить любой корабль, бегущий из системы.

"Почему они бегут?" спросила Тереза. "Они ведь не думают, что им удастся уйти? Потому что это было бы глупо".

"Они не пытаются спасти корабль", - сказал Амос. У него был такой же терпеливый, почти философский тон, как и тогда, когда он объяснял ей, как сделать хороший сварной шов в условиях микрогравитации или проверить герметичность трубы. Это был голос учителя, проводящего своего ученика через урок о том, как устроен мир. "Что бы у них ни было на корабле, из-за чего Лакония собиралась разозлиться, они не смогут это скрыть. Не в такой тонкой системе, как эта. И они никак не могут ускользнуть и поменять транспондеры, так что их кораблю конец. Торговая станция достаточно большая, они могут снять команду и пробраться на другие корабли или притвориться, что все это время были на станции".

"Бежать туда, где есть укрытия", - сказала Тереза.

"И чем больше у них времени, тем больше шансов, что они смогут найти хорошее место", - сказал Амос. Это могли быть мы, подумал Джим. Если бы Черный коршун решил, что мы выглядим немного не так, как Скоропортящийся Урожай, мы бы пожертвовали Роци и надеялись, что сможем стать достаточно маленькими, чтобы нас не заметили. Только это было неправдой. В Кроносе не было укромного места, да и вообще нигде, достаточно маленького, чтобы Лакония не стала туда заглядывать. Открытая видимость была их лучшей надеждой, потому что их планом Б было насилие.

Он не думал, что сказал что-нибудь вслух или издал какой-нибудь звук, который показал бы его расстройство, но, возможно, так оно и было, потому что Тереза посмотрела на него с чем-то средним между раздражением и сочувствием. "Ты знаешь, что я не позволю им причинить тебе вред".

"Я знаю, что ты будешь пытаться", - сказал Джим.

"Я все еще дочь верховного консула", - сказала она. "Я и раньше вытаскивала тебя из неприятностей".

"Я не собираюсь прибегать к этому трюку", - сказал Джим, более резко, чем собирался. Мускрат сдвинулась с места, поднялась на ноги и в страхе переводила взгляд с Джима на Терезу и обратно. Глаза Терезы ожесточились.

"Я думаю, капитан хочет сказать, - сказал Амос, - что использование тебя в качестве мясного щита - это не то, что его устраивает на сто процентов. Не то чтобы вы этого не сделали, ведь вы уже сделали. Но люди на другом конце пистолета? Мы их не знаем, они могут быть не самыми надежными, и чем меньше нам придется на них рассчитывать, тем лучше".

Тереза нахмурилась, но меньше.

"Да", - сказал Джим. "Это было гораздо красноречивее".

"Иногда я бываю хорош в этом", - сказал Амос, и это могло быть шуткой, а могло и не быть. "Вы хотите, чтобы мы подготовили корабль к бешенству? У нас достаточно реакционной массы для приличного сгорания".

"Я думал, нам нужны топливные гранулы".

"Нужны, но мы можем потратить их на то, чтобы выбраться с Кроноса, включить воду в список продуктов и считать, что все в порядке. Переработчики действительно будут нашим ограничивающим фактором".

Тяга к этой мысли была сильнее гравитации. Зажечь привод, направить нос к кольцевым воротам и убраться к чертям, пока враг не успел их схватить. Джим намеренно ослабил хватку на лампах. "Наоми. Что ты думаешь?"

Мгновение молчания, затем: "Извини. Я не слушала. Какой был вопрос?"

"Должны ли мы подготовить "Роси" к бешеному рывку отсюда? Как только "Черный коршун" полностью сгорит, мы сможем оторваться".

"Нет", - сказала она, как он и знал. "Они нас не опознали. Если мы уйдем слишком быстро, это только вызовет у них подозрения. Лучше, если мы будем выглядеть как случайные прохожие. Алекс? Организуй перехват "Уайтхока". Это большой ледовоз у второго газового гиганта".

"Есть", - сказал Алекс.

Амос сдвинулся на своей скамье. "Капитан?"

"Я в порядке".

"Если нам нужно бежать", - сказала Наоми, - "мы побежим".

Нам всегда нужно будет бежать. Мы никогда не сможем отдохнуть, подумал Джим. Казалось, не было смысла говорить об этом.

Глава вторая: Танака


Алиана нажала кнопку на пульверизаторе и глубоко вдохнула. Туман на вкус напоминал ваниль и попал в ее легкие, как мягкое теплое облако. Никотин и тетрагидроканнабинол смешивались с легким прикосновением чего-то более экзотического. Что-то, что смягчало сонливость от ТГК ярким гиперсознанием. Шторы в ее комнате были задернуты, но свет, проникающий через них, превращал пыль в радугу искр. Она пошевелила одной ногой, и шелковая простыня ласкала ее, словно тысяча крошечных любовников.

Тристан спал рядом с ней, его маленькая мускулистая попка прижималась к ее бедру. Он тихонько похрапывал, изредка вздрагивая и вздыхая. Алиана знала, что этот звук кажется ей очаровательным и приятным, потому что она была под кайфом и в посткоитальном состоянии. Как только его храп стал бы раздражать, Тристан просрочил бы свое гостеприимство.

По ее опыту, существовало два способа процветания в жестком, авторитарном режиме. Первый - тот, к которому стремилось большинство людей - быть тем, кем тебя хочет видеть власть. Марсу нужны были верные солдаты, и они производили их, словно печатали детали для станков. Она знала, потому что была достаточно взрослой, чтобы стать одной из них. Она видела, как ее соратники пытались задушить или изгнать из своих коллективных душ все, что не было в достаточной степени марсианским, и иногда им это удавалось.

Другим способом выживания было наслаждение секретами. Наслаждаться возможностью казаться одним, но быть другим. И быть хорошим в этом. Даже если это не касалось траха ее младших офицеров, это было своего рода сексуальным извращением. Острые ощущения от осознания того, что неверное слово или неожиданный промах могут привести к пуле в затылок, были для нее важнее самого секса.

Вседозволенное, открытое общество, где она могла бы делать все то же самое, не боясь последствий, свело бы ее с ума. Ей с самого начала нравилось участвовать в лаконском эксперименте, потому что видение Дуарте - сначала как капитального преступления против Марса, а затем как постоянного двигателя опасности - удовлетворяло ее извращения. Она не чувствовала стыда по этому поводу. Она знала, кто она.

"Проснись", - сказала она, вдавливая пальцы в спину молодого человека.

"Сплю", - пробормотал Тристан.

"Я знаю. Теперь проснись". Она снова ткнула его пальцем. Она занималась боксом и борьбой по десять часов в неделю. Когда она разжала пальцы, они были как железные прутья.

"Черт побери", - сказал Тристан и перевернулся на спину. Он одарил ее сонной ухмылкой. Его взъерошенные светлые волосы и чисто выбритое лицо с глубокими ямочками делали его похожим на херувима с классической картины. Один из путти Рафаэля.

Алиана сделала еще один глоток из пульверизатора и протянула ему. Он покачал головой. "Зачем ты меня разбудила?"

Алиана роскошно растянулась под мягкими простынями, ее длинная фигура едва помещалась на огромной кровати. "Я под кайфом. Я хочу трахаться".

Тристан с преувеличенным вздохом перевернулся на спину. "Элли, у меня почти не осталось жидкости в организме".

"Тогда сходи за стаканом воды, прими таблетку соли и возвращай свою задницу в мою постель".

"Есть, есть, полковник", - сказал Тристан, смеясь.

Смех закончился резким охом, когда она перевернулась на него и упала на его живот, прижав его бедра к кровати своими лодыжками и ступнями и захватив его запястья своими руками. Он удивленно посмотрел на нее, затем, решив, что это сексуальная игра, начал бороться. Его руки и грудь были хорошо сформированы, но мягкие, скорее как у здорового подростка, чем у мужчины двадцати лет. Ее руки были тонкими и бугристыми, мышцы бегуна на длинные дистанции, сожженные дотла в результате постоянного использования, и крепкие, как стальные пружины. Когда он попытался пошевелиться, она легко толкнула его обратно, сжимая руки до тех пор, пока его запястья не выскочили, и он не завизжал.

"Элли, ты...", - начал он, но она снова сжала руки, и он замолчал. Она была зла, и он это видел. Ей нравилось, что она злится. Ей нравилось, что он это видит.

"В этой комнате я - Алиана. Ты - Тристан", - сказала она медленно, стараясь, чтобы наркотики не мешали ей говорить. "За этой дверью ты - капрал Ривз, а я - полковник Танака. Эти вещи никогда нельзя путать".

"Я знаю", - сказал Тристан. "Я просто пошутил".

"Никаких шуток. Никаких шуток. Никаких промахов. Если ты допустишь ошибку, если ты забудешь о строгой дисциплине, которая позволяет этому существовать, я, как минимум, буду уволен с позором".

"Я бы никогда..."

"А тебе", - продолжала Алиана, как будто он не говорил, - "не понравится та версия меня, которая придет к тебе тогда".

Она смотрела на него сверху вниз, ожидая, пока его внезапный страх перерастет в понимание. Затем она отпустила его запястья и слезла с него, улегшись на свою сторону кровати.

"Принеси мне тоже воды, ладно?" - сказала она.

Тристан не ответил, просто встал и вышел из комнаты. Алиана смотрела ему вслед, наслаждаясь тем, как он сжимает бедра и задницу при ходьбе, как нежно вибрирует его спина и плечи. Он был очень, очень красив. Когда то, что у них было, неизбежно закончится, она будет скучать по нему. Но это не меняло того факта, что все закончится. Они всегда заканчивались раньше. В этом была часть радости.

Через несколько минут Тристан вернулся с двумя стаканами воды. Он остановился у изножья кровати с неуверенным видом. Алиана похлопала по простыне рядом с собой.

"Прости, если я причинила тебе боль", - сказала она.

"Все в порядке", - ответил он, затем протянул ей стакан и сел рядом. "Прости, что я оступился. Все еще хочешь трахаться?"

"Через минуту", - сказала она. Некоторое время они оба глотали воду.

"Мы еще увидимся?" - спросил он в конце концов. Алиана почувствовала, что ее радует надежда в его голосе.

"На этот раз я должна быть в Лаконии некоторое время", - ответила она. "И я действительно хочу увидеть тебя снова. Мы просто должны быть осторожны".

"Я понимаю", - сказал он. И она знала, что понимает. Ей нравилось, когда ее игрушки были гораздо моложе и гораздо ниже рангом. Так все было проще. Но она не тратила свое время на глупых мужчин.

Жажда прошла, тепло в легких распространялось вниз по животу очень приятным образом. Она потянулась и положила руку на бедро Тристана. "Я думаю, мы должны..."

КПК на тумбочке зазвонил. Она перевела его в режим "не беспокоить", что означало, что устройство считало входящий звонок достаточно важным, чтобы игнорировать его. Он был у нее уже давно, и она хорошо его натренировала, так что, вероятно, он был прав. Она подняла трубку, чтобы проверить запрос на соединение. Звонок шел из Стейт Билдинг. Она приняла соединение без визуального контакта. "Полковник Танака слушает". Тристан соскользнул с кровати и потянулся за брюками.

"Добрый день, полковник. Это лейтенант Санчес из отдела планирования и логистики. У вас дебрифинг в Стейт Билдинг через два часа".

"Впервые слышу об этом", - сказала она, потянувшись к приставному столику и своим лекарствам от трезвости. "Вы можете сказать мне повестку дня?"

"Мне жаль, полковник. У меня нет к ней доступа. Вас добавил в список участников адмирал Милан".

Вечеринка была окончена.

Когда она дошла до Стейт Билдинг, шел мелкий дождь. Мелкие капли делали мостовую темной и блестящей одновременно. Невысокая гора на краю территории выглядела как что-то со старинной гравюры укиё-э. Ёситоси или Хиросигэ. Атташе из Директората по науке ждал ее с чашкой кофе и зонтиком. Она отмахнулась от них.

Танака хорошо знала дорогу к зданию Госстроя. Большинство ее заданий было на местах, но она завела достаточно друзей и профессиональных связей в высших эшелонах власти, поэтому, когда она была на Лаконии, она часто бывала здесь. Она не возвращалась сюда со времени осады Лаконии, разрушения строительной платформы и, возможно, похищения, возможно, автоэмансипации Терезы Дуарте. В здании не произошло никаких физических изменений. Залитый бетон был таким же прочным, как всегда, срезанные цветы в вазах - такими же свежими. Охранники в отутюженных мундирах были так же неподвижны и спокойны. И все вокруг казалось хрупким.

Атташе провел ее в кабинет, в котором она уже бывала. Желтые стены из отечественного дерева с синей печатью Лаконии и два строгих дивана. Адмирал Милан - исполняющий обязанности главнокомандующего, пока верховный консул был в уединении, а адмирал Трехо находился в системе Сол, - сидел за широким столом. Это был широкий человек с тяжелым лицом и солено-персиковыми волосами, гладко выбритыми. Это был старый моряк с Марса, нетерпеливый к ерунде и вспыльчивый, как барсук. Танаке он очень нравился.

У одного из диванов стоял лейтенант со знаками различия сигнальной разведки на стандартной лаконской синей военно-морской форме. Рядом с ним сидел доктор Очида из Научного директората, положив руки на колени и сцепив пальцы. Тишина была неловкой, как будто ее прервали.

Адмирал Милан заговорил первым. "Мы тут немного задерживаемся, полковник. Присаживайтесь. Мы скоро закончим".

"Да, сэр", - сказал Танака и занял другой диван. Адмирал Милан посмотрел на стоящего лейтенанта - Россифа, судя по бейджику, - и кончиком пальца нарисовал в воздухе круг. Приступайте.

"Система Гедара. Население чуть меньше двухсот тысяч. Высокая концентрация расщепляющихся веществ в верхней части коры, поэтому последние несколько лет они пытаются наладить добычу полезных ископаемых в глубине коры. Сельское хозяйство существует, но до самообеспечения еще десятилетие".

"А вторжение?" спросил адмирал Милан.

"Двадцать три минуты, одиннадцать секунд", - ответил Россиф. "Полная потеря сознания. Несколько случайных смертей, несколько повреждений инфраструктуры. В основном, люди разбивают транспортные средства или падают с вещей. И записи показывают, что всего за несколько секунд до вторжения два незапланированных тяжелых грузовых корабля прошли через кольцо и ушли на голландца."

Доктор Очида прочистил горло. "На этот раз было что-то странное".

"Что-то более странное, чем отключение мозга у всех на двадцать минут?" спросил адмирал Милан.

"Да, адмирал", - ответил Очида. "Обзор приборов, установленных во время события, показывает, что потеря времени была и другого рода".

"Объясните."

"Краткая версия", - сказал Очида, - "свет шел быстрее".

Адмирал Милан почесал шею. "Слово "объяснить" изменило значение, а мне никто не сказал?" Танака подавил улыбку.

"Проще говоря, скорость света - это функция основных свойств Вселенной. Назовите это ... самой быстрой причинностью, которая может распространяться в вакууме", - сказал Отида. "В течение двадцати с небольшим минут в системе Гедары природа пространства-времени изменилась таким образом, что изменилась скорость света. Она стала быстрее. Задержка света от кораблей в кольце Гедары до планеты в то время составляла чуть меньше сорока минут. Журналы событий показывают, что во время вторжения она уменьшилась почти на четыре тысячи наносекунд".

"Четыре тысячи наносекунд", - сказал Милан.

"Природа пространства-времени изменилась в этой системе на двадцать минут", - произнес Очида, а затем стал ждать реакции, которой не последовало. Он выглядел подавленным.

"Что ж", - сказал Милан. "Мне определенно придется подумать об этом. Спасибо за брифинг, лейтенант. Доктор. Вы оба свободны. Вы остаетесь, полковник".

"Да, сэр", - ответил Танака.

Как только комната опустела, Милан откинулся на спинку кресла. "Выпить? У меня есть вода, кофе, бурбон и какой-то травяной чай, который пьют оба моих мужа, на вкус как скошенная трава".

"Я на действительной службе?"

"Я не думаю, что вам нужно беспокоиться о нарушении протокола, если вы это имеете в виду".

"Тогда бурбон звучит отлично, сэр", - ответил Танака. Адмирал Милан минуту возился за своим столом, затем вернулся с граненым хрустальным стаканом, в котором на два пальца плескалась дымчато-коричневая жидкость.

"За ваше здоровье", - сказал Танака и сделал глоток.

"Итак", - сказал Милан и сел с бессознательным ворчанием старика с больными суставами. "Что, по-твоему, означает это дерьмо со скоростью света?"

"Ни малейшего понятия, сэр. Я стрелок, а не яйцеголовый".

"Вот почему ты мне всегда нравился", - сказал он, затем откинулся в кресле, сцепив пальцы. На этот раз молчание было другим, и она не была уверена, что оно означает. "Итак, между нами двумя - один старый моряк другому - есть ли что-нибудь, что вы хотите мне сказать?"

Она почувствовала, как адреналин ворвался в ее кровь. Но она не подала виду. Она была слишком опытна в обмане для этого. "Я не знаю, что вы имеете в виду".

Он наклонил голову и вздохнул. "Я тоже не понимаю. Я нахожу все это чертовски загадочным. И я уже не так хорошо умею подавлять свое любопытство, как в молодости".

"Все еще искренне не понимаю, о чем мы говорим. Кто-то должен был сказать мне, почему ты хочешь, чтобы я был здесь?"

"Это не я тебя хотел. Трехо сделал запрос, и он попросил меня сделать небольшую бумажную работу от твоего имени". Он достал физическую папку из красной бумаги с серебряным шнурком, закрывающим ее, и протянул ей. Она казалась такой неуместной, словно ей вручили каменную скрижаль. Она выпила остатки своего бурбона одним залпом, прежде чем взять его. Он оказался легче, чем она ожидала, и шнурок легко развязался. Внутри лежал один лист трехслойного пергамента безопасности, контуры проверки документов были четкими, как кружево. На нем была ее фотография, ее биометрический профиль, имя, звание и идентификационные номера. И короткий отрывок о предоставлении ей статуса Омега от Лаконского разведывательного управления по личной просьбе канцелярии Верховного консула.


Если бы это была отрубленная голова, она не была бы более удивлена.

"Это...", - начала она.

"Это не шутка. Адмирал Трехо распорядился передать вам ключи от королевства. Полномочия на любую миссию. Доступ к любой информации, независимо от степени секретности. Иммунитет от порицания или судебного преследования на все время вашего пребывания на корабле. Довольно мило. Вы действительно хотите сказать, что не знаете, о чем идет речь?"

"Я полагаю, есть миссия?"

"Возможно, но мне не дано знать, в чем она заключается. Ты просто оставайся на своем месте. Я сам могу выйти".

Когда адмирал Милан закрыл за собой дверь, офисная система вывела сообщение на настенный экран. Через мгновение появился адмирал Трехо. Она знала его так долго, как не знала никого из живущих. Его глаза были все того же жуткого зеленого цвета, но теперь под ними были темные мешки. Его волосы поредели, а кожа приобрела нездоровый восковой блеск. Он выглядел затравленным.

"Полковник Танака", - сказал он. "Я обращаюсь к вам с крайне важной для империи миссией. В настоящее время я отдыхаю от тяжелого ожога в системе Сол, и если бы это могло подождать до моего прибытия на Лаконию, я бы проинформировал вас лично. Но это невозможно, так что придется обойтись этим".

Она уставилась в свой бокал с бурбоном. Он был пуст, и бутылка стояла в метре от него, но внезапно ей больше не захотелось ее пить. Она почувствовала, что ее внимание обострилось.

"Я уверена, что вам, как и всем в империи, интересно, чем именно занимался верховный консул в уединении. Как он возглавлял борьбу с силами, угрожающими нам изнутри ворот. Я знаю, что были некоторые предположения, что он был как-то ранен или недееспособен. Поэтому, честно говоря, я хочу, чтобы вы знали, что когда я улетел в систему Сол, верховный консул был слюнявым, лишенным мозгов идиотом, который не мог ни прокормить себя, ни подтереть собственную задницу. Он был таким с момента нападения, уничтожившего "Тайфун" и станцию Медина".

Танака сделала глубокий вдох и выпустила его сквозь зубы.

"Доктор Кортазар значительно изменил биологию верховного консула, используя модифицированные технологии протомолекул. В результате этого верховный консул стал обладать определенными... способностями, которые не были полностью задокументированы или изучены до смерти доктора Кортазара. И на самом деле, Дуарте убил его. Махнул рукой и размазал этого сумасшедшего ублюдка по половине комнаты. Я никогда не видел ничего подобного. Сейчас единственные люди, которые знают об этом, это ты, я, доктор Окойе из научного управления и Тереза Дуарте, которая сбежала со штурмовыми силами подполья после того, как они обчистили наши часы. То есть, практически весь гребаный враг.

"Учитывая это, вы поймете, как я был озадачен, когда верховный консул появился передо мной восемьдесят... восемьдесят пять часов назад в моем офисе в системе Сол. Он не зарегистрировался на сенсорах. Он не взаимодействовал ни с одним физическим объектом и не оставил никаких свидетельств своего присутствия, которые мог бы проверить сторонний наблюдатель. Но он был здесь. И прежде чем вы слишком обрадуетесь теории о том, что у Антона-Трехо случился психический срыв, есть некоторые внешние доказательства. Только не здесь, в Соле.

"Вскоре после того, как я пережил то, что пережил, Дуарте исчез из Стейт Билдинг. Не выскочил из реальности, а исчез. Он надел брюки и свежую рубашку, выпил чашку чая и вежливо поговорил со своим камердинером, а затем ушел с территории. С тех пор все наши планетарные датчики прочесывают местность. Никто его не видел.

"У нас более тысячи систем колоний, которые задаются вопросом, осталось ли что-нибудь от правительства. У нас есть внепространственные враги, которые экспериментируют, пытаясь найти способы уничтожить нас оптом. И я убежден, что ответ на обе эти проблемы - Уинстон Дуарте, или во что бы он там ни превратился. Я знаю тебя уже давно и доверяю тебе. Твоя миссия - найти его и вернуть. Вы слышали о карт-бланше, но я обещаю, что вы никогда не видели такого пустого чека. Меня не волнует, сколько вы потратите - ни денег, ни оборудования, ни жизней - лишь бы вы вернули Уинстона Дуарте, куда бы он ни отправился. Если он не хочет идти, убедите его по-хорошему, если сможете, но это закончится только тогда, когда он будет под нашей опекой".

"Удачной охоты, полковник."

Сообщение закончилось. Танака откинулась на спинку дивана, раскинув руки в стороны, как птица, расправляющая крылья. Ее разум уже тикал. Странность происходящего, шокирующие откровения, угроза, которую оно представляло. Все это было в ней. Она чувствовала их. Но было и спокойствие от работы, которую нужно было сделать, и удовольствие, более глубокое, чем она могла предположить, от власти, которую ей только что дали.

Дверь тихо открылась, и вошел адмирал Милан.

"Все в порядке?" - спросил он.

Танака рассмеялась. "Даже близко нет".

Глава третья: Наоми


Они ждали, пока "Черный змей" не оказался достаточно далеко от кольцевых ворот, чтобы перехват был затруднен, если не невозможен. Затем они подождали еще немного, чтобы не показаться подозрительными, начав сжигание транзита в первый же возможный момент. А потом Наоми больше не выдержала ожидания.

Спустя три часа после этого лаконский фрегат навел на них плотный луч, требуя на официальном языке и в резких тонах голоса, кто они такие и куда, по их мнению, направляются.

"Это "Винсент Су", независимый грузовой корабль по контракту с корпорацией с общей ответственностью "Атмосфера" с Земли. Мы перевозим образцы руды для проверки качества. Наши государственные контракты и разрешения прилагаются. Сообщение повторяется".

Голос был создан из образцов десяти разных людей, подмешанных системой Роси так, что даже если бы лаконцы поняли, что сообщение ложное, они не смогли бы отследить голосовые паттерны. Винсент Су был настоящим кораблем с похожей сигнатурой привода и силуэтом, как у их нынешней модифицированной версии "Роси", хотя он и не работал за пределами системы Сол. Контракты, включенные в сообщение, будут считаться настоящими, если только кто-нибудь не начнет в них копаться. Это была настолько правдоподобная маска, насколько Наоми могла придумать.

"Они не отвечают", - сказал Алекс.

Они оба находились на оперативной палубе. Освещение было слабым, хотя она заметила, что Алекс стал держать даже низкие настройки немного выше, чем раньше, когда у них обоих были молодые глаза.

"Может быть хорошо, может быть плохо", - сказала Наоми.

"Жаль, что я не могу сказать, что именно".

"Если они начнут преследовать нас с оружием наперевес, значит, все плохо".

Алекс кивнул. "Да. В этом есть смысл. Просто хотелось бы, чтобы они сказали: "Эй, мы решили не преследовать вас и не убивать". Просто из вежливости".

"На этой дистанции у нас будет достаточно времени, чтобы наблюдать, как на нас обрушивается жестокая смерть. Вы ничего не пропустите".

"Ну, слава Богу".

С каждой минутой, когда "Черный змей" не отвечал и не поворачивал свои диски в погоне, Наоми чувствовала, как страх захвата или уничтожения исчезает, а страх транзита растет. Трудно было поверить, что было время, когда ее жизнь не переходила от одной травмы к другой, как по ступенькам в декоративном саду. Бывали целые десятилетия, когда проезд через кольцевые ворота не вызывал у нее более чем мимолетного беспокойства. Да, если движение было слишком интенсивным, корабль мог уйти в Голландию - тихо исчезнуть из существования неизвестно где и неизвестно куда. Но это была угроза такого же масштаба, как и все остальное. Они могли столкнуться с микрометеором, который сломал бы их привод. Магнитная бутылка могла выйти из строя и выплеснуть реакцию свободного синтеза в корпус корабля. У нее мог случиться инсульт.

Когда-то существовали правила работы врат. Человеческие правила о том, какой транспорт пропускать. Нечеловеческие правила о том, сколько материи и энергии может пройти через них за определенный период времени, не разгневав темных, пожирающих корабли богов.

Теперь все это исчезло.

"Как ты думаешь, сколько кораблей они ищут?" спросил Алекс.

"Ты имеешь в виду, сколько у них кораблей, или сколько из них входит в конкретную группу охотников, которой поручено найти нас?"

Алекс помолчал, затем издал тихий щелкающий звук языком. "Наверное, ни один из этих ответов мне не понравится, не так ли?"

"Как скоро мы достигнем ворот?"

"Если мы не затормозим перед транзитом, то около восемнадцати часов".

Наоми отстегнулась от кушетки и встала. Палуба поднялась под ней, сила тяжести была чуть больше половины g. "Я собираюсь немного отдохнуть. Позвони мне, если кто-то решит нас убить".

"Обязательно", - сказала Алекс, направляясь к лифту. А потом: "Как Джим?".

Наоми оглянулась. Лицо Алекса было окрашено в синий цвет светом экрана. Тонкая белая щетина волос, прилипшая к бокам и затылку, напомнила ей картины снега на богатой земле, а мягкость в его глазах сказала ей, что вопрос на самом деле не был вопросом.

"Да, я знаю", - сказала она. "Но что я могу сделать?"

Она спустилась на командную палубу, прислушиваясь к успокаивающему гулу корабля вокруг себя. После стольких лет, проведенных в тесной компании с роси, она могла судить о здоровье корабля по его звукам. Даже если бы она еще не знала, что они немного разбалансировали привод, она смогла бы уловить это по тому, как бормотали и скрипели палубы.

Когда Джим попал в плен к Лаконии, Наоми оплакивала его. Оплакивала ту версию себя, в которой он был рядом с ней. Когда, вопреки всему, он вернулся, она не была к этому готова. Это было то, на что она не позволяла себе надеяться, и поэтому она не задумывалась о том, как это будет.

Реанимационная кушетка была оборудована для них двоих. При длительных ожогах один из них мог занять одну из запасных кают или - чаще - кушетку на оперативной палубе. Двухместный диван был создан не столько для оптимального функционирования, сколько для качества жизни. Удовольствие просыпаться рядом с кем-то. Близость наблюдать за тем, как они спят, чувствовать их дыхание. Знать на клеточном уровне, что она не одна.

Джим спал, когда она вошла в комнату. Он все еще выглядел худее, чем она помнила его до тюрьмы. До ее изгнания. Возможно, это была лишь седина в волосах, но кожа на веках казалась темнее, чем раньше, как будто на ней были синяки, которые никак не заживут. Даже во сне его тело было жестким, словно он готовился к нападению.

Она сказала себе, что он выздоравливает, и это, вероятно, было правдой. Она чувствовала, как проходящие дни и недели меняют и ее. Позволяя ей немного расшириться в то место, куда у нее не было доступа, пока они были в разлуке. Все было иначе, чем раньше. Бобби больше нет. Кларисса ушла. Амос изменился так, что у нее по коже ползли мурашки, если она позволяла себе думать об этом слишком много. А Тереза и ее собака были здесь, наполовину постоянные пассажиры, наполовину угроза. Несмотря на это, это было ближе к той жизни, которую она вела раньше, чем она имела право ожидать. Версия ее семьи, снова вместе. Иногда это было утешением. Иногда это было просто способом поностальгировать по тому, что не вернулось.

Если бы они могли остановиться, восстановиться, успокоиться, кто знает, что еще они могли бы спасти, но они не могли.

Она легла рядом с ним, положив голову на одну сложенную руку. Джим подвинулся, зевнул, приоткрыл один глаз. Его улыбка была прежней - мальчишеской, яркой, он был рад ее видеть. Это время - подарок, подумала она. И она улыбнулась в ответ.

"Привет, сексуальная леди", - сказал Джим. "Что я пропустил?"

Годы, подумала она. Мы пропустили годы. Вместо правды она улыбнулась.

"Ничего критичного", - сказала она.

"Я действительно хочу замедлить нас", - сказал Алекс.

Наоми на камбузе складывала остатки еды в рециркулятор. Они снизили тягу, и жужжание вакуума, всасывающего в систему кусочки еды, было почти таким же громким, как голос Алекса по связи. На настенном экране на фоне широкого звездного поля висели кольцевые врата Кроноса, странная темная, извилистая масса по периметру была видна только благодаря усовершенствованиям Роси. С каждой секундой увеличение уменьшалось. Кольцо было в тысячу километров в поперечнике, их транзит отсчитывал двенадцать минут, а оно все еще оставалось невидимым для невооруженного глаза.

"Ты можешь нажать на тормоза, если хочешь", - сказала Наоми. "Но если в кольцевом пространстве будет недружелюбная компания, это только облегчит нам задачу".

"Я хочу зарядить рельсовую пушку", - сказал Алекс. "Но вы мне не разрешаете, поэтому я сублимирую".

"Ты мог бы перепроверить торпеды и PDC".

"Амос и Тереза уже делают это. Я не хочу, чтобы казалось, что я им не доверяю".

"Ты мог бы вооружить корпусные заряды и быть готовым взорвать маскировочные пластины".

Алекс замолчала на долгий, медленный вдох. В другом конце маленькой комнаты Джим одобрительно помахал ей рукой.

"Да, я так и сделаю", - сказала Алекс. "Правда, я хочу поднять рельсовую пушку".

"Когда мы окажемся на другой стороне, ты сможешь заряжать его по своему усмотрению", - сказала Наоми.

"Обещания, обещания". Щелчок сообщил, что Алекс прервал связь. Увеличение на кольцевых вратах продолжало медленно падать. Наоми вызвала маленькое вставное окошко, указывающее назад. Шум от конуса привода делал изображение размытым, зернистым и приблизительным, но даже так она могла видеть, что "Черный змей" не движется к ним.

"Я не вижу ретранслятора", - сказал Джим. "Они взорвали наш, но не похоже, что они сбросили один".

"Я заметил это. Они не беспокоятся о координации с кем-то на другой стороне. Так что есть хотя бы шанс, что мы не угодим прямо в ловушку".

"Ура!"

Оставалось десять минут.

"Готовы?" спросила Наоми. В ответ Джим подтянулся на руках к стене и оттолкнулся в сторону центрального лифта. Наоми открыла связь с Амосом. "Мы занимаем позиции на оперативной палубе. Не то чтобы мы ожидали каких-либо неприятностей, но если они будут..."


"Я вас понял, босс. Я уже поместил щенка в ее конуру. На случай, если мы немного побомбим".

Немного побомбить, значит уклониться от входящего огня. "А Тереза?"

Была одна из его странных пауз, прежде чем он ответил. "Мы пристегиваемся в инженерном отсеке. Если понадобится, только скажите".

Наоми отключила связь и последовала за Джимом. Лифт находился внизу шахты, запертый до тех пор, пока кто-нибудь не вызовет его, и они плыли по пустому воздуху его шахты, пока не добрались до оперативного отдела. Они прошли к своим обычным станциям, натянули ремни на тела, переключили экраны на те органы управления, которые каждый из них возьмет на себя, если транзит приведет их к опасности. Сочетание страха и привычки превратило это в ритуал, как чистка зубов перед сном. Кольцо сохранялось, но благодаря линзированию телескопа вокруг него теперь было меньше звезд.

"Готовность в оперативном отсеке", - сказала Наоми.

"Летная палуба", - сказал Алекс.

"Да", - сказал Амос. "Мы в порядке. Занимайтесь своими делами".

Счетчик достиг нуля. Джим резко вдохнул. Ворота замигали на зернистом изображении - та же структура, но уже позади них и удаляющаяся. Все звезды разом погасли.

"И мы прошли", - сказал Алекс. "Никаких угроз на борту, насколько я могу судить, но, черт возьми, здесь слишком много людей. Я разворачиваю нас и торможу, пока мы не узнаем, куда направляемся".

Гравитационное предупреждение о тяге включилось, хотя он только что сказал это, и после мгновения головокружительного вращения вернулось движение вверх и вниз. Гель дивана вдавился в спину Наоми. Она уже вывела на экран тактическую карту.

Кольцевое пространство - то, что она по-прежнему считала медленной зоной, хотя жесткого ограничения скорости здесь не было с тех пор, как Джим и протомолекулярное эхо детектива Миллера отключили его десятилетия назад, - было чуть меньше солнца в системе Сол. В нем мог бы уместиться миллион землян, но сейчас в нем находились лишь 1371 кольцевые ворота, единственная загадочная станция в центре и пятьдесят два корабля, включая "Роси", каждый из которых совершал свои транзиты. Алекс был прав. Их было слишком много. Это было опасно.

"Как ты думаешь, сколько мы потеряли?" спросил Джим. Когда она оглянулась, перед ним был открыт тот же экран.

"Только подземные корабли?"

"Нет, я имею в виду всех нас. Всех. Лаконийцы. Подземные. Гражданские, просто пытающиеся доставить припасы туда, где они нужны. Как ты думаешь, сколько мы потеряли?"

"Неизвестно", - сказала она. "Никто больше не следит за этим. Идет война".

Она настроила Роси на идентификацию кораблей по транспондеру, сигнатуре привода, тепловому профилю и силуэту, чтобы отметить любые несоответствия и пометить все корабли, о которых было известно, что они связаны с подпольем или Лаконской империей. Корабельной системе потребовалось три секунды, чтобы выдать составленный список с перекрестными пометками и навигационным интерфейсом. Наоми приступила к человеческой работе - пролистыванию. Наиболее тесно связанными с Лаконией кораблями были грузовой корабль "Восемь десятилетий бусидо", который действовал из Бара Гаона, и дальний исследователь "Летающий буйвол", который базировался на Соле, но принадлежал корпоративной сети, принявшей власть Дуарте в тот момент, когда Земля и Марс капитулировали. Оба корабля не были военными, и оба показались Наоми скорее удобными союзниками, чем истинными приверженцами дела Лаконии. В любом случае, они не были частью официальной лаконской иерархии.

Единственным кораблем, с которым ей были известны подземные контакты, был независимый скальный бункер с Сола, который летал как "Каустическая сука", но в реестре значился как "ПинкВинк". Возможно, там была какая-то история, но Наоми не была уверена, что хочет ее знать.

На поплавке также стояла бутылка.

"Одна из твоих?" спросил Джим.

"Надеюсь", - сказала Наоми. "Посмотрим".

Когда-то сеть связи человечества была довольно надежной. Внутрисистемные радиосигналы попадали в ретрансляторы у ворот кольца, которые были либо достаточно сильны, чтобы перекричать помехи в воротах, либо физически проникали в них с помощью приемопередатчиков с обеих сторон. Станция Медина, расположенная в самом центре кольцевого пространства, поддерживала их и следила за коммуникационным трафиком. В течение десятилетий сообщение с Земли могло дойти до Бара Гаона и получить ответ в течение суток, даже если очередь сигналов была переполнена. Но после смерти Медины и усиления подполья эта возможность исчезла.

Теперь связь с тринадцатью сотнями миров осуществлялась с помощью ретрансляторов, кораблей с сообщениями и модифицированных торпед, которые она называла бутылками. Эта, в частности, была усовершенствованной конструкцией, настроенной на ожидание и сбор входящих сообщений из подполья, предназначенных для нее, и хранение их до тех пор, пока она не сработает. Это была несовершенная система, и она была уверена, что потеряла не одну бутылку, но ее было легко проверить, трудно подделать и сложно, если не невозможно, отследить.

Она вызвала управление приводом Эпштейна и ввела слегка измененную схему питания. Для любого, кроме бутылки, это было бы непримечательно - в пределах обычных колебаний привода. Для массива датчиков на поверхности бутылки это было бы похоже на закономерность.

Так и произошло.

Бутылка выкрикнула плотный всплеск плотно упакованных данных, передавая их в эфир, чтобы любой корабль в медленной зоне мог их услышать. Плотный луч показал бы палец, если бы кто-нибудь уловил обратное рассеяние от него. Это могло быть предназначено для любого из десятков кораблей, которые могли его услышать. И время от времени подпольщики устанавливали ложные бутылки, чтобы пробраться в медленную зону, или ворота, чтобы выплюнуть поддельные данные и запутать схемы.

Система Роси всасывала радиовсплеск и спокойно занималась его расшифровкой, а на краю кольцевого пространства бутылка зажигала свой собственный диск и молнией вылетала через одни из врат. Подполье Наоми знало, что нужно следить за его взрывом, как за знаком, чтобы установить еще один, когда появится возможность. Если лаконцы видели это - даже если они знали, что это значит, - они все равно ничего не могли с этим поделать.

Все это работало как ячейка ОПА, и Наоми была единственной, кто ее разработал. Грехи ее прошлого, нашедшие применение.

"Что ж, все могло быть гораздо хуже", - сказал Джим. "Думаю, теперь вопрос в том, куда мы пойдем дальше".

"Это будет зависеть от того, что будет в данных", - сказала Наоми. "Мне не нравится проводить в кольцевом пространстве больше времени, чем мы должны".

"Я бы также не хотела быть съеденной силами из вне пространства и времени до того, как наступит моя очередь". Легкость и юмор, которые она всегда знала, все еще присутствовали, но за ними была пустота. Не нигилизм, подумала она. Изнеможение.

"Если нам понадобится, - начала она, - всегда есть..."

Голос Терезы прорезался в общекорабельных коммуникациях. "Мне нужна помощь. В машинном цехе. Мне нужна помощь сейчас".

Джим отстегнул ремни еще до того, как девушка закончила говорить. Вся усталость ушла из него. Он не стал дожидаться, пока включится лифт, и спустился по поручням в шахту, как по лестнице. Наоми едва отставала от него. Какая-то ее часть испытала почти облегчение, увидев, что он снова двигается уверенно. Как будто мельком увидела прежнего Джима. Даже если большая часть его скрывалась, он все еще был там.

"Что происходит?" спросил Алекс с летной палубы.

"Что-то происходит с Амосом", - ответила Тереза. У нее было напряженное спокойствие спасателя.

"Мы уже в пути", - сказала Наоми. Джим никак не отреагировал. Когда они достигли инженерной палубы, Наоми что-то услышала. Голос, голос Амоса, но в нем не было слов. Это был низкий влажный звук, наполовину рычание, наполовину бульканье. Что-то в нем напоминало ей об утоплении. Они с Джимом вместе спустились в машинную мастерскую.

Тереза сидела на палубе, скрестив ноги и держа на коленях широкую лысую голову Амоса, который дергался и содрогался. Из его рта капала бледная пена, а чистые черные глаза были широко раскрыты и пусты. Тошнотворный запах - столько же металлический, сколько и органический - наполнил воздух.

"У него припадок", - сказал Джим.

Голос Терезы дрожал, когда она говорила. "Почему? Почему это происходит?"


Глава четвертая: Эльви


Уберите ее", - сказала Элви. "Я выдергиваю вилку".

"Нет", - ответила Кара. Голос девушки все еще дрожал, но слова были четкими. "Я могу это сделать".

Мозговая деятельность Кары отображалась в семи различных наборах данных на вдвое большем количестве экранов. Рядом с ними отображались данные с BFE - так техники называли блок зеленого кристалла размером с Юпитер, который был единственной особенностью системы Адро. Усовершенствованные протоколы сопоставления образов отображали их вместе в шести измерениях. Нестабильность прошла в обоих наборах данных, припадок - если это было то, чем он был, - перешел от турбулентности к более стабильному потоку.

Вокруг лаборатории исследователи и техники смотрели на Элви широкими и неуверенными глазами. Она чувствовала желание всего персонала продолжать двигаться вперед. Она и сама это чувствовала. Это напомнило ей о том, как она была администратором в общежитии для выпускников и должна была закрывать вечеринки в холле.

"Я - ведущий исследователь. Она - подопытная. Когда я говорю, что мы отключаемся, мы отключаемся". Когда ее команда ожила, закрывая эксперимент, она повернулась к Каре, которая парила над кроватью с датчиками визуализации. "Извини. Дело не в том, что я тебе не доверяю. Дело в том, что я не доверяю всему этому".

Девушка с чистыми черными глазами кивнула, но ее внимание было приковано к чему-то другому. Зрительная и слуховая коры головного мозга Кары были освещены, как Париж в Новый год, а через постцентральную извилину девушки проходил глубокий, медленный импульс, который совпадал с показаниями энергии, поступающей из южного полушария BFE. Что бы Кара ни чувствовала в этот момент, это занимало больше ее внимания, чем Эльви. У нее было ощущение, что она могла бы кричать Каре в ухо прямо сейчас, и все равно это была бы лишь малая толика информации, заливающей мозг девушки.

Или, если уж на то пошло, тело девушки, что было частью проблемы. Элви изучала теорию соматического познания, но степень, в которой BFE, казалось, хотел представить свою информацию всей нервной системе Кары - включая мышцы и внутренности - усложняла ситуацию. Она прокручивала данные, пока ее команда выполняла процедуры отключения и возвращала Кару в человеческую реальность.

Сокол", частный и спонсируемый государством научный корабль Элви, был самой передовой однофункциональной лабораторией в тринадцати сотнях миров. Это звучало впечатляюще, пока она не вспомнила, что большинство из этих тринадцати сотен миров были эквивалентом европейских фермеров 1880-х годов, пытавшихся вырастить достаточно пищи, чтобы не забить половину своего скота в начале каждой зимы. Сокол" был единственным кораблем, пережившим нападение, в результате которого погибли "Тайфун" и станция "Медина", и шрамы виднелись повсюду. Палуба была изрядно покорежена в тех местах, где нити тьмы, которые почему-то были более реальны, чем действительность, оторвали треть массы корабля. Энергетические и экологические системы представляли собой лоскутное одеяло из оригинальных и восстановленных. На ее собственной ноге была линия, где новая кожа и мышцы выросли на месте исчезнувшего во время атаки софтбола. Работа над "Соколом" была похожа на жизнь внутри травматического воспоминания. Это помогало Элви, когда она могла сосредоточиться на данных, и на BFE, и на Каре и Ксане.

Доктор Харшан Ли, второй руководитель Элви, встретил ее взгляд и кивнул. Он был энергичным молодым ученым, и он ей нравился. Более того, она доверяла ему. Он знал, что она хочет сделать, и жестом предложил убедиться, что возвращение Кары после эксперимента пройдет в соответствии с протоколом. Она кивнула в ответ, принимая предложение.

"Итак, народ", - сказал Ли, хлопнув в ладоши. "По цифрам и по правилам".

Эльви потянула себя по воздуху к шахте лифта, затем на корму, к двигателю, изоляционной камере и младшему брату Кары Ксану.

Файез парил у одной стены, его левая нога была подтянута за настенный захват, а ручной терминал светился текстом. Рядом с ним на каталке было пристегнуто то, что они называли катализатором - тело женщины, зараженное сдерживаемым, но живым образцом протомолекулы. Невидящие глаза катализатора нашли ее, и Файез проследил за его пустым взглядом.

"Как он?" спросила Эльви, кивнув в сторону защитной камеры и, соответственно, Ксана. Большую часть времени катализатор хранился там, но на те периоды, когда его использовали для активации старых, чуждых технологий, она помещала Ксана на его место. Единственное время, когда юноша и протомолекула взаимодействовали друг с другом, было во время переключения.

Файез поднял экран с камерой наблюдения. Внутри изоляционной камеры Ксан парил. Его глаза были закрыты, а рот чуть приоткрыт, как будто он спал или тонул.

"Послушал музыку, прочитал несколько выпусков "Нака" и "Корвалис" и заснул", - сказал Файез. "Вполне в духе того подростка, которым он, похоже, является".

Эльви остановилась рядом с мужем. На его ручном терминале были данные из лаборатории, расположенной бок о бок с мониторами Ксана. С первого взгляда она поняла, что между ними нет никакой взаимосвязи. Через что бы ни проходила Кара, Ксан не подвергался этому вместе с ней. По крайней мере, не явно. Она все равно передавала все через сопоставление шаблонов.

Она не осознавала, что вздохнула, но Файез коснулся ее руки, как будто так и было.

"Ты слышала о системе Гедара?"

Она кивнула. "Изменения со скоростью света. Темные боги бьются на чердаке. Такое ощущение, что это происходит все чаще".

"Нам нужно больше точек данных для хорошего частотного анализа", - сказал он. "Но да. Так и есть. Я ненавижу ощущение, что что-то огромное и злобное царапает углы реальности и ищет способ убить меня".

"Это страшно только потому, что это правда".

Он провел рукой по волосам. Он стал серебряным, и когда они плыли на корабле, он был похож на кого-то из детского мультфильма. Волосы Эльви были уже на пути к белому цвету, но она держала их короткими. В основном потому, что она терпеть не могла компрессионную жидкость в кушетках, используемых при высоких температурах, а на то, чтобы вывести ее запах из длинных волос, уходила целая вечность.

"Вы отключились раньше времени?"

"Была некоторая нестабильность, когда она синхронизировалась с BFE".

Теперь была очередь Файеза вздыхать. "Лучше бы они не называли ее так. Это бриллиант, а не изумруд".

"Я знаю. Извини."

"И вообще, BFD смешнее", - сказал он, но в этом не было никакого тепла. Их брак представлял собой огромную ткань из шуток, легких комических моментов, общего любопытства и общих травм. За десятилетия они создали его как кодекс. Она знала, какие интонации означают, что его что-то интересует, и как это звучит, если он чем-то рассержен. Когда он пытался защитить ее и когда он боролся с чем-то, что видел, но не мог понять.

"Что у тебя на уме?" - спросила она.

"Ты не заметил синхронизацию?"

"Какую синхронизацию?"

Файез снова поднял набор данных. С одной стороны, мозг и тело девочки-подростка, зафиксированные в том возрасте, когда она умерла и была "отремонтирована" инопланетной технологией. С другой стороны, рассеяние частиц и магнитный резонанс огромного кристалла, который - если им повезет - хранил в себе историю галактического вида, по следам которого они шли к вымиранию. Она могла проследить сходство своими пальцами. Файез поднял брови, ожидая, что она что-то заметит. Она покачала головой. Он указал на крошечный индикатор на боковой стороне дисплея: СМЕЩЕНИЕ КОРРЕКЦИИ ЗАДЕРЖКИ СВЕТА В КАДРЕ: -.985 С.

Она нахмурилась.

"Мы находимся в девяти-восьми-пяти световых секундах от алмаза", - сказал Файез. "Соответствующая орбита вокруг звезды, не движемся ни к ней, ни от нее. В последний раз, когда мы пытались это сделать, Кара и алмаз переговаривались между собой. Вызов и ответ. Теперь они поют в гармонии. Никакой задержки света".

Эльви почувствовала, как последствия проносятся в ее голове, словно вода в ручье. Они всегда знали, что протомолекула способна делать странные вещи с локальностью, но думали, что это связано с квантовой запутанностью частиц. Кара и BFE не обменивались никакими частицами, о которых она знала, так что эта псевдопостоянная передача информации была чем-то новым. Одна из фундаментальных гипотез технологии протомолекул только что получила глубокий удар.

Это также означало, что их обращение к артефакту заставило его ответить. Ее эксперимент работал.

Она ожидала, что успех будет меньше похож на страх.

Когда Эльви начала работать на Лаконскую империю, она находилась в тяжелом положении. Уинстон Дуарте захватил все человечество со скоростью и тщательностью чумы. Когда он пригласил ее на руководящую должность в Директорат по науке, ответ был положительным. Это была бы работа мечты, если бы не последствия отказа.

Тогда план Дуарте по противостоянию силам, погубившим цивилизации, построившие кольцевые врата, пошел не по плану. Дуарте был искалечен. А непосредственный начальник Элви, Паоло Кортазар, превратился в тонкий, вонючий туман. Эльви, которая хотела получить работу, но не работодателя, получила повышение в должности главы Лаконского научного директората с пониманием того, что ее главной задачей будет выяснение того, как остановить атаки, выбивающие сознание, иногда в отдельных системах, иногда по всей империи. Если только ее главной задачей не было найти способ починить искалеченный разум Дуарте. Или, может быть, предотвратить исчезновение еще нескольких кораблей во время транзита между нормальной вселенной и странным узлом кольцевого пространства.

За ее спиной были почти бесконечные ресурсы империи, на ее плечах лежало выживание человечества, а протокол исследования был настолько упрощен, что не прошел бы этическую комиссию даже по оглавлению.

Ей предстояло разобраться в двух уровнях. Сначала была цивилизация, создавшая протомолекулу и врата, а затем силы, которые их уничтожили. В свои лучшие дни она думала о себе как о средневековом монахе, пытающемся понять святых, чтобы лучше увидеть лицо Бога. Чаще она чувствовала себя термитом, пытающимся объяснить своим собратьям-изоптерам, что такое собаки, чтобы все они могли рассуждать о фьюжн-джазе.

Она понимала инженеров протомолекул и то, что их убило, лучше, чем кто-либо другой во всем человечестве. Кроме, если все получится, Кары. И Ксана.

"Это было как во сне, - сказала Кара, - только больше. Я не помню, чтобы я пробовала что-то во сне, понимаете? А здесь я чувствовала вкус и слышала что-то, и форма моего тела как будто менялась. Это было... все".

"Я ничего не чувствовал", - сказал Ксан. В его голосе звучало разочарование.

Изначально Элви проводила дебрифинги с двумя братьями и сестрами по отдельности: сначала говорила с Карой, а потом с Ксаном. Идея заключалась в том, что, не давая им слышать отчеты друг друга, она не позволит им влиять на эти отчеты, но это напрягало их обоих.

Теперь она привела их в свою личную лабораторию вместе, вдвоем на поплавке, пока она сидела за своим столом и делала записи. Убранство кабинета психиатра было богатым: светло-травянистая обивка на стенах, растения-пауки в нишах с капиллярным питанием, низкий пульс специального рециркулятора воздуха. Все в нем говорило о том, что женщина, которая им пользовалась, была очень важной персоной. Ей это более чем не нравилось, но она не стала тратить силы на выяснение причин.

"Это отличалось от того, что было в прошлый раз?" спросила Эльви.

"Было... заикание? Как в тот момент, когда все рассыпалось, а когда снова собралось, все было ярче и непосредственнее? Это не то слово. Возможно, нет правильного слова".

"Как это сравнить с вашим опытом "библиотеки"?" спросила Эльви.

Кара на мгновение замерла, как это иногда случалось с Ксаном. Эльви подождала, пока она отдышится, и затем Кара вернулась. "Библиотека - это вовсе не сенсорика. Это просто знание вещей. А это? Это не библиотека, но именно оттуда приходит вся информация. Я в этом уверена".

Ксан издал тихий звук. Кара положила руку на его руку и притянула его к себе. Инстинкт примата утешать, обнимая его, не изменился после того, как он перенесся через световые годы вакуума в пузырь из керамики, стали и углеродного кружева.

"Вы вообще смогли с ним взаимодействовать?"

"Думаю, да", - сказала Кара. "То есть, я не понимала, что я делаю, но думаю, что смогу разобраться. Я чувствую себя хорошо. Я готова вернуться обратно".

Элви напечатала "СУБЪЕКТ ПОКАЗЫВАЕТ СИЛЬНОЕ ЖЕЛАНИЕ ВОЗВРАЩАТЬСЯ В ИНТЕРФЕЙС, СОВПАДАЮЩЕЕ С УМЕНЬШЕНИЕМ УРОВНЯ ДОПАМИНА И СЕРО-ТОНИНА ПОСЛЕ ЭКСПЕРИМЕНТА. СДВИЖЕНИЕ?

"Это хорошо", - сказала она вслух. "Есть пара перекалибровок, которые нам нужно сделать, но мы должны быть готовы к новому запуску через пару смен. И я хочу провести пару сканирований, пока мы будем это делать. Проверить базовую линию".

"Хорошо", - сказала Кара, почти скрывая свое нетерпение. "Как хочешь".

Ксан оперся о руку сестры, заставив их обоих немного повернуться. "Я голоден."

"Давай", - сказала Эльви. "Мне нужно все записать, но вам двоим следует поесть и отдохнуть. Я скоро подойду".

Кара кивнула и прижала Ксана к себе. "Спасибо, доктор". Она оттолкнулась от стола Элви одной длинной изящной ногой. Дети, или подопытные, или гибриды человека и инопланетянина, или как бы Эльви ни думала о них в данный момент, закрыли за собой дверь. Эльви прижала ладони к глазам, пока в них не расцвели краски, и вздохнула. Ее тело трещало от усталости, волнения и тревоги. Ощущение было такое, будто она выпила слишком много кофе, а ведь она его совсем не пила.

Она записала остальные наблюдения за Карой и Ксаном и приложила исходные данные к отчету. Оставалось только сделать резюме. Она переключила интерфейс на диктовку и позволила себе оторваться от стола. Нога хотела размяться, но в то же время ее сводило судорогой. С тех пор как она заново заделала дыру в бедре, она иногда делала это.

"Мы наблюдаем определенный прогресс", - сказала она, и слова сами собой появились на ее экране. "Триадическая связь между протомолекулой-катализатором, сознательным субъектом и BFE..." Элви нахмурилась и издала щелкающий звук языком, отбросив последние два слова. "- Предполагаемое инопланетное ядро данных, похоже, заканчивает то, что мы называем протоколом рукопожатия. Я обеспокоена тем, что основной объект и интерфейс не были предназначены друг для друга, и взаимодействие между ними может быть..." Она снова дважды щелкнула языком. "- имеет потенциал быть разрушительным для одного или обоих".

Дверь ее кабинета открылась, и вошел Файез. Она подняла руку, прося тишины, но он остановился на пороге. Она подождала, пока дверь закроется, и продолжила.

"Следующим этапом будет попытка подтвердить информацию, которая у нас уже есть. В частности, я собираюсь задать субъекту ряд простых вопросов о деталях исследования артефактов и археологии из нескольких систем, к которым у нее не было доступа. Если она сможет подтвердить уже имеющуюся у нас информацию, это позволит нам двигаться дальше с некоторой уверенностью в том, что то, что мы получим от нее в дальнейшем, будет заслуживать доверия. Но поскольку она присутствовала в частной лаборатории Кортасара, и мы не знаем, какова была его информационная гигиена с испытуемыми, мне приходится быть очень осторожным в выборе тестовых вопросов".

"Ни один из испытуемых, похоже, не пострадал от событий в системе Гедара. У персонала здесь, включая меня, не было никаких отключений или потерь сознания после атаки всех систем несколько месяцев назад. Не зная, в каких условиях работает противник, я могу интерпретировать ограниченный масштаб атаки на Гедару как признак того, что он все еще находится в экспериментальной фазе, ищет взаимодействия, которые будут эффективны для выведения нас из строя. Или что новые атаки требуют больше усилий, и враг не хочет их расширять. Или у нас просто пока недостаточно информации, чтобы понять, что мы видим, и я просто болтаю без умолку".

Она щелкнула языком, чтобы убрать саркастическую редакционную фразу в конце, а затем закончила отчет. Она начала просматривать текст, чтобы найти ошибки и опечатки. Файез переместился на ее сторону, наблюдая за экраном через ее плечо.

"Вы не сказали: "И если мы не разберемся с этим в ближайшее время, плохие парни придумают, как погасить все наши умы, как многие миллиарды свечей, и тараканы должны будут достаточно эволюционировать, чтобы захватить власть, прежде чем мы получим ответ"".

"Муравьи, я думаю, раньше тараканов", - сказала Эльви. "Хищные суперорганизмы. Тараканы для них - просто мобильные пищевые капсулы".

"Вы много об этом думали".

Она направила копии отчета доктору Очиде в Научное управление на Лаконии и в частном порядке адмиралу Антону Трехо, который в данный момент был самым близким к Лаконии человеком, контролирующим их собственный хищный суперорганизм. Где-то на "Соколе" зашипел и погас луч, проливая свет на ретрансляторы, которые они бросили позади себя, полагая, что они все еще работают. Со скоростью света информации потребуется почти час, чтобы добраться до кольцевых врат, затем через собранную воедино, разрушенную войной, ненадежную сеть связи, протянувшуюся через кольцевое пространство, а потом она не знала, сколько времени потребуется, чтобы добраться до Трехо.

Она упаковала еще одну копию отчета, помеченную для легкого перехвата подпольщиками и адресованную Наоми Нагата. Она отправила и его.

"Когда-нибудь у нас будут неприятности", - сказал Файез.

"У нас уже есть неприятности".

"Да, но это космические силы вне пространства и времени, которые убьют нас всех. Передача всех наших данных в подполье - это проблемы с корабельной безопасностью, стреляющей в нас по причине".

Элви рассмеялась, но это был натянутый, сердитый смех. "То, что мы здесь делаем, больше, чем политика".

"Я знаю", - сказал он. "Я просто надеюсь, что политики тоже это видят".

Словно в ответ, ее система пискнула. Высокоприоритетное сообщение из Лаконии. Эльви подняла глаза.

"Это чертовски жутко", - сказал Файез. "Ты хочешь уединиться?"

"Нет", - сказала она. "Но я все равно лучше возьму его".

Дверь закрылась за ним, и она запустила воспроизведение. Келли, личный камердинер Уинстона Дуарте, наклонился к камере. Его губы были тонкими и серыми. Что бы это ни было, похоже, это были плохие новости.

"Доктор Окойе. Адмирал Трехо уполномочил меня проинформировать вас по вопросу безопасности, который может касаться вашей работы. Статус верховного консула Дуарте изменился..."

Глава пятая: Танака


Лаконский механизированный пехотный скафандр: специальная разведка, или, более ласково, "Сталкер", был чудом дизайна. Созданный для длительной разведки, он был легче и быстрее стандартного костюма, а вместо вооружения был покрыт сенсорами и системами слежения. Он не предназначался для фронтальных боев. Его задача заключалась в том, чтобы проскользнуть внутрь, обнаружить врага и наметить цели, а затем ускользнуть до прибытия тяжеловооруженных ударных войск, которые займутся делом. Малокалиберная скорострельная пушка Гатлинга на правой руке скафандра означала, что "Сталкер" все же может справиться с небольшим собственным делом, если возникнет такая необходимость.

За многие десятилетия службы, сначала в марсианской морской пехоте в составе элитного батальона разведки на базе Геката, а затем в качестве боевого офицера в недавно созданной лаконской морской пехоте, Танака успела поносить практически все модели силовой брони. Костюм "Сталкер" был ее любимым. Длинная и худая, быстрая как борзая и крепкая как гвоздь, она всегда любила, чтобы костюм выглядел как роботизированная версия ее самой.

Тот, что она носила сейчас, был нежно-зеленого цвета, его поверхность меняла цвет в зависимости от леса и лаконских зарослей, которые улавливала оптика костюма три-шестьдесят. Это не делало ее невидимой, но камуфляж костюма всегда соответствовал окружающей обстановке. Два больших аккумулятора размещались на спине, обеспечивая девяносточасовой запас хода. Пистолет был заряжен лентой с бронебойными и фугасными боеприпасами. Она неслась по лесу со скоростью двадцать километров в час, разгоняя мелких животных. Не было причин двигаться осторожно. Если только она действительно не нашла там верховного консула, ничто в дикой природе не представляло для нее угрозы.

Она начала свою работу с просмотра некоторых файлов и биографий, ранее закрытых для нее.

Фактическая информация о личной жизни и данных верховного консула была скудной, даже со статусом Омега, чтобы разблокировать для нее файлы. Его медицинские записи были отрывочными и расплывчатыми. Большая часть его личной жизни была сохранена в течение многих лет благодаря тому, что он вообще никогда не записывал данные. Все остальные на Лаконии, с другой стороны, были хорошо задокументированы. Она взяла белье верховного консула и заперла его в комнате вместе с пакетом датчиков своего костюма, пока готовилась к поездке. Когда она надела костюм, он определил химические маркеры каждого человека, который вступал в контакт с тканью. Все они, кроме одного, были идентифицированы. Процесс исключения заставил оставшегося подать сигнал верховному консулу. Негативное пространство для охоты на животных.

Теперь у нее был запах.

По записям службы безопасности она могла проследить Дуарте до края территории Государственного здания, а затем немного за его пределами. После этого след был тонким. Ветер развеял запахи, дождь смыл их.

Лакония не была огромной планетой, но все же это была целая планета. Дуарте ушел несколько дней назад пешком. В лучшем случае он все еще шел, и она смогла бы найти его через полдня. Но миры-колонии имели привычку прорастать древними транспортными сетями - способами, которые пришельцы, создавшие это место, использовали для перемещения всякой дряни. Если он подключился к одной из них, то мог быть где угодно на Лаконии или в нескольких милях под ней. Если она сможет найти, где он получил доступ, у нее будет следующий шаг. Это было все, что требовалось: один шаг за другим, пока миссия не будет выполнена.

Она двигалась достаточно быстро, чтобы удивить семью костяных элков, копающихся в земле в поисках пищи с внушительными рогами. Они испугались ее внезапного появления, а затем бросились в разные стороны, пытаясь убежать. Ее костюм отследил их всех, отметив низкий уровень угрозы. Если бы она отменила это и изменила уровень угрозы на высокий, пистолет на ее руке превратил бы все стадо в пасту за считанные секунды.

Она решила этого не делать.

Сначала она следовала по неясным признакам. 15-процентное совпадение, едва ли лучшее, чем просто предположение, вело к определенной звериной тропе, заросшей серебристым кустарником. 20-процентное совпадение привело прямо на отвесную скальную стену, и она отбросила его как ложное срабатывание. По мере того как она пересекала ландшафт, ее разум расслаблялся, погружаясь в процесс поиска, и время становилось менее конкретным. Она слышала о подобном потоке у художников, когда они глубоко погружались в свою работу. Это был прекрасный способ побыть наедине с собой, сосредоточившись на задаче.

Она уверенно пронеслась через узкую полосу леса к скалистому подножию горы. Когда она достигла ее, то уже хорошо представляла, куда идет. Топографические карты вели ее через извилистый каньон и к входу в пещеру. Она была хорошо скрыта от посторонних глаз. Неудивительно, что никто не нашел ее без особых усилий. Тереза, должно быть, думала, что нашла самое лучшее укрытие в мире.

Пара крупных существ, похожих на грызунов, - черная шерсть и глаза, мозолистые пасти и уши, похожие на морские раковины, - находились у входа, то ли сражаясь, то ли спариваясь, то ли сочетая что-то одно. Они остановились и шипели на нее, когда она приблизилась, обнажив коричневатые зубы с крючковатыми иглами. Она отшвырнула их с дороги. Они ударились о стену пещеры с влажным стуком и перестали двигаться. Она с минуту рассматривала маленькие тела и нырнула в темноту под камнем.

В туннелях возле входа долгие годы жил вражеский шпион. Его вонь все еще была повсюду. Костюм также обнаружил следы Терезы и дюжины других лаконцев. Группа захвата, убившая Тимоти, или Амоса Бартона, или кем бы он ни был, а затем поисковая группа, которая искала его труп и оборудование. В отчете говорилось, что все это время он сидел на ядерной бомбе в ранце. Преобладала теория, что он ждал, когда сможет извлечь Джеймса Холдена, прежде чем использовать ее. Она испытывала к нему определенное уважение. В человеке, который мог спокойно держать смерть в своих руках, просто ожидая подходящего момента, была какая-то чистота.

Костюм считал, что у него есть запах Дуарте, но если верховный консул и проходил здесь, то его след был либо слишком слабым, либо слишком запутанным, чтобы костюм мог отследить его с уверенностью. Она двигалась по пещере, пытаясь вернуть себе то чистое состояние, которое она ощущала в лесу, но что-то, связанное с убийством маленьких некрыс и обнаружением следов гнезда шпиона, заставило ее задуматься. Чистый и прекрасный момент ушел, хотя охота все еще продолжалась.

Камень здесь был бледным, шелушащимся и слабым. Она могла бы прорыть в нем проход с помощью перчаток своего костюма. Это заставляло ее больше, чем немного беспокоиться о пещерах, особенно после того, как она прошла входную зону, где был лагерь, и система туннелей превратилась в лабиринт. Инерционное слежение скафандра позволяло создавать трехмерную карту в реальном времени, но гора была большой. Если туннели проложат себе путь через всю гору, она может пробыть там несколько дней. Если она права и Дуарте пришел сюда, то вытащить его будет непросто.

Эффективнее всего было бы вызвать рой микро-дронов и наводнить ими туннели. Но Трехо внушил ей необходимость строгой оперативной безопасности, и привлечение технической команды для управления дронами казалось ненужным риском. Тем не менее, если она не сможет схватить человека, это может стать планом Б.

Однако она не была готова сдаться. Пока не готова.

Чем дальше она заходила в пещеры, тем менее естественными они казались. Рядом со входом они казались геологической случайностью, но в больших пещерах то тут, то там на стенах появлялись и вырастали из пола странные текстуры и выступы. Черные и серебряные спирали, которые, казалось, несли свой собственный свет. Танака провела достаточно времени на лаконских военных кораблях, построенных на странных орбитальных верфях, чтобы узнать технологию создания протомолекул, когда она ее увидит.

Это место определенно было одним из их сооружений, но его назначение было потеряно во времени. В отчете следственной группы это место было отмечено как требующее дальнейшего изучения, но после нападения на Лаконию все, казалось, просто забыли о нем. Ни для кого это не было главным приоритетом. Разве что для Дуарте.

Она прошла через сложный перекресток - тоннель с востока на запад вверху пересекался с извилистым тоннелем с севера на юго-восток внизу, и костюм подал сигнал тревоги. Она проверила дисплей. Семьдесят пять процентов совпадения в верхнем проходе.

"Попался", - сказала она.

А может, и нет. Следуя подсказкам костюма, она прошла через изгибы и повороты участка туннелей, химический сигнал оставался между 75 и 60 процентами совпадения, и вышла в большую комнату, заполненную сложными кристаллическими наростами. Они поднимались из пола, как изящные пятиметровые башни из стеклянных решеток, светясь мягкими пастельными тонами, когда на них падал свет ее костюма. В другом контексте они были бы потрясающе красивы. Своего рода абстрактная скульптура после оживления. Она задумалась, были ли они сделаны инопланетным разумом или слепыми, идиотскими силами природы. То, что она не могла определить, было либо прекрасно, либо ужасно, но в любом случае, это не имело значения.

Костюм был уверен, что верховный консул находился в комнате. Ее первое стопроцентное попадание. Был ли он еще там или нет, Дуарте определенно стоял там, где она была, или очень близко к этому. Он видел кристаллы своими странно измененными глазами. Сердцебиение немного участилось, когда пришло осознание того, что она действительно может найти его. Облегчение от реальной перспективы успеха показало ей, как тщательно она игнорировала возможность неудачи.

Тропа привела ее к основанию одной из башен. Пара собакоподобных существ возилась с осколком кристалла, лежащим на земле рядом с ней. Танака могла видеть щель на вершине башни, где он, должно быть, откололся и упал. В файлах лаконская разведка называла этих существ ремонтными дронами и указывала, что они не представляют угрозы. Иногда они забредали на окраины города и крали сломанные вещи, чтобы потом вернуть их отремонтированными, но измененными. Изучение того, что они чинили и как им удавалось восстановить первоначальную функцию, было одним из проектов, которым Научный директорат собирался заняться в один из ближайших дней.

Костюм показал, что запах верховного консула был на одном из дронов. Танака нахмурилась. Если Дуарте оставил свой запах на этом устройстве, прикоснувшись к нему - если это был след, по которому она шла - ей конец. Они могли общаться где угодно до того, как собака пришла сюда, и она понятия не имела бы, где встретились Дуарте и эта тварь.

Она уже собиралась отправиться на поиски другого следа, когда одна из собак сказала "ки-ка-ко", затем взяла разбитый осколок кристалла в свою странную кукольную пасть и побрела прочь. Она последовала за ней.

После запутанной серии поворотов и изгибов они попали в другую камеру, в десять раз превосходящую по размерам все, что она видела до этого в туннелях. Это было похоже на собор. По пространству разносился звук, похожий на шум ветра над пустыми бутылками, не имеющий четкого происхождения. Странные, почти органического вида механизмы вырастали из пола и возвышались над ней на высоте десяти или пятнадцати этажей. На мгновение она почувствовала что-то похожее на благоговение.

Среди них было полдюжины ям, заполненных вязкой коричневой жидкостью, похожей на канализационную воду, смешанную с нефтяным маслом. Собака подошла и опустила свой разбитый кусочек кристалла в один из бассейнов, а затем стала неподвижно ждать. Костюм предупредил ее, что в пещере есть еще одиннадцать мобилей. Каждый из них - еще один из странных собачьих существ. Ни один не выглядел враждебно. Пока она наблюдала, они приносили вещи в комнату и бросали их в бассейны. Один раз собака вытащила из бассейна что-то, напоминающее полуметровую водопроводную трубу, и ушла с ней.

"Это твоя машинная мастерская, щенок?" - спросила она. "Что ты здесь делаешь?"

Танака подняла руку и произвела полдюжины выстрелов в одну из неподвижных собак, разнеся ее на части. Она подождала. Через несколько мгновений три другие собаки подошли и начали осторожно подбирать куски своего мертвого товарища и сбрасывать их в бассейн.


"Ах-ха", - сказал им Танака. "Приводите в порядок своего друга, не так ли? Хорошо. Я подожду."

Они только посмотрели на нее своими большими глазами, словно смущенные ее вспышкой.

Один сказал "ки-ка-ко", но не двинулся с места.

В воздухе камеры было много странных химических веществ, и костюм долго разбирался с ними, но через несколько мгновений выдал сигнал тревоги. Запах Дуарте. Это был значительный след. Ей трудно было поверить, что это был просто контакт с ремонтным дроном. Если он проходил через ту комнату, то был ранен или убит, и собаки принесли его сюда? Может быть, он понял то же самое, что и она, и использовал канализационные бассейны, чтобы что-то починить? Ее руки немного чесались, и она усмехнулась. Она чувствовала нетерпение погони, словно собака, натягивающая поводок при запахе кроликов. Радость охоты.

Медленно, методично она двигалась по периметру в поисках наиболее сильной пары. Отслеживать перемещения Дуарте внутри комнаты было, наверное, бессмысленно, но знать, откуда он пришел и в каком направлении ушел, было бы достаточно. Лучшим вариантом был туннель, ведущий из большой пещеры и плавно уходящий вверх.

Она пошла по нему, химический запах становился все сильнее по мере продвижения. Через полчаса она вышла в большую комнату с открытым окном наружу.

Помещение имело форму полукруга с ровной стеной почти шестьдесят метров в поперечнике. Средние двадцать метров стены отсутствовали, образуя большой проем наружу. Солнечный свет струился внутрь. Небо светилось кислородно-голубым светом между нитями лозы и ветвей.

Он был здесь. Более того, он провел здесь время. Запах Дуарте был повсюду.

"Верховный консул?" - сказала она, костюм усиливал ее. "Это полковник Танака. Если вы здесь, я просто хочу поговорить с вами, сэр".

Никто не ответил.

По обе стороны от внешнего отверстия из пола росли веретенообразные люльки, в которых находились пятнадцатиметровые яйцеобразные предметы. Яйца имели такой же перламутровый блеск, какой она видела во внутреннем пространстве линкора класса "Гравитар". Как будто что-то, сделанное на строительной платформе пришельцев. И по последнему запаховому следу верховный консул подошла к пустой колыбели в центре. Она медленно обошла вокруг люльки, но след не уводил в сторону.

"Ладно, дружок, - обратилась она к яйцу, которое было там и исчезло, - что ты за хрень?"

"Корабль", - сказал доктор Очида.

Танака откинулась в кресле. Она заняла офис в Стейт Билдинг в качестве операционной базы, имея штат из десяти человек и высокоприоритетный доступ ко всем, кто имел значение для империи. Декор был типично политическим, но она повесила на стену гравюру Аммона Фицуоллеса "Артемида-охотница", чтобы она могла видеть ее, всю в ярких зеленых тонах с яркими и кроваво-красными пятнами.

"Вы уверены?"

"Ну, нет", - сказал Очида. "Сейчас на место отправляется команда, как вы и просили. Мы будем знать больше, когда все будет готово, но мы видели подобные структуры в других местах. Система Персефоны. Бара Гаон. Сварга Лока. Семь Королей. Это не самое распространенное, но и не беспрецедентное явление. Изрядная часть дерева артефактов, похоже, сосредоточена на транспортировке материалов, и особенно в данных по Семи Королям мы видим..."

"Вероятно, это корабль".

"Это чрезмерное упрощение. Мы считаем, что это были капсулы для транспортировки материалов", - сказал Очида. "Но..."

"Он летал?"

"Расположение и конструкция указывают на то, что да", - кивнув, согласился доктор Очида.

"Тогда как нам его отследить?"

Очида наклонился вперед. Его стул скрипнул под ним, и он моргнул, как сова. "Отследить?"

Танака сжала кулак так, чтобы ученый не мог его видеть, и сохранила ровный голос. "Если бы я хотела найти, куда отправился корабль. Есть ли сигнатура привода, которую я могу искать? Какой-нибудь энергетический профиль?"

Отида покачал головой, словно она была маленькой девочкой, которая попросила у него единорога. "Родные двигательные системы - это еще не то, что нам удалось разгадать. Не потому, что не хотим пытаться. Но мы знаем с момента перемещения Эроса, что для этого нужно отделить местную инерцию от инерции рамы. Это не то, что имеет привод. Это больше похоже на управляемую гравитацию, когда нелокальная область падает через обычное пространство..."

"Хорошо", - сказал Танака, не ударив ухмыляющегося ученого по лицу только благодаря огромному усилию воли. "Нет приводного шлейфа. Тогда что я могу использовать, чтобы найти его?"

"Эрос был также невидим для радаров, вы помните".

"Вы говорите мне много того, чего я не могу сделать. Начните говорить мне о том, что входит в список "можно"".

Отида пожал плечами. "Эрос, по крайней мере, всегда был доступен визуально. Если корабль проходил через любую световую телескопию, его можно было обнаружить таким образом. Конечно, после атаки планетарная оборона скомпрометирована, так что..." Он сжал губы в универсальном жесте бессилия.

"Хорошо", - сказал Танака. "Спасибо."

"Не за что".

"Нет", - сказала она. "Я имею в виду, что вы уволены".

Отида удивленно моргнул, но потом ушел. Так что это было хорошо.

Танака болела. Она едва начала работу, а область поиска только что расширилась от Лаконии в транспортной сети или рядом с ней до буквально любого места в 1300 системах, и не было никакого очевидного пути, чтобы сузить ее. От досады у нее завязался узел между лопатками. Она достала блокнот и начала обдумывать варианты. Сигнальная разведка была очевидна. Изображения оставшихся кораблей-яйцеклеток должны быть переданы всем, у кого есть зрительные телескопы. Станции. Корабли. Все, что находится вблизи кольцевых ворот.

Голос Вихря - единственный уцелевший магнетар - действовал как эрзац планетарной обороны. Он должен быть приоритетным. Если он видел корабль-яйцо, это, по крайней мере, даст ей представление о том, в каком направлении он двигался. В конце концов, возможно, что Дуарте направлялся куда-то внутри системы. Она не знала наверняка, что он направлялся к вратам.

А потом... что? Охота на корабль, который нельзя было отследить на радаре, который не оставлял за собой шлейфа. Который двигался в темноте. Если бы она знала, что он собирался делать, возможно, это дало бы ей меньший список возможных мест назначения. Ей нужно будет поговорить с камердинером и адмиралом Трехо, чтобы узнать, не намекнул ли Дуарте, куда он мог направиться.

Или... может быть, охота - это не та модель. Может быть, ловушка. Может быть, Дуарте направлялся не туда. Если верховный консул что-то искал, это что-то можно было использовать как приманку.

Записи о текущих операциях были строго ограничены. Трехо, вероятно, был единственным, кто мог получить доступ ко всему, но он дал ей ключи. Было пять активных групп, пытавшихся вернуть Терезу Дуарте. Она читала отчеты об их операциях, но половина ее сознания была занята изучением стратегии. До своего воскрешения единственным признаком того, что Дуарте был в сознании, была его расправа над Паоло Кортасаром. Это, по словам доктора Окойе, который был там в то время, было вызвано беспокойством за его дочь. Разве можно было предположить, что девочка будет первым человеком, к которому он обратится сейчас? Разве она не была лучшей наживкой?

Это, черт возьми, казалось более вероятным, чем отслеживание пропавшего корабля.

Самой многообещающей зацепкой была контр-операция разведки. Дальняя кузина погибшей жены Дуарте руководила школой-интернатом на Новом Египте, и между ней и известными подпольными контактами были какие-то разговоры. Если девушка была у Танаки, это было именно то место, которое она могла найти, чтобы припарковать ее. А в школе скоро начинался новый семестр. Спрятать девочку-подростка в месте, где много других девочек-подростков, было вполне логично.

Танака просмотрел структуру командования. Операция проводилась через охотничий фрегат "Воробьиный ястреб". Командовал им капитан Ноэль Мугабо.

Или был, во всяком случае. До этого момента.

Она открыла связь со своим помощником и не стала ждать, пока он заговорит. Свяжитесь со "Спарроухоком" и сообщите им, что я беру на себя непосредственное оперативное командование их миссией в Новом Египте. И найдите мне быстрый транспорт. Что-нибудь с дышащими жидкостными креслами.

"Переведите меня на Новый Египет сейчас же".

Глава шестая: Наоми


Амос - или то, что было Амосом, - улыбнулся и подождал, пока автодок закончит свою работу. Наоми, держась за поручень, следила за показателями и сканированием. Красные, янтарные и изредка зеленые, они были медицинским эквивалентом пожимания плечами. Машина считала его корзиной, полной разных видов странностей. Некоторые из них были странными, какими он был с момента возвращения из Лаконии. Некоторые были новыми странностями, которые отклонялись от прежних мер. Было ли что-то из этого значительным, никто не мог предположить. Не было никаких сравнительных данных для такого животного, как он, не было других представителей его вида, кроме пары, которая была у Элви Окойе. Не было никакого контекста.

Наоми часто чувствовала себя так в эти дни.

"Я чувствую себя хорошо", - сказал он.

"Это хорошо. Тебе все равно стоит остаться здесь на некоторое время. На случай, если это случится снова".

Чистые черные глаза переместились. Трудно было сказать, сосредоточился ли он на ней или на чем-то другом в комнате. Без радужки или зрачка он мог казаться всевидящим и слепым в один и тот же момент.

"Не думаю, что в ближайшее время у меня снова появятся мурашки по коже", - сказал он.

"Вы были сильно потрясены. Не только это. Все это. Лучше, если мы поймем, что с тобой происходит сейчас, чтобы у тебя не случился еще один приступ, пока ты занимаешься чем-то опасным".

"Я понимаю. Но это не повторится".

"Ты не можешь этого знать, пока мы не узнаем, почему это произошло".

"Да."

На мгновение они замолчали. Только гул рециркуляторов воздуха и бормотание автодока. "А ты?"

"Что я знаю, Босс?"

"Ты знаешь, почему произошел захват?"

Амос поднял широкую сероватую руку в жесте, который говорил, что может быть, а может и нет. Немного расширившаяся улыбка была именно той, которую он использовал раньше, но на полсекунды позже, чем он бы ее использовал. "У меня есть предчувствие. С новым главой что-то происходит на заднем плане. Была заминка. Не думаю, что она повторится".

Она попыталась улыбнуться в ответ, но улыбка получилась натянутой. "Это не так обнадеживающе, как ты думаешь".

"Вы ведь не думаете, что я - это он, не так ли?"

Она обратила внимание на местоимение. Он. Не ты думаешь, что я - это я. "Я даже не знаю, что означает этот вопрос".

"Все в порядке. Я поняла. Я ушла, как раньше. Я вернулся с этими глазами и этой кровью. И мой мозг делает то, чего раньше не делал. Если бы ты хотя бы не удивлялся, это было бы странно".

"Ты?"

"Я?"

"Ты все еще человек?"

Его улыбка могла означать что угодно. "Не уверена, что я когда-либо была им, правда. Но я знаю, что я все еще я".

"Тогда сойдет", - сказала она и заставила себя наклониться и поцеловать его широкую гладкую кожу головы так, как могла бы, если бы не сомневалась. Если это правда, и он был Амосом, то это было правильно. Если же нет, и он не был им, то лучше, чтобы, кем бы он ни был, она приняла его. "И все же, подождать час, прежде чем вернуться к работе?"

Он вздохнул. "Если ты так говоришь".

Она сжала его плечо, и оно было твердым. Было ли такое ощущение раньше? Амос всегда был сильным. Он проводил в тренажерном зале корабля столько же времени, сколько и Бобби, а Бобби почти жила там. Наоми не могла сказать, было ли это изменением или просто ее разум искал несоответствия. Выстраивая их независимо от того, были они или нет.

"Я проверю, как ты", - сказала она, потому что это не было ложью, независимо от того, что она имела в виду.

Кольцевое пространство не было местом, где можно расслабиться. Было время, когда оно было центром великого распространения человечества к звездам. Тогда оно казалось безопасным, или относительно безопасным. Все, что попадало за край сферы, определяемой кольцевыми вратами, исчезало и терялось, но ничто не возвращалось назад.

Пока это не произошло. А потом оно стало уничтожающим. Теперь большинство кораблей проходили через него быстро и горячо, задавая угол транзита перед входом и выходя из дальних ворот так быстро, как только могли. Это было совсем не то, что нужно, чтобы не попасть в голландца, но это сводило к минимуму время, проведенное в сверхъестественном пространстве.

Другие корабли входили и выходили из колец - движение более чем тысячи систем, все они в той или иной степени полагались на торговлю. Все корабли выполняли свои собственные поручения, не проявляя особого интереса к Наоми и ее тяготам. Роси оставалась там, на плаву. Каждый час сулил опасность, что сама реальность снова начнет кипеть и все в кольцевом пространстве погибнет. Но прежде чем куда-то идти, им нужно было найти место и разработать план, который был бы более продуманным, чем "Не умирай".

Она работала на оперативной палубе, паря прямо над своей кушеткой, сложив ноги в позу лотоса. Ремни двигались вокруг нее, как ламинария в огромном резервуаре для переработки воды, а на экране перед ней расстилалась паутина подземелья. Когда она была сосредоточена на нападении на Лаконию, все было проще. Ломать всегда было легче, чем строить.

После поражения Лаконии в ее родной системе, на ее родной планете, Империя начала укреплять власть, которая у нее еще оставалась. Трехо блокировал верфи и линии снабжения, насколько это было возможно с теми силами, которые у него оставались. Наоми пыталась использовать влияние и организацию, которые она собрала для битвы, в какую-то устойчивую самоуправляемую сеть. Ленты новостей с Сола, Бара Гаона, Оберона и Малой Сварги болтали о возросшем лаконском присутствии. Хотя почему кто-то беспокоился о таком захолустье, как Сварга, было не совсем понятно. Очередь сообщений была длинной, как ее рука.

"Их возражения - те же самые, которые мы видим снова и снова", - сказала с экрана Наоми Джиллиан Хьюстон, капитан украденного флагмана подполья. Она выглядела как ребенок. Она была старше, чем Наоми, когда она записалась на "Кентербери" целую жизнь назад. "Система Báifàn находится на грани самообеспечения, но по какую сторону грани - вопрос спорный. Им не нравится, когда кто-то говорит, когда они могут торговать, а когда нет, и они совершенно не собираются принимать ограничения, которые не соблюдают другие системы. И я должен сказать, что я им сочувствую. Мы здесь для того, чтобы защищать свободу людей. Я не уверен, что такое свобода, если вам не разрешают решать, на какие шансы вы готовы пойти".

Наоми повернула голову, пытаясь ослабить узел в основании черепа. Она смотрела отчет уже три раза, каждый раз надеясь, что найдет изящный и дипломатичный ответ, который ускользал от нее раньше. Но этого не происходило.

Вместо этого она почувствовала, что становится все более напряженной и злой. Напряжение в шее, стеснение в груди, вытягивающее ее плечи вперед в горб, боль в уголках ее хмурого лица. Это были физические проявления нетерпения, которое выходило далеко за рамки сообщения Джиллиан или ее собственного, еще не сформировавшегося ответа.

Она все время возвращалась к немилосердной мысли, что если бы подполье состояло только из Белтеров, проблема была бы решаема. Или, если не это, то, по крайней мере, она была бы уверена в существовании решения. Белтеры были злобно независимы, но они также понимали, что значит полагаться на окружающее их сообщество. Пропуская замену уплотнения, они рисковали жизнью не только тех нерадивых ублюдков, которые продешевили со своей работой. Неудача означала смерть всех членов экипажа.

Миры-колонии вели себя так, будто их безопасность может существовать отдельно от благополучия всех остальных систем и кораблей. Не так уж трудно понять, что принятие небольшого количества ограничений и правил пошло на пользу всем. Но культура внутренних миров так не считала. Для них быть лучше означало быть лучше, чем человек рядом с тобой, а не то, что у вас обоих одинаковый прирост.

Она знала, что это несправедливо и даже не совсем точно. Ее разочарование вылилось в трайбализм и злобу. Именно поэтому она пока ничего не ответила, хотя, как фактический лидер подполья, она должна была это сделать. Что ей действительно хотелось сделать, так это установить камеру на Джима и заставить его произнести одну из своих проникновенных проповедей о том, что все они - один народ, и что, объединившись, они выйдут на другую сторону своей борьбы. Его гениальность заключалась в том, что он все еще мог верить в это, даже после всего, что они видели и через что прошли.

Но она только что вернула его. Если она позволит себе привыкнуть видеть в нем лишь полезный инструмент для своей работы, это предаст шанс, который им был дан. Ей нужно было, чтобы связь между ними была чем-то отдельным, чем-то священным, на что не имеет права вся остальная вселенная.

Так что, возможно, в Белтерах тоже была нить эгоизма.

Она начала запись.

"Джиллиан. Спасибо за отчет. Пожалуйста, передайте нашим друзьям в системе Байфан, что я слышу и понимаю их беспокойство, и я абсолютно понимаю их потребность в безопасности и справедливости в том, как осуществляется торговля через кольца. Целью должно быть сведение к минимуму необходимости кольцевого транзита путем скорейшего достижения устойчивости для всех колоний, и их цель абсолютно такая же, как и наша. Я включу презентацию о том, почему эти протоколы - лучший и самый безопасный путь вперед для всех нас, и вы тоже можете передать ее. Надеюсь, они уже видели ее".

Но, может быть, на этот раз они действительно обратят внимание.

А может быть, древний враг строителей придумает, как покончить со всей человеческой жизнью, и все это не будет иметь никакого значения. В конце концов, у фатализма есть свои мрачные привлекательные стороны. Безнадежность и отчаяние могут выглядеть почти успокаивающе.

Она прослушала свое сообщение, решила, что оно звучит слишком пафосно и отрепетированно, и переделала его еще четыре раза, прежде чем сдаться и отправить его. Очередь сообщений все еще ждала, казалось, целую вечность.

Она массировала руки, разминая ноющие мышцы у основания больших пальцев, пока на экране высвечивалось следующее сообщение. У губернатора Туана были худые, как у терьера, щеки, мокрые как у лягушки глаза, серо-черные волосы и жесткая, официозная улыбка. Она задумалась, считала бы она его уродливым, будь у него другой характер. Возможно, она была бы более снисходительной.

"От имени управляющего совета Фирдоуса я хотел бы поблагодарить вас за ваше предложение. Я очень заинтересован в возвращении к графику надежной и взаимовыгодной торговли".

"Но", - сказала себе Наоми, пока Туан театрально хмурился на экране.

"Тем не менее, есть некоторые реальные опасения по поводу документа в его нынешнем виде, которые потребуют вдумчивого обсуждения. В этом духе я хотела бы предложить провести встречу на высшем уровне. Хотя Фирдоус еще не полностью самодостаточен, у нас есть определенные удобства, которые мы будем рады предложить. Наши ультрасовременные роскошные виллы могут быть предоставлены вам и вашим помощникам на время переговоров".

Она переместила это во второстепенную очередь. Объяснять людям, как сотрудничество убережет их всех от смерти, она могла только за один присест.

Следующая запись остановила ее. Это было от Сола. Это было от Кит.

Единственный ребенок от второго брака Алекса был уже взрослым мужчиной, но она видела его новорожденным и знала его мать, Жизель, так же хорошо, как и всех членов экипажа Роси. И вот он здесь, смотрит в камеру. Он был больше похож на свою мать - высокие, острые скулы, царственный лоб и брови Жизель. Когда он двигался, она видела в нем Алекса.

"Привет", - сказал он. "Я знаю, что прошло много времени. И вещи ... Я знаю, что мы не можем быть на связи больше. Но я хотел, чтобы ты кое-что знала".

У Наоми сжалось нутро, и она приготовилась к удару. То, что Кит пришел к ней, должно было означать, что это что-то об Алексе, или что-то, что причинит Алексу такую боль, что Кит хотел быть уверен, что рядом будут люди, которые смогут его утешить, даже если он решит держать это в себе.

"Ну, - сказал Кит, - в системе Сол не так уж много вакансий планетарного инженера, а на те, что есть, претендуют по пятнадцать человек на каждое место. Я знаю, что мы говорили о том, чтобы я держалась в тени..."

Наоми нахмурилась, пытаясь вспомнить, когда она говорила что-то подобное.

"- Но нам предложили контракт с геологической службой на Ньивестаде. Это хорошая компания. Якобин-Блэк Комбинированный Капитал. Они занимаются промышленным строительством и проектированием микроклимата, и я думаю, что это может быть очень хорошим ходом для нас. Но это затруднит твои визиты, а я знаю, что с беременностью Рохи ты захочешь увидеть своего внука".

Кит усмехнулся, как будто только что произнес шутку, и Наоми остановила воспроизведение. Облегчение было как наркотик в ее венах. Она откинулась назад на кушетке, имбалы шипели под ней, и позвала в сторону летной палубы.

"Алекс! Кажется, я получила часть твоей почты. Я отправлю ее наверх".

Но он уже спускался по трапу лифта. "В чем дело?" - спросил он.

"Я получил кое-что из твоей почты. Она в пакете разведки, но она твоя. От Кита".

Его улыбка была быстрой и автоматической. "Ну, играй".

Наоми отмотала сообщение назад к началу и дала ему проиграться. Зная, что будет дальше, она наблюдала за его лицом, видела шок, радость и слезы в глазах Алекса, когда он узнал новость. Кит продолжала какое-то время, рассказывая Алексу о датах их отправки в Ньивестад и о дате рождения будущего ребенка. И еще несколько не очень важных новостей о Жизели и жизни на Марсе. А потом сообщение закончилось тем, что Кит сказал: "Я люблю тебя, папа", и Алекс опустился на кушетку рядом с Наоми.

"Ну разве это не удар по яйцам", - сказал Алекс, широко ухмыляясь. "Я стану дедушкой".

"Да, станешь".

Он задумался на мгновение, затем покачал головой. "Я хотел сказать, что я слишком молод, чтобы быть чьим-то дедушкой, но это не так, не так ли?"

"Нет", - сказала Наоми. "Неправда. Если уж на то пошло, то ты немного опоздал".

"Потребовалось время, чтобы все сделать правильно. Боже. Кит - хороший парень. Надеюсь, он лучше сохранит брак, чем я".

"Он не ты. Я не говорю, что он не испортит все это, но даже если и испортит, то это будет так, как он испортит. Не так, как ты". На мгновение она подумала о собственном сыне, погибшем вместе с отцом и остальным Свободным Флотом. Воспоминание почти не причинило боли. Это было неправдой. Оно всегда причиняло боль, но теперь это была слабая боль, а не нож в животе. Время сделало свое дело, или, по крайней мере, позволило шрамам онеметь.

Пилотажная подсистема пискнула, и Алекс поднялся с дивана. "Похоже, Жизель станет бабушкой". Он усмехнулся. "И она будет ненавидеть это до усрачки, не так ли?"

"Титул может не соответствовать ее самовосприятию", - сказала Наоми.

"Из тебя получится хороший дипломат", - сказала Алекс и направилась обратно к лифту. Когда она снова осталась одна, она отделила сообщение Кита от остального пакета и скопировала его в очередь сообщений Алекса. Она подумала о том, чтобы оставить копию для себя, но это сообщение предназначалось не ей, и она не хотела предполагать.

Раздался тихий щелчок, и в очереди появилось новое сообщение. Она создала систему флагов, помогающих ей следить за выполнением своих обязанностей. Этот флаг был глубокого золотого цвета, который она выбрала для обозначения Дома. Вопросы, специфические и свойственные Росинанте и ее маленькой семье. Того, что осталось от ее маленькой семьи.

Сообщение было тем, которого Наоми ждала. Его заголовки показывали тонкие знаки и контрзнаки, используемые подпольщиками для подтверждения подлинности. Ретрансляторы, как она и надеялась, вернулись в Новый Египет. Ничто не выглядело неправильным. Все, что касалось дочери Верховного консула Уинстона Дуарте, Наоми рассматривала так, словно оно было сделано из змей и плутония.

Убедившись в протоколе и происхождении сообщения, она отключила свою систему связи, вознесла тихую молитву Вселенной и расшифровала сообщение. Это была одна строка текста:

ЗАЧИСЛЕНИЕ УТВЕРЖДЕНО НА ОСЕННИЙ СЕМЕСТР.

Глава седьмая: Джим


Почему я узнала об этом только сейчас?" спросила Тереза.

Джим не мог сказать, было ли это напряжение гневом, страхом или чем-то еще, но оно осело вокруг плеч девушки, как шаль. Ее взгляд был устремлен куда-то за правое плечо Джима, неподвижный и пристальный, как он знал еще по Лаконии, это был ее способ внимательно слушать.

Странно было думать, что из всех них Джим провел больше всего времени с Терезой. Они жили в здании штата годами, она - как ребенок верховного консула, а он - как его пленник. А может, оба были его пленниками, только по-разному.

"Это был я", - сказал он. "Я не хотел упускать возможность, если она не осуществится".

Ее взгляд метнулся к нему с вопросом.

"Я не хотел тебя разочаровывать", - сказал он.

"Но это произошло. Это здесь. Возможность".

"Это школа-интернат в системе Нового Египта. Сохагская пресвитерианская академия..."

"Меня не интересует религиозное образование", - сказала она.

"Это не совсем религиозная школа. То есть, там есть религиозные занятия и службы, но они не обязательны".

Тереза на мгновение задумалась, переваривая эту информацию, как будто она откусила кусочек пищи и решает, стоит ли его выплюнуть.

"Двоюродная сестра", - сказала она.

"Элизабет Финли. Она была двоюродной сестрой твоей матери, и, очевидно, не слишком высокого мнения о твоем отце. Она идеальна. Она знает, кто ты, и может принять меры для твоей безопасности, и она не заинтересована в преклонении перед Лаконией по личным причинам, так что нам не придется беспокоиться о том, что она решит отдать тебя за вознаграждение".

"И вы проверили ее?"

"Подполье сделало все, что могло. Кажется, она прошла проверку.

В Новом Египте нет большого присутствия лаконцев или подпольщиков. Это еще одна часть привлекательности".

Взгляд Терезы снова переместился на его плечо, пока она размышляла.

Как и все каюты на "Роси", каюта Терезы была спроектирована для марсианских военных в те времена, когда это еще что-то значило. Джим привык к спартанскому дизайну для себя и других. Если поместить в такую же обстановку девочку-подростка, то это больше походило на тюрьму. В пятнадцать лет Джим учился на втором курсе средней школы Северного Френчтауна. Его занимали следующие проблемы: как поспать лишние двадцать минут по утрам, как скрыть свою глубокую незаинтересованность в лекциях мистера Лорана по химии и согласится ли Деливеранс Бенавидез пойти с ним на свидание. Тогда вся Монтана казалась слишком маленькой. У Терезы было всего несколько квадратных метров.

"А как насчет Маскрата?"

"Финли говорит, что это не будет проблемой. У других студентов тоже есть домашние животные. В основном это служебные животные, но он не будет настолько выделяться, чтобы вызвать проблемы".

"Я не знаю", - сказала она. "Мне здесь нравится. Амос учит меня кое-чему. И здесь меньше переменных. Я бы не знала людей там. Не думаю, что я бы им доверяла".

"Я тебя понимаю", - сказал Джим. "Но это военный корабль. И мы на войне. И хотя ты вытащил нас из огня, мне не очень удобно использовать тебя в качестве щита".

"Я хороший щит".

"Да, но я завязал с этой игрой".

"Почему?" - спросила она. "Я знаю, что ты не хочешь, но это сработало. И будет продолжать работать, по крайней мере, иногда. Почему ты не хочешь того, что работает, чтобы обезопасить тебя?" Искренность в ее голосе удивила его.

"Щиты принимают удар на себя", - сказал Джим. "В щиты стреляют. Для этого они и существуют. И однажды кто-то решит, что сможет вывести из строя "Роси", всадив снаряд в наш приводной конус. Или что стоит рискнуть и выпустить в нас несколько снарядов из рельсовой пушки. Здесь есть расчет, и да, вы уменьшаете вероятность того, что они нас собьют. Но я не хочу быть тем, за кого ты умер. Меня это не устраивает".

Она наклонила голову, словно услышала новый звук. "Тебя это волнует".

"Да. Отчасти да".

Если он ожидал от нее излияния эмоций - благодарности, восхищения или просто уважения к моральности его позиции, - он выбрал не ту девушку. Она рассматривала его так, словно он был неожиданным видом бабочки. Это было не совсем презрение, но и не презрение. Он увидел, что ей что-то пришло в голову, и подождал, пока она будет готова это сказать.

"Если бы я поехала, и мне там не понравилось, я бы смогла вернуться?"

"Наверное, нет", - сказал он. А затем, мгновение спустя, "Нет".

Печаль в ее лице была кратковременной, но глубокой. Он немного лучше понял потерю, которую просил ее принять.

"Мне нужно подумать об этом", - сказала она. "Когда тебе нужен мой ответ?"

Когда Наоми пришла к нему с новостями, она попросила его рассказать Терезе. Не спрашивать разрешения, не договариваться. Глагол был "сказать". И все же он был здесь. Джим почесал шею.

"До начала семестра осталось несколько недель. Я бы хотел доставить тебя туда достаточно рано, чтобы ты успел устроиться, но если мы сделаем это относительно сложным... . ."

"Я понимаю", - сказала она. "Я не буду задерживаться".

Он вышел из комнаты, проскочив по коридору. Он услышал, как за ним закрылась дверь. На корабле было тихо. Наоми ждала его на летной палубе. Ему придется рассказать ей, что пятнадцатилетняя девочка заставила его сделать выбор: поехать в школу-интернат или... остаться на корабле, подумал он. Делать что-то, что не входило в планы Наоми. Это была едва ли не его ответственность, а он все равно чувствовал, что все испортил.

Он прошел мимо каюты Алекса и услышал знакомый голос, доносящийся из-за двери. Но так тебе будет труднее приходить в гости, а я знаю, что с беременностью Рохи ты захочешь увидеть своего внука. Алекс часто улыбался с тех пор, как пришло сообщение, но он знал, что здесь есть и что-то еще. Джим хотел порадоваться за него, и ему казалось, что он неплохо притворяется. Он хлопал Алекса по спине и отпускал дедушкины шуточки, которые заставляли его старого друга ухмыляться.

На самом деле Джим был поражен оптимизмом Кита. А под удивлением он подразумевал ужас. Когда Алекс говорил о своем внуке, выясняя, родился ли он еще, какого размера он будет, рассуждая об именах, которые Кит и его жена могли бы выбрать, Джим видел лишь еще один труп на свалке, когда придет конец. Еще один ребенок, который перестанет дышать, когда глубинный враг решит свою загадку. Еще одна смерть.

Возможно, это было несправедливо. До этого было сколько угодно последних времен: черная чума, ядерная война, крах пищевой сети, перемещение Эроса. У каждого поколения был свой апокалипсис. Если бы они заставили людей перестать влюбляться, рожать детей, праздновать, мечтать и проживать отпущенное им время, они бы уже давно остановились.

Просто в этот раз все было по-другому. На этот раз у них ничего не получится. Единственным, кто знал, кто понимал, был Амос. И поэтому Амос был единственным, с кем он мог поговорить.

Он спустился вниз, к реактору и приводу. В воздухе витал запах силиконовой смазки, а мягкий лай Мускрата привлек его к инженерной палубе. Собака парила в воздухе, ее хвост был закручен круговым вихрем, а голова смещалась по кругу в несколько сантиметров в поперечнике. Ее губы были растянуты в широкой клыкастой улыбке.

"Все еще нет колбасы", - сказал Джим, и собака тихонько гавкнула.

"На самом деле ее это не волнует", - сказал Амос. "Ей просто нравится, когда ты рядом".

Джим успокоил собаку одной рукой и погладил ее другой. "Знаешь, я бы сказал, что собака на космическом корабле - это очень плохой план, но мне нравится, что она здесь. Я имею в виду, больше, когда мы находимся под тягой".

Амос поднялся с рабочего места, держа в одной руке небольшую сварочную горелку, а на лоб надвинул темные очки для защиты глаз. На станции был зажат гидравлический клапан с линией ожогов вдоль керамики, где металлический герметик все еще остывал. "Она смущается, когда мне приходится вести ее к вакуумному пожарному гидранту".

"К чему?"

"Это идиома, обозначающая место, куда писают собаки", - сказал Амос. "Я это не придумываю. Я просто слежу за сетевыми группами".

"Потому что там много плавающих щенков", - сказал Джим Маскрату. "Ты не единственный".

"Они и с атрофией справляются лучше нас", - сказал Амос, снимая очки и убирая их в чемоданчик для инструментов. "Что-то в том, что у них больше ног на земле, я думаю".

"Возможно. Я буду скучать по ней, когда ее не станет", - сказал Джим, затем кивнул на клапан. "Есть ли проблемы с подачей воды?"

"Нет. И не будет. Минерализация испортила уплотнение, а если подождать, пока оно станет достаточно плохим для небольшой эрозии, то можно и новое напечатать, понимаешь?"

"У меня, по крайней мере, есть на это основания. Для меня это достаточно близко".

Амос поставил сварочную горелку на место и достал из кармана полировальную тряпку. "Нам нужно убираться из зоны замедленного действия. От такого времяпрепровождения у меня уже кожа на голове ползет".

"Да. Как только Наоми разберется со своими данными и решит, куда мы направляемся", - сказал Джим. "Я беспокоюсь о ребенке".

"Да. Я тоже".

"Мне легко забыть, как много она потеряла, понимаете? Весь ее опыт был продуман до миллиметра до того, как она попала к нам. Несколько месяцев здесь - достаточно, чтобы освоиться и найти свои ноги, а теперь еще одна полная перемена. Это очень много. Ей пятнадцать. Можете ли вы представить, как все это можно пережить в пятнадцать лет?"

Амос посмотрел на него, как будто он сказал что-то смешное. "Ты переживаешь из-за Тайни? С ней все будет в порядке".

"Правда? Я имею в виду... Что мы вообще знаем об этой школе, в которую мы ее везем?"

"Мы знаем, что в нее стреляют меньше, чем в нас".

"Кроме этого."

Амос положил тряпку на большой палец, крепко ухватился за клапан и начал оттирать следы ожогов, пока говорил. "Тайни выясняет, кто она такая. Черт, что она такое. Это то, что она делала на Лаконии. Это то, что она делает здесь. Когда она пойдет в эту школу, работа не изменится. Вопрос в том, чему ей больше нужно научиться в школе-интернате в заднице у черта на куличках или когда в нее кидают ракеты с кучкой старых пердунов-революционеров?"

"Я не думаю, что мы действительно революционеры".

"И, - продолжил Амос, повысив голос, чтобы Джим не сменил тему, - не это тебя гложет. Мы оба это знаем".

Прежде чем Джим успел ответить, по всему кораблю раздался голос Алекса. "Привет всем. Я надеялся... Мне вроде как нужно созвать небольшое групповое собрание? В камбузе. Если вы можете. Эм. Спасибо."

Амос прищурился на клапан, повернул его в одну сторону, затем в другую, прежде чем провести по нему тряпкой последний, удовлетворенный взмах. Он установил его обратно в зажим.

"Тебе нужно поставить его на место?"

"Нет", - сказал Амос. "У меня есть запасной, который пока держит линию".

"Тогда, думаю, нам стоит пойти посмотреть, что там с Алексом".

"Он что-то хочет, но ему нужно извиниться за несколько минут, прежде чем он спросит".

"Ну, конечно", - сказал Джим. "То есть, интересно, что он собирается просить".

Если бы существовала гравитация, Алекс бы уже шагал, когда они вошли в дверь камбуза. Тереза уже была там, парила у стены, не касаясь ее. Ее руки были скрещены, рот плотно сжат и мал, время от времени она двигала челюстью и делала какое-то короткое выражение. Если бы ему пришлось гадать, Джим сказал бы, что она глубоко задумалась, разговаривая сама с собой и почти не обращая на них внимания. Амос занял место за столом, облокотившись на свои сапоги, чтобы руки были свободны и могли держать Мускрата. Собака казалась совершенно спокойной, успокоенной тем, что ее стая в полном составе.

Наоми подошла последней и взяла себе луковицу чая, жестом указав Алексу, что он может начинать.

"Итак, да", - сказал Алекс. "Вы все слышали о Кит и Рохи, верно?"

"Возможно, ты упоминал об этом", - сказал Джим, дразня его, но мягко. Алекс усмехнулся.

"Я посчитал, и я уверен, что ребенок уже родился. Я знаю, что у нас здесь много дел. Работа, которую мы делаем, действительно важна. И рискованная. Я не подписывалась под всем этим, думая, что это обычный контракт. Это никогда не было обычным контрактом".


Вздох Амоса был почти неслышен. Алекс все равно услышал его, и Джим мог видеть, как старый пилот сбрасывает со счетов минуты разговоров на эту тему.

"Общение опасно, для него и для нас, но я бы очень хотел... послать моему мальчику сообщение, понимаете? Может быть, получить фотографию моего внука. Я не знаю, что у нас есть и что нужно от нас подполью. Если мы не можем... Я просто должен был спросить. Знаете, если бы это было что-то, что мы могли бы сделать, а я просто не..."

Джим повернулся к Наоми и поднял подбородок, спрашивая. Она отпила глоток из колбы.

"Это означало бы просунуть нос через врата Сола", - сказала она. "Мы могли бы протянуть луч через надежные ретрансляторы оттуда".

"Любые врата сейчас так же далеко, как и любые другие", - сказал Джим. "То есть, нам просто придется продолжать делать вид, что мы работаем по тому же фальшивому контракту, что и раньше. Даже если у Лаконии есть силы в системе, нет лучшей системы, чтобы затеряться в трафике. У Сола есть несколько столетий кораблей и инфраструктуры, с которыми можно слиться. Мы же не будем пытаться остаться незамеченными в Аркадии или Фархоме".

"Это был бы больший риск", - сказал Алекс, но он просто пытался сказать им, что не будет сердиться, если они откажутся. Джим, Наоми и Амос проработали с ним достаточно долго, чтобы понять, что это правда. Он не рассердится, но ему будет грустно. И если они все равно собирались умереть, не было причин упускать шанс.

"Думаю, нам пора идти", - сказал он.

"Я надеялась, что мы сможем отвезти Терезу в школу, а потом отправиться в Фирдоус", - сказала Наоми.

"Врата Сол прямо здесь", - сказал Джим. "Быстрое сжигание. Если прямо у кольцевых ворот нет сторожевых кораблей, мы сможем перевернуться, как только пройдем через ворота."

Амос почесал шею. "Мы получили достаточно воды с Кроноса. Мы не испытываем недостатка в реакционной массе. Мы могли бы, вероятно, наверстать время, сгорев немного дольше до Нового Египта и обратно. Нам все еще не хватает топливных таблеток и рециркуляторов, но такой небольшой обходной маневр не будет иметь для них значения".

"Отлично", - сказала Наоми. "Ворота Сол достаточно долго, чтобы связаться с Китом, затем Новый Египет. Мы пополним запасы на Фирдоусе".

"Это тебя устроит, Кроха?" спросил Амос.

Тереза вернулась в комнату, где бы она ни была. На ее глазах блестели слезы. Не густые, но присутствующие. "Да. Прекрасно. Да."

Облегчение Алекса растопило его. Когда он заговорил, его голос был тростниковым и густым. "Спасибо. Правда. Если бы не было, я бы с этим смирился, но... просто спасибо".

"Семья - это важно", - сказала Наоми, и Джим не мог сказать, что из тысячи вещей, которые она могла иметь в виду, она имела в виду.

Потребовалось меньше часа, чтобы подготовить "Роси" к полету, даже с учетом того, что Амос менял и проверял отремонтированный клапан. Алекс на летной палубе над ними пел про себя, как зяблик на рассвете. Мелодии не было, просто музыкальное пение удовольствия и предвкушения. Амос, Тереза и Мускрат были в инженерном отсеке, и Джим думал обо всем, что могла чувствовать девушка. Брошенность. Злость. Отвержение. Он надеялся, что это не так. Или, по крайней мере, что есть другие вещи - ожидание, любопытство, надежда - чтобы смягчить их. Он надеялся, не имея никаких оснований надеяться, что это будет иметь значение и что Тереза каким-то чудом проживет достаточно долго, чтобы справиться с осложнениями в собственном сердце.

Когда они начали обжигать кольцо Сола на половине g вместо обычной трети, Наоми вздохнула. Сначала он подумал, что она думает о том же, о чем и он.

"Слишком много долбаных кораблей проходит через кольца", - сказала она. "И вот мы здесь, не совсем подаем пример".

Он посмотрел на тактику. Конечно, она была права. За то время, пока они останавливались, чтобы она могла просмотреть данные, еще десять кораблей прошли через врата, сгорая по одному поручению, которое кто-то решил, что стоит рискнуть. Или не понимал, что это риск. Или им было все равно.

"Вы видели, что было еще одно событие?" спросила Наоми. "Было сообщение от Окойе. Это произошло в системе Гедара".

"Сколько их всего?"

"Двадцать? Что-то вроде этого".

Алекс, возвышаясь над ними, заиграл мелодию. Что-то яркое, джазовое и полное, как весенняя пора. Это было похоже на послание из другой вселенной.

"Она разберется", - сказала Наоми в ответ на молчание Джима. "Если кто-то и сможет, то она".

Когда они спускались к трепещущей интерференционной поверхности, которая была воротами на Сол, быстрый транзитный корабль прорвался через врата Лаконии позади них, перевернулся и начал маневрировать. Джим наблюдал за ними, ожидая сигнала, требующего капитуляции. Его не было.

"Похоже, мы ушли в самый нужный момент", - сказала Наоми.

"Еще один близкий промах", - сказал Джим. "Не знаю, сколько их еще будет".

Они прошли через врата Сол, прежде чем смогли увидеть, куда направляется быстрый транспорт.

Интерлюдия: Мечтатель


Мечтательница мечтает, и ее мечта уносит ее и ее саму в прошлое, во времена до разума. Подобно бабушкам, рассказывающим истории, которые их бабушки рассказывали о своих бабушках до них, она мягко и навсегда падает в черный океан, размером со все. Двое других есть, нет и снова есть, с ней и внутри нее, словно напевая на память песни, которые она никогда не забывала. Она расширяется, как солнечная птица, расправляющая крылья, чтобы поймать согревающий свет, но нет ни солнца, ни света - пока нет - и холодная тьма широка и уютна, как кровать.

И она знает вещи.

Когда-то и так далеко, что никто не мог об этом подумать, все было именно так: Внизу была жесткость тепла, а вверху - жесткость холода, и между этими двумя непримиримостями была Вселенная. Сновидице снятся потоки течения и силы, и ее кровь - это кровь океана. Ее соль - это соль океана. Рукой, широкой, как континенты, и более мягкой, чем ее кожа, она ласкает обжигающий жар внизу и успокаивающую прохладу вверху. Долгие эоны, и ничто не живо, пока не станет чем-то живым. Может быть, много чего есть, но сон - это средний сон, и ей снится середина, потому что путь, по которому она плывет, начинается там, но медленно, медленно.

Сновидица дрейфует, и другие дрейфуют вместе с ней, и даже больше: маленькие луковицы прошлого вокруг нее и внутри, дрейфующие по тому же потоку, что и она, и что есть она. Двое соприкасаются и становятся одним; одно истончается в два, и два, и два, и два. Она наблюдает за томным, беспросветным заиканием в благословенном холоде, когда бабушки шепчут, что здесь зарождается вожделение. Вот щенячий азарт творчества ради радости творчества, когда не из чего творить, а только из себя самого.

Мечтательница забывает, и это медлительность. Она тянется к безвременью и невидимости, жаждая чего-то более богатого, чем вода. Наперсточные пиры поднимаются снизу и насыщают ее на десятилетия, и ей снится, что она спит, находясь в безопасности внутри вечного потока. Ее рука тянется к пятке, кончики пальцев тянутся вперед, чтобы погладить пальцы ног. Она - ребенок, созданный из пузырьков соленой воды, и один из других говорит об этом, как о клетках? Но слова находятся в другом месте, и сейчас она сладострастна, вне всякого языка.

Света нет - пока нет - но есть тепло далеко внизу, заикающееся, жужжащее и бушующее. В нем кипит странный вкус камней, который манит ее и гонит прочь, и становится ею. Выше - холод, где ничто не течет, бесконечная изгибающаяся стена вокруг вселенной. И пульсация, теперь всегдашняя пульсация потока внутри потока, которую чувствуют только некоторые вещи. Рукав в воде, нечто, созданное из ничего, по которому она извивается. Она прижимается к нему, и с вожделением импровизирует. Маленькие луковицы прошлого усложняются и тянутся одна к другой. И впервые за все время она устала.

Смотри, смотри, смотри, - шепчут бабушки. Почувствуйте, как тот, кто падает, соскальзывает слишком далеко в жар и буйство; тот бездумный гений. Это важно, говорят они, и мечтательница тоже опускает себя вниз, и другие, сколько их с ней. Пузырь поднимается, полный трепета, лихорадки и болезни, а когда он остывает, это ириска на языке и миллиард насекомых, радостно стрекочущих в летней ночи. Это тысяча новых игрушек, завернутых в марлю и ленту. Это кофе и конфеты и первый неловкий поцелуй, почти-что-почти-почти-вздрагивание кожи. И она знает, что пойдет снова, что она, дитя пузырьков, снова пошлет себя, чтобы обжечься и потом лелеять свои волдыри. Она жаждет, чтобы горячность и боль сделали ее чужой.

Так было, когда мы были девочками, говорят бабушки, и мечтательнице снится, что она понимает.

Достаточно, говорит кто-то. Ладно, люди. По цифрам и по книге.


Глава восьмая: Эльви


Файез, сидя за своим личным столом, пролистывал записи. Всякий раз, когда он испытывал замешательство или скептицизм, между его бровями появлялась маленькая черточка. "Так это имеет для тебя хоть какой-то смысл? Потому что я в недоумении".

В записях были сканы мозга и тела Кары и сканы BFE, но для Элви важными были интервью с Карой и отчет об исследовании. На это ушло несколько часов: Эльви задавала вопросы, Кара отвечала устно или записывала свой ответ, и хотя это была наименее объективная вещь в отчете, именно она волновала ее больше всего.

"Это так. То есть, я думаю, что да", - сказала Эльви и сделала паузу. "У меня есть несколько идей".

Он закрыл окно и переключил свое внимание на нее. "Тогда, может быть, тебе лучше рассказать мне. Потому что я не знаю, на что я здесь смотрю".

Она собралась с мыслями. Экзобиология не была первой областью концентрации Эльви. Еще в тусклые и древние времена, которые на самом деле были всего лишь несколькими бурными и полными перемен десятилетиями до этого, она поступила в колледж Sejong World, потому что там была лучшая программа по медицинской генетике, которую она могла себе позволить. Если быть честной с собой, то дело даже не в том, что она так уж любила медицинскую генетику. Когда ей было пятнадцать, она увидела, как Амали уд-Даула играет медицинского генетика в фильме "Горсть дождя", и весь следующий год пыталась сделать себе такие же волосы. Но ей это так и не удалось. Странная алхимия подросткового импринтинга превратила ее неосознанную идентификацию с актером из развлекательного канала в интерес к тому, как нити ДНК превращаются в патологии.

Мысль о том, что такой крошечный недостаток, как пропущенная пара оснований, трансформируется в несколько иной изгиб белка, а затем в протекающий сердечный клапан или нефункционирующий глаз, была захватывающей и жуткой в более или менее равной степени. Она думала, что это ее страсть, и она следовала ей с преданностью женщины, которая верила, что идет по пути, который для нее уготован Вселенной.

Она взяла курс по внеземной полевой работе, потому что ее советник обратил внимание на то, что на Марсе и станциях на лунах Юпитера и Сатурна гораздо больше вакансий для новоиспеченных медицинских генетиков, чем на Земле. Эльви поняла намек.

Лекции проходили в маленькой комнате с желтым, испачканным водой ковром и настенным экраном с выгоревшими пикселями, из-за которых казалось, что на нем сидит муха. Профессор Ли уже три года как вышел на пенсию и вернулся вести занятия только потому, что они ему нравились. Может быть, его энтузиазм был заразителен, а может быть, все это было способом Вселенной поставить ее в нужное время в нужное место. Какой бы ни была причина - или отсутствие причины - профессор Ли прочитал раздел о первых исследованиях внеземной жизни в океанах Европы, и мозг Эльви загорелся, словно кто-то подсыпал эйфориков в ее хлопья для завтрака.

К ужасу своей матери и научного руководителя, она переключила свое внимание на тогда еще чисто гипотетическую область экзобиологии. С точки зрения работы, тебе лучше было бы научиться настраивать рояли.

И это было правдой вплоть до переезда Эроса. После этого все в ее программе получили работу на всю жизнь.

Сейчас она была старше, чем профессор Ли, когда он рассказал ей о Европе и первых попытках доказать, что земное дерево жизни не одиноко во Вселенной. Она видела то, о чем не мечтала, побывала в местах, о существовании которых не подозревала, когда была девочкой, и оказалась - благодаря случайности и Джеймсу, мать его, Холдену - на острие бритвы самых важных исследовательских проектов в истории человечества.

Странно, что все это вернулось к лекции профессора Ли о Европе. Холодная мертвая Европа, на которой, как оказалось, никогда не было жизни, но которая все равно открыла для нее вселенную.

Эльви укрепила себя рукой. Она уже достаточно много времени провела на поплавке, и теперь это происходило почти естественно. Ей все еще не хватало возможности шагать. "Хорошо. Сколько вы знаете о модели медленной жизни?"

"Теперь я знаю, что существует нечто, называемое моделью медленной жизни".

"Верно. Основы. Итак, существует диапазон скорости метаболизма. Вы можете увидеть это на примере животных. С одной стороны, у вас есть что-то быстрое с высокой скоростью воспроизводства, как у крыс или цыплят, а с другой - черепахи с очень длинной продолжительностью жизни и гораздо более медленным метаболизмом. Все древо жизни находится в этом спектре. Оно предсказывает, что в очень низкоэнергетических средах будут развиваться организмы, которым требуется очень мало энергии. Низкий метаболизм, низкое размножение. Длинная продолжительность жизни. Медленная жизнь."

"Космические черепахи."

"Ледяные черепахи. На самом деле, очень холодные слизни из соленой воды. Или медузы. Возможно, что-то близкое к нейтральной плавучести. Дело не в этом. Теоретически можно было бы эволюционировать в среде с очень малым количеством доступной энергии и с очень... назовем это "неторопливым" ощущением времени. Это то, что искали миссии Терешковой".

"И это потрясающе", - сказал Файез, опустошенно.

"Терешкова-1 и 2 были первыми долгосрочными исследованиями Европы с экипажем? Они искали внеземную жизнь".

"Которую они не нашли".

"Некоторые предшественники аминокислот, но никакой жизни".

"Значит, космические черепахи были не с Европы".

Короткая вспышка раздражения поднялась в ней и угасла. Они оба устали. Они оба находились на единственном корабле в незаселенной солнечной системе, а помощь была в лучшем случае через несколько недель. И она не очень-то хорошо объяснялась. Она сглотнула, опустила плечи и продолжила.

"Они не были. Но, возможно, они были похожи на то, что мы искали. И вот еще что. Другой формой жизни, которую искали миссии Терешковой, были организмы, обитающие в глубоких жерлах."

"Этих я знаю. Черви и другие существа, которые живут вблизи вулканических жерл. Они используют энергию из жерла вместо солнечного света".

"И они также получают кучу биологически интересных минералов, но да".

"Начни говорить о вулканизме, и я знаю, что к чему", - сказал Файез.

"Это то, что описывает Кара. Этот биом. Смотри. Она говорит о холоде вверху и жаре внизу. Как ледяная оболочка водной луны с горячим ядром. И свободная вода между ними. Та часть, где она говорит, что чувствует, как она начинает создавать больше себя. Это... Я не знаю. Какой-то вид размножения. Митоз или размножение".

"И то, где она попробовала камни", - сказал Файез. "Минералы и питательные вещества, всплывающие снизу. Ты думаешь, что они оба там. Эти черепахи с медленной жизнью..."

"Медузы."

"- и организмы с вентиляцией тоже, но ниже".

"Вроде того, что мы искали на Европе".

Линия на его лбу стерлась сама собой. Ей хотелось продолжить, но она знала ритмы своего мужа. Он над чем-то работал, и если она заговорит сейчас, он ее не услышит. Гул корабля вокруг них и тиканье рециркулятора воздуха были единственными звуками, пока он не рассмеялся один раз, как будто кашлянул.

"Ладно, я знаю, о чем я думал", - сказал он. "Часть о штуке в воде".

"О держателе?"

"Да, это. Это случилось после... блядь... ...дегустации камня? Серьезно, мне кажется, что нам следовало взять с собой аспиранта по поэзии. Это дерьмо как данные".

"Ты о чем-то думал?"

"Точно, извини. Если бы это было какое-то импрессионистское, эмпирическое описание поглощения железа, ведущего к магнитной навигации. Может быть, это ручка в воде?"

"И эта штука в конце", - сказала Эльви. "Когда что-то опустилось в жар и вернулось обратно со шрамами, но с этим... откровением, что бы это ни было? Если это медленная жизнь, которая впервые намеренно тянется к богатой питательными веществами среде. Ищет пищу, а не просто натыкается на нее. Я думаю, Кара переживает эволюционную историю этого организма. Алмаз..."

"Спасибо, что не назвали его изумрудом".

"- это показать ей, как они появились на свет. Как если бы мы объясняли жизнь чему-то, что никогда не видело ничего подобного нам, дойдя до органической химии и выстроив историю оттуда, чтобы у нас был общий контекст".

Файез замолчал. Линия на его лбу вернулась. Эльви оттолкнулась от стены, взялась пальцами за край стола и остановилась. Он увидел ее выражение лица и покачал головой.

"Нет, в этом есть смысл. Вроде того. Я понимаю, почему это было бы лучшей стратегией обмена информацией и все такое. Просто. Ладно, допустим, инженеры протомолекул довели нас до той части их истории, где они, как хомячки, избегали динозавров. Я не хочу быть засранцем, но... и что?"

Элви не знала, что именно она ожидала от него услышать, но это было не то. "Итак, мы знаем кое-что о том, что они собой представляют. Это может быть происхождение вида, который установил обширное галактическое присутствие и преодолел кучу вещей, которые мы всегда считали законами физики? Это большое дело".

"Это так. Я тебя понимаю. Но это так далеко в прошлом, милая. Если бы Кара могла спросить у алмаза, может быть, пять лучших способов не дать огромным монстрам из вне времени и пространства убить всех, это было бы лучшим началом".

"Только если она сможет понять ответ".

"И если они знали. Что свидетельствует о том, что они не знали. Я имею в виду, что та сложная ловушка с гамма-всплеском в системе Текома была просто прикреплением дробовика к дверной ручке. Даже если мы узнаем все о космической медузе, будет ли этого достаточно?"

Они замолчали. Эльви знала это твердое чувство в центре ее нутра. В эти дни оно всегда было там. Единственное, что изменилось, так это то, насколько она его осознавала. Она предвидела, что он скажет дальше - "Что мы здесь делаем?" - и сама ответила - "Все, что в наших силах". Но он удивил ее.

"Все будет хорошо".

Она рассмеялась, не потому что поверила, а потому что это была очевидная неправда. И потому что он хотел утешить ее, а она хотела, чтобы ее утешили. Он взял ее за руку, проведя через открытый стол, и притянул ее к себе. Его руки обхватили ее, и она позволила себе прижаться к нему, пока они не оказались вместе, его голова на ее плече, его бедра под ее бедрами, как близнецы в одном околоплодном мешке. Она не думала, что этот образ может понравиться другим людям, но он понравился ей. А когда она была наедине с Файезом, другие люди не имели значения. Его дыхание пахло дымным чаем.

"Мне жаль", - пробормотала она. "Детка, мне так жаль".

"За что?"

"За все".

"Это не твоя вина".

Она прижалась щекой к его голове, почувствовала, как его волосы гладят ее щеку. Слезы текли по ее глазам, заставляя кабинет плыть, словно она была под водой. "Я знаю. Но я не знаю, как это исправить, а я должен".

Она почувствовала тонкое расширение и сжатие его вздоха. "Мы вызываем ужасно много Мэри, не так ли?"

"Мы делаем успехи. Мы уже знаем гораздо больше".

"Ты прав. Я расстроен. Я не хотел портить проект", - сказал Файез. "Если где-то и есть ответ, то он здесь".

Она кивнула, надеясь, что это правда, и что растущее чувство, что в ее записях есть что-то важное, критическое, что она упустила, было правильным. И что бы это ни было, она сможет найти это вовремя.

Позже, когда Файез отправилась немного поспать, она просмотрела пакет отчетов от Очиды. Рабочая группа по физике высоких энергий подготовила к рассмотрению последние данные. Последние результаты комплексного моделирования показывали возможные связи между атакой на "Тайфун", увеличением количества виртуальных частиц в системе Текома и первоначальной потерей сознания после того, как "Буря" уничтожила станцию Паллас. Геодезическая компания, которая обычно занималась горными работами вокруг Юпитера, пыталась найти странную волшебную пулю, которая была прикреплена к "Буре", когда та была уничтожена. Ее собственная группа вычислительной биологии организовывала распределенное исследование, в ходе которого испытуемые должны были круглосуточно проходить NIRS-обследование в каждой населенной системе в надежде получить хорошие данные в следующий раз, когда враг отключит сознание. И все отчеты сбрасывались на массивные виртуальные массивы по сопоставлению шаблонов на Земле, Марсе, Лаконии и Бара Гаоне в надежде, что машинный интеллект сможет уловить что-то, что упустили люди.

Это была самая масштабная и хорошо финансируемая исследовательская работа в истории человечества. Миллион людей рылись в стоге сена размером с 1300 планет и надеялись, что где-то там есть иголка.

Иногда она задавалась вопросом, не было ли это планом Дуарте с самого начала. Давить и давить, пока решение проблемы кольцевых сущностей не выйдет на первое место для всего человечества. Он всегда считал, что рано или поздно эту проблему придется решать, а люди, как правило, работают лучше всего, когда речь идет о выживании. Но независимо от того, было ли это намерением верховного консула или нет, у человечества была одна проблема, которую оно пыталось решить сейчас. И Джеймс, мать его, Холден, каким-то образом умудрился поручить ее решение этой проблемы.

Она не знала, успокаивает ли ее вид огромных усилий или возбуждает. Возможно, и то, и другое.

Дойдя до конца пакета, она закрыла экран. Там было несколько десятков вещей, которые она, как глава Лаконского научного директората, должна была утвердить или прокомментировать, и она это сделает. Но после того, как поест и, возможно, вздремнет. Если она сможет заснуть.

Она пронеслась по кораблю, плывя по коридорам. Кара и Ксан были на камбузе вместе с Харшаном Ли и Куинном де Бодардом, и Эльви наблюдала за ними, наливая себе чечевичный суп.

"Майор", - сказал Харшан Ли, кивнув ей, когда она подплыла к нему.

"Доктор", - сказала Эльви и взяла суп в рот. Сокол приготовил хорошую еду. Чечевица на вкус была почти свежей - как питание, грязь и комфорт - несмотря на то, что, вероятно, была сделана из белков грибов.

"Мы как раз говорили о "Волшебнике Коэндзи", - сказал Куинн. "Это развлекательный канал из системы Самавасарана".

"Я этого не знаю", - сказала Элви, и Ксан, медленно вращаясь вокруг своей оси z, приступил к описанию сюжета. В ней говорилось о скрытой космической станции, построенной ангелами, которые также были человеческими желаниями в физической форме. И, очевидно, там было много песен, одну из которых Ксан спел. Кара присоединилась к припеву. Эльви слушала и, к своему удивлению, почувствовала, что начинает расслабляться. Энтузиазм Ксана и его добродушная, детская самовлюбленность, которая ставила его в центр любого разговора, на самом деле радовали. На несколько минут Эльви вынырнула из своих мыслей. Легко было забыть, что уже более сорока лет он был семилетним ребенком.

Она почти пожалела, что вернулась к себе.

"Кара?" - сказала она, кивнув в сторону другого конца общей комнаты. "Могу я одолжить тебя на секунду?"

Девушка, которая не была девушкой, замерла так, как это иногда делали они с Ксаном, внезапно став неподвижной, как камень. Это длилось всего мгновение, но каждый раз было жутко. Затем она кивнула и осторожно двинулась в указанном Эльви направлении. Эльви бросила пустую лампу в утилизатор и полетела навстречу. Ксан, все еще остававшийся с Квинном и Харшаном, моргнул тревожными черными глазами, а Эльви, как она надеялась, ободряюще помахала рукой.

"Что у тебя на уме, док?" сказала Кара. Ее непринужденная неформальность каждый раз вызывала у Эльви теплые чувства по отношению к девушке. Для человека, десятилетиями находившегося в заключении и подвергавшегося экспериментам со стороны индуцированного социопата, Кара быстро прониклась доверием к Эльви.

"Пара вещей. Я хотела узнать, как ты себя чувствуешь. Последнее погружение было... Было несколько интересных показаний. Было похоже, что ты находишься в другом виде синхронизации с нашим большим зеленым другом. Это было больше похоже на нелокальную реакцию, чем на что-то с задержкой света".

"Да", - сказала Кара, так быстро, что почти прервала его. "Я тоже так чувствовала".

"И поскольку мы не знаем, что это такое, мне нужно, чтобы ты сказала мне, что ты чувствуешь. Ты в порядке?"

"Я в порядке", - сказала Кара. "Идти туда в таком виде кажется... Я не знаю. Это хорошо. Это правильно".

Что Эльви уже знала. Она видела снимки и знала, как связь влияет на уровень эндорфинов Кары. Было антропоморфизмом говорить, что БФЕ хотел, чтобы Кара вернулась. Не было причин думать, что у него есть какая-то воля или намерения. Но оно хотело, чтобы девушка вернулась.

Где-то в глубине своего сознания Эльви знала, что то, что произошло дальше, было ошибкой. И что она сама решила ее совершить.

"Учитывая это, - сказала она, - я бы хотела рассмотреть возможность ускорения графика сеансов. Если бы мы могли сделать на день или два меньше между погружениями..."

"Это было бы здорово", - сказала Кара. "Я не думаю, что есть какая-то причина для отказа. Я справлюсь с этим".

Ее улыбка была такой искренней, такой человеческой, что Эльви не могла не улыбнуться в ответ. "Хорошо. Я поговорю с командой, и мы подготовим новое расписание. Может быть, мы сможем попробовать еще один запуск уже завтра?"

Кара слегка задрожала от волнения, а Ксан, сидевший в другом конце общей комнаты, нахмурился и выглядел встревоженным. Более чем встревоженным. Меланхоличным. Эльви взяла руку Кары, сжала ее пальцы, и Кара сжала их в ответ. Человеческий жест связи, такой же древний, как и род.

"Все будет хорошо", - сказала Эльви, не понимая, что повторяет слова Файеза. Что она не поверила, когда он это сказал.

"Я знаю", - ответила Кара.

Глава девятая: Кит


Его отец смотрел с экрана, глаза были красными от счастливых слез. Наверное, Алекс Камал когда-то точно так же плакал над Китом, но тогда Кит был еще ребенком. Он не помнил этого, и поэтому увидеть это сейчас было похоже на открытие чего-то нового.

"Я так горжусь тем, что вы с Рохи делаете. Жизнь, которую вы устроили. Это... это... это трудно понять, что значит создать семью. Привести в мир нового человека. Но теперь, когда вы это сделали, я надеюсь, вы сможете понять, что это та любовь, которую мы испытывали к вам. Я и твоя мама. Это ошеломляет. Это все, что я надеялась, что ты сможешь найти. И я знаю, знаю, что ты будешь хорошим отцом. Лучшим отцом, чем был я".

"О, черт, папа", - вздохнул Кит. "Мы снова это делаем?"

"Все плохое, что случилось, никогда не было связано с тобой. О том, как сильно я тебя любил. Как сильно я тебя люблю. Я так полон. То, что ты сделал, просто оставляет меня такой полной. Я так счастлива. Я так счастлива за тебя".

Сообщение закончилось. Оно длилось целых пять минут, и Кит не был уверен, что сейчас у него хватит выдержки слушать его снова. Его отцу было легко романтизировать жизнь Кита. Расстояние и политическая опасность их контакта означали, что Алекс мог видеть только маленькую часть очень большой картины.

Он проверил время. Говорить было особо нечего, и большую часть из них он все равно не хотел бы перекладывать на плечи Алекса. Если бы тетя Бобби была жива, возможно, он бы обратился к ней. Она умела проникать в самую суть вещей. Сострадание без сентиментальности. У его отца было слишком много багажа для этого, и Кит все равно не мог не защищать его.

Он начал запись.

"Привет", - сказал он в камеру. "Я хочу, чтобы ты знал, что я очень ценю то, что ты находишься достаточно близко, чтобы обмениваться этими сообщениями почти в реальном времени. Чаще всего я посылаю тебе что-то, и мне остается только надеяться, что ты это получил... Черт."

Он остановил запись и удалил ее. Он не хотел, чтобы это превратилось в очередной раунд того, как Алекс бичевал себя за то, что не был более активен в подростковом возрасте Кита. В этом вопросе было больше вины его отца, чем обиды Кита. Просто у него сейчас было слишком много дел, чтобы взваливать на себя бремя эмоционального благополучия еще одного человека.

Но он должен был что-то сказать.

Звонок в дверь спас его на мгновение. Он отключил связь и приказал отпереть дверь. Его мать вошла в квартиру, как всегда. Это была статная, с сильными глазами женщина, которая владела благородством своих черт, как дубиной. Кит любил ее и всегда будет любить, но больше всего он любил ее, когда она была на экране.

"Где мой малыш?" - сказала она с ухмылкой. Она не имела в виду его.

"Рохи меняет ему подгузник", - сказал Кит, указав подбородком в сторону задней комнаты. "Она выйдет через минуту".

"Рокиа!" сказала Жизель. "Бабушка пришла помочь".

Рохи ненавидела, когда люди не из ее родной семьи использовали ее полное имя. С того дня, как его мать узнала об этом, она никогда не называла ее иначе. Кит понимал, что она говорила об этом как о любви и признании. Он также понимал, что это была игра власти. Очевидное противоречие - быть одновременно и тем, и другим - имело для него смысл, чего нельзя было сказать о Рохи, но он вырос с этим. Дисфункции и идиосинкразии детства стали самоочевидными нормами взрослой жизни.

Он слушал их голоса - голоса Жизель и Рохи, а также болтовню и суету Бакари. Он не мог разобрать слов, но знал тональность. Императивность матери, компенсирующая ее неуверенность в себе. Вежливая доброта Рохи, скрывающая ее раздражение. И вокализации ребенка, еще слишком новые, чтобы означать для Кита что-то, кроме его собственной радости и усталости.

Через минуту они вышли все трое: его мать, его жена и его сын. Жизель уже держала Бакари на бедре. Улыбка Рохи была натянутой, но терпеливой.

"Бабушка здесь", - сказала его мать. "Я контролирую ситуацию. Вы, милые, идите и наслаждайтесь вечером свидания, пока я играю с моим идеальным малышом".

"Мы вернемся после ужина", - сказал Кит.

"Не спешите", - сказала Жизель, взмахнув рукой. Рохи закатил глаза, но так мелко, что это было почти подсознательно. Кит поклонился матери, поцеловал смущенного сына в макушку, где кости еще не срослись, а затем они с Рохи вышли в коридор и закрыли за собой дверь. Последнее, что он услышал, это как Бакари начал причитать, когда понял, что они уходят.

"Вечер свиданий?" спросила Рохи, когда они шли вниз к местному центру.

"Это было проще, чем "нам с Рохи нужно непрерывно поговорить", - сказал Кит. "Она бы полчаса рассказывала мне, почему развод - это плохо. А так не было никакой лекции".

Он надеялся, что она рассмеется, но ее кивок был резким, коротким и деловым. Она не взяла его руку, и ее взгляд остановился на дорожке перед ними. В общем коридоре было светло, и растения на срединной дорожке шевелили своими широкими листьями под дуновением ветерка от рециркуляторов. Они устроились в Атерпол на Марсе, понимая, что это центр исследований, второй в системе Сол после Земли, и более благоприятное место для беременности, чем любая из более глубоких станций, за исключением, может быть, Ганимеда. Жизель была в восторге, и Рохи поначалу тоже.

Они пришли в лапшичную, которая была их обычным внесменным местом отдыха. На небольшом помосте сидел молодой человек с невылеченными прыщами и домброй, наигрывая нежную мелодию и не обращая внимания на сидящих за столиками людей. Кит сидел, Рохи сидела напротив него, и они тоже игнорировали музыку.

"Хочешь заказать первой?" сказал Кит, стараясь, чтобы его голос звучал нейтрально.

"Да", - ответил Рохи. Ввод их предпочтений в таблицу и их подтверждение системой заняло не больше минуты. Они сидели в тишине в течение трех минут, пока старый Джандол не вышел с их мисками - лимонная трава и яичный рулет для него, com chiên cá для нее. То, что она заказала одно из своих комфортных блюд, что-то для него значило. Джандол кивнул им обоим, не замечая напряжения или, наоборот, игнорируя его, и вернулся на кухню. Рохи наклонилась над своей миской.

"Ну", - сказал Кит. "Что у тебя на уме?"

"Выслушай меня, хорошо?".

Он кивнул ей.

"Я думаю, нам стоит еще раз рассмотреть возможность отложить контракт".

"Рохи"

"Нет, выслушай меня". Она подождала, пока не убедилась, что он замолчит. "Я знаю, что на Марсе только треть g, но это постоянная треть. Постоянная гравитация очень важна в первые несколько месяцев развития. Его внутреннее ухо все еще формируется. Начинается рост костей. В течение следующего года ему предстоит пройти через множество фундаментальных изменений, и даже если мы будем на одном из быстроходных кораблей, мы все равно будем находиться на плаву в течение нескольких месяцев. Я не хочу, чтобы он вырос с каким-либо из синдромов низкой гравитации. Я не хочу начинать его жизнь с изменения его тела, которое даст ему меньше возможностей в будущем. Нет, если мне это не нужно".

"Я слышу, что вы говорите".

"Я посмотрел на расписание. Есть еще три части команды, которые могли бы занять наше место на "Прейссе". Мы все равно уложимся в сроки, если пересядем на "Наг Хаммади"".

"Предположим, что мы попадем на него", - сказал Кит.

"Я не говорю, что не надо этого делать", - сказал Рохи. "Я не говорю отменить контракт. Я не это имела в виду".

По ее щеке медленно потекла жирная слеза, и она вытерла ее, как будто она предала ее.

Кит сделал глубокий вдох и выдохнул. Когда он заговорил, он говорил осторожно. "Ты плачешь".

"Да. Ну, мне страшно".

"Чего ты боишься?"

Она посмотрела на него недоверчиво. Как будто ответ был очевиден.

Так оно и было, но он решил, что ей все равно важно произнести это вслух.

"Я предлагаю тебе поставить под угрозу свою карьеру", - сказала она. То, что она сказала "твоя карьера", а не "наши карьеры", было всем. Кит думал, что понял динамику их отношений, и теперь он знал, что был прав. Уголки ее рта опустились, и он на мгновение увидел, как она выглядела в детстве, задолго до того, как он встретил ее.

"Хорошо", - сказал он. "Моя очередь?"

Она кивнула.

"Вот первое", - сказал он. "Я не мой отец. И я не ваши матери. Я не собираюсь принимать решения, которые принимали они. Ты и Бакари - мой первый выбор, каждый раз. Я не собираюсь уходить, даже если это означает прервать карьеру".

"Я просто..."

Он взял ее за руку. "Выслушаешь меня?"

Она кивнула. Следующую слезу она проигнорировала.

"Я знаю, что сейчас не самое подходящее время", - сказал он. "Но идеального времени никогда не будет. Всегда будет что-то. Развитие Бакари, или здоровье моей матери, или конференция, на которую мы не сможем вернуться, или что-то еще. Всегда что-то есть".

"Пока Лакония не решит начать еще одну войну, чтобы доказать свою точку зрения. Или инопланетяне убьют нас всех".

"Я не могу контролировать ничего из этого", - сказал Кит. "Все, что я могу сделать, это продолжать вести себя так, как будто вселенная продолжает существовать, и планировать свое будущее в ней. Ньивестад - один к двум g. Это будет тяжело для него, да и для нас тоже. Jacobin-Black Combined Capital - хорошая компания, выполняющая ту работу, которую мы хотим делать, но это не значит, что мы должны это делать. Мы можем разорвать контракт и найти что-то другое. Или мы можем пойти и сделать все, что в наших силах. Если мы поедем, там есть много хороших программ по оказанию помощи детям и младенцам при гравитационных переходах. И я буду вставать, чтобы ходить с тобой в спортзал каждый день, если ты захочешь. Если мы останемся здесь, есть и другая работа. Мы можем заниматься чем угодно. Но мы будем делать это вместе".

Глаза Рохи были красными, и она вытирала слезы салфеткой. "Это глупо".

Кит взял ее за руку. "Ты пугаешься, когда мы говорим о балансе между семьей и работой, и это нормально. Я понимаю это, и я люблю тебя, а поплакать - это просто часть нашего разговора об этом. И ты никогда не осуждаешь меня, когда наступает моя очередь плакать".

"Я просто не хочу все испортить", - сказала она. "А что, если мы испортим все для него?"

Кит погладил ее костяшки большим пальцем, как он делал, когда она не могла заснуть. "Мы все равно испортим. Никто не идеален. Каждый несет в себе что-то, что его родители сделали бы по-другому, если бы знали. Или если бы они были лучшими людьми. Или если бы все было по-другому. Это нормально. Это нормально. Часть того, почему я такой, какой я есть, - это все плохие решения, которые сделали мои мама и папа, и если бы они поступили по-другому, они бы все равно совершили какие-то ошибки, и они стали бы частью меня. Они не были совершенны, и мы не совершенны".

"Но он совершенен", - сказал Рохи. "Бакари - да".

"Он такой, не так ли?"

Они помолчали немного. Вышел Джандол и предложил забрать остатки еды. Когда Кит покачал головой, старик пожал плечами и вернулся на кухню.

В конце концов Рохи перевела дыхание и, вздохнув, наклонилась вперед. Когда она заговорила, ее голос потерял свою жесткость. "Хорошо. Спасибо."

"Не говори "прости"".

"Я и не говорила".

"А ты собирался".

Она улыбнулась, и он увидел, что буря прошла. "Я собирался".

Он втянул полный рот лапши и прожевал. Лемонграсс имел настоящий вкус, а лапша была мягкой и соленой. Если она немного остыла, ему было все равно. Рохи вздохнула и расслабилась в своем кресле.

После ужина они медленно пошли домой. Она взяла его за руку, и он прислонился к ней. Какое-то время все было так, словно они снова ухаживали друг за другом, только глубже. Богаче. Полнее. Это была та жизнь, от которой отказались оба их родителя, и Кит совершенно не понимал ни одного из них.

В комнатах Жизель сидела на диване и просматривала развлекательную ленту новостей на своем карманном компьютере. Когда они вошли, она поднесла палец к губам и указала в сторону детской.

"Он уснул десять минут назад", - сказала она. "Хорошо поел. Выплюнул весь свой вес. Похихикал, поиграл, поплакал пятнадцать секунд и вышел".

"Спасибо, мама", - сказал Кит, а Жизель встала и обняла его.

"Это не для тебя", - сказала она тихо, чтобы слышал только он. "Я впитываю все, что могу, пока он у меня есть. Запасаюсь на зиму".

После ее ухода Рохи пошел в свой кабинет, ступая тихо, чтобы не разбудить ребенка, сел за свой стол и открыл очередь сообщений.

Он запустил камеру.

"Привет, пап. Я тоже тебя люблю. Спасибо, что подошел достаточно близко, чтобы передать сообщение. Я знаю, как это может быть тяжело. И я люблю тебя за это. Рождение ребенка - это самое страшное, что я когда-либо делал, и мне это нравится. Я люблю иметь ребенка. Я люблю быть отцом.

"Я знаю, что у вас с мамой все сложилось не так, как вы бы хотели. Но что бы ни случилось, я всегда знал, что ты заботишься обо мне. Я научился этому у тебя. Если это единственное, что мне удастся передать, это будет того стоить. Это великое наследие. Серьезно, самое лучшее".

Он пытался придумать что-то еще, но усталость просачивалась в уголки его мозга, и он не знал, что еще можно сказать. Он просмотрел письмо, отправил его, почистил свою систему, как он всегда делал, когда получал что-то из сети подполья, затем принял душ и приготовился ко сну.

Рохи там не было. Он нашел ее стоящей над кроваткой и смотрящей вниз на новую маленькую жизнь, которую они создали вместе. Мягкий, круглый живот Бакари поднимался и опускался, когда он спал. Кит стоял рядом с ней и с ним.

"Он сильный малыш, не так ли?" сказал Рохи.

"Да. И родители его любят".

"Хорошо, тогда. Пойдем."

Глава десятая: Файез


Планетарная геология - это не та специальность, на которую обычно поступают в поисках карьеры вершителя судеб. Между анализом осадочных пород на первом курсе и борьбой людей за ваше влияние в вопросах жизни и смерти было не так уж много общего. Если добавить к этому политическое влияние на империю, простирающуюся на всю галактику, то пересечение было весьма незначительным.

Но Файез, сам того не желая, наткнулся на это.

Он плавал в личной каюте Ли с колбой виски цвета кости в одной руке. Это была густая, торфяная дистилляция, которая была слишком резкой для него, когда они находились под тягой. Несколько недель на плаву сделали что-то, что притупило его вкусовые рецепторы, и поэтому в такие моменты, как сейчас, оно было как нельзя кстати. Ли, второй помощник Элви, готовил сообщение из дома. Или, по крайней мере, из Лаконии. Который, несмотря на то, что Файез прожил там много лет, до сих пор не считал своим домом.

"Вот", - сказал Ли, оттолкнувшись от своего места.

"Ладно, кого я вижу?" сказал Файез.

"Его зовут Галван уд-Дин", - сказал Ли. "Он старший научный сотрудник в области экстраполяционной физики".

"Верно. Значит, я совсем ничего не пойму, да?"

"Я сказал ему, чтобы он дал вам версию образованного дилетанта".

Экран переключился на изображение тонколицего мужчины с огромной и хорошо подстриженной бородой и в формальной рубашке без воротника. Он кивнул камере в не совсем обычном поклоне. "Спасибо за ваше время, доктор Саркис. Я хочу, чтобы вы знали, как я ценю это".

Поскольку это была запись, Файез вздохнул.

"Я хотел поделиться с вами некоторыми мыслями, которые собрала моя рабочая группа. Думаю, они покажутся вам очень перспективными", - сказал тонколицый мужчина, затем заметно собрался с мыслями. Выражение его лица стало таким, какое Файез ожидал увидеть у школьных учителей, пытающихся быть доступными. "Свет, как вы, я уверен, знаете, является мембранным явлением на поверхности времени".

Файез осушил лампу до последней капли виски и протянул руку за еще одной. Ли приготовил его.

В течение получаса Уд-Дин приводил удивительно понятные доводы в пользу того, что медленно живущие медузы Элви закончили свою эволюционную дугу в качестве сложной, широко распространенной структуры, похожей на мозг, которая опирается на контринтуитивную истину, что замедление времени приводит фотоны в состояние мгновенного испускания от далекой звезды и поглощения наблюдающим глазом, даже если сторонним наблюдателям, таким как Файез, кажется, что между ними проходят годы. Лимитирующим шагом в подобной системе всегда будет масса, поэтому технологии перемещения массы - манипуляция инерцией, "короткие" кольцевые ворота - должны быть приоритетными, что и было сделано.

К концу презентации Файез чувствовал себя почти таким же взволнованным, как и Уд-Дин, а ведь он даже не допил второй бокал виски.

"Вы видите, я надеюсь, - сказал Уд-Дин, - почему я так надеюсь на этот путь исследований. Именно поэтому я должен просить вас о помощи. Новые приказы Директората по науке ставят нас в подчинение полковнику Танаке... Не спорю, верховный консул имеет абсолютное право направлять наши усилия по своему усмотрению, но вы прислушиваетесь к его мнению. Если бы вы могли убедить его воздержаться от прерывания наших исследований, если они не критичны для империи. I . . . Я говорю это только потому, что чувствую, что мы находимся на грани прорыва, и мне бы не хотелось, чтобы верховный консул принимал решения относительно нашей рабочей группы без полного понимания нашей ситуации. Спасибо. Спасибо за ваше время".

Уд-Дин озабоченно облизнул губы, и сообщение закончилось. Как очаровательно притворяться, что этим балаганом все еще управляет верховный консул, подумал Файез, но вслух ничего не сказал. Некоторые вещи были слишком опасны даже для царедворца.

"У меня таких полдюжины", - сказал Ли. "Руководители рабочих групп и исследований, которые получили сообщение делать все, что просит Танака. Нескольким из них она уже перепоручила задание".

"Они знают, что мы ни черта не можем с этим сделать, верно? Потому что мы буквально ни хрена не можем с этим поделать. Ты получил сводку о том, что делает Танака?"

"Получил", - сказал Ли, а затем указал на то, что не стал ее расширять. "У нас очень много абсолютных приоритетов. Мы не можем сделать их все".

"Я понимаю", - сказал Файез. "Но не Эльви устанавливает их. Она была очень открыта в том, что позволила экспертам расставить приоритеты".

"Но она - обожаемая святая для Святого Дуарте", - сказал Ли. "Люди хотят, чтобы она ходатайствовала за них".

"И поэтому они просят тебя попросить меня попросить ее", - сказал Файез. "Нет, еще одну. Чтобы она попросила его. Или, функционально, Трехо".

"Да".

"То, как мы делаем вещи, удивительно, что люди вообще додумались до обуви. Я поговорю с ней, но ты же знаешь, в каком она сейчас состоянии".

"Знаю. Спасибо, доктор Саркис."

"Продолжайте пичкать меня выпивкой, и вы вскружите мне голову, доктор Ли".

Тонкая улыбка Ли была настолько близка к эмоциональной близости, насколько это вообще возможно. Он понравился Файезу.

Залы "Сокола" гудели и светились. Он пробирался по ним от поручня к поручню лаконично-голубого цвета. Некоторые из молодых членов экипажа носились, как белтеры, молниеносно перебегая от перекрестка к перекрестку, не касаясь ни одной стены между ними. Он не был таким. За последние пару десятилетий попасть туда, куда он собирался, сохранив все хрящи в целости, стало более интересной перспективой.

Дело в том, что опыт не передается по наследству. Уинстон Дуарте начал свою карьеру в отделе логистики MCRN, где он, очевидно, был недооцененным гением. Было легко понять, как его гениальность помогла ему построить свою империю. Ему это удалось, и, захватив образцы протомолекулы и экспертов, которые могли ее использовать, он приручил достаточно инопланетной технологии, чтобы поставить все человечество под свой каблук. На какое-то время, во всяком случае.

То, что он был хорош в чем-то - даже в самом лучшем, что могло предложить миллиардное человечество, - не делало его хорошим во всем. Это просто делало его слишком могущественным, чтобы отказать. Поэтому, когда он решил превратить себя в бессмертного бога-короля, не ради собственной выгоды, а чтобы бескорыстно обеспечить человеческой расе постоянное стабильное руководство, необходимое ей для штурма небес и убийства Бога, он уже уговорил себя и всех вокруг себя думать, что он настолько впечатляющ, как утверждала история о нем.

Лишь несколько человек официально знали, как плохо провалился этот план. Эльви была одной из них. Файез был другим.

Он услышал разговор Эльви и Кары, как только вошел в коридор ее лаборатории. Дверь в кабинет Эльви была открыта, и Кара парила в открытом пространстве между верстаком и медицинскими сканерами. Лицо молодой женщины было светлым от возбуждения, и она жестикулировала, когда говорила, как будто ей нужно было вложить в слова больше смысла, чем можно было вместить простыми слогами. Эльви была пристегнута к кушетке и делала заметки, пока они говорили. За исключением того, что они не выглядели даже смутно генетически родственниками, они напоминали Файезу бабушку и внучку, объединившихся в процессе решения какой-то великой загадки. Даже прежде чем он смог разобрать, о чем они говорят, тона их голосов рассказали всю историю. Головокружение и энтузиазм были хорошим вариантом. Лихорадочный и маниакальный тоже подходили.

"Потом было ощущение... света?" сказала Кара. "Как будто мы ели глаза, и это сделало меня способной видеть".

"Это действительно подходит", - сказала Эльви.

"Правда?" сказал Файез. "И что это значит? Потому что я только что узнал много нового о свете, и это было очень странно".

Улыбка Эльви совсем не была раздраженной, а улыбка Кары - лишь слегка. "Я думаю, что наши морские слизни достигли важной вехи", - сказала Эльви. "У них уже был метод обмена информацией путем прямой физической передачи, как бактерии обмениваются плазмидами. Если мы правильно поняли, они установили взаимные отношения или успешный паразитизм с маленькой слизистой пробкой, которая может спускаться в вулканические жерла и подниматься обратно".

"Ооо. Грязно", - сказал Файез, полностью втягивая себя в комнату. Когда их было трое, было немного тесновато, но Кара ухватилась за стену и освободила ему место. "Как появились глазные яблоки?"

"Они собрали эволюционные инновации из более быстрой экосистемы. Нечто внизу у вентиляционного отверстия придумало рудиментарный инфракрасный глаз, чтобы ориентироваться в вентиляционном отверстии. Слизни получили его, включили в механизм сигнального белка, и внезапно им больше не нужно было вставлять друг другу плазмиды, чтобы обмениваться информацией. Они могли использовать инфракрасный семафор".

"Нет, это был свет", - сказала Кара.

"Может быть, биолюминесценция", - согласилась Эльви. "В этот момент очень медленные существа стали способны говорить очень быстро. И они стали гораздо меньше походить на медуз и гораздо больше на свободно плавающие нейроны. Кроме того, мы уже видим глубокую стратегию отправки полубиологических бегунов в негостеприимные биомы и вживления наборов инструкций во все живое, что они там найдут. Что - я растягиваю - начинает звучать очень похоже на миссию протомолекулы на Фиби...". Ее голос прервался. Ее улыбка сменилась на что-то более грустное. "Но вы ведь не об этом пришли поговорить, не так ли?"

"Есть брифинг, который вы должны обязательно послушать, но нет", - сказал Файез. "Мне нужно было поговорить о другом".

"Кара? Мы можем сделать небольшой перерыв?"

Черные глаза на долю секунды остались неподвижными, затем перевели взгляд на Файеза и ушли. "Конечно. Без проблем".

Кара протиснулась в дверной проем и вышла в коридор, закрыв за собой дверь кабинета. Файез направился к медицинским сканерам. Показатели Кары все еще были на экранах. Он проследил кривую ее стрессовых метаболитов. Он бы не знал, что это такое, если бы Эльви не объяснила.

"Они не так высоки, как кажется", - сказала она, немного защищаясь. "Мы даже не знаем, какова верхняя граница для тех, кто был модифицирован, как она".

"Я не знал, что вы сегодня делаете еще одно погружение", - сказал Файез.

"Она чувствовала себя готовой к этому. Ты ведь тоже не за этим пришел, верно?"

Он выключил экраны, повернулся лицом к Элви и встал на подставку. "Танака - это проблема".

До того, как он это сказал, она выглядела усталой. Теперь она выглядела еще хуже. "Что мы видим?"

"Она перераспределила и изменила задачи четырех рабочих групп. Вместо глубокого фонового сканирования они ищут артефакт, который мог или не мог уйти из Лаконии, и делают глубокое сканирование мозга Трехо в поисках... Я не знаю что".

"Следы манипуляций", - сказала Элви. "Что-то, что могло бы показать, что у него была прямая нейронная связь, как у Джеймса Холдена и остатков Миллера на Илусе".

"Так ты знаешь об этом?"

Эльви сделала неопределенный, беспомощный жест. "Она меня превосходит".

"Но вы - администратор Директората науки".

"Раньше это имело значение", - сказала Эльви. "Теперь нет. Сейчас ее приказы с тем же успехом можно назвать "с божьего стола"".

"Эти ученые хотят, чтобы вы защитили их от бюрократии".

"Они хотят, чтобы я уговорил Дуарте перечить Трехо и отменить ее допуск", - сказал Элви. "В этом плане есть проблема".

"Что Дуарте не существует?"

"Что Танака должен будет найти его, прежде чем я смогу просить его об услугах, да".

Файез на мгновение замолчал. Ему не хотелось идти дальше, но пришлось. "Как ты думаешь, это действительно то, что происходит?"

Вздох Эльви означал, что у нее были те же мысли и подозрения. "То есть, думаю ли я, что Танака действительно ищет версию Дуарте, который вышел из комы и исчез?"

"Или Трехо рассказывает нам историю и смотрит, не просочится ли она в подполье? Все это может быть проверкой. Дуарте может быть сейчас в здании штата и размышлять над своей овсянкой. Мы ничего не узнаем, пока доктор Ли не получит тихий приказ пустить пулю нам в затылок. Мы находимся высоко в пищевой цепочке, но Трехо все еще авторитарный деспот, и есть много прецедентов для подобного дерьма."

"Я не могу об этом беспокоиться", - сказала Элви. "Я не могу играть в эту игру. У меня нет ни сосредоточенности, ни энергии".

"Ты можешь перестать передавать наши результаты Джиму и Нагате".

Эльви кивнула, но не так, чтобы это означало ее согласие.

Файез прижал кончики пальцев к своим закрытым векам. "Детка", - сказал он, но она остановила его.

"Это происходит больше, чем мы думали".

"Что? Что происходит?"

"Инциденты. Как с Гедарой. Мы видели только близкие промахи. Мы всегда ловим тех, кто отключает сознание, но я попросил Очиду прогнать по шаблонам другие аномалии, вроде той, что произошла со скоростью света у Гедары. Они происходят постоянно."

"Что значит, постоянно?" сказал Файез, но его нутро внезапно похолодело.

"Изменения в аннигиляции виртуальных частиц в системах Патрии, Фелисите и Куньлуня. Изменения скорости света в системах Самнер и Фар-Хоум. Изменение массы электрона в системе Хаза в течение почти двух минут. Электронная масса. В системе Санктуария гравитация увеличивалась на десятую долю процента по всей системе в течение шести секунд."

"Ладно, каждая вещь, которую вы только что сказали, выводит меня из себя".

"Это был один двадцатичетырехчасовой период. Те, кто это делает, бьют во все окна в поисках способа заставить нас умереть, и я не знаю, как мы защищаем наши физические константы от нападения. Это просто вопрос времени, когда они придумают, как вызвать вакуумный распад или что-то в этом роде. Так что я собираюсь продолжать делать все, что в моих силах, и да, это означает обмен данными. Потому что если так мы получим передышку, это будет того стоить. И если бедному доктору Ли понадобится убить меня из-за этого, по крайней мере, это больше не будет моей проблемой".

"Хорошо. Я понял."

"Трехо борется за то, чтобы удержать империю. Я борюсь за то, чтобы иметь что-то узнаваемое, как вселенная с живыми существами в ней."

"Я понимаю", - повторил он, но теперь, когда она начала, она не могла остановиться. Не раньше, чем давление будет сброшено.

"Если есть шанс - один шанс из миллиарда - разобраться в этом, я им воспользуюсь. Если за это придется заплатить, ничего страшного. Я даже не собираюсь думать об этом. Просто открываю свой кошелек, и все, что Вселенная захочет взять у меня, она будет рада. Это то, ради чего мы играем. Так что да, я очень, очень надеюсь, что Дуарте вышел из состояния фуги и убежал заниматься тем, чем, блядь, занимаются полупротомолекулярные бывшие императоры на пенсии, потому что это означало бы, что Трехо не играет со мной в придворные интриги, пока я на работе. Но кто знает? Я не знаю".

Она замолчала, продолжая качать головой в напряженном, сердитом движении. Файез уперся в поручень.

"Чем я могу помочь?"

"Просто продолжай делать то, что ты делаешь. Помоги мне продолжать делать то, что я делаю. Надеюсь, мы успеем вовремя передохнуть".

"Хорошо", - сказал он. "Могу сделать".

"Мне жаль. Я не хотела..."

"Я не принимаю твоих извинений. Ты прав. Я все поняла".

Она взяла его за руку. Ей было холодно. Ее кожа была сухой. Она стала настолько худой, что он мог почувствовать, как отдельные сухожилия переходят на кости. "Мне так жаль, что я втянул тебя в это".

"Это ад, это правда. Но компания хорошая".

"Нет никого, с кем бы я хотел встретить конец всего, кроме тебя".

"Это потому что у меня симпатичная задница, да? Это моя тайная сила".

Ей удалось улыбнуться. "Ты меня раскусил".

"С такими щеками я могу расколоть грецкий орех", - сказал Файез. "То есть, ты не захочешь его потом есть, но..."

"Я люблю тебя", - сказала она. "Хватит меня подбадривать. Отправь Кару обратно. Мне нужно сделать кое-какую работу".

Он нашел Кару в ее каюте с Ксаном. Они плавали вместе в пространстве между койками, и Ксан возбужденно болтал о чем-то из своих развлекательных каналов. На лице Кары была вежливая скука старших братьев и сестер на протяжении всей истории. Это было странно успокаивающе - видеть что-то нормальное, учитывая их обстановку. Когда Файез прочистил горло, удовольствие на лице девушки было столь же явным, как и разочарование на лице ее брата.

"Доктор Окойе готов?" спросила Кара, и в вопросе прозвучал голод, от которого Файесу стало немного не по себе. Он сглотнул.

"Готова. Простите, что прервал. Просто мне нужно было поговорить с ней о некоторых вещах".

"Все в порядке", - сказала Кара. "Но мне пора идти".

Файез отошел в сторону и позволил девушке выйти. Пока она летела по коридору, у него был один из тех моментов, которые иногда случались, когда его чувство равновесия пыталось проснуться. На мгновение Кара не отлетела в сторону, а упала головой вперед в коридор. Он схватился за поручень, чтобы устоять, и через несколько вдохов ощущение прошло.

"Что-то не так?" спросил Ксан.

"Нет. Я просто... Я никогда не привыкну к жизни на плаву. Я провел годы своего становления в гравитационном колодце, и некоторые вещи запеклись в нем".

"Я слышал это", - сказал Ксан, затем повернулся и коснулся потолка, чтобы прижаться к полу. Трудно было понять его выражение лица. Парень был маленьким мальчиком уже несколько десятилетий, и между его застрявшим в детстве мозгом и глубиной его опыта, он не был ни тем, ни другим. Его сестра тоже была такой. Невозможно было воспринимать их как детей, и невозможно было не воспринимать. Ботинки Ксана уперлись в палубу, и он повернулся, как будто шел под действием силы тяжести.

"А ты?" сказал Файез. "Все хорошо в твоем мире?"

"Я беспокоюсь о Каре", - сказал он без колебаний. "Она продолжает возвращаться другой".

"Да? Как изменилась?"

"Изменилась", - сказал Ксан. "То, что учит ее? Это делает ее тоже".

Холодок, пробежавший по телу Файеза, не имел ничего общего с температурой. Он сохранил свой тон легким и веселым. "Как ты думаешь, во что оно ее превращает?"

Ксан покачал головой. Я не знаю движения. "Мы узнаем", - сказал он.

Глава одиннадцатая: Тереза


Спустя пятнадцать лет после появления первых постоянных поселений Новый Египет был более молодой системой колоний. В ней было две планеты с большими пригодными для жизни зонами. Школа, где она собиралась жить, как и большинство других основанных поселений, находилась на меньшей из них, четвертой планете от Солнца. На этой планете, называемой Аббасия, было чуть меньше трех четвертей g и тридцатичасовой день. По причинам, которые еще не были глубоко изучены, магнитосфера была очень сильной, что было важно, учитывая очень активные и частые вспышки на Солнце. Даже вблизи экватора авроры должны были быть великолепными.

Общее население двух планет вместе составляло меньше, чем столица Лаконии, и было распределено по полудюжине небольших городов и десятку мест добычи полезных ископаемых. Только треть Аббассии была покрыта океаном, а большая часть поверхности суши была засушливой, хотя и с обширными аналогами облачных лесов на верхних высотах как в северном, так и в южном полушариях.

Пресвитерианская академия Сохаг располагалась в долине реки на юге страны, в нескольких сотнях километров от Нувель Эколь, с которой она сотрудничала в академическом плане. Территория Сохаг Пресвитериан составляла чуть меньше тысячи гектаров терраформированной почвы и сельскохозяйственных культур. Здания были построены по проекту Альваро Пио незадолго до его смерти, и они были включены в список тысячи самых значительных архитектурных объектов в новых мирах.

Тереза рассматривала фотографии кампуса, заполненного улыбающимися молодыми людьми ее возраста и немного старше. Она попыталась представить себя среди них. Попыталась представить, кем бы она была, будь она на этих снимках. Теперь это будет мой дом. Если только что-то не пойдет не так.

И казалось, что что-то может пойти не так.

Весь экипаж собрался у экрана на оперативной палубе, на котором отображалась тактическая картина системы Нового Египта. Их внимание - и внимание Терезы тоже - было сосредоточено на корабле, который только что прошел через кольцевые врата в 6 AU позади них и упорно стремился к Аббасии.

"У меня нет его ни в одном из транзитных расписаний из метро", - сказала Наоми. "Но в этом-то и проблема. Нет единого согласованного набора полетных планов, и даже если бы он был, люди сейчас постоянно занимаются контрабандой."

"В подписи на диске ничего нет?" спросил Джим.

"Не совпадает ни с чем в записях", - сказал Алекс. "Но это тоже мало что значит. Это может быть что-то, что было построено или поменяно на верфи в Бара Гаоне или Обероне. В других системах тоже все больше и больше приличных верфей. Это уже не то, что было раньше, когда все было только в системе Сол".

"Я знаю", - сказал Джим.

Алекс увеличила размер изображения, но корабль все еще был слишком мал, чтобы его разглядеть - черная точка на фоне яркого шлейфа его привода. Несколько десятков метров керамических и углеродно-силикатных кружев, виднеющихся почти с девятисот миллионов километров. Это было просто чудо, что они смогли разглядеть хоть что-то. "Шансы на то, что он пролетит сейчас, очень велики - это просто совпадение".

"Да", - сказал Джим голосом, который означал, что он не согласен. Амос скрестил свои толстые руки на груди и улыбнулся. Он ничему не улыбался. Тереза все еще иногда думала о нем как о Тимоти. Тимоти всегда улыбался, даже когда прятался в пещере. Джим широко вздохнул и снова выдохнул. "Но если это лаконский корабль..."

"Он все равно, вероятно, не будет нас отслеживать", - сказала Наоми. "Мы храним радиомолчание. Мы даже не передаем данные через местную ретрансляционную сеть. Они должны были знать, что мы идем сюда".

"Вероятно, все так и выглядит", - сказал Амос. "Грузовой корабль, перевозящий груз. Или пират. Пираты тоже хороши".


"Меня беспокоят не шансы", - сказал Джим. "Дело в ставках. Я не хочу, чтобы они выследили нас на поверхности".

"Я могу сделать привал, когда объект будет на дальней стороне планеты", - сказал Алекс. "Приземлиться, высадить Терезу и щенка и вернуться в атмосферу до того, как они увидят наш взлет. Даже если они наблюдают, они не будут знать, куда мы полетели. Возможно, даже не узнают, что мы вообще приземлились".

Тереза слушала с нарастающим ощущением в животе. Это было похоже на стеснение. Или камень. У него был и вкус. Она отстегнула себя от аварийной кушетки и потянулась вниз по лифту. Она не была уверена, куда идет, но то, что экипаж "Росинанта" обсуждал детали того, как они собираются ее высадить, делало пребывание на месте невыносимым.

Она прошла мимо камбуза к каютам экипажа, включая свою собственную. Она услышала, как Мускрат что-то спросил, когда она проходила мимо, но не ответила, а продолжала спускаться. Машинный цех был настолько близок к безопасному и комфортному месту, насколько она вообще могла себе представить. У нее был список заданий, полученный от Амоса, и она подняла его. Пришло время проверить химические датчики водопровода. Она никогда не делала этого раньше, но инструкции были приложены к записи. Она прочитала их, собрала инструменты и направилась к резервуару с водой. У нее болела челюсть. Она заставила себя перестать сжимать зубы.

Путешествие между системами было медленным. На "Росинанте" не было ни одной из аварийных кушеток с дышащей жидкостью, которые позволяли бы телам выдерживать длительные ожоги при высокой температуре. Обязанности, которые Амос поручил ей, чтобы занять ее, заполнили пробел, который оставили Илич и другие наставники, и теперь она цеплялась за них не потому, что они ей особенно нравились, а потому, что они были знакомы. И потому что это было похоже на претензию на что-то.

Она была уже на полпути, когда пузырек выделившейся воды размером с ее кулак прилип к ее руке, когда Амос примостился рядом с ней. Он ничего не сказал, просто взял небольшой ручной пылесос и убрал пролитую воду с ее запястья. Он передавал ей инструменты, когда они были нужны, и убирал их, когда не нужны. С ним дело пошло быстрее. В конце концов, она обнаружила, что два датчика из шестидесяти показывают периодические неисправности. Низковольтные замыкания. Безвредные. Они могли бы отключить половину датчиков и не беспокоиться о качестве воды. Но она все равно пометила оба датчика для замены. Философия Амоса заключалась в том, чтобы заменять вещи до того, как в них возникнет необходимость, а не после. Она считала это разумным правилом.

"Итак, - сказал он, - это было еще на Земле, когда я был моложе, чем ты сейчас. Я знал одного парня. Его родители умерли от передозировки в ту же ночь. Плюс в том, что он был зарегистрированным новорожденным, так что кому-то было не наплевать. А минус в том, что его отдали в приемную семью. Это его здорово подкосило".

"Жестокие приемные опекуны - обычная проблема в агрессивно-индивидуалистических социальных порядках. Два года назад у меня был предмет о реформе государственной службы. Мы изучали это".

"Верно, но это было не единственное, что его зацепило. Он был одним из тех людей, которые пытаются пустить корни, понимаете? Где бы он ни был, он находил вещи и держался за них. Помести его в новый город на неделю, и у него уже был любимый парк. И все в таком духе. Только он был приемным сыном, поэтому каждые несколько месяцев он снова все терял".

"Это приободряющая история о том, как он нашел свой настоящий дом внутри себя?"

Амос на мгновение застыл на месте, а затем посмотрел с досадой. "Вообще-то, он пристрастился к куче наркотиков домашнего приготовления и медленно расплавил свою нервную систему. Так что, нет, не совсем. Я пытался сказать, что ты не единственный, кому трудно отпустить ситуацию. Переходить к следующему. Я не знаю. Подумал, что это может помочь услышать это".

"А что насчет тебя?"

"Мне хорошо везде, где бы я ни был", - сказал он. "Но дойти до этого момента было неприятно. Ты не хочешь быть таким, как я".

На мгновение они замолчали. Ее рукав все еще был мокрым. Он прилип к ее руке.

"Я злюсь", - сказала она.

"Я знаю".

"Мне кажется, что он меня отбрасывает. Откладывает меня в сторону, потому что я неудобная".

"Я тебя понимаю".

"Как будто то, кто я и чего я хочу, для него не имеет никакого значения. Я знаю, что это безумие. Или, по крайней мере, я знаю, что это слишком раздуто, но это как будто у меня заноза, которую я не могу выковырять. Она находится прямо там, на нервном окончании, и каждый раз, когда я даже задеваю ее, мне больно".

"Да."

Она сидела неподвижно, чувствуя, как кровь пульсирует в виске, а мысли будоражатся. "Я ведь не злюсь на капитана, правда? Речь идет о моем отце".

"Эта школа может пойти тебе на пользу, Кроха. Гораздо полезнее, чем торчать на старом военном корабле, где нет никого твоего возраста".

"Но мне здесь нравится. Тебе ведь нравится, что я здесь?"

"Нет", - сказал Амос. "Я не хочу, чтобы ты оставался".

Это было похоже на удар по кишкам. "Но..."

"Послушай, Кроха, я видел, как умирает много людей. Некоторые из них были моими друзьями. Сейчас я уже смирился с этим. Но я не готов смотреть, как умираешь ты. И если ты останешься здесь, на этом корабле, то так и будет. Это такой корабль".

"Джим тоже так сказал", - сказала Тереза.

"Да? Ну, мы двое видим многие вещи одинаково".

"Вы кажетесь мне совсем другими".

"Так и есть".

"Ты будешь бороться за судьбу человечества. А я буду беспокоиться о заданиях по алгебре".

"Ну, может быть, тебе повезет, и мы победим, и алгебра будет иметь значение. Тогда через двадцать-тридцать лет появится что-то другое, чтобы всех уничтожить, и ты сможешь позаботиться об этом".

Она не хотела плакать. Она не хотела быть грустной. Амос наклонился и обнял ее толстой корявой рукой. Он был странно горячим на ощупь, как будто у него всегда был жар. Она прильнула к нему и все равно заплакала.


Она попрощалась с Алексом и Наоми на корабле сразу после того, как они приземлились. Они приземлились достаточно далеко от школы, чтобы не повредить территорию, так что от старой жизни до новой оставалось еще немного пройти. Она старалась не думать об этом. Было проще притвориться, что это не последний раз, когда она будет на корабле. Что ей не придется начинать жизнь заново. Она просто ставила одну ногу перед другой, как будто эта прогулка не означала ничего особенного.

Джим и Амос шли с ней, чтобы убедиться, что все в порядке, но она могла сказать, что их мысли были больше чем наполовину заняты прибывающим кораблем. Как и охранники из Стейт Билдинг, они были в легких бронежилетах и с пистолетами. У нее была только вещевая сумка с парой сложенных летных костюмов и запасом собачьего корма на несколько дней. Мускрат рысил рядом с ними, ее карие обеспокоенные глаза перебегали с Терезы на Амоса.

Небо было широким и голубым, на горизонте виднелись кучевые облака. Перед ними открылась долина, пологие изгибы земли, похожие на эрозию, ветер и рост растений. Местные растения были высокими и тонкими, поднимаясь в воздух, как трехметровые лезвия голубоватой травы. Пролетающий среди них ветерок звучал как радиопомехи. Территория школы выделялась из окружающего мира - прямые линии и прямые углы. В воздухе пахло перегретым металлом.

Людей не было.

"Занятия начнутся только через две недели", - сказал Джим. "Ты, наверное, приедешь первым".

"Разве это не школа-интернат?" спросила Тереза.

"У них все еще есть перерывы между семестрами. Ведь так?"

Амос пожал плечами. "В моих кругах не так много представителей частных школ. Они знают, что мы приедем?"

"Финли знает, что нас ждут, но Наоми довольно строго соблюдала радиомолчание. Ну, знаешь, на всякий случай".

"Конечно", - сказал Амос.

Главная дорожка была выложена щебнем, светло-серого цвета с проблесками розового, голубого и золотого, когда солнечный свет отражался от нее. На обочине стоял без дела землеройный комбайн. Его широкие промышленные протекторы оставляли за собой следы в полметра в поперечнике. Потревоженная земля была темной и влажной. Солнце еще не успело ее высушить. Амос улыбался, не обращая внимания ни на что, оглядываясь по сторонам, как турист, осматривающий достопримечательности. Джим выглядел более напряженным.

Они прошли по тропинке к центральному двору высотой в три этажа со стеклянными окнами и навесом, натянутым между зданиями. На каменном фонтане были видны линии минеральных отложений, которые показывали, куда бы текла вода, если бы она текла.

Тереза узнала все это из прочитанного о школе - бледное дерево в сочетании со стеклом было очень интересно с архитектурной точки зрения, но ей казалось, что это выглядит неуклюже. Улыбающихся детей и серьезных преподавателей, которые заполняли кампус, здесь не было. Мускрат заскулил и прижался к ноге Терезы.

"Да, собака", - сказал Амос. "У меня тоже шерсть дыбом встала".

Широкие двойные двери главного здания в десяти метрах перед ними распахнулись, и из них вышла женщина. Ее руки были вытянуты по бокам, ладони открыты и пусты. Она была высокой, длинноногой и худой, с высокими скулами и темными глазами. Ее кожа выглядела упругой и жесткой, как будто ее вырезали из дерева. Тереза не могла угадать возраст женщины, но на ней была форма лаконского морского пехотинца.

Джим пробормотал про себя.

"Я безоружна", - сказала женщина. Тереза узнала ее тон. Голос офицера. Грубый и предполагающий повиновение. Дворец ее отца был наполнен подобными голосами. "Я не представляю для вас угрозы. Вам не нужно обострять ситуацию".

"Что ты здесь делаешь?" сказала Тереза, достаточно громко, чтобы пронестись по двору. "Ты знаешь, кто я?"

Амос положил руку ей на плечо и мягко отстранил ее на полшага назад. Глаза Джима были широко раскрыты, а лицо бескровно. Если бы его выражение не было таким спокойным, она бы подумала, что у него приступ паники.

"Да, я знаю, кто вы", - сказала женщина. "Вы Тереза Дуарте. Я - полковник Алиана Танака из Лаконской морской пехоты. И капитан Холден, если я не ошибаюсь. Должна сказать, что это немного неожиданно. Я бы подумала, что вы посадили ее на другой корабль. Яйца. Корзины. Ну, вы понимаете".

Джим стоял молча. Замороженный. О, подумала Тереза. У него сейчас будет панический приступ.

"Я здесь не для того, чтобы причинить кому-то вред", - сказал Танака. "Мне нужна помощь девочки".

"Я здесь по своей собственной воле", - сказала Тереза. "Если мой отец..."

"На данный момент я гораздо лучше вас осведомлен о состоянии вашего отца", - сказал Танака.

Амос потянулся в карман и, казалось, почесал ногу, глядя на навес. Тереза услышала крошечный, далекий голос. Алекс, мол, как дела, здоровяк?

"Если мы все друзья и просто разговариваем, - сказал Амос, его голос был достаточно громким, чтобы его можно было услышать, - то почему у вас на крыше пожарная команда?"

Тереза посмотрела вверх. Она не была уверена, но на козырьке могли быть тени. Сердце стучало в ребра, словно хотело вырваться наружу. Мускрат заскулил, и она положила руку на спину старого пса.

"Он прав", - сказал Джим, его голос был более твердым, чем ожидала Тереза. "Это не похоже на дружелюбие".

Женщина не пропустила ни одного удара. "Вы правы. Если бы я хотела решить эту проблему с помощью насилия, она уже была бы решена. Но я думаю, что мы все прошли через достаточное количество перестрелок, чтобы понять, что когда начинают лететь пули, становится очень трудно определить, где они все окажутся. И я не хочу, чтобы с девочкой тоже что-нибудь случилось".

"Где глава школы?" сказал Джим. "Та, которая нас встречала?"

"Она в безопасности. Честно говоря, я надеялся, что найду Терезу уже здесь".

"Мы не знали, что причиняем вам неудобства, иначе мы бы все спланировали по-другому", - сказал Джим. Несмотря на непринужденность его слов, его голос был похож на проволоку, находящуюся под таким напряжением, что она вот-вот оборвется.

"На вашем месте я бы сделал ее спасение гораздо более приоритетной задачей. Вы не можете себе представить, какое облегчение я испытал, обнаружив, что не зря потратил время на выход".

"Ты уверен в этом?" сказал Джим.

"Я бы не стал играть с этим, кэп", - тихо сказал Амос. В его голосе звучал опасный гул, который Тереза слышала лишь однажды. Закрой глаза, Кроха. Ты не хочешь смотреть на это. Последнее, что он сказал ей перед тем, как его убили.

"Это не тот бой, который нам обоим нужен", - сказал Танака, сделав несколько медленных шагов вперед. Ее руки были по-прежнему вытянуты в стороны, пальцы растопырены, чтобы подчеркнуть пустоту ее рук. "Я не собираюсь арестовывать вас, капитан Холден. Или вашу команду. Или ваш корабль. Вы свободны. В настоящее время мои полномочия очень узки".

Тереза взглянула на Джима, и он посмотрел в ответ. Когда их взгляды все еще были заперты, он крикнул: "Откуда мне знать, что вы не откроете огонь, как только она останется без нас?".

У нее не было причин верить, что Джим блефует. В тот момент Тереза была уверена, что он оставит ее с Танакой, и облегчение пересилило страх. Они не хотели видеть ее смерть. Теперь она понимала это лучше. Она не хотела, чтобы они тоже умирали.

"Даю слово", - сказал Танака.

"Я искал что-то более надежное".

"У меня нет привычки разрушать веру. Этого должно быть достаточно".

Джим отвел взгляд от Терезы и вернулся к женщине. Амос начал тихо и беззвучно напевать. Тени на навесе стали больше и больше напоминали лаконскую силовую броню.

"Не уверен, что этого будет достаточно, - сказал Джим, - но я готов обсудить другие способы передачи. Вы позволите нам вернуться на наш корабль. Как только мы окажемся в шлюзе, мы позволим девушке идти обратно самостоятельно".

Улыбка Танаки была жесткой. "Позвольте мне сделать встречное предложение. Как насчет того, чтобы вы сделали то, что я сказал, и никто не погиб?"

Джим напрягся. Он был на грани того, чтобы от страха совершить какую-нибудь глупость, а Танака начал нагнетать обстановку. Тереза была обучена стратегиям ведения переговоров, вплоть до ситуаций с заложниками. Джим собирался все испортить. Она должна была взять ситуацию под контроль. "Я немного устала от того, что обо мне говорят, как о багаже. Это не разговор между ним и тобой. Это разговор со мной. Я решаю, на каком корабле я покину это место. Не он".

Мускрат, почувствовав напряжение, начал лаять и прыгать на передних лапах. Танака улыбнулся, и от улыбки повеяло холодом.

"Хорошо", - сказал Танака. "Пожалуйста, пойдем со мной. Сделай это сейчас, и взамен я не буду убивать твоих друзей".

"Ты не должен этого делать", - сказал Джим, достаточно тихо, чтобы она его услышала.

Что бы ни случилось, она будет знать, что даже сейчас, приземлившись на эту планету, чтобы избавиться от нее, он все еще готов умереть, чтобы защитить ее. Узел в ее животе сменился чем-то теплым и успокаивающим. Этого должно было быть достаточно.

"Я пойду", - сказала Тереза, но ее никто не услышал. Ее голос внезапно затих, когда неподвижное шипение травы, растущей на деревьях, перешло в оглушительный грохот. На секунду она подумала о землетрясении или падеже скота. Шея Танаки работала. Она кому-то подголосила.

"Считайте до трех", - крикнул Танака. "Раз..."

Амос сказал "К черту", шагнул к Терезе и достал пистолет.

Глава двенадцатая: Танака


Девушка смотрела на нее, вызывающе скрестив руки, такая уверенная в своем месте в естественном порядке. Успокоенная абсолютной необходимостью своего существования. Танака уже видела такое отношение у других людей, много раз. Она также видела удивление и боль в их глазах, когда они умирали.

Танака не питала подобных иллюзий.

Любой человек мог умереть в любой момент, и Вселенной было на это наплевать. Поэтому, пока девушка стояла перед ней, защищенная лишь тем, что у нее был могущественный папа, Танака носила бронекостюм из плетеного углеродно-силикатного кружева, который мог остановить под ее одеждой все, что угодно, кроме ракетной установки.

"Я немного устала от того, что обо мне говорят, как о багаже. Это не разговор между ним и тобой. Это разговор со мной. Я решаю, на каком корабле я покину это место. Не он".

Ох, маленькая девочка, подумала Танака, ты даже не представляешь. У нее чесались руки от того, что дочь Дуарте так близко, а она не может просто схватить ее. Десяток быстрых шагов, и она получила бы девочку, сбежавшего заключенного и террориста, который, судя по всему, не умер, несмотря на то, что был ранен в голову еще на Лаконии. Но убийство ребенка имело много минусов, и риск не был нулевым. Поэтому вместо этого она улыбнулась и чуть шире развела руки, стараясь казаться как можно менее угрожающей. Джеймс Холден, может, и перешел из среднего возраста в пожилой, но он все еще был опасен. А комок хряща рядом с ним, которого звали Амос Бартон, в ее книге имел не один знак вопроса. Танака не стал недооценивать ни одного из них. Собака начала лаять и подпрыгивать на передних лапах. Это было не тренированное животное для нападения, а просто старое домашнее животное. Она знала из досье, что девочку будет легче контролировать, если они ее не убьют.

Мы все здесь друзья, - она улыбнулась им, желая, чтобы это было правдой. На случай, если окажется, что это не так, она прижала к спине крупнокалиберный пистолет, заряженный фугасными патронами.

"Веном-1", - произнес голос у нее над ухом. "Проверка."

"Веном два на юго-западном углу, у меня Холден", - ответил другой голос.

"Веном четыре на северо-востоке, у меня Блуто", - сказал третий.

"Трое прикрывают юг".

Танака улыбнулась. Что бы ни случилось дальше, ее враг был в полной заднице.

"Хорошо", - сказала Танака Терезе, играя на время. "Пожалуйста, пойдем со мной. Сделай это сейчас, и взамен я не стану убивать твоих друзей".

Девушка выглядела неуверенно. Она никогда бы не поверила угрозе, высказанной в ее адрес. Не совсем. Но угрозам в адрес друзей она поверила. Из ее досье было ясно, что у нее были серьезные проблемы с отказом от детей. Если такие вещи не делали тебя сильным, они делали тебя слабым.

"Вы слышите это?" спросил Веном Один, его микрофон гудел от фонового шума, когда он говорил.

Отдаленный грохот нарастал, высокая листва, похожая на меч, вздыбилась, когда что-то пронеслось в их сторону. Девушка говорила, но все, что она говорила, было заглушено шумом.

"Воробьиный ястреб", - сказала Танака, активируя костяной микрофон в челюсти.

"Мугабо слушает".

"Росинанте - оскар-микрофон", - сказала она.

"Уже идем", - ответил Мугабо. Он спрятал ее корабль у дальней стороны планеты, чтобы избежать обнаружения. Она знала, что это был риск. Она не жалела об этом. По крайней мере, пока. "Я буду у вас через двадцать".

Танака окинула взглядом поле боя. Вероятно, она не могла тянуть до двадцати.

"Забудьте обо мне", - сказала она Мугабо. "Оставайтесь на "Росинанте". Не позволяйте ему покинуть эту планету с девушкой на борту".

"Вы... ...разрешаете применить силу? Даже если девушка на борту?"

Танака не ответила. Ей нужно было добраться до цели до того, как появится Росинант. Она не могла рисковать потерять девушку, если ситуация перейдет в насилие. А когда ее команда двинулась на двух взрослых, а над головой появился "Воробьиный ястреб", ситуация действительно могла стать очень бурной.

Времени и вариантов не было. Что-то похожее на удовольствие пронеслось через нее. Пришло время кому-то принять решение.

"Считай до трех", - крикнула Танака девушке, подзывая ее. Иди ко мне. "Раз..."

Бертон толкнул девушку за спину и выхватил пистолет. Росинант влетел в поле зрения, едва проскочив верхушки листвы, мощные посадочные двигатели в его брюхе сплющили все, над чем он пролетал. Танака была поражена безрассудством этого маневра. Она так старалась не подвергать девушку опасности, а команда "Росинанта" готова была бросить на нее космический корабль, лишь бы не допустить этого.

"Веном, возьми девочку", - крикнула она сквозь оглушительный шум корабля, выхватывая пистолет из-за спины плавным, отработанным движением. Бертон увидел, как она это сделала, и пригнулся к ней, продолжая толкать девушку назад к приближающемуся кораблю. Танака нырнул за низкий каменный ящик для растений как раз в тот момент, когда он выстрелил, и пуля взметнула в воздух фонтанчик земли.

"Выстрел", - сказал один из ее команды.

"Пять миллиметров без гильз. Низкая угроза", - сказал кто-то другой, такой же ровный и безэмоциональный, как если бы он делал заказ на обед.

"Они стреляют в меня", - крикнул в ответ Танака. "Взять девушку!"

"Свободный огонь?" спросил Веном-1, лидер команды.

"Нет, никакой стрельбы. Если понадобится, раздвиньте двух других руками, но не рискуйте стрелять в сторону девушки", - крикнул Танака, а затем выглянул из-за ящика с растениями. Холден, Бертон и девушка находились примерно в тридцати метрах от них, продолжая отступать. Росинант занял позицию примерно в двухстах пятидесяти метрах дальше, все еще вися на своих посадочных струях. Он должен был опуститься, чтобы позволить им подняться на борт, но пилот не собирался рисковать.

Во двор между Танакой и Холденом опустилась металлически-синяя фигура, а затем в мгновение ока метнулась в сторону убегающей группы. Еще три фигуры спустились с навеса, окружив Холдена и девушку. Бертон направил пистолет на одного из них и начал стрелять.

"Принимаю огонь", - доложила Веном-2.

Ее команда двинулась к троим, не открывая ответного огня, но двигаясь быстро. Агрессивно. Марсианские пистолеты старого образца, которые носили Холден и Бертон, никогда не пробили бы современный лаконский силовой доспех. Они могли стрелять всухую, а ее команда просто подошла бы и свернула им шеи. Быстро, аккуратно, почти без опасности для девушки, если только Бертон не пристрелит ее. Но старый механик стрелял осторожно и методично. Каждый выстрел попадал в одного из команды Танаки, и он держал девушку позади себя.

Веном-3 был ближе всех, всего в нескольких метрах от Холдена, когда мир взорвался. Ослепительная вспышка и сотрясение, словно кто-то ударил ее в грудь. Танака нырнула назад за свой ящик для растений, пытаясь представить детонацию так, будто ее команда не подчинилась приказу и открыла огонь. Но оружие на лаконской броне не было таким громким. Ничто не было таким громким.

Быстрый взгляд на ящик с плантаторами показал ей, что все четыре члена ее огневой команды погибли. Нет, не упали. Их буквально разнесло на части. Она могла видеть останки Венома Два, нерасчлененную груду мяса и техники, разбросанную по нескольким метрам земли. Вдалеке стволы пушек точечной обороны "Росинанта" были полностью выдвинуты и вращались в поисках новых целей.

Огонь КРП в атмосфере с собственными людьми между кораблем и целью. Если бы у нее было время подумать об этом, она была бы поражена смелостью.

Танака вскочила на ноги и побежала в сторону одного из школьных зданий, окружавших двор, в поисках укрытия. Она представила себе, как один из этих стволов PDC с безжалостной машинной скоростью проносится вокруг, чтобы настигнуть ее. Если он выстрелит, она никогда не услышит выстрелов, которые ее прикончат. Против снарядов PDC военного корабля ее шикарный бронекостюм мог бы сойти за шелковую пижаму.

Она добралась до стены здания школы. Росинант, зависший на своих маневровых движках, был полностью закрыт от ее взгляда. Она не думала, что пилот, который летал на Джеймса Холдена, будет стрелять по школе, чтобы достать ее, но все равно переместилась в другое соседнее здание. Как только началась стрельба, люди могли запаниковать и сделать то, чего никогда бы себе не позволили. Лучше не рисковать.

Рев двигателей корабля нарастал, затем стал стихать. Корабль приземлился. Они разнесли ее команду на части, отправили ее в бега и решили, что берег чист.

Берег явно не чист, ублюдки.

Танака выскочила из-за здания и бросилась в высокую траву. Она бежала параллельно пути, по которому Холден и команда направлялись к своему кораблю, держась достаточно далеко, чтобы скрыть звук своего движения. Если кто-то еще мог что-то услышать после сокрушительного для ушей взрыва ПДРК "Росинанта", стреляющих в атмосфере. Даже если они уловили что-то в термальных лучах, они могли бы дважды подумать о том, чтобы случайно выстрелить в случайного прохожего. Могут. Они были чертовски безрассудной группой. Она собиралась насладиться их уничтожением.

Через тридцать метров она сбавила скорость и направилась под углом к трем убегающим фигурам. Она была еще в дюжине метров от них, когда заметила Холдена в темной марсианской броне, направляющегося к кораблю. Он не смотрел в ее сторону. Сквозь звон в ушах она была почти уверена, что слышит лай собаки, значит, девушка должна быть поблизости.

Танака отклонился в сторону и прибавил скорость, оставаясь на небольшой высоте, но опережая их. Поверхность высокой травы была покрыта крошечными крючками, которые зацеплялись за одежду, когда она задевала их. Когда она случайно задевала один из них тыльной стороной ладони, оставалась болезненная ссадина, похожая на ожог от ковра. Она не обращала на это внимания. Она чувствовала запах крови, а ее добыча была всего в нескольких метрах от нее.

Когда Танака почувствовала, что опередила их достаточно далеко, она отошла к краю травы и стала ждать. Корабль затих. Трава вокруг нее гудела своим белым шумом. Дальше по тропинке лаяла собака. Она услышала голос Холдена. Поторопись. К ним идет подкрепление. Они были в десятке метров от нее и двигались в ее сторону. Они шли рысью, но она была быстрее. На шаг впереди.

Танака вышла из травы, направив пистолет на Холдена. Выражение удивления на его лице было бы комичным в любом другом контексте. Девушка вскрикнула от тревоги и схватила за ошейник свою собаку, которая яростно залаяла.

"Я не могу позволить тебе уйти с этой девушкой".

Холден держал пистолет в руке, но он был опущен на бок. Он переместил свой вес, словно собираясь сделать шаг, но Танака только покачала головой и направила пистолет ему в лицо.

"Если я распылю тебя на эту девушку, она запаникует. Если она убежит, все станет еще менее предсказуемым, чем сейчас. А этого никто не хочет".

Холден кивнул и опустил пистолет, затем его взгляд переместился на левое плечо Танаки.

"Подождите, - сказала она, - где..."

"Прямо здесь", - раздался глубокий голос у нее за спиной.

Черт. Она была на шаг позади.

Она уже поворачивалась, чтобы навести пистолет на цель, прежде чем прозвучало второе слово. Что-то тяжелое ударило ее в голову и повалило на землю. Амос Бартон вышел из травы, его руки сжались в кулаки.

"Привет", - сказал он, двигаясь к ней.

Удар был твердым, от челюсти до внутреннего уха. Ее мир поплыл. Танака откатилась в сторону и нашла на земле свой пистолет. Она поднимала его, когда ботинок Бертона ударил ее по предплечью и пистолет отлетел в траву.

"Что ты делаешь?" спросил Холден.

Мне надирают задницу, подумала Танака, ошеломленная настолько, что не могла понять, почему он с ней разговаривает.

"Думаю, нам стоит поговорить с этой", - сказал Бертон. "Давайте возьмем ее с собой".

Танака сказала "Нет" и попыталась встать, а потом снова упала. Посмотрите, как мне больно. Это была лишь полуправда.

"Поторопись", - сказал Холден и начал вести девушку мимо нее.

Бертон потянулся вниз, чтобы схватить Танаку за руку и подтянуть ее к себе. Он был очень сильным. Это было хорошо. Это сделало бы его слишком самоуверенным. Танака позволила ему подтянуть ее к себе, сильно оттолкнулась ногами, поднимаясь, а другой рукой ударила ладонью в подбородок здоровяка. От удара его голова дернулась назад, но хватка на ее левом бицепсе не ослабла.

Он поднял другую руку и обрушил массивный кулак на ее лицо. Поскольку он держал ее за руку, она не могла уклониться, поэтому мотнула головой вправо и ударила кулаком, отбросив его влево. Удар все равно задел ее щеку, и этого было достаточно, чтобы онемела та сторона лица.

Движение приблизило его, и Танака бросилась назад, позволяя импульсу от удара и собственному весу сбить Бертона с ног и повалить ее на спину.

Он отпустил ее руку, рефлекторно пытаясь поймать себя, и они оба упали на землю. Он упал на нее, как падающее дерево, выбив воздух из ее легких. Но она была готова к этому и подбросила локоть, который попал Бертону в горло, когда он падал. Он издал звук, как раненая утка, и покатился прочь, хватаясь за шею. Танака вскочила на ноги и стала искать девушку. Мир плавания кружился вокруг нее. Она стиснула зубы и не обратила на это внимания.

Девочка пряталась за Холденом, прижимаясь к собаке и глядя на побоище, ее рот был круглым от удивления. Он копался у себя под ногами, пытаясь подобрать выпавший пистолет.

Танака увидела свой, лежащий в траве недалеко. Нырять за ним, чтобы поспешно выстрелить в Холдена, было бы рискованно, когда девушка так близко. Вместо этого она подняла руку. "Холден, подожди".

"Не впутывай его в это", - сказал Бертон позади нее, - "мы еще не закончили".

Танака крутанулась на носочке и ударила ногой в то место, откуда доносился звук. Большой механик небрежно отмахнулся от нее. Он выглядел не хуже, чем после удара в горло, который убил бы большинство людей. Что-то было не так с его глазами. Они были абсолютно черными. Она вспомнила, что читала о ком-то с такими глазами. Она не помнила, кто именно.

"Я ознакомилась с вашим досье", - сказала Танака, отступая к Холдену и девушке. У нее не было времени на боксерский поединок с этим странным человеком с жуткими черными глазами. Не сейчас, когда ее лучшие удары, казалось, даже не пугали его.

"Да?" - спросил он, придвигаясь к ней.

"Здесь сказано, что мы тебя убили", - сказала она. "В любое другое время я бы осталась, чтобы выяснить это". Девушка была так близко, что, если бы ей удалось удержать равновесие, она могла бы сделать два шага, схватить ее и убежать, прежде чем остальные узнают, что произошло. Танака готова была поставить на то, что они не станут стрелять в нее, если ребенок будет у нее на руках.

"У тебя есть время", - сказал Бертон.

Танака повернулась к девушке и тут же остановилась. Холден стоял перед ней, держа пистолет в руке. Глаза, которые мгновение назад казались испуганными, теперь были плоскими, безэмоциональными, холодными. Это плохо.

"Нет", - сказал он. "Нет".

Прежде чем Танака успела пошевелиться, пистолет Холдена выстрелил три раза. Она почувствовала эти три выстрела как удары молота в грудину. Все три, по центру. Убийственные выстрелы. До этого момента она не была уверена, что он способен на это.

Танака, пошатываясь, сделала два шага к краю тропинки, а затем рухнула на лицо. Три пули из пистолета Холдена впились ей в грудь, где их зацепила нижняя рубашка из нановолокна, как кинжалы в глубокий синяк, который они оставили в ее плоти. Она не обращала внимания на боль и лежала очень тихо, затаив дыхание.

"Черт, кэп", - говорил Бертон. "Я думаю, мы должны были оставить ее".

"Мы должны идти. Мы должны выбраться отсюда. Сейчас же", - ответил Холден. В его голосе звучала злость. Судя по тому, что она читала его досье, Танака могла бы поспорить, что он злился не на механика. Он был зол на то, что его заставили в кого-то стрелять. При всем том дерьме, которое он видел, психологическая экспертиза лаконского следователя показала, что Холден никогда не испытывал дискомфорта от насилия.

Не приходите проверять мое тело, - приказал им Танака.

"Давайте убираться отсюда, пока не появились новые", - сказал Холден, и они втроем начали уходить.

Двигаясь как можно меньше, Танака пробиралась к своему пистолету. Когда ей удалось положить на него правую руку, она рискнула повернуть голову, чтобы посмотреть, где они находятся. Холден и Бартон шли бок о бок, девушка между ними. До них было около сорока метров. Не очень длинный выстрел. Не для нее. На них обоих были старые марсианские легкие бронежилеты. Взрывные патроны из ее пистолета прошли бы сквозь нее. Существовал некоторый риск попадания осколков в девушку, но это вряд ли было смертельно. Да и хрен с ним. Немного синяков может пойти этой сучке на пользу.

Танака перекатилась на спину и села. Она прицелилась в спину Бертона. Он был более опасен из них двоих. Убить его первым. Она навела прицел между лопаток здоровяка. Сделала длинный вдох, выдохнула половину и нажала на курок.

Пуля вонзилась ему в спину и разнесла грудь, словно кто-то подменил его сердце гранатой. Танака перевела прицел на Холдена, который уже крутился, держа пистолет в руке. Крупный мужчина сделал еще пару шагов и упал. Танака прицелилась в грудь Холдена, затем дернула головой, когда что-то прорезало борозду на ее голове. Через долю секунды раздался выстрел.

Он разобрался с бронежилетом, подумал Танака. Он стреляет в голову.

Она двинулась, укрываясь в траве и пытаясь выстроить следующий выстрел. Холден стоял на месте, медленно поворачиваясь на талии, чтобы навести на нее прицел. Теперь это была гонка, и она уже прицелилась в его голову, готовая нажать на курок и покончить с ним, когда кто-то ударил кувалдой по ее щеке. Другая сторона ее рта разлетелась. Боль едва ли длилась достаточно долго, чтобы заметить, и все исчезло.

Интерлюдия: Мечтатель


Мечтательница мечтает, и мечта увлекает ее все глубже в близость с необъятным. По всей ширине и потоку она сверкает, и сверкание становится мыслью там, где раньше не было мысли. Остается великая медлительность, мягкая и широкая, как ледяное холодное и всеобъемлющее море, и эта медлительность (дрейфующая, вялая) тасует и перетасовывает себя. Липкое и скользкое, яркое и темное, движущееся и движущееся, ибо нет истинной неподвижности в субстрате, наполненном искрами, а искры становятся разумом. Мечтательница мечтает, и другие мечтают вместе с ней, не только те, кто рядом с ней, не только пузырьки соли, но и танец, который они творят. Она мечтает о танце, и танец мечтает о ней. Здравствуй, здравствуй, здравствуй.

Когда-то, и так далеко, что остались только первые мысли, чтобы думать об этом, это было так: шар в центре вниз, и раковина на краю вверх, а между ними медленные танцоры и внезапный танец. Смотри, смотри, смотри, - шепчут бабушки, и их голоса превращаются в хор, а хор говорит о другом. Танец хочет, и он толкает к краям всего, к коже вселенной. Мечтатель мечтает о танце, и танец мечтает, и его мечты становятся вещами, и вещи меняют мечты. Желание и тоска по желанию бьются в нетерпении и создают новые вещи, с которыми можно танцевать. Мозг наращивает провода, формируя себя, мысли перетекают из одного субстрата в другой, и великое любопытство вращается и творит, вращается и учится. Оно давит вниз, в тепло на дне всего. Оно давит вверх, в холод, и раскалывает небесный свод. Холод и твердость верха уступают танцу, и огни, которыми они являются, встречают огни, которыми они не являются.

Произошла новая вещь. Свет из другого места. Ярко поющий голос Бога, приглашающий, приглашающий и приглашающий...

Удар сзади пробивает насквозь, неся с собой кровь, кости и дыхание. Сновидица делает шаг, потом другой, потом падает, вскрикивая, а бабушки говорят: нет, не это, сюда, сюда, посмотрите, что было дальше. Смерть наплывает на нее, пуще тьмы, и сновидица забывает, хватается за брата, который всегда рядом с ней, только не здесь, только не здесь, а другой, каркающий и похоронный, все в порядке, это не ты, я держу тебя.

Она плывет вверх быстрее пузырьков, тепло внизу и позади, холод, распахнутый к звездам, и крича, она запускается вверх и выходит из сна и в тело, которое принадлежит только ей, в путанице рвоты и плача и угасания глубже, чем могли бы быть сны.

Что это было?


Глава тринадцатая: Джим


Амос обмяк, его темные глаза были закрыты. Его рот висел открытым, а губы были белыми. Дыра в его спине была размером с большой палец. Та, что выходила из его груди, была шире, чем два сложенных вместе кулака. Черное мясо его плоти делало бледную кость его позвоночника похожей на червяка, которого кто-то разорвал на части.

"Нам пора идти", - сказала Тереза очень издалека. Она потянула его за рукав. "Джим! Мы должны идти".

Он повернулся, чтобы посмотреть на нее - на ее нетерпеливый хмурый взгляд, на ее волосы, откинутые назад за уши. Мускрат у нее под боком пританцовывал на лапах и скулил. А может, это был он. Он попытался сказать "Хорошо", но вовремя понял, что его вот-вот стошнит, и отвернулся.

Нам надо идти, подумал он. Давай. Соберись.

Он подошел к Амосу, обнял его за колени и широкие плечи. На Земле он никогда бы не смог его поднять. При росте в три четверти г Аббасии он был тяжел, но управляем. Мужчина, девушка, собака и труп начали бежать к Росинанту. Джим пытался крикнуть "Скорее", но то, что сжалось у него в груди, когда он увидел, как Амоса разнесло на части, не позволило ему этого сделать. Он не оглядывался. Его периферийное зрение начало сужаться, как будто они бежали по тоннелю, который медленно закрывался. Он должен был добраться до корабля. Холодная и мокрая одежда прилипла к его животу и бедрам. Черная кровь Амоса растекалась по нему.

Впереди них открылся шлюз. Алекс был в нем, с винтовкой в одной руке, и махал им вперед. Собака достигла шлюза первой, неправильно оценив силу тяжести и ударившись о корпус. Тереза обхватила Мускрата за середину и вместе с ним взобралась по трапу. Вес тела Амоса замедлил движение Джима, но Алекс протянул руку, чтобы помочь сделать последние пару шагов. Джим опустился на колени и опустил труп на палубу. Веки приоткрылись во время бега, и глаза под ними ничего не видели. Джим закрыл их.

"Черт", - сказал Алекс. "Какого хрена?"

"Взлетай сейчас же".

"Хорошо", - сказал Алекс. "Давайте укладываться, и мы..."

Джим покачал головой и открыл связь с Наоми. "Мы внутри. Поднимайте нас."

"Вы на диване?"

"Нет, так что не надо нас сильно раскачивать, но вытащите нас отсюда". Она не стала спорить. Рев маневровых двигателей скрежетал его зубами. Он взял Терезу за плечо и притянул к себе, чтобы крикнуть ей на ухо. "Отнеси собаку на ее диван и пристегнись. Я не знаю, насколько все будет плохо".

Она смотрела на него с невозмутимостью, которую он не мог почувствовать. Она была ранена, напугана, травмирована. Она была ребенком. Как она могла вынести то, что видела? Как он мог?

"Он не защищен", - сказала она.

"Ему будет все равно. Идите."

Палуба заскрипела под ними, медленно смещаясь, когда корабль перешел из положения "брюхом вниз" в обычное положение "двигателем вниз". Мушкат заскулила, и Тереза взяла ее за ошейник и повела прочь. Тело Амоса сдвинулось и покатилось. В глазах Алекса был ужас, и Джим почувствовал прилив гнева. Бедствие в глазах его старого друга было слишком сильным. Если бы он попытался утешить Алекса, это было бы слишком. Его и так трясло, и он не знал, что это - вибрация корабля, прокладывающего себе путь через атмосферу, или его собственное тело, которое его предало. Возможно, и то, и другое.

"Мы должны идти в оперативный штаб", - крикнул Джим. Алекс сделал шаг в сторону трухлявой глины, которая была Амосом, потом поймал себя на мысли, и они, покачиваясь, неуверенно двинулись к центральному лифту. Палуба тряслась и прогибалась под ними, пока они перебирались с поручня на поручень. От силы тяжести и притяжения планеты у него болели колени и позвоночник. Его зрение потемнело. Он оказался на грани замешательства, не зная на мгновение, откуда они бегут - из Нового Египта или из Лаконии. Когда они добрались до лифта, он сел, чтобы не потерять сознание. Пока они поднимались, его мысли собрались воедино.

Алекс присела на корточки рядом с ним. "Ты в порядке?"

"Они там ждали нас. Они знали, что мы придем".

"Мне жаль", - сказал Алекс. "Я должен был быть там".

"Она выстрелила Амосу в спину. Выстрелила ему в спину, когда мы бежали".

Алекс замолчала, потому что сказать было нечего. Джим посмотрел на свой летный костюм, измазанный черным от кишок до колен. Его руки тоже были испачканы черным, но все равно пахло кровью.

Лифт поднимался, палуба за палубой. Когда они добрались до оперативного отдела, Джим то ли собрался с мыслями, то ли был полностью разобщен. Трудно было понять, что именно.

Поездка выровнялась, когда они достигли верхних слоев атмосферы. Ветры проносились мимо них, но масса воздуха была так мала, что рвущееся течение со скоростью пятьсот километров в час отклоняло их меньше, чем бриз. Палуба ощущалась под его ногами более устойчивой. Наоми сидела на кушетке, управляя полетом на своем экране. Она оглянулась, когда он опустился на кушетку рядом с ней. Он увидел, как она регистрирует кровь и чья она.

"Амос?" - спросила она.

Он покачал головой, не имея в виду, что это не так. Но не сейчас. Он знал, что она все поняла.

Алекс поднялся на летное поле, его винтовка все еще подрагивала у плеча. "Я беру палку", - крикнул он вниз несколько мгновений спустя.

"Поняла", - ответила Наоми. "Я управляю огнем". Экран перед ней переключился на показания состояния корабельных орудий - ДПД, торпед, килевого рельсового орудия. Джим поднял тактический экран. На этом экране одну сторону занимала увеличенная карта Аббассии под ними, другую - схема близлежащего пространства системы Нового Египта. Красным цветом было отмечено то, что, по мнению системы обнаружения угроз Roci, должно его насторожить. Камень в груди, он выбрал его и вызвал идентификацию корабля.

"У нас гости", - крикнул Алекс сверху.

"Они у меня", - ответил Джим.

Голос Наоми был резким и фактичным, как это всегда бывает в кризисных ситуациях. "Это Шторм?"

Джим посмотрел на анализ. Теперь, когда остался только один корабль класса "Магнетар", застрявший в Лаконии и охраняющий свою родную планету, эсминцы класса "Шторм" были основой лаконийской мощи. И даже один из них был бы более чем подходящим для Роси. Но этот был меньше, с приземистым, широким корпусом и конусом привода, который обещал, что он создан для скорости.

"Нет", - сказал он. "Меньше. Может быть, исследователь. Я не знаю".

"Ну, он идет в нашу сторону", - сказал Алекс. "И выглядит злым".

"Мы можем держать планету между нами и ними?"

"Если я выведу нас на низкую, быструю орбиту, может быть, на некоторое время. Надолго? Нет."

"Тогда дайте мне немного времени".

Наоми промолчала, но проверила состояние PDC. Если бы это была война со стрельбой, они были бы готовы настолько, насколько может быть готов одинокий корабль. Первым побуждением Джима было повернуться спиной к солнцу и палить изо всех сил в сторону кольцевых врат и выхода из системы.

Но это не сработало бы. Лаконийский корабль был создан для того, чтобы быть быстрее. И если они хотели заполучить Терезу, то лучшим вариантом было пробить дыру в конусе привода "Роси" и принудительно отключить его, а затем высадиться на борт и захватить его в свое удовольствие. Поворот хвоста и бегство только облегчили бы задачу. Альтернатива заключалась в том, чтобы сделать его трудным.

Он закрыл глаза. Он мог придумать только один следующий шаг, и он его ненавидел. Его мысли метались и скользили в поисках лучшей идеи.

"Э, Джим?" сказал Алекс. "Твое время подходит к концу. Что будем играть?"

Черт, подумал он. "Держи наш нос направленным на них. Сделай так, чтобы им пришлось проделать дыру в каждой палубе корабля, чтобы попасть в привод".

Наоми и Алекс на мгновение замолчали, затем Алекс сказал: "Я займусь этим".

Далекий звук двигателей был совершенно не похож на прежний рев. Смещение аварийной кушетки было почти мягким.

Наоми кивнула и проверила состояние энергии на рельсовой пушке. "Забавно. Раньше ты говорила, что из-за человеческого щита тебе некомфортно".

"Я перешла от дискомфорта к ярости".

Она кивнула в знак согласия, затем экран засветился, когда запрос на плотный луч был принят. На экране появилось лицо мужчины: широкое, с круглыми щеками, темной кожей и полными ухоженными усами. На нем была синяя форма Лаконии в звании капитана. Он кивнул в камеру, так спокойно, словно они вместе стояли в очереди в комиссионном магазине.

"Капитан Холден. Я капитан Ноэль Мугабо с "Воробьиного ястреба". Пожалуйста, вернитесь на поверхность планеты. Я не желаю зла вам и вашему экипажу".

"Вы только что всадили пулю в моего механика", - сказал Джим, и Наоми напряглась.

"А вы убили четырех лаконских морпехов", - сказал капитан. "Я здесь, чтобы помочь нам обоим деэскалировать ситуацию. Мой приказ - держать вас здесь. Нам нужна помощь Терезы Дуарте, и для этого она должна пойти с нами. Мы не причиним ей вреда и не задержим вас".

"Я вам не верю."

"Ваши сомнения не меняют нашей ситуации". Джим заметил, как мужчина сказал "наше положение". Налаживает контакт. Затрудняя нажатие на курок, но и не отступая ни на сантиметр. У него были подобные разговоры, когда он был пленником на Лаконии. "Пожалуйста, возвращайтесь на поверхность планеты, и мы разберемся со всем этим без лишнего насилия".

Его реанимационная кушетка подала сигнал медицинской тревоги низкого уровня. Его кровяное давление и пульс были в норме. Не опасно, но и не опасно. Он отключил предупреждение.

"Нет", - сказал Джим. "Я думаю, мы оба знаем, что этого не произойдет".

Алекс позвонил с летной палубы. "Они все ближе. Хочешь, я сниму орбиту?"

Джим отключил микрофон. "Пока нет."

"Какую альтернативу вы предлагаете?" спросил капитан Мугабо. "Я готов обсудить это".

"Я предлагаю вам приземлиться, чтобы мы знали, что вы не представляете угрозы. Затем мы улетаем. Вместе с девушкой".

"Могу я на минутку посоветоваться со своим начальником?"

Джим кивнул, и глаза Мугабо переместились вниз, как будто он отправлял текстовое сообщение. Джим открыл тактическое окно. Два корабля кружили вокруг планеты по низкой орбите, нацелившись друг на друга, как стрелки в дешевой развлекательной передаче. Он не знал, каким оружием оснащен "Воробьиный ястреб", но точно знал, что все они сейчас направлены на него.

Появилось еще одно окно. Управление огнем, рельсовая пушка заряжена и готова, лаконский корабль заблокирован пассивным наведением, чтобы не показалось, что это эскалация. Он взглянул на Наоми. Она пробормотала слова "Если понадобится". Он кивнул.

"Хорошо", - сказал Мугабо. "Я принимаю ваши условия".

"Что?"

"Мы оба ценим жизнь девушки. Если нам придется продолжить переговоры в другой раз, то так тому и быть. Вы можете идти".

Джим сделал два длинных вдоха. "Ты не начнешь сжигание на деорбите".

"А ты этого ожидал?"

"Я не думаю, что ты говоришь мне правду", - сказал Джим. "Я думаю, если я запущу маневровые двигатели, начну немного поворачивать, ты пошлешь снаряд через мой приводной конус. Я думаю, единственная причина, по которой вы еще не сделали этого, в том, что для этого вам пришлось бы прострелить весь корабль, а риск для Терезы Дуарте слишком велик".

"Уверяю вас, это не так", - сказал Мугабо.

"Тогда вы идете первым. Если мы свободны, начинайте спуск. Когда я увижу, как вы приземлитесь, я буду знать, что вы сказали правду".

"Да", - сказал Мугабо. "Конечно. Я очень хорошо понимаю вашу позицию".

"Вы играете на время".

"Я понимаю, почему вы так считаете, капитан Холден. Пожалуйста, поверьте мне, что мы не желаем зла вам и вашему экипажу, и что мое предложение искренне".

Тактический экран расцвел в тот же момент, когда до него донесся спокойный голос Наоми. "Быстрые движители. Они запустили торпеды".

Радар отследил пару торпед, по дуге уходящих от "Воробьиного ястреба". Мугабо выигрывал время, пока его люди закрепили огневое решение, которое направило торпеды наружу и вокруг "Роси", чтобы по дуге вернуться и ударить ее сзади. Вывести из строя привод и оставить остальную часть корабля нетронутой.

Джим нажал на кнопку управления огнем, и "Росинант" на долю секунды провалился под ним, когда двухкилограммовая вольфрамовая пуля выплюнулась в сторону врага без включенного главного привода, чтобы компенсировать удар. Мугабо исчез, связь с плотным лучом была потеряна. Глубокий, раскатистый стрекот ПДЦ пронесся по кораблю. Одна из торпед мигнула с его борта.

"Я готовлю еще один выстрел", - сказал Алекс. Рельсовая пушка показала готовность. Другая ракета мигнула с борта. Роси предупреждающе пискнул, когда на них нацелились еще две торпеды.

"Они снова готовятся к запуску", - сказал Джим.

"Я настроил реактор на сброс ядра, если Roci решит, что нам не повезло", - сказала Наоми.

"Алекс?"

Рельсовая пушка во второй раз нацелилась на "Воробьиный ястреб" и выстрелила, без того, чтобы Джим успел ее разрядить. "Думаю, ты их поймал", - сказал Алекс.

Джим переключился на внешние телескопы. Воробьиный ястреб находился там же, где и раньше, огибая планету по направлению к ним, его орбита не изменилась. Но теперь с одной стороны от корабля расплывалось облако газа и водяного пара. Сигнал блокировки затих, так как торпеды "Воробьиного ястреба" не сработали.

"Возможно, они прикидываются мертвыми", - сказала Наоми.

"Алекс, держи рельсовое орудие нацеленным на них".

"Принято."

Последовало крошечное предложение вверх и вниз, смещая диваны на их имбалах, пока Алекс корректировал орбиту корабля, чтобы держать "Спарроухок" в поле их зрения. Никаких новых предупреждений о блокировке не прозвучало. Ни один активный радар не отразился от их корпуса. Джим снова включил связь, попробовал плотный луч, не зная точно, что он скажет, если Мугабо ответит. Он не ответил. Лаконийский корабль дрейфовал дальше по своей низкой, быстрой орбите. Либо лаконский корабль починится, либо еще через несколько недель упадет обратно в гравитационный колодец планеты и сгорит, как метеор. Или он просто прикидывался мертвым, ожидая, пока Джим объявит победу, повернет корабль и поймает снаряд рельсотрона через его привод.

"Алекс", - сказал он. "Верни нас на маневровые двигатели. Если они не повернут в нужную сторону... Разворачивай нас, и уходим с орбиты. Уходим отсюда".

"Принято", - сказал Алекс, и "Роси" сдвинулся под Джимом. Они двигались осторожно. Медленно. В ожидании сигналов тревоги, которые означали бы, что "Воробьиный ястреб" просто притворялся мертвым.

Тревоги не последовало.

"И что теперь?" сказал Алекс.

"Теперь мы прокладываем самый быстрый путь обратно через кольцевые врата и уходим отсюда".

"Есть мысли о том, куда?" спросил Алекс. "Фирдоус есть в плане полета, но..."

"Фрихолд", - сказала Наоми, ее голос был спокойным и авторитетным. "Мы уже нуждались в пополнении запасов, и мы сжигаем много реактивной массы на маневровых движителях. И я бы не возражала быть под защитой одного из наших, пока мы выясняем, как все пошло наперекосяк".

"Да", - сказал Алекс, его голос был мрачен. "Это доброе отношение к чужакам не очень хорошо для нас".

Джим услышал, как освободились путы Наоми, и почувствовал ее приближение. Она погладила его по волосам, и он взял ее руку, нежно целуя ее пальцы.

"Все прошло очень плохо", - сказала она.

"Да".

Она подождала мгновение, прежде чем спросить: "Что случилось с Амосом?"

Джим покачал головой. Мы потеряли его, - попытался сказать он. Я потерял его.

"Да", - сказал Амос. "Мне здорово досталось".

Он вышел из лифта, его истрепанный летный костюм был мокрым и черным, как будто он залил его чернилами. Выходное отверстие на его груди представляло собой бледную плоть вокруг плоского круга из оникса. Когда он улыбнулся, улыбка показалась неуверенной.

Выражение лица Наоми стало пустым.

"Привет, Кэп. Мы вернули Крошку в целости и сохранности, не так ли?"

Потребовалось мгновение, чтобы понять, что это действительно происходит, но потом Джим сказал: "Да. Вернули".

"А собака?"

"Ее тоже".

Амос вошел в оперативный отсек и опустился на пустую кушетку, похрюкивая от боли. "Хорошо. Крохе очень нравится эта собака. В шлюзе адский беспорядок. Я все уберу, но сначала надо поесть. Я очень голоден".

Алекс, привлеченный голосом Амоса, спустился с летной палубы. Его лицо было бледным. "Амос?"

"Привет", - сказал большой человек, поднимая руку в знак приветствия. "Я думаю, что я, должно быть, получил удар там, внизу. Я упускаю кое-что из того, что произошло".

Джим хотел почувствовать радость, и он почувствовал. Но было что-то еще. Ощущение неправильности, возникавшее после травмы за травмой, за которой следовало нечто, нарушавшее его врожденное представление о том, как работает Вселенная. Что было возможно.

"Ты умер", - сказал он. "Ты получил пулю в спину, и она разнесла большую часть твоей груди. Я видел твой позвоночник. Он был разбит на куски".

Амос застыл на месте, как он иногда делал, а затем нахмурился и кивнул. "Да, хорошо. Думаю, я знал эту часть".

Джим рассмеялся, и это было неверие. И, возможно, облегчение. И что-то еще, чему он не мог дать название. "Есть ли что-нибудь, что убивает тебя больше?"

"Почти уверен, что я умираю от голода", - сказал Амос.

"Ну", - сказал Алекс. "Черт возьми".

Наоми все еще молчала. Амос коснулся черного круга своей раны, исследуя ее. Это больше не было похоже на кожу. Что бы это ни было, это было то, что создал воскресший труп Амоса, когда заменил его израненную плоть. Джиму стало интересно, как выглядит внутренняя часть раны. Впервые ему пришло в голову, что изменения, которые дроны на Лаконии произвели с его старым другом, не прекратились, когда они покинули планету. Амос не стал каким-то другим. Он находился в непрерывном процессе становления. Что-то в этой идее было леденящим.

Словно прочитав мысли Джима, Амос нахмурился. "Я не знаю, как все это работает. Но нам лучше не делать этого слишком часто".

Глава четырнадцатая: Элви


Эльви скучала по гравитации. Она хотела иметь возможность сидеть у медицинского отсека Кары и чувствовать, как на нее давит тяжесть усталости. Длительное, легкое растяжение вдоль шеи, когда голова свешивается вперед. Тяжесть в руках и ногах. Умом она понимала, что близка к коллапсу, но привычных соматических признаков на плаву не было. Единственное, что осталось, - это дрожь в крупных мышцах, и сама по себе она была похожа на страх.

Кара была пристегнута к отсеку широкими белыми лентами, которые не давали ей дрейфовать. Ее глаза были закрыты, рот расслаблен и слегка приоткрыт. Ее губы были бледными и бескровными, как вырезанный воск, с кончиками белых зубов и темно-фиолетовым языком за ними. Ее дыхание было глубоким, ровным и медленным. Седативные препараты все еще действовали на нее и Ксана, несмотря на изменения, которые ремонтные дроны внесли в их тела. Препараты быстрее метаболизировались, но это было нормально. Припасов было достаточно.

Автодок был изготовлен на заказ с учетом десятилетий наблюдений Кортасара за базовыми показателями Кары и Ксана. Экраны были заполнены анализами крови в реальном времени и профилями нейронной активности, система пыталась сопоставить Кару сейчас и Кару в обычном состоянии, и искала способы объединить эти два набора данных. Обычная кровать вызвала бы недоумение, но эта показывала, как Кара медленно возвращается к своему стандартному диапазону функций, пока Эльви наблюдала за происходящим, пила чай из лампочки и дрожала.

Они были в середине очередного погружения, просеивая галлюцинаторные ощущения и нечеловеческие воспоминания в поисках кусочков головоломки о том, как были построены врата и можно ли сделать их безопасными. Элви была уверена, что они достигли той стадии развития инопланетного вида, когда осознали, что за пределами ледяного панциря их мира существует более широкая вселенная. Она ожидала, что Кара дойдет до этого, и что это откроет дверь к некоторым практическим ответам, в которых они нуждались. Но потом Кара начала кричать, что в нее стреляли, а если не в нее, то в кого-то. Мониторы запульсировали, и ее мозговая активность засветилась, словно кто-то бросил в ее сознание бутылку с зажигательной смесью.

Они сдерживали панику, Харшан Ли повторял шаги контрольного списка отключения, перекрывая крики и рвоту Кары. К тому времени, когда они отключили погружение, Кара потеряла сознание. Она пришла в себя только сейчас.

Губы Кары шевельнулись, и она сглотнула. Ее глаза задвигались под закрытыми веками, а затем открылись. Черное на черном, взгляд Кары нашел ее, и девушка попыталась слабо улыбнуться.

"Привет, док".

"С возвращением", - сказала Эльви. "Как ты себя чувствуешь?"

Кара сделала паузу, но это не был один из жутких, инопланетных застывших моментов. Казалось, что она пытается найти правильный ответ на сложный вопрос. "Вымоталась. Я никогда не была пьяна, но, может быть, похмелье? Это похоже на то, на что должно быть похоже похмелье".

"Экстраполируешь на литературу?" сказала Эльви, взяв руку Кары. Она была горячая.

"Что-то вроде этого".

"Ты помнишь, что произошло? Что пошло не так?"

"Это были не бабушки, я не думаю", - сказала Кара. "Они чувствовали то же самое, что и всегда. Может быть, глубже, но то же самое. Это была... одна из других".

"Хорошо. Расскажи мне об этом".

Кара нахмурилась и покачала головой так, как она делала, когда искала какое-то очень точное слово. "Я не просто сама по себе, когда я там. То есть, я есть, но я не просто Кара. Там есть что-то еще?"

"Как инопланетяне".

"Нет, как я наблюдаю за пришельцами. Я тоже чувствую пришельцев, но это похоже на то, что я смотрю трансляцию. Вижу то, что уже записано. А эти другие - это как будто все в комнате, кто смотрит?"

"Как связь, которая у тебя есть с Ксаном".

"Да, но больше. Их больше. Только мне кажется, что-то случилось. Что-то плохое. Я не знаю, умерли ли они. А потом другая часть меня пыталась меня успокоить". Глаза Кары расширились, и она сжала руку Эльви так сильно, что стало больно. "Ксан? С ним все в порядке?"

"В порядке", - ответила Эльви, не дрогнув. "Он беспокоится о тебе, но это все. Он был в изоляторе, когда это случилось, и, похоже, это не повлияло на него так или иначе".

Кара расслабилась. "Хорошо. Хорошо. Хорошо, тогда все в порядке". Она вздохнула и успокоилась. "Я видела, как они впервые увидели звезды".

"Сейчас нам не нужно подводить итоги. Сначала ты можешь отдохнуть".

"Давайте немного поговорим. Пожалуйста. Пока все еще свежо в моей голове".

Эльви почувствовала небольшую волну удовольствия, а затем вину за это удовольствие. "Только немного. Потом ты отдохнешь".

Кара погрузилась в себя, вспоминая воспоминания других. Когда она это делала, в ней появлялась радость. Или нет, это было неправильно. Не радость, а облегчение. Словно Эльви лила прохладную воду на ожог.

"Они менялись. Морские слизни, медузы или как их там? Они забирали другие частички жизни, животных, растения или что там было в горячем ядре этого ледяного холодного мира. Они отправляли их вниз в жерла, чтобы они могли измениться. Или они могли измениться".

"Это была последовательная точка зрения. И, судя по тому, как функционировала протомолекула, они придерживались этой стратегии долгое, долгое время", - сказала Элви.

Но Кара не слушала. Ее голос звучал отстраненно, почти мечтательно. "Главное - это свет".

"Ты говорила об этом. Я думаю, что это было создание разума".

"Разум улья".

Эльви пожала плечами. "Я никогда не понимала этот термин, правда. Я имею в виду, была электрохимическая структура с множеством полунезависимых тел. Опиши это так, и мы станем ульями нейронов. Но нашло ли оно способ построить эмерджентную когнитивную аналоговую систему? Да. Думаю, да".

"И когда они увидели звезды, это было похоже на то, как если бы они услышали Бога, говорящего на языке, который можно почти понять. Но не совсем. БФЭ хотел показать мне больше. Оно не хотело, чтобы я - мы, как бы то ни было - уходил. Оно пыталось удержать меня. А потом случилось то, что случилось, и... Если это был не Ксан, я не знаю, кто это был, но они чувствуют себя правильно, когда я там".

Кара отпустила руку Эльви. Она сосредоточилась на чем-то, чего Эльви не могла видеть, как будто слышала музыку, которая играла только для нее.

"Не беспокойся об этом", - сказала Эльви. "Не сейчас. У нас будет достаточно времени для полного отчета после того, как ты отдохнешь. Я сообщу команде, что с тобой все в порядке, а доктор Сандерс хочет зайти и убедиться, что ты в порядке. Как только мы услышим, что он скажет, мы разработаем планы на будущее".

"Я не хочу ждать. Я хочу вернуться обратно".

Эльви сделала глоток чая. "Я тоже этого хочу. Но сейчас отдыхай".

Кара кивнула и закрыла глаза. Эльви подождала, пока не убедилась, что Кара уснула, и, выскользнув из-под опоры, направилась к двери.

Кара заговорила сразу, ее голос был совершенно ясным и бодрым. Совсем не невнятный. "Ксан может меня навестить?"

"Конечно, если ты хочешь".

"Он хочет", - сказала Кара и снова погрузилась в молчание. Эльви вышла из медицинского отсека.

Вокруг нее "Сокол" был покорен. Экипаж, управлявший кораблем, и научный персонал, работавший на нем, знали о случившемся, и их беспокойство вызывали разговоры шепотом в коридорах и прихожих, сжатые рты и сгорбленные плечи. Элви прошла на оперативную палубу, заставляя себя улыбаться, кивать и приветствовать людей. Она надеялась, что ведет себя как хороший лидер и излучает оптимизм. Она боялась, что выглядит фальшиво.

Харшан Ли был в оперативном отсеке, просматривая данные, полученные в результате прерванного погружения Кары. Она двинулась рядом с ним, заглядывая ему через плечо. Он сместился в сторону, давая ей лучший обзор.

"Она говорит, что с ней там был кто-то еще", - сказала Элви.

"Галлюциногенное присутствие - очень распространенное явление. Его можно вызвать несколькими магнитными импульсами в височно-теменной области правой доли".

"Конечно, мы этого не делали", - сказал Элви.

"Но это не значит, что этого не делало что-то другое".

"А может быть, ее правая височно-теменная область отключалась, потому что кто-то был с ней внутри. Иногда вы видите свою бабушку во сне. Иногда ты видишь ее, потому что ты в доме бабушки".

"Это головоломка", - сухо сказал Ли. Затем: "Могу я затронуть менее приятную тему?"

Эльви не сказала "нет". Ли воспринял это как согласие.

"Я не хочу вставать со своего места, но мне кажется, что у нас начинаются проблемы с моральным духом экипажа. Я надеялся, что вы рассмотрите возможность обращения".

"Что за проблема?"

Он покачал головой, словно извиняясь за свои слова, и понизил голос. "Мы - единственный корабль в солнечной системе. Полдюжины усилителей узконаправленного луча, пара ретрансляторов у самих кольцевых врат и инопланетный артефакт, настолько большой, что если бы мы встали на него, гравитация раздавила бы нас. Это все, что есть. Нет даже пылевого облака, из которого мы могли бы добывать лед".

"У нас мало припасов?"

"Нет. Но когда что-то... странное происходит с протоколом исследования, это своего рода мультипликатор. Это напоминает нам, насколько шатко наше положение здесь. Если бы рециркулятор воды сломался так, что мы не смогли бы его починить... Мы будем долго и упорно добираться до места, где нам смогут помочь, прежде чем мы умрем от жажды, и мы можем не успеть. Если бы это был рециркулятор воздуха, мы бы погибли. Нет никого, кто мог бы перенаправить нас на помощь. Мы все понимали это, когда начинали миссию. Но в некоторые дни мы понимаем это яснее, чем в другие, если вы понимаете, о чем я".

Она снова напомнила себе, что вибрация в ее теле - это не страх. Она просто устала, и ей нужно было сделать еще одну важную вещь. "Конечно, я обращусь к экипажу. Только дайте мне подумать, что сказать. И спасибо вам за то, что донесли это до меня".

"Конечно, доктор".

Она не начинала с физики. Можно всю жизнь посвятить биологическим наукам и лишь кивком головы познакомиться с чистой физикой. Невозможно было стать главой Лаконского научного директората, не намочив ноги, если под намоканием подразумевалась абстрактная физическая динамика высоких энергий. Одна из вещей, которую она знала, не до конца оценив, заключалась в том, что второй закон термодинамики был единственным, который заботился о направлении времени. Тепловая смерть Вселенной была в основном шуткой о том, как долго длится ее диссертация. Идея о том, что тепло тесно связано со временем, не казалась странной, а некоторые аспекты высокой странности инопланетных колец ускользнули от ее внимания.

Мужчину на экране ее стены звали Дэвид Трухильо, и к четырем часам его выступления, три с половиной из которых были тщательной и кропотливой прогулкой по лесу объяснений и обоснований того, какие математические методы использовала его команда при интерпретации данных, он перешел к той фазе, которую она считала отуплением для биолога.

"Ключевым моментом является разница между реакциями, спровоцированными генератором магнитного поля в системе Сола, и отсутствием спровоцированной реакции в самом кольцевом пространстве. Мы знаем об эффекте энергетического усиления технологии кольцевых врат. Например, энергия, посылаемая в кольцевую станцию, вызывает выброс высокоэнергетических частиц через врата, и энергия этого выброса на порядки превышает энергию инициирующего события. Эта асимметрия была использована при проектировании генератора поля. Предполагалось, что это было заимствование энергии из другого места в пределах сложного локального пространства-времени. Если, как показывают эти результаты, это не так, и если пространство кольцевых врат является ограниченной мембраной внутри локального, непрерывного пространства-времени..."

"Он что-то говорит?" спросил Файез с другой стороны кабины. "Потому что он звучит так, как будто просто лает".

Файез занималась спортом, пристегнутая к стене лентами сопротивления и отжимаясь на них так, как ей следовало. Когда все закончится, плотность ее костей станет проблемой. Это было для другого дня.

"Извините. Я буду слушать в приватном режиме".

"Нет, нет. Это я начинаю разговор. Добиваюсь внимания от своей возлюбленной. Издеваюсь над парнем, на которого она обращает внимание, говоря, как он лает".

"Он о чем-то лает".

"Ты уверена?"

Она остановила воспроизведение отчета и потянулась.

"Когда "Буря" уничтожила оборонительные сооружения на чужой станции в кольцевом пространстве, - сказала Элви, - враг не ответил. Когда он уничтожил станцию Паллас, все в системе Сол потеряли сознание, и одна из пуль попала в "Бурю". Трухильо считает, что это показывает, что кольцевое пространство не является частью нашей вселенной".

Файез расслабился, ремни притянули его обратно к стене. Он снова оттолкнулся, хрюкнув. "Я не знал, что есть такой вариант".

"Генератор поля использует антиматерию в качестве праймера, но мощности пары горстей антиматерии не хватит, чтобы разнести станцию. Дизайн был разработан на основе полуразрушенного корабля или что это было, который находился на строительных платформах, когда их включили."

"Тот, который они назвали "Протей"?"

"В основном, он создает крошечные, транзитные кольцевые врата, которые высвобождают просто огромное количество энергии бесплатно. И, очевидно, нарушает энтропию. Что означает время".

"Энтропия движется только в одном направлении. Физика начальной школы требует трех часов лая?"

"Он говорит, что откуда бы он ни получал эту энергию, он не играет по нашим правилам."

"Мы знали это, хотя".

"Мы подозревали это."

"А сейчас мы это знаем?"

"Мы подозреваем это сильнее", - сказала Эльви. "Мы ученые. Мы знаем что-то только до тех пор, пока кто-то не покажет нам, что мы ошибаемся".

Файез захихикал, то напряженно, то расслабленно. Он ждал, что она будет смеяться вместе с ним, но она не могла этого сделать. На его лбу и уголках губ проступило беспокойство. "Ты в порядке?"

"Там было еще двое".

Он остановился, посмотрел на нее и стряхнул с плеч ремни. "Что еще два?"

"События. Система Гэлбрейта заметила транзиторное изменение скорости света".

"Как долго это продолжалось?"

"Буквально вопрос без ответа, но около часа. Бара Гаон потерял сознание на восемнадцать минут. Люди, которые прошли через это, сказали, что не было ни гало-эффекта, ни зрительных нарушений, просто" - она щелкнула пальцами - "восемнадцать минут спустя."

"Это что-то новенькое."

"Это все новое. Это все эксперименты, и ни один из них не мой.

И это только те, о которых мы знаем. Если бы тыканье и тыканье было не там, где мы знаем, что искать, это могло бы происходить гораздо чаще. Это могло бы происходить прямо здесь, прямо сейчас".

Он протиснулся в кабину. Она была готова вздрогнуть от его прикосновения, слишком напряженная для дополнительного бремени физического контакта. Он лишь притормозил рядом с ней и посмотрел на лицо Трухильо, остановившись на воспроизведении.

"Как Кара?" спросил Файез.

"Нормально. Кажется, она в порядке. Меня немного беспокоят те другие, о которых она говорит. Я знаю, что она и Ксан как-то связаны сзади, и там есть другие вещи. Амос Бертон прошел через то же, что и они, и если она связана с ним через тот же мост, то это... Голова этого человека - не то место, где я хотел бы жить. Но..."

Он не стал настаивать. Он позволил тишине сделать это за него. Эльви вздохнула. "У меня складывается картина", - сказала она. "Я начинаю понимать, что создало кольца, и как работал их разум. Или разум. Даже если я не понимаю, как работает их технология, я начинаю видеть препятствия, которые они пытались преодолеть, а это уже неплохая отправная точка. Но..."

"Но ты задаешься вопросом, как это может быть достаточно хорошо, когда то, против чего они боролись, убило их и идет за нами".

"Я так многого в этом не понимаю. Что такое пули".

"Шрамы, когда их попытки сломать нас навсегда испортили часть реальности?"

"Конечно. Может быть. Но как? Что они делают? Как они работают? Можем ли мы использовать их, чтобы вернуться туда, где находятся эти твари? И почему иногда они отключают одну систему за раз, а иногда - везде? Почему они уничтожают локальность, а потом оставляют шрам, или пулю, или что там еще, что находится в каком-то месте и привязано к локальной системе отсчета?"

"И как их остановить?"

Эльви смахнула усталую слезу. "И как мне их остановить. Все зависит от этого. Земля, Марс, Лакония, Бара Гаон, Оберон... Они все умрут, если я не решу эту проблему".

"Если кто-то не решит эту проблему", - сказал Файез. "Мы - один корабль, и мы на очень перспективном пути. Но мы не единственные, кто ищет".

Они молчали вдвоем, только гул корабля вокруг них. Она подвинулась, положив голову на его руку. Он прильнул к ней, целуя ее ухо. "Когда ты спала в последний раз?"

"Что это за сон, о котором ты говоришь? Звучит неплохо".

Он обнял ее за плечи и осторожно повел через каюту к доске для сэндвичей, где она спала, когда мешка у стены было недостаточно. Она не раздевалась, просто проскользнула между плитами геля и позволила им мягко прижаться к ней, удерживая ее на месте, как гигантская рука. Это был самый близкий аналог забраться в кровать под кучу одеял, и как только он приглушил свет до закатно-красно-золотистого, она почувствовала, как сон нахлынул на нее, словно она падает. Как будто она была способна упасть.

"Тебе что-нибудь нужно?" - спросил он, и его голос был мягким, как песчаная дюна, омываемая бризом. Несмотря ни на что, Эльви улыбнулась.

"Останешься со мной, пока я не засну?"

"Моя миссия в жизни", - сказал Файез.

Она позволила своим глазам закрыться, а мыслям - блуждать. Она подумала, каково это - иметь Файеза в своем личном разуме, как Ксан и Кара, и, возможно, Бертон, были друг у друга. У него должен был быть какой-то физический элемент, какой-то центр или центр контроля, использующий те же алокальные эффекты, которые позволяли строителям врат оставаться на связи, аналог нейрона с аналогом нейрона, через какие бы странные измерения они ни путешествовали. Возможно, если она сравнит морфологию мозга, то сможет найти его. Общение между системами в реальном времени изменит все. Если, конечно, кто-то еще жив, чтобы говорить.

Она была на грани сна, наполовину уверенная, что в "Соколе" находится университетский городок и что она готовится читать лекцию, когда она проснулась и захихикала.

"Да?" Fayez said, still there.

"Ли хочет, чтобы я выступил перед экипажем с ободряющей речью. Помочь укрепить боевой дух. Я сказал ему, что так и сделаю".

"Есть идеи, что ты хочешь сказать?"

"Без понятия", - вздохнула она.

Глава пятнадцатая: Тереза


Время было проблемой. Время всегда было проблемой.

Она узнала, что одновременность - это иллюзия, а "одинаковое время" на разных планетах в разных системах было в основном бухгалтерским удобством, которое работало только потому, что большинство людей двигались относительно медленно по сравнению со скоростью света. Но помимо этого, измерения времени были встроены в историю. Час состоял из шестидесяти минут, потому что математики в древнем Вавилоне работали в шестидесятеричной системе. Год - это время, необходимое Земле, чтобы совершить полный оборот вокруг Сола, и это имело значение, хотя Тереза никогда не была на Земле и почти наверняка никогда не будет. Как и количество минут в часе, ширина сантиметра, объем литра, длина года была показателем, с помощью которого человечество рассказывало о себе.

И вот, поскольку старая планета в другой системе сейчас находилась относительно своей звезды примерно в том же положении, что и во время осады Лаконии, Тереза Дуарте проснется шестнадцатилетней, а не пятнадцатилетней. А поскольку та же планета быстро вращалась вокруг своей оси, было еще раннее утро, и она находилась в своей каюте на Роси, дрейфуя между бодрствованием и сном.

Жизнь на Росинанте нравилась ей тем, что циклы дневного света и темноты здесь были произвольными. Если экипаж решил, что каждый день длится тридцать часов, значит, так оно и было. Если ночь и день чередовались по шесть часов, значит, так оно и было. То, что они этого не делали, было выбором, и сам факт этого выбора был удивительно прекрасен. Было бы легко отвязаться, и оказалось, что ей нравится быть отвязанной. Возможность дрейфовать была восхитительна. Сейчас, лежа на кушетке в условиях силы тяжести, лишь немного уступающей той, что она ощущала в детстве, она осознавала холодные серые стены, почти темноту, освещенную лишь дежурным светом ее портативного компьютера. В то же время она находилась на Лаконии, во вспомогательном цехе, который открывался из ее старой спальни и на самом деле не существовал, строя что-то, что менялось каждый раз, когда она немного просыпалась и снова опускалась. Сны о других пространствах - секретных комнатах, скрытых переходах, забытых шахтах доступа - стали для нее обычными в последние месяцы. Возможно, они что-то символизировали. Она как раз вставляла провод в адаптер вакуумного канала, когда сон изменился, сместившись под ней, словно она переключилась на другой канал.

Она все еще была в своей настоящей каюте, видела настоящие стены и свет, но их дополняли черные спирали, чьи мелкие детали она различала лучше, чем это было возможно при тусклом свете. Казалось, они сплетались и переплетались, пока она наблюдала за ними. Нити черных нитей тянулись друг к другу, находили друг друга, складывались в новую форму, которая также была частью старой. Крошечные голубые огоньки вплетались и выплетались из постоянно переделываемых спиралей, мерцая, как светлячки. Если говорить о гипнагогических галлюцинациях, то это было, пожалуй, самое красивое из того, что когда-либо придумывал ее мозг. Ей казалось, что она может смотреть на черные спирали вечно и никогда не заскучает.

Ее отец стоял рядом с ними и смотрел на нее сверху вниз. Его глаза были идеально голубыми, какими они не были в реальности. Он улыбался. Тереза закрыла глаза, желая проснуться. Это был не тот сон, который она хотела видеть. Когда она снова открыла их, спирали исчезли, но ее отец все еще был там. Он выглядел странно. Его волосы были длиннее, чем он носил их раньше, и хотя он был одет в тунику и брюки, в которые Келли одела его еще в Лаконии, на нем не было обуви.

Она медленно поднялась, опасаясь низкой гравитации. Сон не исчезал.

"Тереза", - сказал он, и его голос был как вода для умирающего от жажды. Слезы начали застилать ей глаза.

"Отец", - сказала она, и хотя она чувствовала вибрацию в горле - хотя она почти наверняка действительно говорила вслух, - он не исчез. Ощущение того, что она проснулась, усилилось. Вялость сна ослабила свою хватку, но его образ не исчезал. Еще нет.

"С днем рождения", - сказал он. "Все будет хорошо".

Она вытерла слезы тыльной стороной ладони. "Но это не так", - прошептала она.

"Будет. Мне нужно еще немного времени, и мы все будем вместе. Раньше я мечтала слишком мало. Теперь я вижу лучше. Ты тоже будешь видеть лучше".

Тереза покачала головой, и в дверь резко постучали.

"Ты в порядке?" сказал приглушенный голос Алекса.

"Да", - ответила она, и дверь приоткрылась. На мгновение показалось, что ее сон и реальность сойдутся лицом к лицу, но, когда свет хлынул внутрь, ее отец снова погрузился в небытие. Она снова вытерла глаза, пытаясь скрыть, что плакала.

"Привет", - сказал Алекс. "У нас есть немного еды. Ты голодна?"

"Конечно", - сказала Тереза. "Дай мне минутку".

Алекс кивнул и отступил, но Мускрат открыла дверь и запрыгнула внутрь, едва сдерживаемая собственным весом. Ее карие глаза метались по комнате, словно она что-то искала, и она тихонько поскуливала.

"Все в порядке, старушка", - сказала Тереза. "Все в порядке".

Это было почти правдой. Во всяком случае, это было меньше неправды, чем могло бы быть. Росинант" был почти у кольцевых ворот Нового Египта, и хотя "Воробьиный ястреб", находящийся далеко внизу в гравитационном колодце местного солнца, очевидно, не погиб, он был достаточно далеко, чтобы даже убийственный ожог не смог их догнать. Предстоящий транзит без четкого представления о движении через кольцевое пространство и с лаконскими военными, преследующими их, но вне зоны обстрела, был настолько близок к нормальному, насколько Тереза могла рассчитывать в эти дни. Но Тимоти-Амос снова бросил вызов смерти, Маскрат все еще был с ней, и она не находилась в религиозном интернате на задворках неизвестно чего.

Она удивилась тому, какое облегчение принесла ей неудача плана. Сразу после этого ее охватили страх и шок. Ужас от вида разбитого тела Эймоса, жестокость перестрелки, тревога от мысли, рискнет ли "Воробьиный ястреб" открыть по ним огонь, чтобы вернуть ее. Но как только это прошло, она почувствовала, что улыбается. Она все еще была здесь, и это была даже не ее вина.

Когда она вышла на камбуз, команда "Росинанта" стояла вокруг маленького столика с грустным желто-белым тортом. На нем стояли две свечи, выточенные из медицинской смолы в форме единицы и шестерки. Пламя было почти шаром. Это было жалкое зрелище.

"Это практически те же дрожжи и грибки, что и все остальное", - сказала Наоми. "Но в нем есть сахар, и он выглядит красиво".

"Это... Вы все очень добры", - сказала Тереза. В горле у нее застрял непонятный комок. Может быть, благодарность, может быть, печаль, может быть, хаотическое пробуждение от мощного сна об отце. Амос и Джим завели небольшую песню, и Наоми с Алексом присоединились к ним, хлопая в ладоши. Это казалось дешевым, маленьким и незамысловатым, но в то же время это было усилие, которое они приложили для нее, хотя им не нужно было этого делать. Когда Алекс сказал ей загадать желание и задуть свечи, она просто задула их. Она не могла придумать, что пожелать.

Амос вырвал смоляные свечи и бросил их в утилизатор, пока Наоми разрезала торт, а Джим раздавал луковицы с чаем и кофе.

"Не традиционный завтрак", - сказала Наоми, передавая угловой кусок Терезе. "Но мы хотели воспользоваться моментом перед транзитом Фрихолда. Как только мы попадем на верфь, мы будем заняты".

"Все, что нужно кораблю, нам лучше получить сейчас", - согласился Джим.

Ее последний день рождения проходил в бальном зале Государственного здания. Там собрались самые важные люди из всего огромного человечества, и Тереза была одной из них. Ее отца уже погубила катастрофа, уничтожившая "Тайфун" и станцию "Медина", и она чувствовала на своих плечах тяжесть империи. Тогда она знала, чего желать. Выход. И вот теперь она здесь, ее желание исполнено. Но это было совсем не так, как она себе представляла.

Она откусила кусочек торта, и он был... прекрасным. Невкусный. Немного слишком плотный, немного слишком сухой, но ничего. Его готовили не лучшие пекари тысячи миров, стремящиеся произвести впечатление на своего бога-императора. Ему не предшествовала официальная речь, составленная так, чтобы подать нужные политические сигналы, и за ним не следовали показные подарки, о которых она не заботилась и не вспомнила бы неделю спустя. Она и представить себе не могла, что может быть что-то менее похожее на то, что было у нее раньше. Даже если бы они проигнорировали ее день рождения, это было бы более знакомо. Она не раз чувствовала, что ее игнорируют, находясь в центре внимания.

Мускрат прижался мокрым носом к ее руке и залаял мягким, разговорчивым лаем. Тереза отломила уголок пирога и передала ему. Собака жевала громко и с энтузиазмом.

"Что случилось?" спросил Джим, и ей потребовалось мгновение, чтобы понять, что он говорит с ней.

"Ничего", - ответила она. "Почему?"

"Ты вздохнула".

"Вздохнула?"

Алекс кивнула. "Ты вздохнула".

"Ничего страшного", - сказала она. "Я думала о том, насколько это отличается от прошлого года. Вот и все".

"Не самое лучшее шестнадцатилетие", - сказал Алекс с гримасой. "Это должно было быть самое важное".

"О чем ты говоришь?" сказал Джим. "В прошлом году был большой. Кинсенера. Сладкие шестнадцать - это не то".

"Может быть, не там, откуда ты родом", - сказал Алекс. "Марс, было шестнадцать".

Наоми в приветливом замешательстве нахмурилась на Джима. "Ты имеешь в виду Квинсе? Откуда ты об этом знаешь?"

Амос улыбнулся пустой, дружелюбной улыбкой, которая означала, что он не знает и не интересуется тем, о чем говорят остальные, но он готов позволить им продолжать об этом некоторое время. Иногда он напоминал ей огромную терпеливую собаку в толпе щенков.

"Пятнадцатый день рождения. Кинсеньера", - сказал Джим. "Это большой день рождения для многих землян. Отец Цезарь все делал для меня. У нас был шатер и живой оркестр, а я должен был надеть сшитый на заказ костюм и выучить танец. Куча людей, которых я едва знал, положили деньги на мой образовательный счет. Это было весело и в меру унизительно".

"Ха", - сказала Наоми. "Я думала, что квинсе началось в Поясе".

"У вас были танцы?"

"Были танцы. И выпивка".

"Пить в пятнадцать лет?" сказал Алекс.

"Пятнадцать - это возраст, когда твои родители теряли льготы по таможенному кредиту и возвращались к уплате налогов и сборов в полном объеме. Поэтому в этом возрасте мы обычно устраивались на первую работу. По крайней мере, до Транспортного союза. Па изменил кредитный возраст на семнадцать лет. Но партия осталась прежней".

"Значит, вы ушли от родителей, когда вам было пятнадцать?" сказала Тереза.

"До этого", - сказала Наоми. "Я не знала своего отца, а у моей матери был долгосрочный контракт на грузовом судне, которое не принимало детей. Я была в основном со своими тиасами. С некоторыми из них я была в родстве, но с большинством - нет".

"Я не знала свою мать", - сказала Тереза. "Она умерла, когда я была маленькой".

"Это тяжело", - сказала Наоми, как будто соглашаясь с чем-то. Тереза ждала следующего вопроса. Как она умерла? Теперь ей было жаль, что она затронула эту тему. Но никто не настаивал.

"Я ничего об этом не знаю", - сказал Алекс. "В Маринер Вэлли это было "Сладкие шестнадцать". Если только не было тринадцать. Там тоже такое было".

"Поэтому ты так разозлился, что мы пропустили Кит?" спросил Амос.

Алекс опустил глаза, вспышка боли почти мгновенно сменилась добродушной грустью. "Мы с Жизель тогда были в самом худшем состоянии. Оставаться в тени было правильным решением, но да. Мне было ужасно жаль пропустить это".

Тереза откусила последний кусок пирога, к немалому разочарованию Мускрата. Она провела с этими четырьмя людьми почти целый год. А после грандиозного провала, которым обернулось ее оставление с кузеном на Новом Египте, возможно, и весь следующий год. Другие люди приходили и уходили, но эта центральная команда оставалась неизменной. Слушать их разговоры сейчас было все равно что слушать пустую болтовню семьи. Но это была семья, к которой она не принадлежала. Отчасти это объяснялось тем, что никто из них не был близок к ее возрасту. Когда они говорили о времени до появления врат кольца, это было похоже на просмотр старой развлекательной передачи. Мысль о том, что все человечество заперто в одной системе, вызывала у нее чувство почти клаустрофобии. Для них это означало что-то другое, и она могла понять, что именно. Ее понимание никогда не совпадет с их пониманием.

Она наблюдала за Амосом. Он не говорил ни о днях рождения, ни о родителях. Из всех четверых он был самым похожим на нее, находясь на краю разговора. Но ему было комфортно там. Ему было комфортно везде.

У нее никогда не было того, что было у них. Ее опыт был только ее собственным. Никто и нигде не жил так, как она, а люди, которые были ей ближе всего, вернулись в Лаконию или умерли. Другие люди могли связать свои истории аналогиями и схемами, рассказать, как день рождения одного человека был похож на день рождения другого, но ее жизнь была слишком разной. Нигде во вселенной она не могла найти стол, полный людей, чьи отцы готовили их к тому, чтобы взять в свои руки судьбу человечества, кому предлагали бессмертие, но он отказался от него, чья личная жизнь была синонимом функционирования галактического государства.

Единственная надежда, которая у нее была, - это найти место и начать строить не нормальную, а понятную жизнь. А потом подождать, пока все это останется в прошлом и она сможет рассказывать о нем теплые, располагающие к общению истории.

Даже сама идея была утомительной.

Сигнал тревоги был вежливым звоном. Корабль дал им знать, что момент прошел и наступает следующий. Они убрали остатки завтрака с пирожными, и Алекс коротко и неловко обнял ее, прежде чем повести Джима и Наоми к лифту. Они с Маскратом последовали за Эймосом вниз, в инженерный отсек.

"У них хорошие намерения", - сказала Тереза.

"Ага".

В инженерном отсеке Амос дал Мускрату лакомство и отвел ее на собачью кушетку, пока Тереза пристегивала себя. В воздухе пахло силиконовой смазкой и тонким, резким озоном, который выделяли керамические принтеры. Он напоминал запах дождя, но без мятных ноток, и это успокаивало ее. Как странно было находиться в таком месте так долго, что его запах казался ей родным. А может быть, она бы и не чувствовала этого, если бы не то, что она чуть не потеряла его из-за кучки пресвитериан.

Транзит из Нового Египта во Фрихолд прошел быстро. Теоретически, любые двое ворот можно соединить прямой линией, так что угол, под которым корабль входит в одни из них, можно установить так, что ему не понадобится торможение. На практике большинство кораблей входили медленно, и часто корректировали курс, когда полностью оказывались в кольцевом пространстве и могли видеть свои цели. Что-то в стрельбе вслепую через шлюз, который они не видят, когда промах означает мгновенное и полное уничтожение, заставляло лимбические системы большинства пилотов загораться в очень плохом смысле. Этот конкретный транзит находился в идеальном месте - не слишком далеко, но и не под слишком крутым углом. Если что-то пойдет не так, у "Роси" будет время изменить траекторию и выйти из другого кольца.

При их нынешней скорости промежуток между вратами будет коротким, а сами переходы не будут заметны: одно мгновение они будут находиться в жутком непространстве кольцевых врат, а в следующее - падать к далекой звезде с привычной вселенной вокруг. Амос пристегнулся напротив нее, без дела почесывая грудь в том месте, где его ранило выстрелом.

"Тебя это беспокоит?" - спросила она.

Он посмотрел на нее, его темные глаза были широко раскрыты и странно невинны. Как у чучела животного. Она указала на его грудь, когда начался обратный отсчет до транзита. Голос Алекса, профессиональный, с едва заметным намеком на беспокойство.

"Я не знаю", - сказал Амос. "Не совсем. Мне не нравится быть мертвым, так что..." Он пожал плечами. "Хотя это совсем другое".

Алекс достиг нуля, и Терезе показалось, что она почувствовала легкое головокружение, но почти наверняка оно было психосоматическим. Когда Амос заговорил снова, его голос был спокойным и доброжелательным. Ей нравилось в нем то, что он никогда не проявлял слабой снисходительности, свойственной обычной заботе. "Ты думаешь о своем отце?"

"Ты не выбирал, что с тобой случилось. Как ты изменилась. Это сделал он. И я не знаю, на кого из вас я больше похож, понимаешь? Я выбрал уйти. Быть здесь. Но есть так много вещей, которые я не могу..."

"У нас проблема", - сказала Наоми по корабельной связи. "Приготовьтесь, и оставайтесь пристегнутыми".

"Понял", - сказал Амос, но он уже выводил зеркало тактического управления на настенный экран. Появилась система Фрихолда, упрощенная с помощью краткости графического дизайна до чего-то понятного. Солнце. Сам Фрихолд и еще одна внутренняя планета. Три газовых гиганта. Дюжина поисковых кораблей, в основном в поясе астероидов или на лунах газовых гигантов. Тереза поискала то, что заставило голос Наоми стать таким жестким, и ей потребовалось мгновение, чтобы найти это.

Gathering Storm" был лаконским разрушителем, украденным Робертой Дрейпер. Это был флагман подпольного тайного флота, острие копья во время осады Лаконии, из которой Терезе удалось сбежать. Для адмирала Трехо и остального лаконского флота он был унижением и занозой. Напоминание о череде поражений. Для подпольщиков это был символ уязвимости империи. Это был корабль, который мог проскользнуть через любые ворота в любое время, обрушивая мощь подполья на любой корабль меньшего размера, почти более мощный как история, чем как боевой корабль.

Но лаконский эсминец на тактическом дисплее на низкой орбите вокруг Фрихолда не был "Собирающимся штормом".

Глава шестнадцатая: Танака


Школьный медик выглядел так, словно его голос сорвался примерно полчаса назад. Если бы Танака не знала лучше, она бы подумала, что он студент, а не сотрудник. У него была темная кожа, полные губы и волосы, подстриженные близко к черепу. В других обстоятельствах он показался бы ей очень симпатичным. А так она его даже ненавидела. Во-первых, он нервничал при ней. Каждое предложение, которое он произносил, становилось неожиданным, поэтому, каким бы прямым и очевидным ни было утверждение, он превращал его в вопрос. Кроме того, какая-то часть ее лимбической системы заметила, что каждый раз, когда он был рядом, происходило что-то, что причиняло ей боль или раздражало ее. Смена повязок на ее поврежденной щеке, уколы иглой для забора крови и поддерживающих лекарств, сканирование в устаревшем школьном автодоке. Что-то.

Хуже всего то, что она, вероятно, была обязана ему своей жизнью.

Ее люди - ударная группа Мугабо, которую она присвоила, - были лишены снаряжения и уже похоронены. Сам Уинстон Дуарте положил конец обычаю привозить мертвых в Лаконию для погребения. Вся земля - лаконская земля - таков был тогда посыл. Даже при обильном кровотечении из ран на голове и лице, ей было бы трудно истечь кровью и умереть на грязи Аббасии. Но если бы кто-то пришел и всадил в нее пулю, у него был бы неплохой шанс свалить убийство на Холдена и на то, во что превратился его корабельный механик. Она не помнила, как ее нашли или привели в медпункт. Она не знала, колебался ли медик, или он твердо следовал своей клятве Гиппократа. Но она точно знала, что была уязвима перед ним, что он держал ее жизнь в своих молодых, не покрытых шрамами руках. Она ненавидела его за это.

"Я бы очень рекомендовал воздержаться от любых маневров в условиях повышенного давления по крайней мере в течение трех недель?" - сказал он, пока она укладывала свои немногочисленные вещи в мешок. "Регенерирующий гель очень трудно вводить на то, что двигается так же сильно, как щека?"

"Мне будет обеспечен самый лучший уход", - сказала она, вычленяя каждое слово отдельно через онемевшие развалины рта. Пуля Холдена лишила ее трех верхних зубов с левой стороны и большей части правой щеки. Микропереломы были от нёба до левой орбиты, и у нее были головные боли, от которых она плавала. Впрочем, это могло быть следствием драки с черноглазым механиком. Когда в ее черепе перевернулось достаточно много вещей, не было особого смысла придумывать историю происхождения каждой из них.

"Думаю, было бы разумнее подождать? Еще неделю, чтобы дать гелю время соединиться?"

Танака не удостоила его ответом. Ее броня была во дворе, аккуратно упакованная для восстановления вместе с тем, что можно было спасти из мертвой пожарной команды, и она вышла из лазарета, чтобы присоединиться к ней, с медиком, идущим за ней, как кусок ткани, прилипший к ее сапогу. Транспортная тележка с "Воробьиного ястреба", как шлейф пыли, все еще находилась в полукилометре от кампуса. Преподаватели и сотрудники академии наблюдали за ней из окон и дверей со смесью страха и неодобрения. Она была женщиной, которая спустилась с небес и заперла их всех, пока их школа превращалась в зону свободного огня. Почетная степень была бы слишком большой наградой.

Она улыбнулась при этой мысли, а затем поморщилась.

Когда подъехала тележка, на ней сидел Мугабо. Его отработанная формальность была четкой, как накрахмаленная рубашка. Он привстал и отдал честь. Это заставило ее почувствовать себя лучше. Больше себя. Пока его маленькая команда грузила оружие и доспехи своих мертвецов, Мугабо стоял рядом с ней, наклонив голову вперед.

"Вы чертовски торопились", - сказала она.

"Мои извинения. Повреждения, которые мы получили, сделали вход в атмосферу проблематичным, а ваш транспортный корабль был... К сожалению, мы были вынуждены спасти с него некоторое оборудование. Я очень сожалею о задержке".

"На какой стадии находится ремонт?"

Мугабо кивнул, не имея в виду ничего положительного, кроме того, что он услышал вопрос. "Хотя повреждения значительны, я уверен, что мы можем продолжать путь безопасно. Мой главный механик рекомендует вернуться в Лаконию для пополнения запасов".

"У нас чего-то не хватает?"

"Композиты, питающие корпус, по понятным причинам уменьшились".

"Значит, функции самовосстановления не работают".

"Целостность корпуса находится в пределах погрешности", - сказал Мугабо. Ей понравилось, как он отклонился. Он не хотел лететь в Лаконию, а его главный механик хотел. Его корабль не был сломан, если только Танака не хотел этого допустить. В гобелене лаконской культуры всегда была эта нить: готовность утверждать любую реальность, которую предлагает командир. Ей было интересно, какова внутренняя жизнь Мугабо. Был ли у него внутри запас свободы и извращенности, как у нее, или он был таким же пустым до самого основания?

Она перебралась на переднее сиденье рядом с водителем и посмотрела на школу. Поле битвы. Она потеряла здесь - потеряла свою огневую команду, свою цель, свою кровь и свою плоть. Часть своей репутации. И она потеряла ее, потому что слишком медленно шла на насилие. Тереза Дуарте была ценным ресурсом. Незаменимой. Холден был готов рискнуть ею там, где не рискнул Танака. Урок усвоен.

Часть ее души хотела сбросить на территорию школы ракету с орбиты и стереть это место. Она могла это сделать. Несколько жизней будут уничтожены - включая этого гребаного медика - и никто не будет преследовать ее за это. Единственным последствием будет то, что люди узнают, что она это сделала. Они догадаются о смущении и стыде, которые подтолкнули ее к этому поступку.

Так что к черту. Пусть живут.

Команда Мугабо закончила погрузку и забралась на свои места в повозке. Какая-то особенность атмосферы преломляла солнечный свет в шесть полос, как детская картинка звезды. Ей вспомнилось услышанное однажды: "Я ударю солнце, если оно оскорбит меня". Она не знала, откуда взялась эта фраза. Да это и не имело значения. Ей нужно было закончить охоту.

"Мы можем идти", - сказала она.

"Да, господин", - ответил Мугабо, и повозка дернулась, развернулась и помчалась к месту посадки. Ветер, дувший во время их поездки, имел привкус грязи. Она утешалась тем, что сможет прожить полную, богатую жизнь и ни разу не вернуться на эту дерьмовую планету. Эта мысль хоть немного, но помогла.

Когда они вернулись на "Воробьиный ястреб" и направились к кольцевым вратам, она отдала себя в руки медицинской команды. Войдя в лазарет по собственной воле и не вздрогнув, когда они проводили осмотр, она немного успокоилась после первого опыта ранения. К тому времени, как они осмотрели рану на ее голове, соскоблили местный гель для регенерации со щеки, пришили на место матрицу и нанесли свой собственный гель, она почувствовала себя лучше. Было очень больно, но показать им и себе, что боль была случайной, было почти успокаивающе. У умерщвления плоти была долгая и славная история среди перформансистов и религиозных фанатиков. Она не относила себя ни к тем, ни к другим, но, возможно, здесь было что-то общее.

Новые нервные окончания зудели, а голова пульсировала, если она слишком быстро вставала, когда они были под ударом. В остальном она была готова вернуться к работе, начав с отчета о результатах операции. Она сидела за маленьким столом в своем кабинете и, пока рециркулятор воздуха гудел, а вибрации привода мягко гуляли по кораблю, рассказывала о провале миссии в тщательных, скрупулезных деталях. Это был моральный эквивалент гелевой царапины. Доказательство того, что и она может вынести эту боль. Она отправила его Трехо, как атеист, признающийся в своих грехах. Ритуал очищения с небольшим остаточным ощущением того, что она действительно чиста. После этого началась работа.

За то время, что ушло на то, чтобы собрать себя и корабль, "Росинант" нарастил невозможный отрыв, обогнав одно прибывшее торговое судно, газовых гигантов и устремившись к вратам так быстро, что не было смысла развивать скорость, чтобы догнать их. В какую бы систему они ни направлялись, они уже будут там, когда она достигнет кольцевого пространства. Однако они не могли обогнать свет. Она послала сигнатуру привода и силуэт маскировочного корабля вперед, распространяя информацию во все системы, где лаконские ретрансляторы недавно не были засечены. Куда бы Холден ни увез девушку, силы Танаки будут знать, что его нужно искать. Может быть, ей повезет.

А может, и нет.

Она проводила долгие дни, просматривая отчеты о других усилиях, которые она привела в действие. Анализ яйца-вещи из Лаконии, проведенный Научным директоратом, соответствовал идее безынерционного транспорта, и они рассматривали стратегии его отслеживания. Одна из теорий гласила, что пролет корабля-яйца мог оставить след из свободных нейтронов. Она оторвала Управление по исследованию и разведке от всех других дел и поручила ему составить отчет обо всех известных инопланетных структурах во всех системах. Если Дуарте куда-то отправился, то это почти наверняка будет одна из этих структур. Активность в любой из них дала бы ей возможность с чего-то начать. Но пока никакой радости. Ее приказ разведывательному управлению - проверить всех близких помощников или бывших любовников верховного консула на случай, если они пострадали от визита, подобного визиту Трехо, - привел к отчету, в котором было поровну бюрократической путаницы и тупиков.

Все это разозлило ее. Это было нормально. Злиться было удобно. Он был полезен. Она понимала его.

Она могла вспомнить, когда в последний раз испытывала жалость к себе. Ей было одиннадцать лет, и она жила в Иннис Дип. В тот год умерли ее родители. Ее мать обнаружила в своем муже нечто такое, с чем не могла жить, и однажды ночью она испортила вентиляционную систему в их каюте и задушила их обоих, когда они спали. Танаку отправили на ночь к тете Акари. Там она прожила до конца своего детства. Если тетя и знала, что именно привело ее мать в ярость, вызванную самоубийством, она никогда не рассказывала об этом.

Переезд означал смену школы, и этот переход в сочетании с необъяснимой потерей родителей был тяжелым. Однажды после школы тетя застала ее сидящей на кровати и плачущей. Она потребовала объяснить причину. Танака призналась, что девочка из ее школы ударила ее по лицу и унизила.

Тетя Акари опустилась перед ней на колени. Она была капитаном MCRN и высокой, как все женщины Танака. В своей безупречной форме Алиана подумала, что ее тетя похожа на богиню-воительницу. Она ждала, что та обнимет ее, а потом скажет, что позаботится обо всем, как это сделала бы ее мать.

Вместо этого тетя Акари спросила, по какой щеке ее ударили. Когда Алиана указала на нее, тетя ударила ее по той же щеке с такой силой, что она снова разрыдалась.

"Ты грустишь или злишься?" сказала тетя Акари, ее голос был мягким, но настойчивым.

"Я не понимаю...", - начала было она отвечать, но тетя снова ударила ее.

"Ты грустишь или злишься?" - повторила она.

"Почему..." Акари влепила ей пощечину, прежде чем она смогла сказать больше.

"Ты грустишь или злишься?"

Она вытерла глаза, боясь что-либо сказать, опасаясь получить еще одну пощечину. Она посмотрела на красивое, но строгое лицо своей тети, которое смотрело на нее без жалости и сострадания.

"Злая", - наконец сказала Алиана и с удивлением поняла, что это правда.

"Хорошо", - сказала тетя, затем встала и протянула руку, чтобы поднять Алиану с кровати. "С гневом я могу что-то сделать. Печаль, страх, жалость к себе, неуверенность в себе? Они направлены вовнутрь. Они держат тебя взаперти внутри себя. Они бесполезны. Гнев направлен вовне. Гнев хочет действовать. Гнев полезен. Готова ли ты использовать его?"

Алиана кивнула. Это казалось безопаснее, чем говорить.

"Тогда я покажу тебе как". И она это сделала.


Мугабо стоял, заложив руки за спину, с той же банальной и приятной почти улыбкой, что и всегда. "Мы подошли достаточно близко к кольцевым воротам, чтобы навигация знала, куда им следует направиться".

Танака откинулась в кресле. Голова болела, но немного меньше, чем обычно, и она не приняла обезболивающее. И не стала бы, если бы оно не было ей необходимо для работы. Сросшаяся поврежденная кость болела, а плоть на щеке медленно срасталась. Зубы займут некоторое время. Им нужно было что-то более прочное, чтобы закрепиться. Это было нормально.

Возвращение в Лаконию было почти наверняка правильным решением, но это было похоже на признание поражения. Она откладывала это до сих пор, и эта мысль не давала ей покоя. Она надавила на разбитый орбит кончиками пальцев, проверяя, насколько сильно она может надавить, прежде чем появится боль.

"На данный момент, - начала она, - мы должны предположить, что пополнение запасов на корабле будет..."

Ее комм перезвонил. Из системы Лакония только что пришло сообщение высокой степени важности. От адмирала Трехо. Она позволила тому, что хотела сказать, оборваться и заглохнуть, затем подняла взгляд на Мугабо. Он приподнял брови на миллиметр, как официант в дорогом ресторане, ожидающий, одобрит ли она вино.

"Позвольте мне перезвонить вам по этому поводу, капитан", - сказала она.

"Конечно", - ответил он резким, профессиональным кивком. Если он и был раздражен тем, что его снова откладывают, он этого не показал. У нее возникло ощущение, что она может до бесконечности уклоняться и откладывать, но так и не добиться ничего большего, чем вежливое согласие и повторение вопроса час спустя. Мугабо был человеком без страстей, насколько она могла судить. Он изнурял ее, как вода изнашивает камень.

Он закрыл за собой дверь, и Танака поставила свою систему на режим "не беспокоить", чтобы никто не смог вмешаться. Сообщение Трехо было небольшим, но к нему был привязан файл данных. Сообщение внутри сообщения.

Трехо, смотрящий с экрана, казался старше, чем можно было предположить по прошествии нескольких недель. Это было заметно по цвету его кожи и бледности губ. Его глаза были все такими же острыми и яркими, как всегда, а голос принадлежал человеку на тридцать лет моложе его. Она подумала, не принимает ли он стимуляторы.

"Полковник", - сказал он, глядя в камеру. "Я ознакомился с вашим отчетом, и... Я думаю, мы можем согласиться, что все могло бы быть лучше. Мы потеряли на этом несколько хороших людей, и вы не защитили свою цель. Но я не уверен, что мы ушли с пустыми руками.

"Если уж на то пошло, я бы также ожидал, что Нагата поместит девушку куда-нибудь, кроме корабля, на котором летал глава подполья. Но поскольку она решила держать столько яиц в одной корзине, перед нами могут открыться некоторые возможности, которых не было бы в противном случае".

Танака почесала свои бинты. Она почувствовала лишь легкое давление. Зуд ничуть не утих. Трехо переместился в своем кресле и исчез. Изображение перед ней сменилось зернистым телескопическим изображением корабля. Это было не более чем темное очертание на фоне шлейфа собственного привода.

"Я хотел передать это". Голос Трехо был спокойнее, чем у нее. "Это с "Деречо". Боттон командует им на задании в системе Фрихолд. Анализ трафика считает, что у них там все еще спрятан "Шторм", и он пытается вывести его на чистую воду. Корабль совершил незапланированный транзит в систему в период времени, указанный в вашем оповещении. По тоннажу он подходит для "Росинанта", а сигнатура привода... Ну, она не совпадает, но достаточно близка, чтобы они могли запустить ее, чтобы сбить нас с толку. С термической точки зрения, та же история. Достаточно близко, чтобы быть поддельным. И силуэт очень близок. Он сообщает..."

Танака остановил воспроизведение. Ее сердце учащенно билось, и она изо всех сил старалась не усмехнуться. Ей было бы чертовски больно, если бы она это сделала, и, возможно, даже сместила бы часть матрицы регенерации. Но как же ей этого хотелось.

Мугабо принял ее запрос на связь, как только она его сделала. "Полковник?"

"Пополнение запасов придется подождать", - сказала она. "Мы собираемся встретиться с "Деречо" в системе Фрихолд. Вся преднамеренная скорость."

"Да, полковник", - сказал Мугабо. "Я проинформирую навигатора". Она отключила связь и позволила себе улыбнуться до боли, наслаждаясь моментом. Она отложила сообщение Трехо и снова запустила его воспроизведение.

". ...силуэт очень близко. Он сообщает, что является исследовательским кораблем, работающим по контракту с Оберона, и есть документы, подтверждающие это. Но система Оберона настолько глубоко проникла в подполье, что я должен отнестись к этому факту очень, очень легкомысленно. Я не знаю, решите ли вы следовать по этому следу, но мне он кажется многообещающим. И если это корабль Терезы Дуарте, и если корабль Терезы - это корабль Джеймса Холдена и Наоми Нагаты... Ну, тогда у меня есть стратегия, которую мы можем попробовать".

Танака наклонился вперед. В голосе Трехо было что-то такое, что привлекло ее внимание. Она не знала, было ли это сожаление или предвкушение, или что-то из того и другого.

"Все, что мы делали с этими людьми до сих пор, оказалось менее эффективным, чем я надеялся. Они умны, и, что еще хуже, удачливы. Я знаю, это звучит как суеверие, но некоторые люди просто рождаются счастливчиками. Я верю в это. Независимо от этого, я думаю, что есть определенная польза в изменении нашей тактики. Я включила файл данных, чтобы вы могли его просмотреть".

Она открыла файл данных на вставном экране. Еще одно изображение Трехо, сидящего за тем же столом и говорящего в том же темпе. Голоса накладывались друг на друга, каждый заслонял другой, пока она не закрыла вставку и не свернула основное сообщение.

". ... файл данных для просмотра. Это ваша миссия, и я не собираюсь руководить ею с тыла, но я думаю, что это правильный путь. Если вы согласны, используйте его. Мы здесь за столом с высокими ставками. Если мы не закончим то, что начал Дуарте... Ну, я не хочу уходить, думая обо всем, что мне не хватило смелости попробовать".

Глава семнадцатая: Наоми


У капитана лаконского эсминца "Восход Дерехо" было приятное лицо. Тонкие, высокие щеки и маленькие усики, напоминавшие Наоми о старых развлекательных передачах о борьбе за марсианскую независимость. Глаза у него были темно-карие, а кожа лишь немного светлее. Он умел угрожать и при этом испытывать боль от необходимости это делать. Это причиняет мне такую же боль, как и вам. Многие лаконцы, казалось, имели такой стиль. Наоми должна была поверить, что это что-то говорит об Уинстоне Дуарте и о том, как он руководил.

"Мы достигли отметки в сто часов. Я повторю это еще раз: Мы знаем, что Собирающийся Шторм находится в этой системе. Он должен быть сдан нам в течение следующих ста часов, или мы будем вынуждены действовать против гражданского населения. Я прошу лидеров подполья в этой системе подумать о том, как мало они могут выиграть от своего отказа действовать, и как много они могут потерять."

"На самом деле они не станут этого делать, не так ли?" сказал Алекс. Они были вместе на оперативной палубе, она, Алекс и Джим. Амос и Тереза были в инженерном отделе, управляя автоматическими зондами, выполняющими бессмысленные задачи на поверхности маленькой, вулканически активной луны, которая обращалась вокруг одного из трех газовых гигантов Фрихолда.

"Они могли бы", - сказал Джим. "Даже больше, чем будут. Они будут".

"Это гражданские лица", - сказал Алекс.

"Да, но это наши гражданские. Так что пошли они".

Боттон проникновенно смотрел в камеру на военном корабле на орбите мира, население которого за эти годы выросло почти до ста тысяч человек. "Мы открываем канал связи с гражданами города Фрихолд в надежде, что они смогут достучаться до вашей совести".

Канал переключился на молодого человека, возможно, шестнадцати лет, стоящего на улице на поверхности планеты с небольшим домом в кадре позади него. Когда он заговорил, его голос дрожал. "Меня зовут Чарльз Паркер..."

Наоми отключила питание.

Фрихолд был одной из самых важных систем в сети метрополитена. Она не была особенно густонаселенной или богатой. Станция Дрейпер, спрятанная на другой луне того же газового гиганта, была очень маленькой по сравнению с военными базами. Но это было убежище Собирающегося Шторма, и это делало ее центральным звеном силы подполья. Саба знал, что так и будет, еще когда Наоми была лишь одним из его главных лейтенантов, а не центром сопротивления империи Лаконии. Существовали планы, как скрыть станцию Дрейпер, когда в системе находились лаконийцы. Именно поэтому Роси был готов в любой момент выдать себя за сидпаев, действующих из Оберона. В системе Оберона даже имелся контракт, подтверждающий эту историю, и план работы, составленный тремя месяцами ранее, в котором подробно описывалась миссия сидпаев по исследованию четырех участков Фрихолда на предмет возможной добычи полезных ископаемых. Вторым из четырех была станция Дрейпер, и они должны были подойти к ней, когда она будет удобно скрыта от прямой видимости "Деречо".

Протокол теперь заключался в том, чтобы быть теми, кем они притворялись. Приземлиться там, где они сказали, что приземлятся. Послать зонды. Получить данные. Следить за признаками того, что их идентифицировали, и быть готовыми бежать к вратам, если это так. Еще один транзит в другую систему и, надеюсь, никаких бдительных лаконских глаз.

Больше трафика. Больше насилия. Никаких решений. Бывали моменты, когда легко было потерять из виду весь тот прогресс, которого добилось подполье в борьбе с худшими из плохих идей и власти Лаконии. Она надеялась, что где-то в недрах Лаконии адмирал Трехо испытывает такое же разочарование, как и она.

Когда она собралась сделать запрос, связь с Амосом уже была открыта. "Как там дела?"

Она почти слышала, как большой человек пожимает плечами. "Если бы нам действительно платили за это, мы бы не покрывали профсоюз славой. Но для пары совместителей, которые обычно не выполняют такую работу? Довольно неплохо".

"Сколько времени потребуется, чтобы вернуть все оборудование в сарай?"

"Пару часов".

Джим посмотрел на нее. "Мы должны пробыть здесь еще два дня".

"Мы очень, очень хорошо поработали и получили все необходимые данные раньше времени", - сказала Наоми. "Корпорация на Обероне, вероятно, даст нам бонусы. Тащи все обратно, Амос. Нам нужно улетать".

"Ты понял", - сказал он. Она услышала его голос по связи, когда он повернулся к Терезе. Время игр закончилось. Пора собирать игрушки. Он звучал почти как тот человек, которого она знала до того, как он изменился. До того, как они все изменились, так или иначе.

"Я принесу вам несколько вариантов курса", - сказал Алекс, отстегиваясь и направляясь на летную палубу.

"Спасибо", - сказала Наоми. Она включила связь и приготовилась к тому, что фальшивый капитан "Сидпай" должен будет составить отчет лаконианцам. Она могла себе представить, как команда разведки пытается не высовываться и завершить свой контракт в тени военных преступлений, которые вот-вот будут совершены. Так было всегда. Люди пытались выполнить свою работу, даже когда вокруг них творились зверства. Избегай зрительного контакта и надейся, что огонь не перекинется на тебя и твоих близких.

Джим вздохнул. "Мы должны что-то с этим сделать. Не уверен, что именно, но... что-то".

Он казался смущенным ее улыбкой. "Вот почему я переношу перевод. Мы разберемся с этим".

Подтверждение с "Дерехо" пришло через два часа, и человек не прикоснулся к нему. Одна корабельная система разговаривала с другой, так же плавно и без умысла, как зацепляются шестеренки в часовом механизме. Деречо искал "Шторм". Роси не был Штормом. И даже если они были под подозрением, стратегия лаконцев не менялась. Они приставили пистолет к голове Чарльза Паркера и сотни тысяч таких же голов, а таймер тикал до нуля. Если сидпай и был немного не в себе, это ничего не меняло.

Транзит до станции Дрейпер был маленьким блеском, который показал, насколько Алекс стал хорошим пилотом. Он шел по плавному пути, используя гравитацию лун газового гиганта на их относительных орбитах, не сделал ничего, что выглядело бы не к месту или неправдоподобно, и все же посадил "Роси" так, что тело целевой луны заслонило Деречо, а газовый гигант не позволил любому кораблю, идущему от врат, увидеть, где именно они приземлились.

При строгом отключении связи, которого требовал протокол, Наоми не была уверена, что они найдут, когда прибудут на место. Когда появились первые, почти неслышные навигационные сигналы, это было похоже на облегчение. Алекс изящно провел их на скрытую базу. За те годы, что он был пилотом Бобби, это был его дом, и его близость к нему проявилась в легкости прохождения. Шторм" находился в секретном доке вместе с двумя маленькими внутрисистемными скальными бункерами. Роси" встал на открытую стоянку, стыковочные зажимы зафиксировались с глубоким, мягким лязгом, который разнесся по кораблю. Для Дерехо это выглядело бы так, словно маленький исследовательский корабль приземлился в лавовой трубе.

Джиллиан Хьюстон ждала их, когда открылись двери шлюза. Она была меньше, чем представляла себе Наоми, бледные волосы убраны назад, но длинные. На ней была форменная куртка без знаков различия или знаков звания. Женщина не служила ни в одной армии, кроме той, которую они придумали вместе.

До начала бомбардировки планеты Дерехо оставалось чуть меньше шестидесяти трех часов, и это было видно по ее глазам.

"Вы прибыли в трудное время, мэм", - сказала Джиллиан.

"Мне жаль, что их так много", - сказала Наоми.

"Мой отец всегда говорил, что за все, что стоит иметь, стоит бороться".

Наоми не была уверена, действительно ли в этих словах прозвучал укор, или она просто услышала то, что ожидала. Бобби всегда давала Джиллиан хорошие, хотя иногда и осторожные оценки, повысила ее до второго командира, а после смерти оставила Шторм на ее попечение, но Наоми не была Бобби. В первый раз, когда Роси пришли во Фрихолд, они забрали отца Джиллиан в плен. Союз между Фрихолдом и подпольем был одним из первых шагов в борьбе с Лаконией, но Наоми не могла отделаться от ощущения, что от того первого взаимодействия остался осколок.

"Как твой отец?" спросила Наоми.

"Он на планете, мэм". Это был прозаический способ сказать, что он скоро умрет.

Остальные вышли следом за Наоми, сначала Джим, потом Алекс, Амос и Тереза. Взгляд Джиллиан задержался на Эймосе настолько, что стало не по себе, прежде чем она перевела его на Алекса.

"Рад снова видеть вас, капитан", - промурлыкал Алекс.

"С возвращением, мистер Камал", - сказала она, и Алекс усмехнулся.

"Вы поддерживаете корабль в порядке?"

"Вы не найдете на нем ни пылинки", - сказала Джиллиан, затем переключила свое внимание на Наоми. "Я не знала, что вам нужно для пополнения запасов, но у вас здесь мало времени. Я приготовила все, что могла. У нас есть несколько кают, где вы сможете отдохнуть. На вашем корабле может быть немного шумно".

"Я могу провести ваших техников через то, чего нам не хватает", - сказал Амос. "Будет лучше, если мы загрузимся и быстро уйдем. Тем более, что мы теперь такая крутая команда геодезистов".

Если его вид и нервировал Джиллиан, она не показала этого. "Пойдемте со мной. Я помогу вам начать".

Гравитация на Луне была едва ли больше, чем предположение. Камень в коридорах был покрыт герметиком и укреплен скобами. Ни один камень здесь не был сжат гравитационным колодцем, достаточно сильным, чтобы сделать его твердым. У Наоми было ощущение, что она могла бы прорыть в нем путь голыми руками, словно это был упаковочный поролон. Только человеческие постройки создавали ощущение прочности.

Докеры и техники снабжения были смешанной группой. Наоми узнала ОПА старой школы по их татуировкам и быстрым, отработанным действиям, которые появились в результате жизни, проведенной вблизи вакуума, но были и более молодые мужчины и женщины. Люди возраста Джиллиан, которые пришли в подземелье со дна гравитационных колодцев и проложили себе путь сюда. После осады Лаконии их стало больше. Гибель империи дала многим людям надежду. Она не была уверена, что относится к их числу.

Росинант вполне мог продержаться на своей ложной исследовательской миссии три или четыре дня. Этого было достаточно, чтобы пополнить все баки, заменить воздухоочистители и рециркуляционную матрицу, а также произвести несколько мелких ремонтных работ на корпусе. Этого было достаточно, чтобы они могли наблюдать, как гибнет гражданское население Фрихолда.

Когда пополнение запасов и ремонт были согласованы и процесс запущен, оставалось пятьдесят девять часов. Наоми пошла в каюту, о которой упоминала Джиллиан: узкие комнаты с койками и одеялами вокруг небольшого личного камбуза и головы. В "Роси" было просторнее. Джим, свернувшись калачиком, дремал. Наоми захотелось свернуться калачиком рядом с ним. Вместо этого она послала запрос Джиллиан. В ответ пришло указание, как добраться до ее офиса на базе.

Она подумала о том, чтобы разбудить Джима и взять его с собой. Он умел сглаживать некоторые разговоры, просто находясь в комнате. Но это было ее бремя. Он придет позже, если понадобится.

Кабинет был небольшим, с экранами на двух стенах и поверхности стола. Часть стен, не занятая изображениями Дерехо и Фрихолда, картой безопасности станции, статусом "Шторма" и "Росинанта" и состоянием окружающей среды, была окрашена в серовато-оранжевый цвет. Он хорошо смотрелся бы с голубым рядом. Джиллиан, усевшись, помахала ей рукой, и Наоми закрыла за собой дверь.

"Я не знала, что Фрихолд подвергся нападению", - сказала она.

Джиллиан не смотрела ей в глаза. "Этот ублюдок взорвал наш ретранслятор на кольце и бросил один из своих, как только они прорвались. Не было возможности поднять красный флаг. Я прошу прощения".

"Это была не критика. Я боюсь, что мы усугубили ситуацию".

"Я не знаю, что это возможно. Но нам нужно поговорить о наших возможностях, раз уж вы здесь".

Правая рука Джиллиан сжалась в кулак, затем раскрылась и снова сжалась. Это был не единственный признак беды, но самый очевидный. Наоми вдохнула в себя ту версию себя, которая была холодной, аналитической и безжалостной. Она никогда не хотела быть военным лидером. Вселенная настаивала на этом.

"У тебя есть планы?"

"План", - сказала Джиллиан. "Шторм" готов к эвакуации. Он уже загружен всеми припасами, которые она будет нести, и частями станции, которые мы можем снять и спрятать. Мы выйдем из укрытия и заставим врага следовать за нами. Выберемся через кольцо, пройдем транзитом в другую систему и начнем строить новую базу".

"Значит, полностью отказаться от Дрейпера?"

"Он не пригодится ни для чего, кроме "Бури", - сказала Джиллиан. "И для этого он менее полезен, чем мог бы быть".

Наоми нахмурилась, подталкивая Джиллиан дальше.

"Стратегическая важность Фрихолда заключалась в том, что никто не знал, что мы здесь. Теперь это потеряно. Я не знаю, может их анализ трафика лучше нашего, или кто-то что-то слил. Черт, это могло быть просто хорошее предположение. Но они здесь. Удерживать базу сейчас - это просто держаться из вредности".

"И Деречо может преследовать вас", - сказала Наоми. "Оставят гражданских в покое и придут за вами. Такова идея, не так ли?"

"Это надежда. У нас есть... У нас есть записывающие станции во всех крупных городах. Если дело дойдет до кровопролития, оно не будет тихим. Мы повесим им на шею то, что они здесь делают, в каждой системе, где есть радио. Они это тоже знают. Возможно, это поможет их разубедить".

"А как насчет прямой конфронтации? Дерехо - сильный корабль, но он того же класса, что и Шторм. У нас есть еще один корабль. И если у вас есть другие корабли или средства планетарной обороны, которые можно бросить в бой..."

"Мы можем посмотреть на это", - сказала Джиллиан. "Но это не яблоко к яблоку. Их корабль свежий и хорошо снабжен. А "Шторм"... Он не в боевом состоянии. Не так, как должно быть".

"Почему?"

"У нас нет ни лаконских припасов, ни ремонтного оборудования, ни опыта. И мы эксплуатируем ее уже много лет. Она хороший корабль, но возраст дает о себе знать".

Наоми услышала, к чему Джиллиан двигалась. Намекала на это, возможно, даже не осознавая, что делает это. Молодая женщина уговаривала себя, что потеря корабля, потеря базы - это не так уж плохо. Она искала способ избежать резни, даже если это будет означать сдачу.

Наоми поразило, что отчаяние может быть подобно фракталу: постоянно меняться, но при этом оставаться неизменным на каждом уровне. Жители Фрихолда, боявшиеся, что наступили их последние дни. Джиллиан, хватающаяся за любой способ спасти свой народ. Наоми, ведущая изнурительную, разочарованную борьбу за то, чтобы не дать кораблям уйти на дно и построить что-то, способное соперничать с авторитарной, порочной империей. Элви Окойе, рискующая жизнью, чтобы хоть как-то остановить тварей из-за врат кольца и их волны враждебности и странностей. Независимо от того, насколько далека точка зрения, страх и отчаяние были одинаковы на всех уровнях.

Тревога застала их обоих врасплох. Джиллиан перевела взгляд с Дерехо на далекие кольцевые врата и яркий, как комета, шлейф привода корабля, только что совершившего транзит.

"Вы кого-то ждали?" спросила Джиллиан, перенаправляя пассивные сенсоры базы на новую цель. Наоми не ответила. Медленно изображение увеличивалось, пока силуэт не стал почти четким. Корабль был лаконским и знакомым. И хотя ей нужно было запросить у Росинанта сигнатуру привода, она уже была уверена, что она соответствует "Воробьиному ястребу".

"Это из Нового Египта", - сказала она. "Он охотится на нас".

Тихий выдох Джиллиан был так же хорош, как проклятие. Если раньше им не хватало хороших вариантов, то теперь их не было. Если бы они попытались бежать, это означало бы проскочить мимо наступающего врага, и даже если бы они смогли проскользнуть мимо него, Воробьиный Ястреб смог бы добраться с ними до ворот кольца и сообщить, куда они направились. Если бы они попытались сражаться, то оказались бы вне игры.

Джиллиан издала тихий удивленный возглас. "В чем дело?" - спросила она вместо этого.

"Новый корабль? Он передает".

"На Деречо?"

"Не плотный луч", - сказала Джиллиан. "Это радиовещание. Просто передача в радиодиапазоне".

Наоми нахмурилась. Плотный луч "точка-точка" был более безопасен, чем любая передача, независимо от того, насколько эффективным было шифрование. Лазер "Воробьиного ястреба" мог быть недостаточно мощным, чтобы достичь "Деречо", или он мог потерять центровку из-за повреждений, нанесенных "Роси". Или ...

"Есть ли в системе другие корабли?" спросила Наоми. "Сигнализирует ли он не только Деречо?"

Джиллиан потянулась к пульту управления базой, ее пальцы заплясали по экрану. Она нахмурилась, нарисовав линии на лбу и по бокам рта. "Да, это так. И это чистый текст. Они даже не скрывают его".

"Есть ли флаг адреса? С кем они разговаривают?"

"С тобой", - сказала Джиллиан. "Они говорят с тобой". Она переключила воспроизведение связи на больший настенный экран.

Де-факто лидер Лаконской империи смотрел на них с поразительными зелеными глазами и улыбкой, которую Наоми могла назвать только грустной. Когда он заговорил, его голос был похож на мягко сыгранный тростниковый инструмент.

"Это сообщение для Наоми Нагата. Меня зовут Антон Трехо. Я думаю, вы знаете, кто я и в какой ситуации мы оба оказались. Пришло время нам с вами поговорить. Я хотел бы предложить союз...".

Глава восемнадцатая: Джим


Паника была глубокой и иррациональной. Было такое ощущение, что вибрирует сама станция, что Джиму пришлось физически убедиться, что это действительно только он. Он понял, что сообщение уже проигрывалось, а он не знал, что в нем говорилось. Он переключил его обратно на начало, глубоко дыша и стараясь не дать своему разуму снова соскочить с него.

"Это сообщение для Наоми Нагата. Меня зовут Антон Трехо. Думаю, вы знаете, кто я такой и в какой ситуации мы оба оказались. Пришло время нам с тобой поговорить. Я хотел бы предложить союз.

"У нас есть разногласия, и я здесь не для того, чтобы преуменьшать или отрицать это. У нас также есть доступ к определенной информации, которая проясняет уязвимые места, которые мы оба пытаемся устранить своими способами. У нас с вами общая проблема. Кольцевое пространство и неизвестные сущности внутри него представляют экзистенциальную угрозу для человечества. Мы должны контролировать доступ к кольцам, чтобы ограничить эту опасность. Мы оба также знаем, что когда нужно заставить людей отказаться от своих насущных потребностей в пользу большего блага, вежливые просьбы почти никогда не срабатывают".

Трехо развел руки в жесте бессилия. Какой вариант они нам предлагают? У Джима заболели руки, и он заставил свои кулаки разжаться.

"У меня здесь копия документа, который вы написали. Протоколы для более безопасного использования ворот. У меня также есть собственные данные анализа трафика, которые говорят о том, насколько хорошо для вас идет этот проект. Я попросил своих лучших людей проанализировать их, и должен сказать, что это чертовски хорошая работа. Надежная. Если бы она была введена в действие, это могло бы в значительной степени помочь справиться с угрозой подобных инцидентов. Единственное, чего ему не хватает, - это метода принуждения. Из общей заботы о человечестве в целом и в знак признания нашей общей истории и моральных уз, я хотел бы предоставить свои силы в ваше распоряжение. От имени Лаконии и Верховного консула Дуарте я предлагаю подпольщикам не просто перемирие, а сотрудничество".

"Мы должны покончить с этими мелкими склоками и драками. Думаю, вы это понимаете. И я готов это сделать. Более того, я обязуюсь разместить два лаконских эсминца внутри кольцевого пространства, даже с риском, которому, как мы оба знаем, они подвергаются, с единственной миссией - обеспечить соблюдение вашего транзитного протокола. Мы не будем предпринимать агрессивных действий. Мы не будем ограничивать или контролировать торговлю. Я гарантирую безопасность любого корабля, пользующегося воротами, и объявлю полную амнистию для подпольщиков.

"И я начну с перераспределения сил, которые сейчас находятся во Фрихолде, для выполнения этой миссии", - сказал Трехо. "Таково мое предложение. Единый фронт против настоящих врагов человечества. И все, что я прошу от вас в знак доверия и доброй воли, - это вернуть вашего нынешнего пассажира. Вы не хуже меня знаете, что ей ничего не угрожает. Мы только хотим вернуть ее домой. И с этим сближением между нами у нее нет причин жить в изгнании".

Сообщение закончилось, и на мгновение Джима не стало. Каюта на станции Дрейпер, койка, мягкая тяжесть - все это по-прежнему присутствовало, но стало менее непосредственным, менее реальным, чем камера в глубинах здания штата Лакония. Страх был реальным, но еще более реальным было двойное чувство отчаяния и ответственности. Убеждение, что все зависит от него, и что он бессилен. Как будто смотришь, как падает что-то ценное и хрупкое, и знаешь, что не сможешь вовремя это достать. Все должно было разбиться, и хотя он ничего не мог сделать, горе давило на него, как будто он был единственным, кто его нес.

Он так много сделал, так старался, а добился так мало. А теперь они пришли, чтобы задать свои вопросы и заглушить его ответы болью, пока он не скажет хоть что-нибудь. Или они не будут ничего спрашивать, а просто будут бить его до тех пор, пока он не поймет, что находится в их власти, а они были безжалостны.

Маленькая, неподвижная часть его сознания, наблюдавшая за остальными, заметила, как это странно. Когда он был пленником на Лаконии, ему удавалось держать себя в руках. Подниматься на ноги, планировать, строить планы и даже страдать с решимостью, которую он не мог найти сейчас. После побега он почувствовал эйфорию. Спокойствие, целостность и возвращение к жизни, на которую он уже перестал надеяться.

Но медовый месяц угас, и та его версия, которую он оставил после себя, была покрыта шрамами и сломана. Он не чувствовал себя слабым. Он чувствовал себя уничтоженным.

Годы ушли. Годы тюрьмы и пыток, что было плохо, и притворства почетным гостем, в то время как угроза смерти незримо следовала на шаг позади. Годы танцующего медведя. Они были самыми ужасными, потому что разрушили его представление о себе. О том, кем он был. То, что было правдой. Того Джима Холдена, который поднял тревогу на станции Медина, больше нет. Джим, который затеял интригу против Кортасара и ради Элви Окойе, с самого начала был наполовину лжецом. Он был всем, что осталось. Отбросы самого себя. Отбросы.

Джим. Джим, вернись ко мне.

Его сознание переместилось. Маленькая хижина снова оказалась в фокусе, словно кто-то настраивал видеоэкран. Наоми была там. Он не помнил, как она вошла. Она держала его за руку.

"Привет", - сказал он, стараясь звучать бодро и весело. "Представляешь, я встретил тебя здесь".

"Значит, ты видел сообщение?"

"Да. Да. Действительно видел".

"Я надеялся, что ты еще спишь. Я должна была прийти сюда первой".

"Нет, - сказал он, - я в порядке. Просто перерабатываю небольшую старую травму. Думаю о том, что приготовить на ужин. Как обычно. Что я пропустил?"

"Мы не должны говорить об этом сейчас".

"Это не поможет", - сказал он и сжал ее пальцы в своих. "Не говорить об этом? Это не поможет. Если ты будешь здесь, я буду в порядке. Если ты будешь рядом, я справлюсь. Обещаю". Он не знал, что это правда, но не знал, что это не так.

Он видел, когда она решила поверить ему.

"Он сдается", - сказала Наоми.

"Только если он станет вашим полицейским", - сказал Джим. "Это не то, что означает капитуляция".

"Я прочитала соглашение, которое он прислал", - сказала она. "Он действительно видел мой протокол управления движением. В некоторых местах это почти слово в слово. И это отдает его корабли под мое командование".

"Хорошо."

"Он хочет превратить подполье в новый Транспортный Союз. Мы будем отвечать за разработку политики. Мы были бы независимы от лаконской иерархии. У нас были бы полномочия отказывать в проходе лаконским кораблям".

"И вы думаете?"

"Что это попахивает чушью. Звучит слишком хорошо, чтобы быть правдой", - сказала она. "Но... Как еще заключаются мирные договоры? Это ведь случается, не так ли? В истории полно войн, которые закончились потому, что люди решили их закончить. Мы сильно навредили Лаконии. Мы сломали строительные платформы, и они не вернутся. Не в ближайшее время. Дуарте был архитектором всего этого, и он вне игры. Глюки, когда люди отключаются или меняются правила физики? Они и есть угроза".

"Так и есть", - согласился Джим.

Наоми покачала головой. "Все во мне говорит, что это предложение - ловушка, но если это не так, и я отвернусь? Если это не то открытие, которое я искала, то я не уверена, какая у нас с ними цель".

Дверь в маленькую общую комнату открылась, и голоса Алекса и Терезы смешались, переговариваясь друг с другом. Мускрат гавкнул один раз, низкое разговорное "гав". Наоми наклонилась ближе, прижалась лбом к его лбу, как будто они оба были в шлемах и хотели сказать что-то, что мог услышать только он.

"Я буду в порядке", - сказал он. "Мне лучше. Я в порядке".

"Эй, там, сзади", - сказал Амос. "Ты говоришь об этой штуке?"

"Мы сейчас выйдем", - сказал Джим, достаточно громко, чтобы слышать.

Она положила руку ему на макушку, как будто нежно обнимая ее, и затем они вышли вместе. Алекс и Тереза прислонились к стенам, Амос сидел на полу, лениво почесывая шею Мускрата. Собака улыбалась своей мягкой, собачьей улыбкой, переводя взгляд с Амоса на Терезу и обратно.

"Как продвигается пополнение запасов?" спросила Наоми.

"Хорошо", - ответил Алекс. "У нас здесь хорошая команда. Всегда так было".

"Я все время забываю, как долго ты был дома", - сказал Джим. "Я пропустил эту часть".

"Это хорошие люди", - сказал Алекс. Джим подумал о том, как много семей собрал Алекс на своем жизненном пути. Его служба на флоте, его первая жена, экипаж "Кентербери". Может, он и не был хорош в браке, но у него был талант создавать дома. Или находить их.

"Ремонт - это нечто другое", - сказал Амос. "Они займут больше времени, а некоторые из них, если мы начнем, то будем сидеть на мели до их завершения. Это может занять больше времени, чем есть у людей на Фрихолде. Я подумал, что нам стоит повременить, пока мы не будем уверены".

Наоми кивнула и прижала большой палец к нижней губе, как она делала иногда, когда размышляла. Она выглядела старой, что было справедливо. Они оба были старыми. Но более того, она выглядела жесткой, а Джим не был уверен, что они были жесткими. Только то, что им приходилось вести себя так много раз в разных ситуациях. У них это хорошо получалось - и у нее, и у него.

"И это возвращает нас к делу, не так ли?" сказал Джим.

"Да", - сказал Амос.

"Что ты думаешь?" спросила Наоми, как будто Амос был тем же человеком, что и раньше.

"Я думаю, он не сказал, что будет, если ты откажешь ему. Я предполагаю, что это почти то же самое, что и сейчас".

"В таком случае, у нас есть чуть больше двух дней до того, как Деречо начнет убивать людей", - сказал Джим. "У нас есть еще немного больше, прежде чем нам нужно будет уходить отсюда, при условии, что наше прикрытие не будет полностью разрушено".

"О, наше прикрытие полностью уничтожено", - сказал Амос. "А я думал, что это - залог успеха".

"Так и есть", - сказала Наоми. "У нас не так много вариантов, а те, что есть, плохие".

"Что ты имеешь в виду? Ты отдаешь меня", - сказала Тереза. "Мы говорим об этом? Очевидно, что вы меня передадите".

"Все немного сложнее, Кроха", - сказал Амос.

Девушка нахмурила брови. "Я не стою ста тысяч человек".

Джим поднял руку, как ученик в классе. "Ты хочешь сказать, что хочешь вернуться?"

"Нет, не хочу. Пребывание там убивало меня, но я - один человек, а они - большая часть планеты. Ты собираешься передать меня. Ты должен."

"Я не должен", - сказал Амос с обманчивой мягкостью. Джим услышал в этих словах ожидание насилия, даже если Тереза этого не заметила.

"Мы думаем, что Трехо имеет в виду то, что говорит?" сказал Алекс. "Просто смотрим на логистику? Мне это не нравится. Если мы позволили Терезе вернуться, это значит показать себя. Стыковка с одним из их кораблей, возможно. А я видел их силовые костюмы в действии. Если бы они решили взять нас на абордаж, они могли бы пройти через нас, как через папиросную бумагу".

Тереза нахмурилась. Это было увлекательно. Зная Лаконию так хорошо, как она, видя ее изнутри, как никто другой, ее первым инстинктом было доверять им. Если Трехо делает предложение, оно должно быть реальным. Он должен быть искренним. Часть Джима задавалась вопросом, не может ли это быть более верным ориентиром, чем его недоверие или недоверие Наоми. Свежие глаза молодых видят яснее, или же опыт подсказывает, где расставлены ловушки.

"Трехо был марсианином до того, как стал лаконцем", - продолжал Алекс. "Он предал свою нацию. Я не уверен, что это говорит в пользу того, что он сдержит свое слово сейчас".

"Мой отец тоже был марсианином", - сказала Тереза, но в этих словах не было особого пыла. Скорее, она что-то обдумывала.

"Вопрос в том, можем ли мы доверять ему в выполнении того, что он обещает", - сказал Джим. "Ответ на этот вопрос находится в черепе Трехо, и у нас нет к нему доступа. Просто на чью сторону мы поставим?".

"Это не единственный вопрос", - сказал Амос. "Если мы отдадим Крошку, мы все еще хорошие парни? Это тоже вопрос".

"Да", - согласился Джим.

"Если ты можешь выбирать между одним человеком и сотней тысяч, это несложно", - сказала Тереза. "Я даже не умру".

Но взгляд Наоми был устремлен внутрь. Что-то в словах Терезы подействовало на нее. Джим увидел, что она все поняла, еще до того, как понял, что она поняла. Наоми подняла брови и покачала головой, всего на миллиметр вперед-назад.

"Ты знаешь, что это такое?" - сказала она. "Это он заставляет меня отвечать за то, что он делает. Тереза права. У нее именно та рамка, которую я должна использовать. Один человек для множества. Но я не хочу убивать множество. Это он. Если я сделаю то, что он говорит, я спасу всех тех людей, которых он убьет, чтобы наказать меня, если я этого не сделаю".

Смех Амоса был почти такого же тембра и тона, как лай Мускрата. Когда он говорил, он имитировал мягкий, угрожающий вой жестокого любовника. "Посмотри, что ты заставила меня сделать, детка. Зачем ты меня так злишь?".

"Вот и все", - сказала Наоми. "Я не могла понять, в чем дело, но именно поэтому я не могу этого сделать. Он приставляет пистолет к их головам, а потом делает вид, что только я могу решить, нажмет ли он на курок. Это не упражнение на доверие. Это просто еще одна угроза".

"Не забывайте о капитуляции. Амнистия", - сказал Джим. "Вместе с кнутом есть и пряник".

"Морковка не имеет значения, когда он все еще держит в руках кнут", - сказала Наоми. "С меня хватит кнута. Кнуты дисквалифицируют. Если бы он повел Деречо назад из Фрихолда, это было бы совсем другое дело. Но он этого не сделал. Он выбрал это, и я ему не доверяю".

Джим улыбнулся ей. "Кроме того, он просит нас передать ему молодую девушку, которая не хочет идти, так что пошел он. Мы этого не делаем".

"Да пошел он", - согласился Амос.

В комнате воцарилась тишина. Наоми поджала губы и почти незаметно покачала головой, продолжая разговор в своей голове. Ему было интересно, что и кому она говорит. У него было ощущение, что, кто бы они ни были, они, вероятно, были бы счастливы не присутствовать при этом.

"У нас два хороших корабля", - сказал он.

"У нас все равно два корабля", - сказал Амос. "Я люблю их оба, но "Роси" чувствует свои годы, а "Шторм" прошел долгий путь между обновлениями".

"У нас два в основном нормальных корабля", - сказал Джим. "Во всяком случае, неплохие. Мы загрузим всех на станции Дрейпер, пройдем к кольцевым воротам и уничтожим "Воробьиный ястреб", если он попытается нас остановить. Если "Шторм" будет на открытой местности, то больше не будет причин бомбить Фрихолд. По крайней мере, планета будет в безопасности".

"Лучший плохой план из всех, что у нас есть", - сказала Наоми.

Джим направился к двери. Он почти снова почувствовал себя самим собой. Паника и страх не исчезли, но они стали меньше. С ними можно было справиться. "Первым делом нужно убедиться, что мы полностью заправлены пулями для рельсотрона", - сказал он и потянул за ручку. Дверь не сдвинулась с места, и на панели блокировки высветилось предупреждение. Ошибка была настолько неуместной, что он еще дважды дернул за дверь, прежде чем понял, что видит. АВАРИЙНАЯ БЛОКИРОВКА. VACUUM HAZARD.

"Странно", - сказал он.

Наоми уже была на своем ручном терминале. "Джиллиан. Что происходит?"

Голос, который ответил, был жестким и ломким. "Я понимаю, что вы расстроены, мэм".

"Что вы сделали?"

"Хотя я уважаю гражданскую ветвь подполья, которую вы представляете, это дело военное. У врага есть сто тысяч наших людей, которых они готовы пощадить в обмен на одну девушку, которую они даже не собираются ранить. В обмене пленными нет никакого бесчестья".

"Как ты думаешь, Трехо действительно уйдет, когда она окажется у него в руках?" сказала Наоми. Ярость забурлила, но она не повысила голос.

"Согласно нашим лучшим источникам об этом человеке, он сдержит свое слово", - сказала Джиллиан.

"Не тебе решать", - сказала Наоми. "Это моя работа".

"Уважительно? Как капитан "Gathering Storm", который является флагманом нашей военной ветви, я имею право принимать военные решения. Это военное решение".

"Джиллиан", - сказал Алекс, достаточно громко, чтобы ручной терминал Наоми засек его. "Тебе не нужно этого делать. Бобби бы этого не сделала".

"Капитан Дрейпер понимала, что один человек не может стоять на пути общего блага, мистер Камал. Если бы она была здесь, она бы делала то же самое, что и я".

Амос усмехнулся. "Ты можешь сказать себе это, Солнышко. Но не делай это правдой".

"Воробьиный ястреб" в пути с представителем Лаконии. Деречо" направляется сюда в качестве эскорта с пониманием того, что оба корабля покинут систему после завершения передачи. Пока этого не произойдет, я ограничиваю вас всех в ваших каютах", - сказала Джиллиан. "Когда все закончится, и ваши эмоции успокоятся настолько, что вы поймете, что это решение было правильным, мы сможем обсудить, хотите ли вы сломить руководство подполья или поддержать мою власть".

"Джиллиан", - сказала Наоми, но связь прервалась.

Стены общей комнаты казались маленькими, как клетка, и страх прокатился по позвоночнику Джима, такой свежий и злой, как будто он никогда не закрывал его на замок. Остальные разговаривали, их голоса перекликались друг с другом. Алекс сказал, что я смогу ее образумить, если мы только сможем заставить ее снова взять себя в руки. Амос вслух гадал, сколько времени займет спуск в коридор в жестком вакууме, и выживут ли остальные, даже если он это сделает. Наоми снова повторяла имя Джиллиан, пробуя связь. Он был единственным, кто молчал. Или нет, Тереза тоже.

Она смотрела на него так, словно они были вдвоем. Он кивнул ей. Она кивнула в ответ.

Глава девятнадцатая: Кит


Их каюта на "Прейссе" была такой маленькой, что если бы Рохи стояла в ней, он не смог бы пересечь комнату, не столкнувшись с ней.

Толстая ткань, покрывавшая металлические переборки, была неаппетитного оливкового цвета, а данные о местоположении и техническом обслуживании были вплетены в ткань оранжевой нитью. Настенный экран был едва ли больше двух карманных компьютеров, поставленных рядом, и имел защитное покрытие, которое никогда не казалось чистым, сколько бы Кит его ни протирал. Их кушетки были из старого геля и плохо сконструированы, встроены в ящики в стене, которые могли прищемить пальцы рук и ног, если они не были осторожны. Кушетка Бакари была приварена к палубе, металл все еще блестел в тех местах, где он был установлен. Это была гораздо лучшая конструкция.

Это было их единственное личное пространство на следующие несколько месяцев, пока "Прейс" добирался до кольцевых врат, совершал транзит в систему Ньивестад, а затем добирался до Фортуны Ситтард - столицы главной пригодной для жизни планеты.

Они делили общий камбуз, микрогимнастический зал и душевые с шестью другими каютами. Кто-то вывесил городской флаг их нового дома: зеленый и красный с черно-белым узорчатым кругом в центре, подозрительно похожим на футбольный мяч. Дверь прямо напротив них принадлежала паре братьев из Брич Кэнди, которые оставили старую спасательную компанию своей матери ради контракта на Ньивестаде, отказавшись от семейного ремесла - ломать старое оборудование для терраформирования, чтобы создавать контролируемые среды в незнакомой биологии нового мира. Кит беспокоился, что плач Бакари мешает братьям спать, но если это и было, то они не жаловались.

В одной из дальних кают жила женщина с дочерью-подростком, которую Рохи взял с собой в качестве своего рода транзитного проекта, чтобы лучше узнать. У Кита сложилось впечатление, что женщина уходила из неудачного брака, а дочь ходила к психотерапевту, который совершал такой же транзит, но четырьмя палубами ниже.

Кит чувствовал себя немного неловко, зная даже столько, но понимал, что его неприятие чужих семейных историй было в основном проекцией. Он так много в своей жизни избегал разговоров о том, кто был его отцом, что слышать о чужом было немного опасно.

Кит сфокусировался на камере, затем переместился так, что Бакари, дремавший в набедренной повязке на груди, тоже появился. Он начал запись.

"Привет, папа. Не знаю, где ты сейчас и когда ты это получишь, но я хотел тебя проведать. Медвежонок тоже здесь".

Кит переместился, чтобы лицо Бакари было лучше видно в кадре: туго скрученные тонкие черные волосы на голове, полные мягкие губы, которые то сжимались, то разжимались, когда он мечтал, веки были темными, как будто на них были тени для век. Кит дал отцу, где бы и когда бы он ни был, долгий взгляд на внука, а затем отодвинулся назад.

"Пока что мы находимся на плаву уже пять дней. Он переносит это лучше, чем я. В корабельном лазарете есть камера с гелем сопротивления, которым он может пользоваться, но мы не единственная семья на борту, которой это нужно, поэтому нам приходится назначать время. Рохи считает, что это важно. И, наверное, она права. В любом случае, ему это не нравится, но после этого он спит как зверь. Так что это хорошо. У меня все хорошо. У Рохи все хорошо. Если мы все еще можем выносить друг друга, когда приедем в Ньивестад, я думаю, это значит, что нам суждено остаться женатыми навсегда. Жить так близко с кем-то - это не то, к чему я привык".

Он сделал небольшую паузу, размышляя, стоит ли ему вернуться назад и начать запись заново. Шутки с отцом о разводе и корабельной жизни могли показаться колкими, а он не хотел показаться критиком. Но Бакари немного сдвинулся с места. Сон не будет длиться вечно, и было труднее сделать сообщение, когда ребенок бодрствовал.

Он снова почувствовал тягу к защите отца, с одной стороны, и сына - с другой. Кит всегда занимал среднее положение между матерью и отцом, матерью и Рохи, контрактной ассоциацией и своей семьей. Мать говорила, что инстинкт миротворца достался ему от отца. Может быть, это и правда, но это не соответствовало его опыту с Алексом Камалом.

Он понял, как долго молчал, и извиняюще улыбнулся в камеру.

"В любом случае, - сказал он, - врач говорит, что с мальчиком все в порядке. Мы не будем делать адаптационный коктейль. Они говорят, что в его возрасте это принесет больше вреда, чем пользы. Пока он будет заниматься спортом, а мы будем следить за тем, чтобы он получал достаточно отдыха, когда мы прибудем на планету, он адаптируется быстрее, чем мы.

"Здесь все выглядит хорошо. Все идет по плану. Совсем скоро мы совершим кольцевой транзит. Это действительно единственная страшная часть всего путешествия. Но Бакари сделает свои первые шаги на Ньивестаде. Он даже не вспомнит о Марсе. Надеюсь, у вас будет шанс увидеть его. Не знаю, много ли это будет значить для него, но для меня это будет много значить. Тебе понравится Рохи, и ты полюбишь здешнего медвежонка. Надеюсь, где бы ты ни был, с тобой все в порядке и все не стало еще более странным, чем должно быть".

"Береги себя, дедушка."

Он закончил запись, затем воспроизвел ее. Пробел, в котором он потерял себя в мыслях, был не так заметен, как он боялся, поэтому он сохранил сообщение, зашифровал его и поставил в очередь на доставку по адресу, который Алекс дал ему для подполья. Он не знал, куда оно пойдет дальше. Он не играл с политическими вопросами, за исключением тех случаев, когда этого требовала природа его семьи.

Это был риск, но совсем небольшой. Алекс понимал, что если лаконские силы безопасности придут по вызову, Кит будет сотрудничать с ними, чтобы спасти себя и свою семью. Пока они этого не делали, если не считать встречи с его матерью год назад. Кит, похоже, не привлекал их внимания, и, если надеяться, что он выберется в колонии, то еще больше исчезнет с радаров Лаконии. Это была еще одна причина, по которой он хотел заключить этот контракт. Причина, которую он не обсуждал с Рохи.

Бакари зевнул, его глаза все еще были закрыты, и прижался к груди Кита. Скоро он проснется, а это, по традиции, означает молоко и смену подгузника. Кит быстро отправил сообщение Рохи: НЕ ПРОСНУЛСЯ, НО ПРОБУЖДАЕТСЯ.

У них была смесь, но Рохи по-прежнему верила в грудное вскармливание, и хотя Кит мог многое сделать, чтобы позаботиться о сыне, это была полноценная забота о матери и ребенке, которую он был рад взять на себя. Кроме того, он мог ходить в их маленький спортзал и ежедневно потеть.

Бакари сморщил нос, как делал это с тех пор, как они видели его на УЗИ, и открыл свои яркие, темные глаза. Его взгляд немного поплыл, затем он обнаружил, что на него смотрят глаза Кита. Бакари издал небольшой звук "бап", даже не столько лепет, сколько бормотание про себя. Если он и не испытывал особой радости при виде отца, то, вероятно, потому, что Кит почти всегда был рядом. Он чувствовал непонятную гордость за то, что его так воспринимают.

Он как раз раздумывал, стоит ли снова послать Рохи сообщение или подготовить формулу, когда дверь кабины открылась. Как только он увидел ее лицо, он понял, что что-то не так.

"Детка?" - сказал он.

"Я здесь". Она жестом указала на Бакари, и Кит освободил мальчика от давящей пленки. Бакари медленно мотал руками и ногами, в его движениях не было ни малейшего страха. Как будто летать в невесомости по воздуху было так же естественно, как и все остальное. Рохи обхватил его рукой и притянул к себе. Ребенок, зная, что будет дальше, уже рвал на груди летный костюм. Как сомнамбула, Рохи расстегнула комбинезон и подвела его к своему соску.

"Детка", - повторил Кит. "Что случилось?"

Рохи сделала глубокий вдох, как ныряльщик, смотрящий вниз на далекую воду. "Было еще одно мигание. Система Сан-Эстебан".

Кит почувствовал, как сжалось его нутро, но лишь слегка. Он прошел через полдюжины раундов, в течение которых пришельцы изнутри колец отключали для него разум. Все на Соле так делали.

"Насколько все плохо?" - спросил он.

"Они мертвы", - сказал Рохи. "Все в системе. Они все просто мертвы".


Глава двадцатая: Эльви


Система Сан-Эстебан была одной из первых волн колониальных поселений, обследованных и изученных ее прежним работодателем - компанией "Роял Чартер Энерджи". В ней была одна пригодная для жизни планета и луна вокруг газового гиганта с пригодной для дыхания атмосферой. Здесь была первая параллактическая станция, которая определила взаимное расположение систем колец в галактике. Восемнадцать миллионов человек, живущих в десяти городах, полуавтономная акваферма размером с Гренландию и исследовательская станция в застойной зоне гелиошироты на расстоянии 110 AU. Она достигла технических характеристик для самообеспечения три года назад, но все еще импортировала поставки с Сола, Оберона и Бара Гаона.

Именно поэтому "Аматерасу", грузовой корабль из системы Сол с грузом высокочистых промышленных реагентов и оборудования для нефтепереработки, рискнул пройти через врата Сан-Эстебана.

Элви просмотрела снимки, присланные травмированным корабельным врачом. Она уже видела их десятки раз, слушала записи, которые он сделал, и читала результаты вскрытия.

Мертвец на ее экране сейчас находился где-то в сумке, направляясь в Лаконию и Научный директорат для более тщательного обследования. Наклонив голову, Элви рассматривала влагу на спине комбинезона трупа, узкие места, где смертельное вздутие придавило ткань, и запавшие глаза, отдавшие влагу воздуху. Согласно удостоверению личности и генетическому образцу, он был стажером-инженером на станции снабжения и одним из первых трупов, которые они обнаружили. Когда-то он был человеком по имени Алехандро Лоури. Теперь он был просто СанЭстебанКадавер-001.

Голоса, которые звучали, когда она просматривала мертвых, были не из Сан-Эстебана. Она достаточно выслушала капитана и врача "Аматерасу", чтобы понять, что они мало что могут ей рассказать. Она пошла дальше, чтобы найти понимание. Она слушала Джеймса Холдена и женщину с длинным, медленным акцентом, которую Элви считала Маринер Вэлли, но сейчас она была чем-то вроде лаконца.

Расскажите мне о системах, выходящих из строя, - сказала дознаватель.

Сначала это была только одна, - ответил Джим. А ... групповое сознание? Консенсус? Я не знаю правильного слова для этого. Хор. Они даже не особенно волновались. Не вначале.

Эльви переключилась на внешность. Пожилая женщина - седые, вихрастые волосы - лежала в лучах солнца. Рядом с человеческим трупом лежало животное, которое Эльви не узнала. Оно было похоже на маленькую насекомоядную свинью. Сложные глаза по обе стороны длинного черепа. Хищный вид, значит, и, похоже, он умер в то же время, что и женщина. Она нашла статью об этом виде и о том, что было известно об анатомии и физиологии древа жизни Сан-Эстебана.

Потом были еще. Всего несколько. То есть, три или четыре. Даже тогда это было не более чем любопытство, сказал Джим.

Что оставалось в системе? Были ли там тела? Пришельцы просто исчезли? спросил дознаватель.

Это было не так, сказал Джим. Системы просто отключились. Как будто пропал канал связи.

Тогда почему они были уверены, что системы мертвы?

Они все были подключены. Если кто-то отрезает вам руку, она мертва? Так что да, системы были мертвы.

Потому что, подумала Эльви, строители, римляне или космические медузы - существа света - не знали, что такое одиночество, с тех пор как научились светиться в древнем ледяном океане. Они были индивидуумами и были единством. Суперорганизм, связанный так же тесно, как она сама со своими конечностями и органами. Она нашла статью, в которой говорилось о внутренней передаче сигналов в животном "жук-свинья", и позволила своим глазам пробежаться по ней, улавливая суть, не погружаясь в детали.

Но они решили на основании только этого уничтожить целые системы? спросил дознаватель.

Это все равно что срезать плесень с блока сыра. Или скопление раковых клеток на коже. Было плохое место, и они его выжгли. Им это было не нужно. Они думали, что это прекратится.

Что именно остановится?

Тьма. Смерть.

"Привет", - сказал Файез, и Эльви остановила запись как раз в тот момент, когда дознаватель начала свой следующий вопрос.

"Привет", - сказала она, издав вздох.

Он вплыл в дверь ее кабинета. Он выглядел усталым. Он выглядел хрупким. Теперь все выглядели так. Все были такими.

"Дрон помощи из Лаконии только что прошел через ворота", - сказал он. "Еще пара недель, чтобы он вышел на орбиту, и мы будем есть практически то же самое, что и сейчас, но с другими атомами".

"Хорошо. Надеюсь, мы будем здесь, когда это произойдет".

Она хотела, чтобы это было смешно. Нездоровая шутка. На вкус слова были как мел. Озарение в глазах ее мужа было кратковременным, после чего он решил улыбнуться.

"Что ты слушаешь?"

Эльви посмотрела на колонки, вмонтированные в ткань стен ее кабинета, как будто это могло помочь ей вспомнить. "Джеймс Холден. Кое-что из его дебрифинга, когда он был на Лаконии. Я пытаюсь получить записи, сделанные после открытия врат. Я знаю, что в Алигарском мусульманском университете есть их архив, но я пока не получил от них ответа".

"Что-то конкретное вы ищете?".

"Воспоминания меняются в течение нескольких десятилетий", - сказала она. "Я просто хочу посмотреть, совпадает ли то, что он говорит здесь, с тем, что он говорил тогда".

"Может быть, вы сможете понять, почему мы еще не все мертвы?"

"У меня есть пара теорий на этот счет".

Он протиснулся через комнату, ухватился за поручень и устроился рядом с ней. Бледная щетина припорошила его щеку, как легкий снегопад. Она взяла его руку в свою левую, а правой подняла данные по очистке воды в Сан-Эстебане. График эффективности не был тонким.

"На что я смотрю?" - спросил он.

"Увеличение количества солевых осадков, которое совпадает с тем, когда все умерли", - сказала Элви. "Похоже, что механизм, который придумали темные боги, заключается в том, чтобы сделать ионные связи чуть более прочными. Это длилось достаточно долго, чтобы отключить нейроны. Местная фауна также использует ионные каналы для распространения сигналов, хотя это больше похоже на вакуумные каналы, чем на нервы. Это все равно сильно их испортит. Вы можете сказать, что это не удаляет микробиоту, хотя".

"Как я могу это определить?"

"Вздутие", - сказала она. "Задержанные газы - это пуканье микробов".

"Я нахожу эту историю ужасающей, но поскольку она закончилась шуткой про пердеж, я не знаю, как реагировать".

"Не шутка, но как только событие закончилось? Рециркуляция воды снова началась. А Аматерасу прошла транзитом всего через несколько часов после события. Все разрушения на этих изображениях произошли, пока они добирались до посадочной площадки."

"Что говорит?"

"Я не думаю, что враг знает, что это сработало. Послушайте." Она нашла аудиозапись с метками и воспроизвела ее.

Все было не так. Системы просто отключились. Как будто пропал канал связи.

Тогда почему они были уверены, что системы мертвы?

Они все были подключены.

Она остановила его. "Строители не пошли искать. Им и не нужно было. Они уже были подключены. Когда они теряли систему, они знали, что там уже никого нет. Они использовали врата, чтобы проталкивать материю, когда им это было нужно, но это было все равно, что нам проталкивать пищу через свои кишки. Для них это уже почти не было сознанием. Это не было чем-то, что они планировали или для чего у них были торговые пути. Так что если в системе не было ничего, что можно было бы поддержать, то не было бы и трафика, чтобы поддержать ее".

"Трафик?"

"Как в Амарацу", - сказала она. "Враг сделал что-то, а потом трафик прекратился. Что, если так враг узнал, что вещь работает. Но с нами? Движение не остановилось. Я думаю, что для них мы можем быть такими же трудными для восприятия и осмысления, как и они для нас. Поэтому часть того, что мы можем сделать, это испачкать их данные. Все наши случайные, несогласованные транзиты - это то, что они чувствуют. Это все равно, что слышать крыс в своих стенах и давать им разные яды, пока шум не прекратится. Прекращение шума - это то, как вы узнаете, что сработало. И поскольку мы все еще делаем транзиты в и из этих врат? Насколько они знают, их яд не сработал".

"Это чертовски хорошая теория."

"Ага. Или."

"Или?"

Она переключилась на другую звуковую метку. Сначала она была только одна.

"Или это в пределах погрешности их работы, и они скоро убьют нас всех". Она не смогла сдержать отчаяние в своем голосе. Даже если бы она смогла, он бы услышал. Они знали друг друга слишком долго для секретов. "Мы должны приложить больше усилий, чтобы получить ответы".

"Сильнее, чем мы это делали?"

Эльви отвела руку назад и прижала пальцы к глазам, потирая их от центра к бокам. На ее ресницах были крупинки. Слезы, которые там высохли.

"Я поговорю с Карой", - сказала Эльви. "Я узнаю, согласна ли она".

"Поговори с Ксаном тоже. Это он заперт в камере катализатора на миллион часов. И он не говорит об этом, но это выводит его из себя".

Мы все чертовски напуганы, пронеслось в голове у Эльви, но она не сказала этого.

Когда Файез заговорил снова, осторожная жизнерадостность исчезла. Он звучал измученным и разбитым. Он говорил так, как чувствовала себя она. Он звучал реально. "Я не говорю тебе, что делать. Просто..."

"Скажи это."

"Кортасар держал их в клетке десятилетиями. Он проводил над ними тесты, не заботясь о них".

"У меня есть согласие Кары..."

"Все эти погружения меняют ее, и у нас нет четкого представления, что это за изменения. Тот факт, что ей это нравится, меня нисколько не успокаивает".

Эльви нахмурилась, но это был Файез, а у нее было мало сна и много адреналина. Она подумала, что это какая-то манделиновая кислота. Она не была уверена. Когда он продолжил, она попыталась слушать, а не просто реагировать.

"Я знаю, что сейчас я не в самом здравом уме. Мы все застряли на этом корабле слишком надолго, и все разваливаются, и все это страшно, как дерьмо. Я понимаю это. Понимаю. Но именно поэтому у нас есть этические нормы. Чтобы, когда все становится мутным, у нас было что-то, что покажет нам путь".

"И ты думаешь, что я нарушаю этические нормы?"

"Да. Я люблю тебя, но да, ты точно нарушаешь. Абсолютно." Он скорчил гримасу извинения.

Эльви сделала длинный вдох и медленно выдохнула через нос. Сокол гудел вокруг них, словно тоже ждал, когда она заговорит.

"Я знаю", - сказала она, и ей стало легче от того, что она произнесла это вслух. "Я знаю".

"Так что же нам с этим делать?"

Она скрестила руки. "Вы помните доктора Негилу?"

"Это имя из далекого прошлого. Она преподавала в Университете Калабара?".

"Я вела у нее семинар по этике в рамках моей постдокторской работы. Мы читали одну историю о прекрасной утопической стране, где все было прекрасно, просвещено, приятно, хорошо и справедливо, кроме одного ребенка, который должен был жить в путанице и страданиях. Один ребенок, в обмен на рай для всех остальных".

"Я знаю такую. Омелас."

"Это не то", - сказала Эльви. "Я работаю на авторитарного диктатора в системе, где люди страдают, натравливают друг на друга и убивают друг друга. Я ставлю под угрозу свою безопасность и безопасность людей, которые на меня работают, переправляя мои исследования политическим врагам моего босса. Мы не делаем здесь ничего, чтобы создать прекрасную, благодатную, приятную утопию. Если мы победим, спасенные нами жизни будут той же смесью дерьма, разочарования и абсурда, что и всегда."

"Правда."

"Ребенок в той истории был принесен в жертву ради качества жизни. Если я жертвую Карой, и я признаю, что я могу это сделать, то это не ради качества. Это ради количества. Если я должен потерять ее, чтобы количество человеческих жизней не упало до нуля? Это дешево. Если это стоит всего, это все равно хорошая сделка".

Она приземлилась на Файеза. Он опустил голову, не подчиняясь гравитации, но все равно подчиняясь. "Да. Хорошо."

"Если ты не можешь этого сделать, ничего страшного", - сказала Эльви. "Я могу организовать для тебя транспорт обратно в Научный директорат. Там ты сможешь делать свою работу так же легко, как и здесь".

"Милая. Ты же знаешь, что я этого не сделаю".

"Я пойму, если ты это сделаешь".

"Да, нет. Я просто хотела убедиться, что мы делаем то, что задумали. Если делать неправильные вещи - это правильно, тогда я все еще планирую просыпаться рядом с тобой, пока мы это делаем. Это своего рода работа всей моей жизни".

Какое-то время они плыли вместе в тишине, не касаясь друг друга.

"Тебе лучше пойти спать", - сказал Файез. "Уже очень поздно, и мы оба очень устали".

"Немного погодя", - сказала Эльви. "Я должна сделать доклад Трехо о Сан-Эстебане, а Очида ждет перераспределения ресурсов в соответствии с новым планом".

"О, и доктор Ли тоже хотел поговорить с вами. Если у вас есть время. Кадровый вопрос".

Эльви кивнула.

"Я думаю, что в группе физики существует дисфункциональный любовный треугольник. Возможно, им понадобится разговор с боссом".

"Ты что, блядь, издеваешься?"

Файез развел руками. "Каждое чудо, которое нам удавалось совершить, мы совершали с помощью приматов. То, что мы способны на умопомрачительные чудеса, не означает, что мы все еще не машины для секса и убийств. Организм не меняется".

"Хорошо. Я заеду на мостик. Сделай мне одолжение?"

"Все, что угодно".

"В рельефной капсуле должны были быть обновленные меню. Посмотрим, научила ли загрузка камбуз, как подделать саг-панир?"

"Если да, то он будет ждать меня в каюте".

Он притянул к себе и поцеловал ее, прежде чем выйти в коридор. Она снова обратилась к изображениям Сан-Эстебана. Теперь каждый труп, который она видела, представлялся ей Файезом. Или себя. Или Джеймса Холдена. Или Антон Трехо. Или Уинстон Дуарте.

Она начала запись. "Адмирал Трехо. Я понимаю, что Сан-Эстебан - еще одна первоочередная задача. Все, что я могу дать вам сейчас, это наш обзор, некоторые предположения и мой план дальнейших действий..."

Потребовалось полчаса, чтобы получить версию, которая ей больше всего понравилась, и она сделала копию с другим заголовком маршрутизации, чтобы отправить Наоми и подпольщикам. Они были союзниками в этом деле, знали они об этом или нет.

К тому времени, когда она отправила план перераспределения Очиде и поговорила с Харшаном Ли о том, как удержать социальную драму на "Соколе" от выхода из-под контроля, прошло два часа. Файез был в их каюте и спал. Ее ждал тюбик саг-панира, рядом - колба с чаем без кофеина. Она ела и пила, затянувшись в спальные ремни.

Когда ей снились сны, ей снилось, что она в океане, кишащем акулами, и если она будет двигаться слишком быстро, они ее убьют.


Кара плавала в лаборатории, пока техники занимались настройкой сенсорных матриц на ее черепе, похожем на шапочку. Вокруг них все бурлило, но Эльви чувствовала, что они вдвоем - она и ее подопытная - неподвижны. Глаз бури. На экранах мозговая деятельность Кары смещалась и заикалась, пока экспертные системы сопоставляли то, что они видели сейчас, с тем, что они видели раньше. "Нормирование", так это называлось. Как будто нормы для них все еще существовали.

"Как ты себя чувствуешь?" спросила Эльви.

Идеальные черные глаза Кары обратились к ней, на мгновение застыли, а затем Кара усмехнулась. Эльви хотелось, чтобы это было искренне, и, возможно, так оно и было. Может быть, дополнительная дельта между стимулом и ответом считывалась как неподлинная и изученная только потому, что Эльви пыталась воспринимать девушку так, будто она такая же, как и другие люди. Как если бы она была приматом. Организм не меняется, сказал Файез в ее памяти, но сейчас это было похоже на предупреждение.

Организм изменился.

Словно услышав ее мысли, выражение лица Кары изменилось. "Ты чем-то обеспокоена?"

"Я думала... о когнитивных изменениях, через которые прошли вы с Ксаном. Ты помнишь, как это было раньше?" спросила Элви.

"Раньше?"

Один из техников прикоснулся к проводам датчиков, и на всех дисплеях загорелся зеленый цвет. Готово.

"До перемен. До всего этого", - сказала Эльви. До твоей смерти, - не сказала она.

"Я не знаю. Как и все, наверное. Это было очень давно".

Эльви заставила себя улыбнуться, пытаясь представить, где бы она была, когда Кара в последний раз бежала в пустыню Лаконии. Кем она была, когда Кара была человеком?

"Мне тоже давно пора", - сказала она, затем собралась с мыслями. "Ладно, на этот раз мы попробуем кое-что изменить. Нам нужно усовершенствовать поиск. Попытаться получить конкретные ответы о том, как появились врата кольца. Мы хотим перевести BFE из режима лекций в режим вопросов и ответов. Если сможем".

"Из-за Сан-Эстебана?"

Эльви попыталась придумать более мягкий способ сказать "да", но не смогла. "Да".

"Я могу попробовать", - сказала Кара. "Но я не знаю, понравится ли тебе это".

"Если тебе будет некомфортно или что-то покажется неправильным, скажи, и мы подтянем тебя обратно. Я буду следить за уровнем стресса. Если они станут плохими, даже если вы не сможете говорить, я позвоню. Хорошо?"

"Я выдержу", - сказала Кара. "Я хочу этого".

Эльви взяла руку девушки. Она казалась такой тонкой и хрупкой. "Я тоже".

Интерлюдия: Мечтатель


Сновидица целенаправленно падает в сон и сон и сон, плывя слой за слоем по бездне. Ее трое, и одного все еще нет, и сон рассказывает ей о разворачивании через пустоту и о свете звезд, клеток и разумов, о мерцании, которое влечет их, как песни и поцелуи, потому что все их поцелуи были светом. Те, кто не чувствует зова звезд, выпадают из сна, а остальные становятся мудрыми, широкими и полными, как старый океан, уютно устроившись в вакууме, где их согревает лишь собственное медленное тепло.

Да, сновидцу снится, что он плывет по течению, но врата... Как появились ворота?

Бабушки шепчут голосами, никогда не знавшими зубов. Смотри сюда, я расскажу тебе все. Смотри сюда, туда, где свет становится всем, смотри, как свет учится думать.

Да, да, да, да, но врата. Тьма. Как наступил конец?

Сам свет дробится, как старуха, протягивающая стеклянные бусы, приглашая изумленные глаза ребенка. Посмотри, что может сделать свет! Посмотрите, каким богатым он может быть! Разве он не прекрасен и не красив? И разве ты не хочешь съесть его весь, чтобы он съел тебя и расширяющуюся, сжимающуюся полноту цветения?

Но ворота. Ворота. И то, что в конце.

Бабушки улыбаются и улыбаются, кивают, кивают, и сон смещается, как удар по лицу. Насыщенный свет дифрагирует, и в спектре появляются дыры. Бесконечные дыры больше чем тьма между светом, который больше чем свет. Сновидица задыхается. Реальность раскалывает ее, как рвота, оргазм или припадок, и бабушки держат стеклянную бусину, в которой была ее голова, и она хочет взорваться.

Она в порядке? Мы вытащим ее?

Еще нет.

Новая физика встает на место на протяжении всего сна. Да-да-да, обезьяны начали с параболической дуги камня через воздух, и они научились всему в таком порядке, что не сон и не сновидец, а тот, кто в синем. Свет начался плавно, с ласки вод и солей, и его первая глава была другой, а вторая - другой, и его полнота - другой полнотой, с ногтями в щели между этим и постоянным снаружи.

Бабушки говорят: посмотрите, посмотрите, как все это случилось однажды, и все повторится снова. Холодная крыша мира разверзлась и дала звезды. Вакуум разбивается точно так же и показывает внешнее, более древнее настоящее, более обширное настоящее.

Тело Бога. Небеса, где все ангелы ненавидят нас.

Сновидица чувствует, как ее трясет, как она теряет контроль над мочевым пузырем и кишечником. Не буди меня, не буди, не буди, не буди.

Ты хотел знать, я сделал, и я знаю.

Новая физика дает новые проблемы, а проблемы щекочут новые сны. Второе крушение наружу, новая эффлоресценция, более обширное "я". И набор инструментов был набором инструментов: кооптирование быстрой жизни, чтобы принести то, что делает ее богатой, отправка того, что однажды вернется или может вернуться с подарками для бабушек, которые освободили их, и огромное терпение тех, кто слишком холоден, слишком медлителен и слишком широк, чтобы когда-либо умереть, слишком внезапен, чтобы время могло его коснуться. Пузырь, выдутый в дыры спектра, и тысяча тысяч тысяч семян, посланных как поцелуи поющим звездам-поэтам. А потом...

Сновидица мерцает. Тело где-то начинает отказывать, и она чувствует, как под ней открывается что-то более глубокое, чем сон. Все, что начинается, заканчивается, и конец прочищает горло в коридоре. Поднимите меня. Поднимите меня, поднимите меня, поднимите меня.

Что это? - говорит синий, и сновидица отталкивается, но это уже не ее сон. Бабушки гогочут и убегают, увязая за ней в тысяче своих пальцев. А эхо говорит: "Прости. Не хотел втягивать тебя сюда. Просто постарайся расслабиться. Но оно говорит не с ней.

Ядро в огромном атоме, и горящий часовой механизм в его сердце. Сила миллиона солнц, собранная из старшей вселенной. Да, да, да, говорит синий. Теперь я вижу. Покажи мне, как это работает, и бабушки это делают.

Она заедает.

Вытащи ее.

И голубой кладет нежную руку ей на голову и с любовью держит ее под водой. Система темнеет, несколько голосов из квадриллионов умолкают. Сотни систем. Они начинают войну, и война проваливается, но покажите мне, где вы закопали оружие. И бабушки, хихикая, показывают.

Да, - говорит синяя. Да. Это то, что мне было нужно.

Спасибо.

Глава двадцать первая: Танака


Девушка на экране была одета в нечто, что должно было выглядеть как униформа, держала себя так, чтобы выглядеть по-военному четко, и говорила с формальностью, которая должна была звучать как авторитет.

"Принимая предложение адмирала Трехо, я готова разрешить одному посланнику с вашего корабля войти на станцию Дрейпер, чтобы взять под опеку Терезу Дуарте", - сказала Джиллиан Хьюстон. "Как только эта передача будет завершена, и "Воробьиный ястреб", и "Деречо" приглашаются покинуть систему Фрихолд до тех пор, пока не будут окончательно согласованы детали нашей новой ситуации".

"О, хорошо", - сказал Танака. "Нам будет предложено уйти на пенсию".

"Да, сэр", - сказал Мугабо. Затем, мгновение спустя: "Она выглядит немного зеленой".

"Она все еще слизывает с себя котел. Не могу поверить, что мы с таким трудом выследили кого-то, кто все еще спит со своим плюшевым мишкой".

"Я полагаю, что марсианин командовал "Бурей" незадолго до нападения на родную планету".

"И Нагата командовала во время этого", - сказала Танака, затем наклонила голову. "Так почему же она не отвечает сейчас?"

"У меня нет теории, которую можно было бы выдвинуть", - сказал Мугабо, но она все равно не разговаривала с ним.

План Трехо был смелым, и она ему в этом поверила. И, как все лучшие планы, он был гибким. Если Нагата примет условия, то он позволит ей поиграть в главного, пока не восстановит утраченные силы. А если Дуарте окажется неуправляемым, возможно, даже оставит ее в качестве фигуранта на вечные времена. Это был элегантный способ положить конец борьбе: Дать врагу облачение власти, сохранив реальную власть за собой, а потом посмотреть, заметит ли она это.

Если она не соглашалась, но все же протягивала руку, чтобы заявить о своем отказе, дверь была открыта для дипломатии. Дипломатия всегда давала возможность получить больше информации от врага. Или чтобы они получили ее от вас. Такая форма конфликта не казалась Танаке удобной, но она ее понимала.

Эта ситуация, однако, находилась где-то между ними. Это было согласие, причем, предположительно, со стороны подполья, но не со стороны Нагаты. Это были переговоры об условиях, но не о более важных вопросах. Танака уже узнал более чем важную информацию: точное местонахождение секретной базы подполья и подтверждение того, что "Буря сбора" - или, по крайней мере, ее командир - находится там. Тереза Дуарте, вероятно, была там. Маленький капитан повстанцев, конечно, вела себя так. И это, вероятно, было правдой. Корабль, прошедший через врата, вполне соответствовал "Росинанту", когда тот покинул Новый Египет. Он отправился на луну, где находилась вражеская база. И если "Росинант" был там, то Джеймс Холден и Наоми Нагата почти наверняка тоже были там.

Если бы Нагата была единственной, кто ответил, это бы не пахло чем-то неправильным.

Это пахло неправильно.

"Я беру его", - сказала она. "Я пойду за девушкой".

Если она ожидала, что Мугабо будет возражать или возражать против того, чтобы она пошла на личный риск - в последний раз с вами была пожарная команда морской пехоты, и вы все равно были в сантиметрах от смерти, сэр - он разочаровал ее. Хотя она не чувствовала разочарования. Скорее позабавило.

"Скажите Боттону, чтобы он запустил "Деречо" в нашу сторону", - сказала она. "Если мы уйдем после этого, это будет выглядеть как добрая воля. Если мы будем сражаться, я хочу, чтобы он был рядом".

"Конечно, мэм", - сказал Мугабо. "Не хочу менять тему, но вы видели брифинг о Сан-Эстебане?"

"А что там?"

Маленькая улыбка Мугабо была меланхоличной. Из него получился бы хороший официант. У него было смущенное выражение лица, созданное для того, чтобы говорить людям, что специальное блюдо уже распродано. Она встретила его взгляд.

"На этом задании есть и другие люди. Мы выполняем свою. Если Мессия придет, он найдет нас на работе. Понятно?"

"Прекрасно, сэр".

"Если я вам понадоблюсь, я буду в оружейной".

Она не взяла свой быстрый скафандр разведчика, к своему большому сожалению. У "Воробьиного ястреба" был штурмовой костюм последнего поколения, и, лежа на палубе в ожидании последних штрихов, он совсем не походил на элегантный и борзый "Сталкер". Штурмовая броня имела простую, жестоко эффективную конструкцию носимого робота-убийцы. Под обеими руками располагались пушки Гатлинга, предназначенные для скоростной стрельбы мелкокалиберными взрывными патронами. На левом плече находился встроенный гранатомет - для тех случаев, когда пара пулеметов просто не справится с задачей. И сам костюм был оружием. Надев его, Танака мог выжимать штангу наземного транспортного средства. В лаконийском штурмовом костюме отрывать человеческие конечности от конечностей было пустяковым делом. Он был создан для штурма от двери к двери, от коридора к коридору. Он был вершиной лаконской инженерной мысли, и в ее руках он мог очистить такую базу, как станция Дрейпер, без посторонней помощи. До тех пор, пока она не окажется перед PDC.

Она работала, медленно и методично проходя через мысленный контрольный список, который тысячи часов эксплуатации этих костюмов вытравили в ее мозгу. Пока она доделывала последние штрихи костюма, ее мысли были заняты предстоящим боем. Если это будет бой.

Она была готова к тому, что это будет бой.

Танака провела языком по щели, где раньше были зубы, и по неприятному шраму на щеке. Рана больше не болела, но она чувствовала необыкновенную гладкость плохо заживших ранок там, где пуля Джеймса Холдена разнесла боковую часть ее лица. Она чесалась, но не физически.

Физические раны были плохими. Голова все еще болела, если она спала на ней неправильно. Даже если бы ей пришлось пройти через трудности полного перерождения, ее щеки никогда не стали бы одинаковыми. Потребуются месяцы, чтобы отрастить недостающую кость, и еще больше, чтобы вырастить из нее зубы. Были люди - даже в лаконской армии, - которые пользовались меньшим, чтобы претендовать на постоянную инвалидность с повышенными пенсионными выплатами. Но это было не самое худшее.

Хуже всего было смущение.

Она была вершиной лаконской армии. Одинокий атом стали на острие копья. Опытная, обученная и все еще в отличной форме, несмотря на возраст. Она отправилась на то, что должно было быть "молоком", с полной огневой командой за спиной, а Джеймс Холден преподнес ей задницу на блюдечке. Она понимала, почему. Она сдерживалась, чтобы защитить девушку, а он - нет. Она была консервативна в использовании военного корабля вблизи гражданских лиц, а он - нет. Она могла бы подождать, пока девочку высадят, но даже это был просчитанный риск, который в тот раз обернулся для нее неудачей. Ничто из того, что она сделала, не заставило бы трибунал по пересмотру дела поднять бровь. Но она проиграла, а он нет.

Она зарядила в пистолет правой руки пояс со взрывчаткой и бронебойными патронами. Он издал удовлетворительный металлический щелчок, когда она поставила его на предохранитель. Не убивай никого, или убей всех. Если во время переброски что-то пойдет не так, она знала, кого из них выберет.


Танака велела Мугабо припарковать "Спарроухок" достаточно далеко от луны, чтобы у них было время уклониться от приближающихся выстрелов из рельсотрона, а затем, воспользовавшись джетами EVA своего штурмового костюма, спустилась на поверхность по указанным ей координатам. Неглубокий выступ в скале и льду скрывал от орбитального обзора дверь шлюза, но после спуска на поверхность она была хорошо видна. Внешняя дверь была открыта и ждала ее.

Станция Дрейпер была не более чем ледяной пещерой, покрытой изоляционной пеной, на крошечной луне, где гравитация была кротким предположением о понижении. Она имела столько же общего с военно-морской базой, сколько и с пиратской станцией Белтера. Мысль о том, что такой великий воин и лидер, как адмирал Трехо, считает необходимым вести переговоры с этими низкопробными революционерами, оставила у Танаки чувство оскорбления от его имени.

"Я вхожу", - передала она по радио Мугабо.

"Понял, сэр", - ответил он. "Мы наготове".

Танака усмехнулась про себя и отключила канал. Через несколько мгновений она прошла через шлюз и попала в большое помещение для хранения оборудования. Шкафчики и стойки для вакуумных скафандров заполняли все пространство стен. Потолок был покрыт той же дерьмовой изоляцией, что и стены, но пол был металлический, решетчатый, так что она надела сапоги.

В комнате ее ждали пять человек. Все они были вооружены.

"Я Джиллиан Хьюстон", - сказала женщина в центре. Она была одета в простой комбинезон без знаков различия. Четыре человека, стоявшие по бокам от нее, держали винтовки, словно это был какой-то почетный караул.

"Полковник Алиана Танака из Лаконской морской пехоты". При передаче пленных существовали формы, которым следовало подчиняться, и пока девушка не была в руках Танаки, она подчинялась им.

Джиллиан Хьюстон, казалось, не была обескуражена, когда Танака не продолжила. Между ними повисло неловкое молчание. Джиллиан прочистила горло. Танака смотрела на свой HUD, пока различные тепло- и звукоизолирующие и радарные датчики костюма строили для нее карту внутренних помещений станции. Электромагнитный датчик, который мог точно определить местоположение биения человеческого сердца, также определял местоположение всех, кто находился в зоне его действия.

"Трехо сказал..."

"Адмирал флота Антон Трехо", - вмешалась Танака, и внешний динамик штурмового скафандра заставил ее голос отразиться от стен.

Выражение лица Джиллиан стало жестким. Может, она и зеленая, но ей не нравилось, когда ее поправляли. Даже стоя лицом к лицу с боевым костюмом Танаки, она ничуть не отступала. Только учащенное сердцебиение выдавало ее нервозность. Задиристый.

Танака ждал, наблюдая, как дергаются охранники. Джиллиан, похоже, решила заставить Танаку говорить первым. Силовая игра. Отлично. Костюм сообщил, что у него есть практически полная карта станции, и каждый человек в радиусе семидесяти метров был точно определен. Танака отключил внешний динамик и сказал: "Разрешаю свободный огонь, Танака".

Оружие скафандра щелкнуло, выходя из безопасного режима, и этот звук эхом разнесся по комнате. Охранники бросили друг на друга нервные взгляды.

"Адмирал флота Трехо, - сказала Джиллиан Хьюстон, первой прервав разговор, - гарантировал нам, что если мы отдадим вам девушку, то все лаконские силы уйдут из системы Фрихолд без дальнейших нападений. У нас есть его слово".

Танака снова включил внешние динамики. "Я не вижу Терезу Дуарте. Где она?"

"Прежде чем я передам ее, мне нужно нечто большее, чем туманные заверения в том, что вы действуете из лучших побуждений".

"Передвигаете ворота?" сказал Танака.

"Мне нужно больше, чем заверения", - повторила девушка из Хьюстона. Очевидно, они дошли до конца ее сценария.

"Где Нагата?"

"Простите?"

"Адмирал сделал свое предложение Наоми Нагата. Вы не она. Терезы Дуарте здесь нет. Что на самом деле происходит?"

Хьюстон подняла подбородок, словно Танака обвинил ее в чем-то. "Наоми Нагата находится под оперативным контролем гражданских действий подполья. Как командир "Собирающегося шторма", военные решения принимаю я..."

"Чушь."

"Мне не нравится твой тон голоса".

Это был тот самый момент. Игра в безопасность не сработала в Новом Египте. Жизнь - это риск, и тот факт, что даже если все закончится неудачно, для нее лично это не будет иметь никаких последствий, немного опьянял.

Она не собиралась стрелять в девушку Дуарте. Они вряд ли это сделают. Единственной опасностью был несчастный случай, и даже если бы девушка получила пулю, был процент таких ранений, от которых она могла бы оправиться.

А когда начнется стрельба, они могут попытаться эвакуировать пленницу, и на этот случай у нее было два корабля, готовых вывести противника из строя. Смыть Терезу с базы было, вероятно, самым безопасным способом.

Она поняла, что долго отвечала. Пульс Джиллиан Хьюстон участился от волнения.

Вот и все. Играть с врагом или сделать очевидную вещь.

"Знаете, у нас есть несколько таких костюмов", - сказала Джиллиан, указывая на свои доспехи. "Мы носим их не в знак доброй воли".

"Это было бы неважно, если бы вы были".

К черту.

"Хорошо", - сказала Танака, по очереди посмотрев в глаза каждому из четырех охранников и используя сенсорные панели в своих перчатках для наведения на них. "Я просто пойду за ней сама".

"Нет..." - начала Джиллиан.

Танака сказал: "Говори громче".

Левая и правая руки ее костюма встали в боевую позицию гораздо быстрее и точнее, чем если бы она управляла ими вручную. Как только оружие было наведено на двух внешних охранников, они выпустили короткую пятизарядную очередь, которая снесла им головы. Ее руки переместились во второе положение и выстрелили второй раз. Два человека, стоявшие рядом с Джиллиан Хьюстон, исчезли с подбородка. Весь процесс занял менее полутора секунд.

Дым заполнил комнату, и грохот выстрелов все еще разносился по помещению, когда Джиллиан Хьюстон крутанулась на пятке и оттолкнулась, полетев по коридору следом за ней. Танака смотрела ей вслед. Она могла бы превратить эту женщину в пляшущую окровавленную тряпичную куклу сотни раз за то время, что потребовалось ей для бегства.

"Отследи ее", - приказала она костюму, и учащенное сердцебиение Джиллиан Хьюстон получило специальную метку на HUD. Если бы Хьюстон отвечала за базу, она бы точно знала, где находится девушка. Ценность Терезы Дуарте как заложницы была единственным, что могло сохранить жизнь кому-либо из них. Тем временем у Танаки были другие дела, которыми она могла заняться.

Она использовала ботинки костюма, чтобы надежно держаться на полу, неспешно прогуливаясь по коридору вслед за Хьюстоном. Вокруг нее бились сердца обитателей станции, ускоряясь по мере распространения паники. Это было нормально. Ее план не предполагал секретности. Пусть революционеры готовятся. Пусть вооружаются и окапываются. Все это было бы неважно. Они могли бы отважно выстоять в последней битве, о которой так мечтали романтики. Но это все равно будет последний бой.

Она двинулась к перекрестку коридоров, и ее костюм подал сигнал тревоги за микросекунды до того, как слева по ней ударил шквал выстрелов. Костюм отметил три цели, все они использовали легкое автоматическое оружие и прятались за импровизированными укрытиями. Танака нажала на кнопку в перчатке, левая рука костюма развернулась и выстрелила три раза. Три разрубленных тела вынырнули из-за укрытия, разбрызгивая в воздух шары артериальной крови.

Счетчик патронов для левого пистолета уменьшился еще на пятнадцать патронов. Танака отметил это без беспокойства. Полные боекомплекты на обоих пистолетах. Хватит на всех. А если нет... Ну, альтернативный вариант был сложнее, но и в нем были свои прелести.

"В Новом Египте мы могли бы сделать это легко", - сказала она, представляя себе Нагату, Холдена и их команду. "Это то, что вы выбрали". Она улыбнулась, когда произнесла это, но раненная щека сжалась в однобокую гримасу. Болело не сильно.

Коридор за коридором, метр за метром, Танака продвигалась по станции. Сначала она направилась к большим скоплениям пульса. Надеялась, что в центре самого большого сопротивления окажутся герои Росинанта, но этого не произошло. Бойцы сопротивления были упорными и храбрыми, Танака могла отдать им должное. Они наступали на нее, не заботясь о собственной безопасности, а некоторые контратаки были по-настоящему хитрыми. Хотя, учитывая, что ее буйство не оставляло никаких признаков того, что сдача в плен приведет к безопасности, в их ситуации она поступила бы точно так же. И куда бы она ни пошла, семидесятиметровый диапазон ее детектора сердцебиения обнаруживал новые скопления людей, прячущихся или готовящихся к бою. Одного за другим она подходила к ним, предлагая амнистию, если они сложат оружие и выдадут девушку. Не то чтобы она ожидала от них этого. Не то чтобы она обязательно прекратила бы стрелять, если бы они это сделали.

Танака поняла, что перестала следить за сердцебиением Хьюстон. Это заставило ее на мгновение задуматься, но только на мгновение. Она сосредоточилась на карте в своем HUD, ища возможные точки стыковки кораблей, когда, обогнув угол, оказалась в самом большом герметичном помещении базы. Массивное складское помещение, более ста метров в длину и дюжину метров в высоту. Помещение было заполнено стеллажами с припасами и деталями кораблей. Секретная сокровищница революционного подполья. Все это было украдено из Лаконии.

Костюм предупредил ее, что сзади движутся три человека, и когда она взглянула на предупреждение, на экране появилось изображение заднего вида. Три белтера маневрировали тем, что выглядело как тележка для инструментов, нагруженная массивным баллоном со сжатым газом. Она только начала поворачивать, когда один из белтеров ударил в заднюю часть цистерны, и она бросилась на нее, как таран.

О, - подумала она, поднимая ее на ноги, - импровизированная ракета.

Она потеряла сознание лишь на мгновение, но когда она пришла в себя, ее костюм выдавал полдюжины сигналов тревоги. Она была впечатана на добрых полметра в покрытую пеной стену склада. Импровизированный ракетный кислородный баллон удерживал ее в вертикальном положении, все еще прижатый к груди.

Костюм предупредил ее, что он потерял вторичное управление приводами для верхней части туловища и 30 процентов резервного заряда батареи, прежде чем система перенаправилась, чтобы остановить утечку. У нее также были сломаны четыре ребра и вывихнуто левое плечо. Она включила медицинское управление и заставила скафандр вколоть ей обезболивающее и амфетамины. Она почувствовала прилив сил, почти как гордость за своих противников. Хорошая работа, маленькие кролики. Хорошая попытка.

Три Белтера осторожно приближались. Она не двигалась с момента попадания ракеты, и они, несомненно, надеялись, что она закончила работу. Один из троих держал в руке портативный плазменный резак. Чтобы вырезать ее из скафандра и убедиться, догадалась она.

"РПГ", - сказала она, устремив взгляд на среднего мужчину. Костюм поднял пусковую установку над ее плечом и прицелился. Трое белтеров успели лишь удивленно переглянуться, прежде чем двадцатимиллиметровая реактивная граната поразила человека в центре и превратилась в облако шрапнели, способное убить любого в радиусе десяти метров.

Часть шрапнели рассыпалась по ее нагруднику и козырьку, а внутри костюма раздался звук, похожий на град, бьющий по металлической крыше. Через полсекунды за шрапнелью последовали брызги крови и внутренностей.

"Ублюдки", - сказала Танака, а затем использовала правую руку скафандра, чтобы оттолкнуть кислородный баллон от своей груди. Его масса была значительной, но костюм справился с задачей, и через несколько мгновений она снова была на ногах, без боли и нервного возбуждения от коктейля наркотиков в ее венах.

"Я предлагаю вам сделку", - выкрикнула она, включив динамики костюма так высоко, что все, кто находился с ней в складском помещении, вероятно, навсегда потеряли слух. "Тот, кто приведет ко мне Терезу Дуарте, останется в живых. Это единственный, кто выйдет отсюда целым и невредимым. Так что если она у тебя, тебе лучше быть первым, кто появится здесь с девушкой в руках.

"Потому что все остальные здесь умрут".

Глава двадцать вторая: Джиллиан


Глава двадцать вторая: ДжиллианКак только лаконианец ступил на базу, Джиллиан поняла, что облажалась. Она пыталась поверить, что это просто нервы, что сделка пройдет, как обещано, но нутром она знала.

Она сгорбилась в канале доступа, опустив голову. Кровь просочилась сквозь ткань рубашки, отчего порез на ребрах казался больше, чем был. Вдалеке раздался усиленный голос лаконца, но Джиллиан разобрала лишь несколько слов. Дуарте. Первый. Умри. Левой рукой она достала из кармана ручной терминал, перелистывая опции с тем же кризисным спокойствием, которым всегда гордилась. Ее порывом было пойти и самой позаботиться о пленниках. Вместо этого она открыла комм.

"Джиллиан?" сказал Камал. Несмотря на то, что связь была только голосовая, она могла представить его обеспокоенное выражение лица.

"Я совершила ошибку", - сказала она, нажимая на кнопку выпуска атмосферы. Шипение воздуха, устремившегося в коридор за пределами их комнат, было достаточно громким, чтобы донестись до нее через связь. "Лаконианка одета в штурмовой костюм. Возможно, она следит за мной".

"Ты в порядке?"

Господи, но это было так похоже на Камала. Джиллиан заперла его в камере, утвердила свою власть над гражданской субординацией, пригласила врага на их базу, и Камал беспокоился, все ли с ней в порядке.

"Я там, где должна быть", - сказала она. "Глупость должна причинять боль. Забирай своих людей на корабль и убирайся".

"Где мы можем вооружиться? Ты можешь достать нам..."

"Собирай своих людей и уходи, Камал. Вам не нужно оружие, чтобы бежать как черт, а вам нужно бежать как черт. Я дам вам прикрытие".

Она слышала другие голоса позади него - Нагата, Холден, черноглазый монстр, девушка. По дыханию голоса Камала она поняла, что они уже в пути. "Есть еще пара лаконских кораблей, направляющихся к нам, когда мы выберемся?"

"Есть. Один здесь, другой на подходе".

Наступила пауза. Возможно, он думал. Возможно, он бежал. "Хорошо."

"Сообщи мне, когда будешь запущен. Я сделаю это для тебя как можно проще". Она отключила связь, и часть стены позади нее разлетелась на куски. Ее нашли.

Джиллиан опустила голову и оттолкнулась, наполовину бегом, наполовину на лыжах в микрогравитации базы. Залп пуль разорвал воздух вокруг нее. Если бы лаконианец хотел убить ее, она была бы уже мертва. Все, чего хотел враг, это держать ее в страхе и заставлять двигаться. Это получалось.

В ее лице пылали стыд и ненависть. Стыд за себя, ненависть к врагу. И страх тоже, но она не собиралась испытывать его сейчас. Это будет потом, если придет время.

Джиллиан добралась до Т-образного перекрестка, ухватилась за поручни и перемахнула через угол в направлении, которое увело бы врага от пути, по которому шел Камал. Преследуй меня, подумала Джиллиан. Давай, ты, засранец. Иди и поймай меня.

Станция Дрейпер была небольшой, но это был дом. Джиллиан могла закрыть глаза и ориентироваться здесь, словно это было ранчо ее детства. На ее портативном пульте высвечивались предупреждения и ошибки, некоторые от команды станции, некоторые от автоматических систем. Тревога распространялась по базе, как адреналин по кровеносной системе. Не прошло и часа, как Джиллиан проследила бы за каждым из них. Часть ее страшилась того, что ей придется просмотреть их все позже. Часть ее знала, что лучше, но это тоже было позже.

Все еще находясь в бегах, она подняла сохраненные группы сообщений и нажала "Отправить в реальном времени" экипажу "Шторма". "Станция Дрейпер атакована изнутри. Подготовьте "Шторм" к аварийному запуску через ... пять минут".

Она не стала дожидаться ответа.

Позади нее лакониец кричал что-то о Терезе Дуарте, но Джиллиан слышала только радость в огромном электронном голосе. Ее собственный разум уже мчался вперед. Два уровня вверх, и вот уже туннель, петляющий вокруг ангаров. Если бы она могла держаться достаточно далеко впереди, изгиб туннеля мог бы дать ей некоторую защиту от вражеских пуль. Она поднялась по лестнице, перебралась на следующий уровень и захлопнула за собой дверь. Для остановки врага это было бы так же полезно, как рисовая бумага, но дело было не в том, чтобы остановить врага. Просто замедлить ее. Получить несколько дополнительных секунд для Камала и для себя.

Что-то отвлекло лаконианку, и она на мгновение отстала. Джиллиан почти добралась до дальнего конца туннеля, прежде чем услышала, как дверь доступа отлетела в сторону, и удар механизированной брони потянулся за ней в быстром, ровном шаге. Джиллиан припустила вниз, а затем двинулась вправо. Проход к шлюзу "Шторма" находился двумя уровнями ниже, но Джиллиан не могла ждать лифта. Все еще двигаясь, она нажала на кнопку блокировки двери лифта, и, когда она достигла ее, шахта была уже открыта. Она опустилась, но медленно. Сзади раздался выстрел. Какие-то части сил безопасности станции "Дрейпер" встали на защиту. Некоторые люди, которых Джиллиан знала и за которых несла ответственность, погибли, потому что она позволила себе поверить, что может обменять девушку Дуарте, чтобы не видеть, как горит ее планета. Ошибки за столом с высокими ставками всегда стоили дороже всего, а у Джиллиан было много фишек.

Спустившись на два уровня ниже, она оттолкнулась от задней стены и, спотыкаясь, вышла в коридор шлюза. Внешний шлюз "Бури" уже был открыт и ждал, Джиллиан поспешила в корабль и захлопнула двери. Внизу по коридору показалась механическая броня. Внешние двери "Шторма" начали закрываться, и враг издал крик, усиленный ее скафандром до почти штурмового звука.

В ее сторону полетел гранатомет, и время, казалось, замедлилось. Темное тело гранаты с ярким светом позади нее напоминало корабль с его приводным шлейфом. Джиллиан попыталась сделать шаг назад, как будто это могло помочь. Двери с шипением закрылись, а затем зазвенели, как гонг. Кожура "Бури в сборе" была, пожалуй, единственной вещью на станции, которую лаконианка не могла пробить насквозь. Еще четверть секунды, и граната взорвалась бы у Джиллиан на коленях. Но это было позже.

"Мостик, говорит капитан Хьюстон. Докладывайте."

Когда двери внутреннего шлюза открылись, голос Каспара прозвучал на ее ручном терминале. "Привод готов, но нам не хватает нескольких членов экипажа".

"Они опоздали. Теперь их не доставить. Росинант спущен на воду?"

"Нет, все еще в доке".

Где ты, мать твою, Камал? подумала она. Она передала в свой карманный компьютер: "Приготовиться к старту".

"Есть, капитан", - ответил Каспар, и она услышала страх в его тоне.

Дойдя до лифта, она проверила отчет по безопасности. Восемнадцать высокоприоритетных сигналов следовали за лаконийкой с того места, где она впервые открыла огонь, а затем через всю базу, временные коды разбитых дверей и сигналы выстрелов отмечали прохождение лаконийки через пространство и время, как шпур, прогрызающий древесину. Она пыталась угадать, в какую сторону двинутся Камал и его люди. Загорелся еще один сигнал тревоги, но он не был автоматическим. Охрана станции спрашивала ее о планах. Горло сжалось от того, что она не знала, что им ответить. База была скомпрометирована, и это была ее вина. Один заключенный в обмен на тысячи жизней гражданских лиц казался очевидной сделкой, но она привела ее сюда. Размышлять о вскрытии ее ошибки можно было и позже.

"Камаль, доложите", - сказала она, и на полсекунды подумала, что он может не ответить. Затем динамик тикнул один раз, зашипел, и до нее донесся его задыхающийся голос. "У цистерн с водой. Направляюсь к причалу".

"Доберись туда и выходи", - сказала она. "Я расчищу путь".

Каспар лежал в своей кушетке на мостике, когда она дошла до него. Аманда Фейл пристегивала ремни на связи. Наташа Ли держала управление наводчиком, хотя сидела на своем обычном месте. Все остальные кушетки были пусты. Джиллиан опустилась на свой собственный. Ту, которую она заняла, когда ушел Дрейпер. Впервые кресло показалось ей неправильным. Оно вдруг показалось ей слишком большим.

"Запуск по готовности", - сказала она. "Ли, нацельтесь на "Воробьиный ястреб", как только мы отойдем от дока".

"Вывести из строя или уничтожить?"

"Убить их на хрен".

Шторм сдвинулся под ней, опрокидывая ее кушетку, а затем вдавливая ее в нее, когда корабль покидал родной порт в последний раз, как Джиллиан поняла в этот момент.

Позади нее горела станция Дрейпер.

Самое забавное, что ей даже не нравился Камал. И никогда не нравился. Ей всегда казалось, что в его напускной дедовщине скрыто презрение к ней и таким, как она. Она до сих пор помнила, как Росинанты пришли во Фрихолд, угрожая ей, и забрали ее отца. Возможно, на каком-то уровне она так и не простила его за это. А может быть, она просто искала психологические оправдания, потому что ей было стыдно за то, как все сложилось. Брось монетку, выиграй приз.

Шторм дважды громыхнул, когда две торпеды были выброшены из пусковой установки. На экране Ли увидела крошечные точки, изображающие торпеды, которые набирали скорость, направляясь на ромб целеуказания с надписью "Воробьиный ястреб". Деречо" был того же класса, что и "Шторм", но имел преимущество в виде недавнего ремонта и пополнения запасов, а также знаний и опыта людей, которые его построили. Воробьиный ястреб" был меньше, и он получил некоторые повреждения в Новом Египте.

Джиллиан посмотрела на тактическую карту системы Фрихолд. Маленький солнечный диск на ее дисплее делал необъятное пространство понятным. Это была иллюзия, но полезная. Здесь находились кольцевые ворота. Здесь были корабли, которые подпольщики имели в системе - полдюжины каменных бункеров и древний ледовоз, ни один из которых не был готов к полномасштабной битве. Здесь был Шторм.

Здесь были враги, сосредоточившие внимание на станции Дрейпер и на ней, причем индикаторы двух ее домов - базы и корабля - все еще находились так близко друг к другу, что перекрывали друг друга. Она прижала кончики пальцев к губам до легкой боли. Там была планета, ее семья и все, с кем она выросла, которых эти ублюдки угрожали стереть в порошок. Здесь были планеты системы Фрихолд, на которых не было жизни.

Здесь была проблема, решив которую, она могла бы жить, а не решив - умереть.

"Состояние "Воробьиного ястреба"?" - спросила она.

"Соответствует нам. Сбил первые две торпеды, теперь держится вне зоны поражения".

"Не могли бы вы дать мне план уклонения для "Деречо"?" - спросила она и увидела, как Каспар и Фейл обменялись взглядами. Они знали, что когда она становится вежливой, дела идут плохо.

Каспар заговорил, его голос был ровным. "Если мы оторвемся сразу и сделаем максимальный устойчивый заход, их ракеты дальнего радиуса действия будут готовы к работе через восемнадцать часов пятнадцать минут. Дальше решения будут быстро снижаться".

"Каков статус со станции Дрейпер?"

"Они ушли в темноту, капитан", - сказал Фейл.

Она почувствовала, что Бобби Дрейпер рядом с ней. Не призрак или дух, а воспоминание. Ухмылка пожилой женщины, которая, возможно, осуждала наивную глупость Джиллиан, или чувство юмора Бога, или и то, и другое.

Если Росинант не выберется - если Камаль, Нагата и остальные умрут там, где они были - были варианты. Если предположить, что хренова эмиссар Трехо осталась жива, один из кораблей должен был остановиться и забрать ее. Если это был "Воробьиный ястреб", значит, он должен был оторваться и дать "Буре" фору. Если "Деречо" отправился за Танакой, это означало, что они намерены предоставить "Воробьиному ястребу" вести бой. Но она думала, что сможет победить. Она могла сбежать.

Фрихолд, с другой стороны, не мог. Если бы она убила их сестринский корабль, "Деречо" погнался бы за ней или повернул назад, чтобы наказать подпольщиков, сровняв колонию с землей? Могут ли другие корабли подполья создать помехи? Если бы ей удалось заманить разрушитель в совместные действия против нее и ее разрозненного ополчения одновременно... Ну, ледяной транспортник не выживет, но он может дать ей достаточное преимущество, чтобы выиграть этот бой. А потом будет "Шторм" и все повреждения, которые он получил, против единственного оставшегося лаконского корабля...

"Все в порядке, капитан", - сказал Каспар, и Джиллиан подняла на него глаза. Ее губа онемела там, где она, сама того не замечая, надавила на нее. Лицо пилота должно было утешать. "Мы понимаем. Все в порядке".

Джиллиан боролась с желанием отстегнуть ремни, подойти и ударить его. Или хотя бы одеть его. Как-то выплеснуться. Если они переживут это, она проведет с ним долгий и очень неприятный разговор о моральном духе и вере в свое командование, но это было позже. Сейчас все шло своим чередом.

"Росинант" очистил станцию Дрейпер", - сказал Фейл. "Они добрались".

На ее дисплее появилась третья иконка, расположенная поверх станций Дрейпер и Шторм, словно все они были в одной рубашке.

"Дайте мне плотный луч", - сказала Джиллиан.

Через несколько секунд на ее экране появился Камал. Как ни был он ей знаком, она ловила себя на мелких деталях его лица: как потемнела кожа у век, белизна щетины на подбородке и шее, морщинки у рта. Если он и был напуган, то не показал этого.

"Каков ваш статус?" спросила Джиллиан.

"Мы все на корабле. Девушка и ее собака тоже. Это было ближе, чем мне хотелось бы, но мы добрались".

"Травмы?"

"Мы в порядке".

Карта системы, все еще остававшаяся на экране, перестроилась, ни один из значков-указателей не сдвинулся с места. Росинант был всего лишь еще одной фигурой на доске, но он изменил логику всего происходящего. Она увидела изъяны в своих планах и ставки, на которые играла. Отчаяние ощущалось почти как облегчение.

"Хорошо", - сказала Джиллиан со вздохом. "Держи курс на ворота кольца. Я выиграю столько времени, сколько смогу. Передай Нагате мои извинения".

"Она здесь, если..."

"Нет", - сказала Джиллиан. "Ты можешь сделать это за меня".

Она отключила связь, сделала длинный, медленный вдох, затем проверила статус. Деречо" усиливал свой огонь, прыгая за ними теперь, когда "Тереза Дуарте" была в игре. Воробьиный ястреб тоже смещался в сторону, готовый нанести еще один удар по "Росинанте". Поквитаться. Поэтому выбор цели был достаточно прост.

Держите нас между "Воробьиным ястребом" и "Росинанте". Столько g, сколько нужно", - сказала она, и ее голос был спокойным и ровным. Каспар тоже его понял. Когда "Шторм" - то есть ее корабль - сдвинулся под ней, а конечности отяжелели от ускорения, она продолжила. "Как это повлияет на прибытие "Деречо"?"

"Эффективная дальность полета ракет составит два часа для "Деречо" при условии, что он сохранит нынешний курс. В результате проскакивания мы окажемся позади них и выйдем из зоны досягаемости через пятнадцать минут после этого, если только мы не затормозим значительно, или они".

"Перебор не будет вариантом", - сказала она. "Мы идем на прямое столкновение".

Она оглядела палубу. На их лицах не было шока. Они все знали, когда попали на корабль, что шансов вернуться назад немного.

"Разрешите открыть огонь из PDC по их траектории?"

"Побереги свой порох, Ли", - сказала Джиллиан. "Мы не закончим это с тем, что осталось в магазинах, но нет смысла начинать, пока не наступит время старта".

"Росинант изменил курс на кольцо", - сказал Каспар.

Джиллиан взяла себя в руки и поднялась на ноги. Лишние полгига на секунду оставили у нее легкое головокружение, но она приспособилась. "Я буду в своей комнате для подготовки", - сказала она. "Если у кого-то из вас есть личные сообщения, которые вы хотите отправить, сейчас самое время".

Они отсалютовали ей, пока она шла с мостика. Готовая комната была не очень большой, но это была ее комната. Ей было жаль, что она не сможет проводить там больше времени. Она подняла тактический дисплей - станция Дрейпер, "Шторм" и "Росинант" медленно отдалялись друг от друга по мере ускорения. Вражеский корабль и ее собственный сближались. Она вспомнила слова отца, сказанные ей в детстве, о том, что нужно признавать свои ошибки, даже те, которые нельзя исправить. Ты сделал это, потому что это был взрослый поступок.

Она послала сообщение другим силам в системе, разрешая им покинуть их нынешние орбиты и действовать по своему усмотрению, как человек, оставляющий ворота открытыми для своих собак перед тем, как отправиться на войну. Она выпила последнюю порцию бурбона, но мысль об этом была лучше, чем вкус.

Ее корабль гудел и напрягался, и огромные расстояния Фрихолда сужались. Ее станция зазвонила, и раздался голос Фейла.

"Запрос на жесткий луч от "Воробьиного ястреба", - сказал Фейл. "Я могу принять или отказаться".

"Передайте", - сказала Джиллиан.

У мужчины, появившегося на экране, было худое лицо и почти комичные усы. Он выглядел извиняющимся.

"Это капитан Мугабо с "Воробьиного ястреба".

"Хьюстон собирающегося шторма", - сказала Джиллиан.

"У вас нет надежного пути к победе, капитан. Я уполномочена предложить вам и вашему экипажу почетную капитуляцию. Вы будете пленниками, но с вами будут хорошо обращаться. Отправьте ваши коды дистанционного управления и позвольте нам взять корабль под контроль. Мы проводим вас и ваших близких в безопасное место".

Джиллиан покачала головой. Даже несмотря на все, что она знала и через что прошла, какая-то часть ее души все еще питала надежду. Как тогда, когда Трехо предложил свой обмен. Признать свои ошибки означало не совершить их дважды.

"Спасибо за предложение", - сказала она. "Но ваша коллега Танака? Она уже дала понять, чего стоит честь Лаконии".

"Я не могу говорить о ее действиях, капитан, но могу заверить вас в своих. Даже если вам удастся уничтожить мой корабль, "Деречо" догонит вас. Он вам больше подходит. Я не хочу вас обидеть. Мы оба понимаем ситуацию. У таких людей, как мы, нет места для иллюзий".

Улыбка Джиллиан была как нож. Если ей придется умереть, она была рада, что заберет с собой этого самодовольного урода. "У нас есть еще несколько минут. Вы можете отправить сообщение. Я бы сообщила вашему начальству, что когда полковник Танака открыла огонь без провокации по станции Дрейпер, она убила не только нас. Она убила и вас. Надеюсь, оно того стоило".

"Капитан..."

Она прервала связь, вылила последние глотки ненужного бурбона на пол, где никому и ничему не придется его убирать, и встала, чтобы вернуться на мостик.

Она была на исходе.

Глава двадцать третья: Джим


Роси сильно жгло, кушетка продавливалась из-под него с ускорением, от которого болели глаза. Жжение сока в венах было холодным и горячим одновременно, и от него исходил терпкий запах, которого на самом деле не было. Дыхание затруднялось от непривычной тяжести, словно рука давила на грудную клетку, не давая сделать ни одного вдоха. И это продолжалось часами.

Это могло продолжаться несколько дней.

Время от времени делались перерывы, чтобы дать людям поесть или ударить по голове. Когда он был молодым человеком на флоте, ему удавалось уплетать еду, пить кофе и играть в покер на камбузе в перерывах между ожогами. Больше он не пытался. Его желудок уже не был так снисходителен, как раньше.

Пока они бежали, Джим то засыпал, то проваливался в сон, но лишь наполовину. Часть его постоянно ждала, что вот-вот раздастся сигнал тревоги о столкновении с экраном и глубокая болтовня PDC, пытающихся сбить вражеские ракеты, прежде чем он и большинство людей, которых он любил, погибнут от них. Физическое напряжение и страх были знакомы, как старая, часто исполняемая песня. Гимн цене насилия.

Он и Наоми были на оперативной палубе, на диванах рядом друг с другом. Алекс - над ними, на летной палубе. Амос, Тереза и Маскрат были внизу, в машинном цехе, теоретически готовые в любой момент броситься в бой, если что-то в корабле выйдет из строя. И, возможно, это было правдой. Амос все еще был чертовски хорошим механиком. Тереза была молода, умна, и она тренировалась под его руководством почти с тех пор, как они бежали из Лаконии.

И все же он очень надеялся, что ничего не подвело.

Он уже потерял счет тому, сколько часов они мчались к воротам Фрихолда и сколько обедов он пропустил в спешке между тяжелыми ожогами, когда на его экране появилось сообщение. Потребовалось усилие, чтобы сосредоточиться на нем. Это было сообщение от Алекса: БЕЗОПАСНО ОСТАНОВИТЬ РАББИТИНГ?

Джим положил руки на старые, знакомые рычаги управления и поднял тактический дисплей "Роси". Система Фрихолд была огромной и пустой. Если бы дисплей был в масштабе, ни один из кораблей не заработал бы достаточно большого пикселя, чтобы его можно было разглядеть, но он десятилетиями разбирался в полуабстрактных рисунках на интерфейсе "Роси". Ему не нужно было ничего переводить. Красный острый треугольник был лаконским эсминцем, удаляющимся позади них. Он не преследовал. Он шел на торможении к станции Дрейпер. Белый треугольник был трупом "Воробьиного ястреба", удаляющимся от них, но только со скоростью убегающего "Роси". А зеленый мигающий индикатор - это поле обломков, которое было флагманом сил подполья - "Собирающим бурю".

Это была достаточно простая карта. Во Фрихолде было не так много кораблей и баз, чтобы можно было ухищряться. Он подсчитал время транзита - насколько они могут опередить врага, когда достигнут кольцевых ворот, если будут придерживаться нынешнего жесткого курса, насколько опередят, если не будут, насколько большой перевес им понадобится, чтобы пройти через кольцевое пространство и попасть в какую-нибудь другую систему без слежки. Он проверил ладаром пару световых минут впереди них, прежде чем позволил себе прийти к выводу, к которому хотел прийти, как только прочитал вопрос.

ВЫГЛЯДИТ ЧИСТО. ЕСЛИ ПОНАДОБИТСЯ, МЫ МОЖЕМ СНОВА ЗАЖЕЧЬ ЕГО.

В ответ гравитация тяги уменьшилась до половины g, и позвоночник Джима треснул чуть выше крестца, когда что-то задвинулось на место. Он осторожно пошевелился, словно просыпаясь от долгого, беспокойного сна, и перекатился на бок.

Наоми уже закрыла кушетку и села. Ее рот представлял собой тонкую, мрачную линию. На ее экране был инженерный отчет по основным системам "Роси": реактор, рециклеры, резервуары с водой, ракеты и PDC, энергия. Она просмотрела все по порядку, убеждаясь, что все находится там, где должно быть, поскольку их жизни зависели от того, не выйдет ли корабль из строя. Он хотел протянуть к ней руку, взять ее в свою, но это было бы для его успокоения. Она уже делала то, что помогло бы ей почувствовать себя лучше.

Он открыл канал связи с машинным цехом.

"Как там внизу? Все хорошо?"

Жуткая нерешительность в голосе Амоса стала настолько привычной, что уже не казалась жуткой. "Выглядит солидно, только собака немного хромает на задние лапы. Мы дадим ей пару минут, чтобы пройтись. Если это не поможет, мы можем отвезти ее в медицинский отсек и вколоть немного стероидов в бедро".

"Хорошо." Он отключил связь.

Наоми переключила экран на воспроизведение битвы. Гибель "Шторма". Уничтожение "Воробьиного ястреба". Обреченное погружение в зубы приближающегося Дерехо. Ему казалось, что Алекс тоже смотрит это и видит что-то совсем другое. Он служил на "Шторме" много лет. Он знал людей, которые только что погибли на нем. Джим наблюдал за происходящим на экране Наоми, пытаясь представить, как все остальные воспримут это. Как это сделал он.

Два лаконских эсминца мчались друг на друга, выбрасывая торпеды и снаряды PDC, пока взрывы не скрыли все из виду. Первым появился "Дерехо", все еще под тягой, но на его корпусе виднелось множество светящихся шрамов от яростной атаки Джиллиан. Затем, когда разбитый корпус "Шторма" наконец выплыл по другую сторону ослепительного облака насилия, Джим вздохнул. Это была смерть подземелья, запечатленная на видео с низким разрешением. Славная, свирепая смерть. Но все равно смерть.

"Прощай, Джиллиан", - сказала Наоми, прошептав это как молитву.

"Мы собираем самых поразительно храбрых людей, не так ли?" сказал Джим. "А потом смотрим, как они умирают".

Наоми откинула волосы назад и посмотрела на него. "Я думала, Трехо - человек слова".

"Он такой", - сказал Джим. "Я имею в виду, он вполне готов совершать злодеяния. Он не из хороших парней. Но то, что произошло там, это не он".

"И все равно это произошло". Она кусала слова, когда произносила их.

"Я была уверена, что убила Танаку еще на Новом Египте. Теперь это похоже на вендетту".

"Так, может быть, ему так же трудно контролировать своих людей, как и мне?" сказала Наоми и продолжила, прежде чем он смог ответить. "Большая героическая смерть Джиллиан испортила нам жизнь. Теперь мы в полной заднице".

Джим слегка вздрогнул, представив, как эти слова донесутся до Алекса. "Она сделала плохой выбор. То есть, я понимаю ошибку. Я знаю, что время от времени поступаю по собственному разумению".

Он подождал несколько секунд, прежде чем продолжить.

"И когда она увидела, какова ситуация на самом деле, она спасла нас. Она умерла, спасая нас".

"Она потеряла для нас станцию Дрейпер", - сказала Наоми. "Как только она заговорила с Лаконией, она потеряла для нас базу. Даже если бы они заключили сделку, они никогда бы не решили вежливо забыть, что у нас есть ресурсы на этой луне. Они не собирались делать вид, что не знают, что "Шторм" находится в системе Фрихолда".

Они собирались бомбить города". Людей, которых она знает и любит. Ее семью".

"Они - вражеская армия", - сказала Наоми. "Неужели мы просто делаем то, что нам предписано каждый раз, когда они говорят нам, что собираются делать то, что делают вражеские армии? Если таков план, то мы долго, очень долго шли по неправильной дороге".

"Я не об этом."

"Что мы должны были выдать Терезу? Что мы были неправы?"

"Джиллиан не виновата, что не было хорошего ответа". Почти подсознательное вздрагивание Наоми от его слов сказало ему все остальное. Когда он продолжил, он был более мягким. "И ты тоже не виновата".

Мерцание ее глаз было само по себе разговором: горе, усталость и отчаяние, а также решимость. Знание того, что они десятилетиями играли в игру "нет правильного ответа", и что она переживет их, как история пережила всех.

Это был самый лучший вариант.

Сверху до них донеслись медленные шаги Алекса, спускавшегося по лестнице. Джим знал пилота больше лет, чем не знал, и видел Алекса в любом настроении - от ликования до ярости. Он никогда не видел, чтобы тот выглядел таким спокойным, глубоко побежденным. С тех пор как они начали бежать из Фрихолда, на его щеках появилась белая щетина. Это напомнило Джиму снег.

Алекс опустился на одну из оставшихся кушеток и повернул ее так, чтобы смотреть на них двоих. Они не спрашивали, как он себя чувствует, но он все равно ответил. Просто пожал плечами, вздохнул и повернулся к следующему вопросу.

"Технически, мы не находимся в идеальном радиусе эвакуации. Если разрушитель начнет гореть как можно сильнее прямо сейчас, нам будет трудно выйти из ворот Фрихолда и пройти через другие ворота вовремя, чтобы они не увидели, куда мы пошли".

"У них будет раненый экипаж", - сказала Наоми. "Скорее всего, у них есть некоторые структурные повреждения. И они все еще забирают Танаку со станции Дрейпер".

"Я тоже не думаю, что они это сделают. А если бы они попытались, мы бы все равно заставили их поработать. Джиллиан заправила все наши баки. Но я бы предпочел нажимать не так сильно и сохранить реакционную массу на потом".

Он не сказал: "Я не знаю, когда мы сможем снова заправиться". Ему это было не нужно. Он также не спросил, куда они направляются или каков их дальнейший план. Они сидели втроем, "Роси" звенел, как гонг, натертый перьями, музыкальный шепот хорошего корабля. Джим не знал, чего именно они ждали, кроме того, что тишина казалась правильной. Когда Алекс заговорил снова, его голос был более густым.

"Бобби всегда говорила, что за Джиллиан нужно присматривать. Ей слишком нравилось добиваться своего. Это была не просто независимость. Она была независимой, но и немного злой. Понимаете?"

"Как ее отец", - сказала Наоми.

"Она была умнее своего отца", - сказал Алекс. "Она была бы хорошим капитаном, если бы у нее было еще несколько лет для этого. А "Шторм" был хорошим кораблем. Второй лучший из тех, на которых я был".

"Правда?" сказал Джим.

Алекс покачал головой. "Нет, было жутковато. Лаконские корабли все жуткие. Но я только что видел, как умирает куча моих друзей, так что я чувствую ностальгию".

Прежде чем Джим успел ответить, открылся канал связи, и голос Терезы, прерванный резким, встревоженным лаем ее собаки, прервал их. "Я в медицинском отсеке. Мне нужна помощь. У него опять припадок".


Медицинские системы сделали с Эймосом все, что могли, - в основном, экспертная система пожала плечами и сказала, что он выглядит странно всеми теми же способами, которыми он обычно выглядит странно. Амос лежал в автодоке, положив голову на маленькую бледную подушку. В полной темноте было трудно проследить его взгляд, но Джим был уверен, что механик смотрит на него.

"Как долго я был в отключке?"

"Около получаса", - сказал Джим. "Как ты себя чувствуешь?"

"Может, пропущу тренировку. Это дерьмо утомляет".

"Это происходит все чаще, не так ли?"

"Нет".

"Потому что кажется, что это происходит чаще".

"Ну, да. Но не потому, что что-то идет не так. Док нажимает сильнее".

Джим посмотрел на автодок в замешательстве. Амос покачал головой.

"Окойе. Она работает на полную катушку, пытаясь разобраться в ситуации в Адро, а поскольку все мы с..." Он указал на свои глаза. "Мы все связаны сзади. Я получаю переливы".

"Правда?"

"Совершенно точно. Каждый раз, когда у меня начинаются мурашки по коже, я возвращаюсь, зная больше".

"Например?"

"Ничего полезного", - сказал Амос. "В спектре есть дыры, в которых идея нахождения в каком-то месте разрушается. И есть вид света, который может думать. То есть, это, наверное, интересно, но это не поможет уложить инструменты".

"Вы можете сказать, есть ли у нее прогресс?"

"Это не похоже на тугой луч. Мы не говорим о всякой ерунде", - сказал Амос, затем нахмурился. "Во всяком случае, не совсем. Скорее, я слушаю, как кто-то занимается херней в соседней каюте. И ... Знаешь, как это бывает, когда в комнате с тобой находятся люди, и даже если ты не смотришь на них, ты все равно знаешь, что они там? Вот так и здесь. Нас всегда трое".

"Девушка и ее брат", - сказал Джим.

"Не уверен в этом, но нас трое. Я знаю, что это заноза в заднице, когда я так путаюсь под ногами, но я не думаю, что могу что-то с этим поделать. Я имею в виду, кроме как обучить Тайни, чтобы она могла меня прикрывать".

Джим уже собирался сказать, что я не уверен, что хочу, чтобы шестнадцатилетний механик отвечал за нашу жизнь, когда из коридора раздался довольный лай. Мгновение спустя вошли Мускрат и Тереза. Девочка несла в одной руке трубку с камбуза, а в другой - колбу для питья. Ее волосы были убраны в тугой пучок, чтобы не лезли в глаза, когда они будут плыть. Ее сапоги были выключены, но она была в них. Собака ухмылялась и виляла хвостом по широкому кругу.

"Чувствуешь себя лучше?" спросила Тереза.

Джим был поражен ее непринужденной, несерьезной манерой. Несмотря на то, что он проработал с ней в экипаже почти год, какая-то часть его сознания не хотела отпускать воспоминания о ней, какой она была, когда он впервые встретил ее на Лаконии: слишком серьезный ребенок с грузом империи на плечах, но все же ребенок. Теперь она была достаточно взрослой, чтобы брать долгосрочные контракты на обучение, достаточно взрослой, чтобы требовать эмансипации и собственных прав на основные права, если бы она жила на Земле, достаточно взрослой, чтобы видеть, как ее единственный друг в мире страдает от сильного припадка, и воспринимать это спокойно.

"Я работаю над своим возвращением", - сказал Амос.

"Я принесла тебе белый корм и лимонад. Соль, сахар и вода. Я подумал, ну, знаешь, электролиты".

При мысли о еде у Джима свело живот, и он не был уверен, голод это или тошнота, или и то, и другое.

"Спасибо", - сказал Амос, протягивая руку. Она ловко вложила трубку в его ладонь, словно давала ему инструмент. "Вы проводите инвентаризацию стресса?"

"Это то, куда я сейчас направляюсь", - сказала она, затем впервые повернулась к Джиму, встретила его взгляд и кивнула, прежде чем уйти. Мускрат потрусил следом, требуя почесать за ушами и Джима, и Амоса, а затем рысью вернулся за Терезой. Если у старого пса и были проблемы с бедрами после тяжелых ожоговых циклов, Джим этого не заметил.

"Что у тебя на уме, Кэп?"

"Думаю, каково это - быть шестнадцатилетним и настолько важным, что люди убивают друг друга из-за тебя".

"Да. Это ее испортит", - дружелюбно согласился Амос. "Но мы сделали единственное, что могли".

"Оставили ее у себя?"

"Да."

"Я знаю", - сказал Джим со вздохом. "Хотя это будет проблемой. Не думаю, что Танака сдастся".

"Она напоминает мне Бобби", - сказал Амос, как будто соглашаясь.

"Наоми задается вопросом, всегда ли Трехо собирался нас обмануть".

"А ты нет?" Амос пососал трубочку и кивнул Джиму, чтобы тот продолжал.

"Я никогда не знал, чтобы Трехо лгал. Я также никогда не знал, чтобы Дуарте лгал, а он был личностью, которая задавала тон всему этому. Он был грандиозен. Он был безжалостным. Он был гением в нескольких вещах и ошибочно полагал, что это означает, что он умен во всем. Но по его мнению, он поступал правильно".

"Он был из тех парней, которые скормят тебя в дробилку для дров, но при этом не оставят тебя в долгу за свою половину счета в баре", - сказал Эймос. "Я знал таких людей".

"Этот полковник Танака? Я думаю, она злится, что не досталась нам в Новом Египте. А еще на то, что я выстрелил ей в лицо".

"Да", - согласился Амос. "Этого хватит".

"Думаешь, она успокоится, если я объясню, что просто хотел ее убить?"

"Похоже, правое щупальце не следит за тем, что замышляет левое", - сказал Амос. "Высшее командование хочет не одного, а управлять галактической империей - тяжелая работа. Может быть, вы правы насчет Трехо. Может быть, Танака просто перешел на личности и все испортил".

Они долго молчали, потом Джим снова вздохнул. "С охотничьими собаками дело обстоит так: как только ты спускаешь их с поводка, ты спускаешь их с поводка. Они не остановятся, пока не поймают то, за чем идут".

Амос на мгновение замолчал, и Джим не мог понять, размышляет ли он или выдерживает одну из своих необычных пауз. Когда он пошевелился, он словно включился.

"Когда я вернулся на Землю, я не бегал с толпой охотников", - наконец сказал Амос. "Но у меня был один знакомый, который тренировал полицейских собак. Это ведь то же самое, не так ли?".

"Я не знаю", - сказал Джим. "Может быть".

"Так вот, этот парень к тому времени, когда я его знал, был уже в полной заднице. Зависим от кучи разной дряни и долго умирал от нее, но ему все равно нравились собаки. Он говорил, что весь процесс заключался в том, чтобы найти тех, кто не начнет трахать людей под честное слово. Поэтому он отбраковывал всех щенков, которые не поддавались дрессировке, и проводил много времени, работая с теми, кто прошел отбор. Чертовски хорошо обученные, умные животные, но в этом тоже была проблема. Если собака достаточно умна, она понимает, когда это тренировка, а когда нет. Он говорил, что пока не выйдешь в поле, никогда не знаешь, какая у тебя собака".

"Значит, вы думаете, что Танака будет следить за нами, пока не получит то, что ей нужно".

"Или нам удастся убить ее", - сказал Амос. "Не уверен, что это имеет большое значение в общей картине".

"Я не могу понять, как все это будет происходить".

"Конечно, видишь. Все умрут. Так всегда было. Вопрос только в том, сможем ли мы найти способ, чтобы не умирать всем сразу".

"Если мы это сделаем, то цивилизация умрет. Все, что когда-либо делало человечество, исчезнет".

"Ну, по крайней мере, не будет никого, кто бы скучал по этому", - сказал Амос и вздохнул. "Ты слишком много думаешь об этом, капитан. У тебя есть сейчас и есть в ту секунду, когда погаснет свет. Время - это единственное время, которое есть. Важно только то, что мы делаем в это время".

"Я просто хочу уйти, зная, что все будет хорошо без меня. Что все будет продолжаться".

"Что ты не тот, кто бросил мяч".

"Да."

"А может быть, - сказал Амос, - ты не настолько важен, и не тебе исправлять вселенную?"

"Ты всегда знаешь, как подбодрить меня".

Глава двадцать четвертая: Маяк и смотритель


Танака почти не пошла на действительную службу. Когда ей было шестнадцать лет и она была лучшей студенткой в своей группе на старшей университетской программе Института Имахара, она всерьез задумалась о карьере искусствоведа. Она прошла три курса обучения, и у нее неплохо получалось. Знание истории, связанной с изображением, делало интереснее и искусство, и историю.

Одно из ее последних эссе было посвящено картине Фернанды Дате под названием "Воспитание третьей мико". На картине была изображена худая женщина, смотрящая прямо на зрителя. Масляная краска, которую использовал Дате, создавала жутковатое впечатление прямого зрительного контакта. Фигура сидела на троне из черепов, а по ее левой щеке текла одна бледная слеза. Танака написал о контексте этого изображения в жизни Датэ - о не реагирующем раке, с которым художница боролась в момент создания картины, об угрозе войны между Землей и Марсом, в которой она выросла, и о ее восхищении синтофашистской философией Умоджа Гуи. Страдания третьей мико изображали последствия ее саморазоблачения и принятия своей собственной скомпрометированной природы.

Танака не думала об этой картине уже несколько десятилетий, как и о том, какой совсем другой была бы ее жизнь, если бы она приняла несколько иных решений в самом начале.

Капитаном "Деречо" был худощавый мужчина по имени Боттон. Корабль содрогался под ними, и от высокой температуры у нее немного кружилась голова. Но она еще не лежала на кушетке, как и он.

"Если мы не искренне пытаемся поймать врага. . ." сказал Боттон и тут же потерял ход мыслей. Недостаточно крови к мозгу.

Она подождала с ответом, пока он придет в себя. "Мы не поймаем их до того, как они пройдут через кольцо. Мы не поймаем их и до того, как они выйдут из кольцевого пространства. Мы устанавливаем их ожидания относительно скорости нашего преследования, чтобы максимально увеличить время, в течение которого они будут чувствовать себя комфортно, оставаясь в кольцевом пространстве. Как только они пройдут через врата Фрихолда, мы ускоримся до еще большей скорости. Почти до максимума, который может выдержать корабль. Наша цель - достичь кольцевого пространства до того, как шлейф их привода полностью рассеется. Так мы определим, через какие врата они сбежали".

"Если бы мы могли... замедлить наше нынешнее приближение..."

"Это означало бы, что потом будет сложнее сгореть".

Боттон начал кивать, но передумал. Свобода во время сильного ожога означала, что позвоночник должен быть очень аккуратно сложен. Танака подавил улыбку.

"Меня беспокоит, полковник", - сказал Боттон, - "что запасы препаратов для высоких температур могут оказаться недостаточными".

Она подняла диаграмму распределения, на которой были указаны запасы сока для экипажа. Пока Боттон наблюдал, она опустила свой собственный до нуля. Под действием силы тяжести его бедственное положение стало похоже на горе собачье.

"Я не прошу никого рисковать, на что не пойду сама", - сказала она. Это была неправда, но это подтверждало ее правоту. Она была сильнее его, лучше его и устала слушать его нытье.

"Да, полковник", - сказал он. Он привстал, повернулся и вышел из кабинета, который раньше принадлежал ему, стараясь распределить вес так, чтобы не сбить колени. Танака подождала, пока он уйдет, и позволила себе расслабиться и вернуться на свою кушетку. Или на свой трон из черепов.

Корабль "Прощение" начал свою жизнь как колониальный корабль, построенный на Паллас-Тихо в те годы, когда Транспортный союз правил кольцевыми вратами. Имея почти два миллиарда квадратных метров грузового пространства и жилые отсеки, по размерам равные внутрисистемному шаттлу, "Прощение" предназначалось для перевозки грузов, а не пассажиров. Экко подписал контракт, когда ему было пятнадцать, и, если не считать года, когда он остался на Фирдоусе, чтобы получить сертификат командира, он практически всегда был там. Его пребывание в должности капитана пережило профсоюз, который его аттестовал. Он пережил орган управления движением на станции Медина. Он пережил железный кулак Лаконской империи, более или менее.

А вот главный акционер "Прощения", похоже, будет мучить Экко до самой смерти. Маллия Курран профинансировала капитальный ремонт корабля за счет частного займа при поддержке совета управляющих, и хотя у нее не было более 50 процентов акций корабля, она могла получить коалицию, сделав два звонка и назначив свидание за чашкой кофе. К тому же она была племянницей Коми Туана, так что все полулегальные действия, которые она совершала, пресекались магистратами. Как и старые боги Земли, большую часть времени она игнорировала Экко и Прощение, а те дни, когда она этого не делала, почти всегда были плохими. Пять часов назад она запросила отчет о состоянии дел, и с тех пор он все думал, как ответить.

Он устроился в своем кабинете, проверил свое изображение на экране и начал запись.

"Всегда рад вас слышать, магистр Курран. На корабле все пять на пять. У нас полный груз руды и образцов для Бара Гаона, и я получил заверения, что обратный груз будет готов, когда мы прибудем туда. Мы просто ждем протокола о прохождении, прежде чем начнем транзит". Он попытался беспечно улыбнуться, но улыбка вышла натянутой. "Вы же знаете, как это бывает с большими грузами. Хочется убедиться, что мы все делаем по правилам и все такое. Я проверю, как только мы получим подтверждение".

Он сохранил сообщение и отправил его прежде, чем успел усомниться в себе. Четыре часа до Фирдоуса, и, возможно, сообщение дойдет до нее, пока она спит. Это даст ему еще несколько часов, прежде чем она начнет себя изводить. Что она и сделала бы.

Он уже знал, какие аргументы она приведет: Протоколы метрополитена были руководством, а не законом; инфраструктура для их поддержки была создана лишь частично; что, черт возьми, он собирался делать, если разрешение не будет получено? Просто сидеть на плаву, ожидая разрешения на полет, пока кто-то другой подкупает офицеров снабжения в Бара Гаоне, чтобы получить почву, топливные гранулы и принтеры для производства, которые нужны Фирдоусу?

Она тоже не была полностью неправа. Грузовой корабль, который не перевозил грузы, не представлял собой ничего особенного.

"Черт", - сказал он ничему конкретному и всему вообще. Он открыл канал связи с пилотской станцией двумя палубами ниже. "Аннамари? Ты там?"

"Да", - ответил пилот.

"Дай нам четверть g в сторону ворот, хорошо? Нам придется это сделать, разрешат или не разрешат".

"Понятно. Выполняю", - сказала она и отключила связь. Через несколько секунд включилось предупреждение о коррекции тяги. Если ему никто не ответит, ему придется решать: включить торможение или пройти через ворота без разрешения, зная, что там находится целая армада независимых грузовых кораблей, которые делают те же расчеты, что и он.

Но какого черта, в самом деле. Жизнь - это риск.


"Она уже совсем близко", - сказал Джим. "Мы уверены в этом?"

"Мы можем опередить ее", - сказал Алекс по связи и с палубы выше. "Она знает это. Если она подойдет слишком близко, мы ускоримся, тогда и ей придется ускориться. Или мы решим прорываться, и она будет знать, насколько близко мы готовы ее подпустить. Сейчас она готова сбросить реакционную массу, а я - нет. Если это изменится, все изменится".

"Ты говоришь очень философски об этом".

Он мог слышать улыбку в голосе Алекса. "Я всегда восхищался этой частью. Мне не очень нравится, когда в конце убивают друг друга, но в этой части разговора есть поэзия. И есть некоторые решения, которые нам придется принять".

Джим повернул голову. Наоми уже смотрела на него. Тереза и Амос выходили на связь из машинного цеха.

"Система Нуриэль отклоняется от нашего нынешнего курса всего на десять градусов", - сказала Наоми. "Нам не понадобится торможение. Там есть некоторые подземные ресурсы".

"Но Танака знал бы, что нам не нужно торможение", - сказал Алекс. "Мы можем проскочить пространство кольца от одного конца до другого за несколько минут, если я правильно выберу угол, но это будет все равно, что нарисовать стрелку, куда мы попали. Если идти медленнее, то у нас будет более широкий диапазон систем, в которые мы могли попасть".

Корабль гудел и звенел, резонанс привода играл свою долгую, знакомую музыку. На его экране лаконский эсминец двигался вперед, сокращая расстояние между ними. Перехват все равно произойдет намного позже, чем они пройдут через кольцевые врата и выйдут через другие. Паника, прочищающая горло в затылке Джима, не была основана ни на чем, кроме него самого.

"Мы также не хотим пройти так быстро, что сами станем голландцами", - сказал он, скорее размышляя вслух, чем говоря остальным то, о чем они еще не подумали. "И в зоне замедленного хода могут быть другие лаконские корабли. Мы не можем быть уверены, что их там нет".

"Я не знаю, как это контролировать", - сказала Наоми. "Но мы можем нацелиться на те системы, где за нами, скорее всего, будет меньше глаз. Это лучшее, что мы можем сделать".

Было так много рисков. Если бы у Лаконии был корабль-наблюдатель, их бы обнаружили. Если враг наблюдал с солнечной стороны любых врат, через которые они проходили, как Деречо во Фрихолде, то их поймают. Если Танака, дыша им в затылок, придумал какую-то хитрость, о которой он не подумал, их поймают. Если они пройдут слишком быстро или с большим количеством других кораблей, они погибнут. Если они слишком долго пробудут в медленной зоне и то, что было внутри врат, снова вырвется наружу из кольцевого пространства, они погибнут. А если все получится... что тогда? Мертвые или захваченные - вот состояние провала. Он не был уверен, как выглядит успех.

Возможно, следующий шаг. Неважно, знал ли он, чем все закончится, главное, что он всегда знал, что будет дальше. Ты можешь проехать тысячу километров, если у тебя есть одна хорошая фара. Матушка Элиза говорила так, когда он был ребенком. Он уже давно не вспоминал о ней. То, что ее голос донесся до него сейчас так отчетливо, было похоже на предзнаменование, но он не знал, какое.

"Кэп?" сказал Амос.

"Да?"

"Нам нужно сходить к доктору".

Он замолчал на секунду. "Система Адро?"

"Там будут только лаконийские корабли", - сказала Наоми.

Тереза ответила. "Но все они будут подчиняться доктору Окойе. И больше там ничего нет. Полковник Танака не будет этого ожидать".

"Мы только что заправились", - сказал Алекс. "Если мы собираемся куда-то долго и спокойно плыть, то сейчас самое время для этого".

"Кэп", - снова сказал Амос. Что-то было в его голосе. "Нам нужно сходить к доктору".

Джим не хотел этого делать, и он не был уверен, почему он этого не хочет. Нет. Это было неправдой. Элви была их последней надеждой против тьмы, и если он увидит, что она потерпела неудачу, у него больше не будет даже этого. Это не было достаточной причиной, чтобы оставаться в стороне.

"Алекс, проложи самый быстрый транзит, какой только сможешь, к системе Адро".


Кит проснулся. Жгут рядом с ним был пуст. Сначала он подумал, что Рохи кормит Бакари, но это было не так. Ребенок лежал в своей собственной маленькой спальной упряжке, глаза были закрыты, руки вытянуты вперед, словно он никогда не покидал амниотический мешок. Его сын выглядел совершенно умиротворенным. И это хорошо, потому что никто другой не был спокоен.

Как можно тише Кит расстегнул ремни и синхронизировал свой карманный компьютер с системой кабины. Он должен был следить за Бакари и предупредить его, если ребенок срыгнет. Затем, как можно бесшумнее, он выскользнул из каюты на общий камбуз.

Свет был приглушен до ночного режима, и Рохи освещала свое лицо снизу. Флаг их будущего дома был тенью над ее правым плечом. Ее глаза были прикованы к маленькому экрану, и выражение ее лица было пустым. Ему не нужно было спрашивать. Он знал, на что она смотрит. Кадры из системы Сан-Эстебан.

Он остановился рядом с ней, его магнитные ботинки были сняты и парили в воздухе. Она посмотрела на него и улыбнулась с сожалением. С сожалением и, может быть, немного обиженно.

"Мы почти у ворот", - сказал Кит. "Еще несколько часов."

Рохи кивнула, но на экране ее портативного компьютера появилось что-то новое, и он задержал на ней взгляд. Ужасы системы, состоящей из множества мертвых людей, воспроизводимые снова и снова, с комментариями на десяти языках и сотней политических ортодоксов. Научные материалы о способах смерти. Религиозные материалы о ее духовном смысле и о том, что она говорит о воле Божьей. Политические материалы о том, почему в этом виновата какая-то другая идеология. Она смотрела их все, словно искала что-то в изображениях трупов. Смысл, возможно. Или надежду.

"Тебе нужно поспать", - сказал Кит. "Малыш скоро проснется, а я его не так впечатляю, как ты".

"Он не видит, что с тобой что-то не так", - сказал Рохи. "Он ребенок, и он уже знает, что у меня стресс".

"Между нами двумя, мы - его вселенная".

"Что, если мы не должны этого делать?"

"Что делать, детка?"

"Все это? Отправляться на другие планеты. Полет к другим звездам. Что, если Бог не хотел этого?"

"Ну, тогда им надо было раньше высказаться, я думаю. Сейчас уже поздно поворачивать назад".

Она усмехнулась и отключила портативный телефон. Он почувствовал облегчение. Он не знал, что бы он сделал, если бы она отказалась от просмотра телепередач. Наверное, вернулся бы в хижину один.

"Как мы это сделаем?" - пробормотала она. "Они все только что умерли, и все равно все продолжают делать то, что делали".

"Никаких вариантов. Мы продолжаем, потому что продолжаем". Он вытер пленку слез, образовавшуюся вокруг ее глаз. "Все будет хорошо", - сказал он, слыша, как мало веса имеют эти слова. Как мало он в них верил. "Иди в постель".

С одной стороны, погоня выглядела просто. Роси тормозил, все еще устремляясь к воротам Фрихолда, но все медленнее и медленнее. К тому времени, когда он пройдет через них, скорость будет достаточно низкой, чтобы он мог отклонить траекторию полета на тридцать четыре градуса, необходимые для того, чтобы выскользнуть из врат Адро или любых других сотен врат. Лаконский разрушитель "Дерехо" имел большую скорость и только сейчас начал тормозить. Он должен был проскользнуть через врата Фрихолда, двигаясь быстрее, тормозя сильнее, раскаляя свой мощный лаконийский привод настолько, что рисковал гибелью некоторого процента экипажа. Возможно, он сможет найти врата, через которые прошли Роси. Может быть, он ошибется. Может быть, он сгорит, чтобы сбросить всю свою скорость и остановиться в кольцевом пространстве, чтобы можно было поискать следы прохода Роси. Или, черт возьми, может быть, он выйдет из строя, закрутится в неповерхностном пузыре между кольцевыми вратами и будет уничтожен. Джиму и раньше везло.

С другой стороны, погоня была до невозможности сложной. Одним движением глаз он мог переключить дисплей на вероятностную трехмерную карту, показывающую все возможные траектории полета "Роси", сложные точки принятия решений, где уравнение со значениями времени, вектора, дельта-v, упругости человеческого кровеносного сосуда и положения корабля в пространстве определяло момент, когда возможное будущее ускользало. Джим перемещался между двумя видами - кривой предполагаемого пути "Роси" и взвихренного, лилиевидного конуса, который представлял собой возможные пути "Деречо". Затем перешел к запутанной паутине событий, которые могли произойти, но еще не произошли, сужающейся с каждой секундой и оставляющей за собой тонкую нить, называемую историей. Его челюсть болела от замедления. Никто не разговаривал уже несколько часов, и его головная боль, вероятно, была просто головной болью. Инсульты так долго не проходят.

ПОДГОТОВКА К ТРАНЗИТУ Алекс передал сообщение всему экипажу. На внешних телескопах тысячекилометровый диаметр врат был еще почти слишком мал, чтобы его разглядеть. Джим наблюдал, как они медленно росли, пока не стали размером почти с ноготь его вытянутого большого пальца, а затем все звезды во Вселенной разом сорвались, пройдя через них в кольцевое пространство.

Весь пузырь со всеми воротами был чуть меньше объема звезды системы Сол. Миллион землян не смог бы его заполнить. При их скорости они не пробыли бы в нем долго.

Роси сдвинулся под ним, поворачиваясь по идеальной дуге, соединяя врата Фрихолда и врата Адро в логической взаимосвязи, определяемой сложной математикой, которую огромная мощность корабельного привода с трудом пыталась преобразовать в физическую реальность. Если подача реакционной массы застопорится, они собьются с курса. Если они пропустят врата Адро, все, что последует за этим, будет чьей-то проблемой. Джим не мог понять, колотится ли его сердце от страха или просто от усилий по поддержанию притока крови к мозгу.

Слева от него Наоми хрюкнула, и это прозвучало как тревога. У него внезапно вспыхнуло воспоминание о медицинской тревоге, когда Фред Джонсон умер в той же кушетке, в которой находилась она, и его сердце забилось быстрее. Тревога не прозвучала, но на его экран пришло личное сообщение от нее.

СЛИШКОМ МНОГО КОРАБЛЕЙ.

Он снова переключил дисплей. Схема движения в кольцевом пространстве. Дюжина транспондерных кодов, переданных из Сола, Таиф из Хонгдэ, Прощение из Фирдоуса, и вдвое больше пингов неопознанных приводных шлейфов. Он попытался переключить анализ, чтобы учесть их все, но не успел - пришло еще одно сообщение от Наоми.

ЭТО БЕЗУМИЕ. ОНИ ПРОВАЛЯТ ТРАНЗИТ. ЧТО ОНИ ДУМАЮТ, ЧТО ДЕЛАЮТ?

Но она знала, что они делают. То же, что и они. Смотрят на риск, и каждый по отдельности решает, что имеет смысл бросить кости. И некоторые, конечно, потерпели неудачу. Некому было следить за тем, сколько кораблей вошло в кольцевые ворота и не вышло с другой стороны. Если "Роси" будет потерян, он не знал, сколько времени пройдет, прежде чем кто-нибудь это поймет. Возможно, никогда.

Он переключил систему на оценку угрозы, и ответ пришел сразу же. Два корабля должны были выйти из кольцевого пространства до того, как "Роци" достигнет Адро: корабль-колония, работающий без ретранслятора, который находился почти у ворот Беренхолда, и "Прощение", огромный грузовой транспортник из Фирдоуса, который пройдет в Бара-Гаон за несколько минут до того, как "Роци" достигнет ворот Адро. Если предположить, что кольца были в базовом состоянии, "Роси" переживет переход. Предполагая, что за это время никакие другие корабли не войдут через врата кольца.

Если предположить, то есть предположить многое из того, на что у него не было никаких оснований.


Звезды вернулись. Те же звезды, что и дома, только в несколько иной конфигурации. Экко позволил своей голове упасть обратно в гель кушетки. Какое-то время он ничего не говорил, почти ничего не чувствовал, а затем глубокое облегчение прокатилось по нему, как волна, подняв его сердце и заставив его снова засмеяться.

Он понял, что его коммуникаторы открыты, по мягкому ритму ругательств Аннамари на французском. Она говорила не с ним и вообще ни с кем. Может быть, с Богом.

"Немного переполнен сегодня, да?" сказал Экко.

Аннамари перешла на английский. "Черт, это было слишком, старик".

Экко снова засмеялся. Разрядка была почти посткоитальной. Он был здесь, на своем корабле, в системе Бара Гаон, а не в той вопящей пустоте, которая пожирала корабли, вытянувшие короткую соломинку.

"Я собираюсь уволиться", - сказала Аннамари. "Я найду квартиру в Бара-Гаоне и честную работу, выйду на пенсию, рожу детей и больше никогда не пройду через эти чертовы ворота. Черт возьми". Он услышал усмешку в ее голосе и понял, что она не всерьез, пока не протрезвела. "Серьезно, капитан. Кто-нибудь там умрет, если там будет так много народу".

"Верно, но не мы. Не сегодня. Соедините меня с дорожным управлением и клиентом. Пусть знают, что мы здесь".

"Что мы живем, чтобы содрать кожу с наших задниц в другой день", - сказала Аннамари. "Заметано. Я дам тебе знать, когда получу замок".

Росинант закричал. Компрессионные швы коснулись внутренней границы своих допусков. Массивные пластины корпуса из углеродно-силикатного кружева глубоко уперлись в свои опоры. Привод завывал и толкался вверх против стремительного пузыря из керамики, металла и воздуха. На дальней стороне врат Адро вырисовывались клубящиеся звезды, почти скрытые за шлейфом привода.

Это был абсурдный способ умереть, подумал Джим.

У него болела челюсть, и он продолжал терять маленькие кусочки времени. Алекс направил шлейф привода "Роси" в сторону врат Адро, сбрасывая как можно больше скорости и совершая переход на несколько секунд позже в неизмеримой надежде, что это изменит ситуацию. Через кольцевое пространство Дерехо приближался. Было так много возможностей, чтобы все это пошло не так, и что тогда?

Маленький мальчик матери Элизы пронесся бы по дуге из Монтаны через войны, чужие солнечные системы, любовь и отчаяние и умер бы, врезавшись в единственную опасность, о которой он знал десятилетиями, - прямо здесь, черт возьми. Это было слишком глупо, чтобы даже квалифицировать это как иронию.

На экране появилось сообщение от Наоми - ТЫ В ПОРЯДКЕ? - и ему пришлось заставить себя не повернуться, чтобы посмотреть на нее. Он не был уверен, что сможет повернуться назад под этим ожогом. Кровь прилила к затылку, и неприятное электрическое шипение сока было, он был уверен, единственным, что удерживало его от нескольких ударов сразу. Он начал отвечать ей, но потом забыл, что делает. Врата приближались, увеличиваясь в размерах сначала медленно, потом быстро, потом все сразу.

Ожог начал уходить, медленно смещаясь вниз, к поплавку, чтобы избежать реперфузионных повреждений, которые возникают, когда кровь слишком быстро приливает к тканям, из которых она была выжата. Его руки и лицо покалывало. Он снова увидел сообщение Наоми и вспомнил, что не ответил.

Он попытался сказать: "Я в порядке", но это вышло как крик. Несколько секунд он массировал горло, перемещая хрящи и мышцы обратно на свои места, и попытался снова.

"Я в порядке", - удалось ему. "Я в порядке. А ты?"

"Я очень горжусь тем, что не сижу сейчас в луже чего-то злополучного", - сказала она, но шутка прозвучала сердито. Ожог Роси упал до g, затем до половины. Он огляделся. Ее рот был глубокомысленно нахмурен.

"Они не следуют протоколу", - сказал он.

"Я должен был принять предложение Трехо. Это не сработает, если кто-то не будет следить за соблюдением протокола. Не хватает сотрудничества".

"Сейчас нет. Но это не значит, что его не будет никогда".

"Они - люди", - сказала Наоми, в ее тоне чувствовалась усталость. "Мы пытаемся сделать все это с людьми. Недальновидность закодирована в нашей ДНК".

На это у него не было ответа. Мгновение спустя связь заработала, и Амос с Терезой доложили о проводимых после сгорания ремонтных работах, Алекс начал плотно устанавливать связь с "Соколом", а Наоми проверяла, не захватил ли корабль какие-нибудь ожидающие пакеты связи из подземелья во время прохождения через кольцевое пространство.

Джим следовал за ними, внося свой вклад, где мог помочь, но самое главное, что засело у него в голове, как запоминающаяся, мрачная мелодия, был голос Наоми. Мы пытаемся проделать все это с людьми.


Деречо" прошел через врата Фрихолда и вошел в кольцевое пространство, привод нажимал на тормозной ожог на пределе допустимого для корабля - что было то же самое, что сказать о пределе допустимого для экипажа. Деречо" мог вложить в свои маневры достаточно gs, чтобы раздавить обтянутые кожей мешки с соленой водой. Танака была готова потратить несколько жизней, если это означало поймать добычу. Если это делало ее кровожадной, то так тому и быть. Она всегда чего-то жаждала. С тем же успехом это могла быть кровь.

Как только искажение врат исчезло, даже с трудом переводя дыхание, она направила корабль на сканирование вакуума по краям более чем тринадцати сотен врат. Шлейф привода "Росинанта" мог исчезнуть, но остывающее облако, бывшее его реакционной массой, все еще было там, медленно рассеиваясь в мягкий туман из водорода, кислорода, озона и водяного пара, который составлял большую часть физической массы в пространстве кольца. Со временем все частицы придут в соприкосновение с краем пространства и будут аннигилированы, но до тех пор информация оставалась там. Тонкий перст, указывающий на путь, которым шел ее враг.

Если бы только она успела проскочить до того, как он рассеялся слишком далеко, чтобы найти ее...

Привод "Дерехо" запустился, корабль перешел в свободное падение, и ее пронзила волна тошноты. Она проигнорировала ее, подняв тактический дисплей. Кольцевое пространство было до смешного заполнено. Это было все еще меньше кораблей, чем она видела в среднем на подходе к военно-морской базе на Каллисто, но Каллисто никогда не приходилось беспокоиться о том, что внепространственные ужасы сожрут некоторые корабли, когда те попытаются приземлиться. Контекст - это все.

Деречо уже просканировал и отбросил все из них - ни один не был "Росинантом". Она все равно проверила визуальные профили и сигнатуры дисков. Алгоритмы распознавания были великолепны, но они не были человеческим глазом. То, что могло обмануть одного, часто не могло обмануть другого.

"Полковник Танака?" спросил голос Боттона с экрана ее коммуникатора.

"Что?"

Дерехо отметил всплеск света и высокоэнергетических частиц, проходящих через врата Сол. Первый щекочущий шлейф привода какого-то другого корабля, собирающегося пройти через это кольцо.

"У нас срочные медицинские проблемы с..." Боттон сделал паузу, перевел дыхание. "С несколькими членами экипажа. Если мы сможем сделать паузу достаточно долго, чтобы доставить их в медицинский отсек..."

"Сделайте это", - сказал Танака.

"Спасибо, полковник", - сказал он.

"Где вы, маленькие ублюдки?" пробормотал Танака.

Ворота Сол затрепетали от света.


Бакари суетился, потому что был расстроен. Педиатр предупреждал Кита об этом перед началом путешествия. Время, проведенное в условиях пониженной гравитации, немного ослабит мышцы и кости Бакари. Не настолько, чтобы он не смог восстановиться, когда снова окажется в постоянной гравитации, но достаточно, чтобы во время более сильных ожогов во время путешествия ребенок оказался не в состоянии делать то, что делал раньше. Тормозной спуск в кольцевое пространство был отмечен во время их первой встречи как место, где дети возраста Бакари могут испытывать трудности. Тогда это не казалось слишком сложным.

Теперь это казалось обременительным.

"Ну же, медвежонок", - сказал Кит, улыбаясь маленькой мордочке, которая с яростью смотрела на него. "Все в порядке. Послушай, как мы поем, да? Послушай, как мы поем".

Шел третий час с тех пор, как Бакари проснулся после сна. Первые два заняла Рохи. Сейчас она была в магазине и покупала острое карри для братьев из "Конфетки с облома" в качестве извинения за крики и плач. Остальные пассажиры были достаточно любезны, чтобы не жаловаться, а также достаточно любезны, чтобы милостиво принять ее мирное подношение. После этого Рохи пообещал провести час в спортзале. Ни один из них не соблюдал график физических упражнений, и они заплатят за это, когда "Прейс" достигнет Ньивестада.

"Слушай", - пел Кит. "Маленький мальчик, слушай. Послушай, как поет твой усталый папа".

Он издал трель в задней части своего горла, что, как он помнил, делал его собственный отец, еще в древние дни до развода. Бакари начал, сосредоточившись на нем, словно у Кита выросла вторая голова.

"О. Тебе это нравится?" Кит ворковал, потом снова затрещал.

Маленький ротик развязался, и, словно чудо, явленное верующим, малыш засмеялся. Кит улыбнулся ему, и Бакари улыбнулся в ответ.

"Жжение почти закончилось", - пел Кит, импровизируя скольжение и пропуск мелодии. "Скоро мы пройдем через ворота".

Бакари перевернулся со спины на бок и вытянул вверх руку, как делал это с тех пор, как оказался в животе у Рохи. Скоро он уснет, и Кит почувствовал прилив предвкушения. Когда его сын уснет, он тоже задремлет. Боже, ему нужно было поспать.

"Закрой глаза и отдохни, сынок", - пропел он и осторожно покачал маленькую кушетку. Он протягивал гласные звуки долго и успокаивающе. "Здесь нет ничего, что тебе нужно..."

Глаза Бакари дрогнули, закрылись, потом снова открылись. Было что-то странное в том, как свет поймал округлость его щеки, и Кит потерял свою собственную мелодию, очарованный текстурой кожи сына. Свет показывал так много деталей, складки гладкой, как у младенца, кожи, блеск масел, и Кит каким-то образом погрузился в это, погрузился во фрактальную сложность. Когда он понял, что что-то не так, было уже слишком поздно.

Бакари был рядом, так же близко, как и раньше, но то, что было его мальчиком, оказалось сложной вибрацией - молекулы и атомы в сгустках и узорах, слишком барочных, чтобы понять, где начинается одно и заканчивается другое. Кит упал вперед, на то, что должно было быть его коленями, и боль от этого была такой, словно он наблюдал за падением домино, крошечные электрохимические искры переходили от нерва к нерву. Мерцание в воздухе было криком Бакари. И Кит тоже кричал. Ощущение воздуха, терзающего горло, было каскадом стремительно летящих острых как бритва атомов.

Что-то более твердое и реальное, чем они сами, проскользнуло сквозь нагромождение атомов, которыми была стена. Нить сознательной тьмы, которая никогда не знала света и была его противоположностью. Кит попытался сдвинуть облака, которые были его руками, вокруг облака, которое было его сыном, отдаленно понимая, что это не имеет значения. Он был не более твердым, чем стена.

Тьма вихрем устремилась к нему, рассеивая его. Рассеивая его сына.

Голос, огромный, как горы, прошептал...

Сигнал тревоги привлек внимание Танаки. Что-то шло не так у ворот Сол. Потребовалось несколько секунд, чтобы понять, что она видит. Приток быстро движущихся частиц только что упал до нуля. Это означало бы, что прибывающий корабль отключил свой привод, но фотоны все еще проникали через врата. Какой бы корабль ни прилетел с Сола, он не долетит. Они уже начали переходить на голландский режим и даже еще не знали об этом.

Это была не ее проблема, а даже если бы и была, она ничего не могла с этим поделать. Она вернулась к анализу разброса и охоте на "Росинанте". Было более 40 процентов вероятности, что что-то прошло через Бара Гаон во временном интервале, который она рассматривала...

"Черт", - сказала она никому.

Она позволила Дерехо продолжить подсчеты и вернула экран к вратам Сола. Наблюдала за крушением поезда. Свет становился все меньше и ярче. Диск почти достиг врат. Сама того не желая, она вздохнула. Целая куча людей должна была погибнуть без всякой причины, просто потому, что им не повезло с маршрутом движения. Ее охватило сочувствие. В условиях, когда вокруг них рушится вселенная, казалось мелочью, что враг все еще пожирает случайные корабли.

"Покойтесь с миром, несчастные ублюдки", - сказала Танака, когда шлейф привода погас, затерявшись там, куда уходили потерянные корабли.

Прозвучал сигнал тревоги, и на полсекунды она подумала, что это объявили о потере корабля, базирующегося на Соле. Но "Дерехо" волновало не это. Его волновало все остальное. Танака посмотрела на данные, и ее нутро сжалось. Она открыла запись с внешних телескопов. Поверхность пространства между кольцами светилась жемчужно-серым цветом, по ней перемещалась рябь темноты, заставляя вспомнить акул, плывущих по мутной воде. Адреналин затопил ее организм, а волна головокружения была настолько сильной, что она стала искать неисправность в подруливающем устройстве.

"Боттон", - начала она, доверяя Деречо, что он знает, что ей нужен открытый канал связи. "У нас проблема".

Поверхность кольцевого пространства сдвинулась. Прогнулась. Кипела.

Инопланетная станция в центре кольцевого пространства вспыхнула, как крошечное солнце.

С Танакой произошло нечто, похожее на пробуждение без предварительного засыпания. Ее сознание сдвинулось, открылось, стало таким, каким оно не было еще мгновение назад. Она была на своей кушетке, но она также была и в медицинском отсеке с мучительной болью в голове, и в каюте Боттона с колбой виски в руке и ожогом от него в горле. Она видела тысячу глаз, ощущала тысячу разных тел, знала себя под тысячей разных имен.

Алиана Танака закричала.


Голос, огромный, как горы, прошептал.

Он прошептал "Нет".

Разрозненный мир остановился в своих вихрях и хаосе. Темные нити застыли на своих местах, вибрируя и извиваясь, но не в силах пробиться сквозь облака и точки, которые были материей. Осознание, которое было Китом, дрейфующее, разбитое и рассеянное, увидело свою собственную боль, свою собственную беду, все еще вспыхивающие импульсы, которые были нейронами его ребенка, когда они выстрелили. Что-то похожее на звук грохотало и ревело, и темные нити истончились. Они стали черными нитями, влажными, как сгустки крови. Потом нити. Потом клубы дыма.

А потом ничего.

Пути, по которым тьма разметала разрозненные частицы, сместились, словно видеосообщение, воспроизводимое медленно и в обратном направлении. Что-то мешало сливки в кофе, и, возможно, это был Кит. Непостижимое в своем разнообразии взаимодействие вибраций, из которых состояли атомы и молекулы, начало разделяться. Медленно вращающийся поток, подобно реке, протекающей мимо илистого берега, стал воздухом из вентиляционного отверстия. Или кровь, проходящая через артерию. Плотность стала реальной.

Появились поверхности. Затем предметы, а потом Кит смотрел в широкие, испуганные глаза Бакари. Сердце Кита затрепетало, как у человека, забывшего на середине фразы, а затем заколотилось, каждый удар был настолько сильным, что он увидел пульс в своих глазах. Он крепко обхватил сына руками, когда Бакари застонал, и прижал его к себе, укрывая от угрозы, которую он не понимал и не мог определить в пространстве.

Другой мужчина, тот, которого не было в комнате, свалился в изнеможении и закрыл глаза. Дверь каюты хлопнула, и Рохи оказался там, с яркими, полными паники глазами.

"Ты делаешь ему больно", - крикнула она. "Кит, ты делаешь ему больно!"

Нет, - попытался сказать Кит, - я просто держу его. Он плачет только от страха. Он не мог найти слов, а когда посмотрел вниз, оказалось, что он сжимает его слишком крепко. Он заставил свои руки расслабиться, и плач Бакари стал громче. Он позволил Рохи взять их сына. Его тело дрожало, глубокая пульсирующая дрожь.

"Что это было?" сказала Рохи, ее голос был пронзительным от страха. "Что только что произошло?"


Сокол" находился близко к алмазу Адро, и хотя он не был на противоположной стороне местной звезды, но и не находился в точке орбиты, ближайшей к вратам. Световая задержка составляла шестьдесят две минуты, а это означало, что должно пройти сто двадцать четыре, прежде чем будет подтверждена фиксация плотного луча. Джим, конечно, мог послать сообщение по лучу сверхкогерентного света еще до того, как произойдет рукопожатие, но почему-то это казалось невежливым. Находясь в системе, они вываливали на колени Элви огромное ведро неудобных решений. Дать ей возможность отказаться от разговора с ним казалось наименьшим, что он мог сделать с точки зрения этикета.

До этого момента он проводил осмотр с помощью автодока в медицинском отсеке. Медицинская экспертная система была трижды модернизирована за десятилетия, прошедшие с тех пор, как "Роси" стал первоклассным кораблем MCRN, и хотя сейчас там были лучшие технологии, то, что у них было, было чертовски хорошо. Конечно, это было лучше, чем то, с чем он вырос.

Он позволил системе проверить его на наличие небольших кровотечений и разрывов от долгого ожога и выкачать суспензию целевых коагулянтов и специальных гормонов регенерации. Хуже всего было странное, почти формальдегидное послевкусие, которое преследовало его на задней части языка в течение двух дней после процедуры. Небольшая цена за то, что вероятность инсульта на 8% меньше.

Наоми вплыла внутрь, переходя от поручня к поручню с грацией, свойственной практике всей жизни. Джим улыбнулся и жестом показал на автодок рядом со своим, словно предлагая ей кресло рядом со своим на камбузе. Она осторожно покачала головой.

Он чуть было не спросил, что ее беспокоит, но понял. Большой трафик в зоне медленного движения. Он чуть не сказал, что это не ее вина, что было бы правдой, но она и сама это знала. Но это не мешало ей нести тяжесть.

"Может быть, корабль Танаки пошел на голландца", - сказал он.

Как он и надеялся, она усмехнулась. "Нам должно повезти. Это никогда не те, кого ты хочешь".

"Наверное, это правда".

"Хуже всего то, что есть ответ, понимаешь? У нас есть решение. Возможно, есть десятки решений. Все, что нужно, это чтобы люди согласились с одним из них и выполняли его. Сотрудничество. И я мог бы..."

Голос Алекса прозвучал по корабельной связи. "Вы все это видите?"

Наоми нахмурилась.

"Видите что?" спросил Джим.

"Кольцевые врата".

Джим потянул руку, но автодок жалобно пискнул. Наоми включила настенный экран и переключилась на внешние прицелы. Позади них врата Адро были тем, чем были все врата - темным, спиралевидным материалом, сформированным непостижимые эоны назад странным искусством протомолекулы. Только теперь они не были темными. Они сияли. Весь круг врат светился голубовато-белым светом, из него, как из авроры, исходили потоки энергетических частиц.

Наоми тихонько присвистнула.

"Оно начало делать это пару минут назад", - сказал Алекс. "Я тоже получаю от него много излучения. Ничего опасного - много ультрафиолета и радио".

"Эймос?" сказал Джим. "Ты смотришь на это?"

"Конечно".

"Итак, ты знаешь то, что тебе не положено знать. Есть какие-нибудь мысли по этому поводу?"

Он услышал пожатие плечами в голосе большого механика. "Похоже, кто-то его включил".

Глава двадцать пятая: Танака


Капитан "Прейсса" был плосколицым, бледнокожим человеком с бородой, которая не скрывала его двойной подбородок. Он провел два десятилетия, переправляя колонистов к новым мирам, а теперь сидел в каюте Танаки с неопределенным выражением лица. Ему следовало бы испугаться. Но он выглядел ошеломленным.

Усилием воли Танака удержалась от того, чтобы постучать пальцами по бедру. Она не собиралась показывать беспокойство, даже перед человеком, который, казалось, был готов его не заметить. В конце концов, это интервью и все остальные записывались.

"Я принимал, - сказал он, сделал паузу и рассеянно облизал губы, - психоделики. Я бывал в разных местах, понимаете? Это было не так. Совсем нет".

Приисс был пристыкован к "Дерехо", первый из кораблей, ожидавших своей очереди, пока лаконианцы встретятся с их экипажами, скопируют данные с их сенсорных и коммуникационных систем и вообще пройдутся по всему с самым тонким зубчатым из всех возможных гребней. Но "Приесс" был самым важным. Это был единственный корабль, которому когда-либо удавалось избежать встречи с голландцем.

И если бы у Танаки была хоть какая-то надежда на то, что ее капитан знает, почему, она бы сейчас же от нее отказалась. "Что на корабле есть необычного?"

Его внимание поплыло и нашло ее. Его пожатие плечами и хмурый взгляд были идеально синхронизированы, результат практики всей жизни, когда он говорил: "Да хрен его знает".

"Мы просто шли, как всегда. Приводной шлейф, он всегда падает первым. Но мы не видели, что происходит что-то странное. Приводной шлейф мешал, понимаете?".

"Я знаю", - сказала Танака. Ее челюсть болела. "Но что-то должно быть. Что-то изменилось на этот раз? Что-нибудь изменилось на этом корабле в последнее время?"

"Получил с Ганимеда несколько новых воздухоочистителей. Заряженный графен с перекрестной штриховкой. Предполагается, что они работают в два раза дольше, чем старые, и их можно мыть дистиллированной водой. Их можно использовать пять или шесть раз".

"Это единственное новое оборудование?"

"С последней поездки, да".

"А что насчет пассажиров. Кто-нибудь из них перевозит что-нибудь необычное?".

Пожимание плечами. Нахмурился. "Это все строительство и климатическая техника. Я не знаю".

"Есть ли среди них технологии на основе протомолекул?"

На лице толстяка промелькнуло нетерпение. "Все - технология на основе протомолекул. Кружевная обшивка - технология протомолекул. Биопленки вокруг реактора - тоже. Половина продовольствия поступает из того, что мы создали на основе этого дерьма".

Танака сделала глубокий вдох и выпустила его сквозь зубы. То, что он был прав, не успокоило ее. Но должна была быть какая-то причина, по которой этот человек был здесь, на ее рабочем месте, а не исчез в голодной пустоте неудавшегося транзита.

Она отпустила его.

"Были ли у вас... какие-либо переживания, связанные с этим событием?" Ей удалось сохранить ровный голос, как будто любой ответ был бы так же хорош, как и другой. Как будто просто вопрос не заставил ее внутренности напрячься.

"О да. О, черт возьми, да".

Танака выключил диктофон. "Расскажите мне, что вы помните. Не чувствуйте, что вы должны придавать этому смысл. Просто ваши воспоминания о пережитом".

Мужчина покачал головой. Не отрицание, а жест удивления, граничащего с неверием. "Была такая штука, где... . . Я не знаю. Это было как в океане, но вода была другими людьми? Знаешь, как бывает во сне, и, возможно, ты - другой человек? Например, тебе снится, что ты старый, когда ты ребенок. Или ребенок, когда ты стар. Это было похоже на тысячу таких снов в одно и то же время".

Танака кивнул. На самом деле это было довольно хорошее описание. Она заставила свою челюсть расслабиться.

"Вы все еще помните что-нибудь о тех впечатлениях? Или впечатления исчезли, как обычные сны?"

Он снова пожал плечами, но почти нежно. Как будто он был напуган или опечален. Когда он заговорил, его тон был почти тоскливым. "Есть... обрывки? У меня было воспоминание, где я была женщиной на L-4, может быть, десять лет назад? Я только что получила повышение или что-то в этом роде, и я была пьяна с друзьями."

"Ты когда-нибудь был на L-4?"

"Нет, но там я был. Там, где была она. Где она была, когда я был ею. Я не знаю, это был пиздец".

"Ты помнишь что-нибудь еще о ней?"

"Моя кожа была очень темной. Как темная-темная. И с моей правой ногой было что-то не так".

"Хорошо. Хорошо." Танака снова включил запись. "Мы собираемся задержать ваш проход, пока не опросим всех на борту корабля и не сделаем полную криминалистическую экспертизу".

Она ожидала, что он возразит, но он не возразил. Прейс" должен был прибыть в Ньивестад с опозданием, и капитан, вероятно, как минимум лишится премии. Возможно, придется заплатить штраф за опоздание. Если денежные потери и беспокоили его, он не показывал этого. Танака догадывалась, что у него был опыт, из-за которого экономическая реальность его положения казалась менее значимой. Она видела много подобного на своих собеседованиях.

Он за руку вытащил себя из кабинета туда, где в коридоре ждали ее охранники. Она нажала на кнопку управления, и дверь за ним закрылась. База данных всех членов экипажей и пассажиров задержанных кораблей находилась в системе "Деречо". Данные были не идеальны. Некоторые корабли утверждали, что во время инцидента произошла потеря данных, их системы были повреждены и не работали. Это означало лишь то, что они скрывают улики: возможно, контрабанду, возможно, контакты в подполье, возможно, какой-то проблеск прохождения "Росинанта" через зону замедленного действия. Она не была настолько наивна, чтобы верить, что эти люди - добропорядочные граждане империи.

Об этом она позаботится позже.

Ее собственный опыт был похож на белое пятно. В один момент она наблюдала, как Прейс погибает во время неудачного транзита. В следующее мгновение она оказалась в урагане незнакомого сознания и была избита им. Когда она пришла в себя, "Деречо" был на автоматической блокировке. Экипаж был ошеломлен, растерян. Она вспомнила, как в коридоре прошла мимо одной женщины, которая плавала в позе эмбриона, слезы пузырились на ее глазах, словно очки из соленой воды.

Глюки и потеря сознания часто сопровождались зрительными и слуховыми галлюцинациями. Это была новая вариация, но не более того. Ей хотелось в это верить, но, как и во все, что ей хотелось, чтобы это было правдой, она заставляла себя перепроверять.

Первоначальные критерии поиска были достаточно просты. Любой человек, идентифицирующий себя как женщина, который был на L-4 между восемью и тринадцатью годами ранее. Сопоставить это с медицинскими записями, в которых упоминалась правая нога.

Было только одно совпадение. Анет Димитриадис, старший механик "Приятной жизни", грузового судна, курсирующего между системами Коразон Саградо, Магпи и Панкаджа. Танака почувствовала, как сжалось горло, когда она подняла досье на эту женщину.

У Анет Димитриадис была настолько темная кожа, что система отрегулировала контрастность изображения, чтобы сделать ее черты четкими. Танаку охватил страх, как прилив холодной воды в нутро.

"Черт", - сказала она.

В кольцевом пространстве из врат полился мягкий и бестеневой свет. Вместе с ним электромагнитное излучение на разных частотах заполнило пустоту, как глушилка. Дерехо принял все это, заполнив доступную память необработанными данными со всех имевшихся у него сенсоров. Корабли, находившиеся в кольцевом пространстве, когда Прейс проделал свой трюк, дрейфовали, ожидая своей очереди на допрос и освобождение. Горстка других кораблей прошла через ворота, медленно, неуверенно, словно мыши, которым показалось, что они услышали мяуканье.

То, чего хотела Танака, и то, что она могла сделать, были достаточно далеки друг от друга, чтобы быть независимыми переменными. Ей потребовались бы годы, чтобы поместить каждого человека на кораблях в свой кабинет, где она могла бы их допрашивать, пугать, угрожать им. Выяснить, что они помнят или думают, что помнят. У нее не было лет.

И, что самое главное, это была не ее миссия. Она охотилась на Уинстона Дуарте, или кем бы он ни стал, и везла его - или его - обратно в Лаконию. Что бы здесь ни происходило, это может быть интересно. Это может быть самым важным во вселенной. Это не имело значения, потому что это была не ее работа.

Кроме того, что она нашла нечто более важное, чем ее работа. Дважды в день она ела на камбузе "Деречо", но только потому, что какая-то глубинная, приматская часть ее мозга считала, что в окружении других приматов ей будет безопаснее. Изоляция ее офиса была слишком похожа на уязвимость. Но находиться среди членов экипажа было по-своему некомфортно. Она съела свою яично-рисовую кашу, выпила чай и вернулась в свой кабинет, испытывая облегчение от того, что снова осталась одна, но и тревогу. Она ненавидела себя, когда была такой.

Она попросила Боттона послать представителей на каждый корабль для проведения интервью, направив к ней только капитанов, ученых и офицеров по информации. Когда она не занималась собственными интервью, у нее была дюжина других, которые нужно было слушать, сравнивать друг с другом, грызть, как собака, чтобы разломать кость до мозга костей. Она переключалась между каналами, улавливая вопрос или два, фразу или две, а затем двигалась дальше. Как вы можете обратить внимание на то, что чувствует ваша нога? Вот так, но при этом разные тела. Танака переместился. У меня было сильное чувство паники, но это была не моя паника. Это была чужая паника, и я чувствовал ее. Она переместилась. Кто-то был со мной, только его не было в комнате. Он был со мной больше, чем если бы он просто был рядом со мной. Она говорила себе, что ей скучно, но это была ложь. Ей было неспокойно, а это было не то же самое. Ей нужно было напиться, подраться, потрахаться. Что-нибудь. Сделать что-нибудь такое, что полностью сосредоточило бы ее в ее собственном теле, где она могла бы забыть о том, что есть что-то кроме нее самой.

Сообщение от Трехо не было неожиданным, но она позволила себе надеяться, что оно может не прийти. Она налила в бокал красного вина, созданного по ее вкусу - сухого и дубового - и выпила половину, прежде чем начать играть.

Сообщение было шумным, статичным, с потерей разрешения и, как можно догадаться, заполненным системой связи, борющейся с новым шумом от кольцевых ворот. Несмотря на это, она могла сказать, что Трехо выглядит как дерьмо. Его неестественно зеленые глаза приобрели почти молочную мягкость. Его волосы были белее, чем она помнила, и тоньше. Темнота под его глазами говорила о бессоннице. Антон Трехо теперь был Лаконией, и он понял, что она слишком велика для него. Неудивительно, что он хотел вернуть Дуарте. Она узнала его офис в Стейт Билдинг. Она прожила в Лаконии всего несколько месяцев, но этот офис показался ей воспоминанием из детства.

"Полковник Танака", - сказал он, кивнув на камеру, как будто смотрел на нее. "Я хочу поблагодарить вас за ваш отчет. Я не собираюсь вводить вас в заблуждение. Результат в системе Фрихолд не тот, на который я надеялся. Но именно вы были на месте. Я не собираюсь вас переубеждать. Другое дело... Ну, это касается".

"Хорошо сказано, сэр", - сказала она в ответ на запись и плеснула еще немного вина в горло. Ничто не было так хорошо на плаву, и ей приходилось вдыхать пары изо рта в нос, чтобы напиток приобрел хоть какой-то вкус.

"Я приказал трем кораблям Научного директората со всей разумной поспешностью направиться в кольцевое пространство, где они смогут провести полное обследование. Ваши данные были предоставлены им и докторам Очиде и Окойе. Если есть возможность разобраться в этом, я верю, что они это сделают".

В его голосе проскальзывало раздражение. Его раздражение могло быть связано с ней. Может быть, на Вселенную или несправедливую природу случая. А может, он слишком давно не трахался. Она не знала, как он живет. Она приготовилась принять удар на себя, что бы это ни было.

"Я также понимаю, что это вызывает тревогу и интерес, но я думаю, что это отвлекает от вашей главной цели".

Главной цели. Он не произносил имя Дуарте. Даже здесь. Это была неуместная осторожность. Тереза Дуарте преломляла хлеб с врагом почти год. Наоми Нагата и все подполье уже знали, что Дуарте разбита. Они могли не знать, что он взял на себя труд воскресить себя, но, вероятно, знали.

Он пытался сохранить свои секреты в тайне, даже когда были все основания полагать, что его бобы уже пролиты. У нее заболел живот. Она поняла, что Трехо говорил, пока ее мысли блуждали, и отмотала сообщение назад.

". ...от вашей главной цели. Мне нужна ваша сосредоточенность, полковник. Я сейчас вращаю множество разных тарелок, и хотя я ценю ваш энтузиазм, мне нужно, чтобы вы помнили, что вы - одна часть чего-то гораздо, гораздо большего. Доверьте мне позаботиться об этом, что бы это ни было. Делайте свою работу. Мы пройдем через этот кавардак вместе, как и всегда. Чем больше вы отлыниваете от миссии, тем менее полезной становится ваша миссия для Лаконии".

Сообщение заканчивалось. Это была не совсем угроза, что было приятно. Но и не совсем угроза. Выполняй работу, о которой я просил, или я лишу тебя статуса Омеги. Он не сказал этого. Да и не нужно было.

Танака тщательно вымолвила слово "блядь" в тихом воздухе своего кабинета, выжала последнее вино из колбы и вышла в коридор к мостику. Она уже сочиняла ответ. Я вернулась к поиску актива, о котором мы говорили. Я по-прежнему убеждена, что она - наиболее вероятный путь к выполнению задания. Однако прежде чем отправить ответ, она должна была сделать его правдивым.

Только когда она остановилась на мостике, она поняла, что не была там с момента события. На станциях полдюжины членов экипажа в лаконской синей форме были неестественно сосредоточены на своих экранах. У нее было ужасное воспоминание о том, как она была в университете низших ступеней и вошла в комнату для занятий, которая внезапно затихла. Она не знала, смеялись ли они над ней или испугались ее. Ее покрытая шрамами щека начала чесаться, и она гордилась тем, что позволила раздражению разрастись до боли, не почесав ее.

Она окинула мостик взглядом, словно прицеливаясь. Она вычленяла все мелкие недостатки - места, где диваны начали изнашиваться, где ткань была заменена и не совсем подходила. Что-то в этих недостатках успокаивало ее.

Боттон находился на капитанском посту, пристегнутый к своей кушетке, хотя гравитации не было. Увидев ее, он расстегнул ремни, поднялся на ноги и встал на подобие стоячего положения. Она кивнула, и он расслабился.

"Я получила сообщение от адмирала Трехо", - сказала она.

Боттон кивнул. Была ли там спрятана улыбка? Сама того не желая, она вспомнила вкус виски на его языке, более насыщенный и торфяной, чем когда она пила его сама. Ощущение того, как оно согревает его горло. Она была в какофонии различных мыслей, но эту она узнала. Она была внутри Боттона, в чем-то более интимном, чем даже самый настоящий секс. Испытывал ли он нечто подобное с ней? Может быть, он сейчас вспоминал одну из ее встреч с неподходящими мужчинами? Она вдруг почувствовала себя оскорбленной и незащищенной, но он не сказал ни слова.

Если она заглянула в настоящий и неподдельный разум Боттона, это ее вполне устраивало. Но если он или другие люди смогли получить доступ к ее личным воспоминаниям, узнать ее - даже на мгновение - так, как она знала себя? Это было все равно, что проснуться и обнаружить себя в середине траха с незнакомцем. Всю свою жизнь она прожила на нерушимой мембране между ее публичным "я" и ее личным. Мысль о том, что это разделение могло быть разорвано, повергла ее в почти животную панику.

Она поняла, что слишком долго молчала. "Научный директорат направляет исследовательские корабли для расследования этого события и галлюцинаций, которые его сопровождали". Она ударила по слову "галлюцинации" чуть сильнее, чем нужно. Она имела в виду, что вы что-то почувствовали, что-то вспомнили, что-то пережили. Не думайте, что это была правда.

"Принято, полковник", - сказал Боттон. "Я немедленно отзову наших людей с других кораблей".

Она взглянула на экран, за которым он работал. Это было сканирование пространства кольца, которое Деречо делал в тот момент, когда произошло то, что произошло. Подбородком она указала на него, а бровями задала вопрос.

Боттон покраснел. Это было неожиданно.

"Я ... анализировал это событие", - сказал он. "Это был исключительный момент".

"У вас есть мнение по этому поводу? Что-то, чем вы считаете нужным поделиться со своим командиром?" Она сказала это холодно. Это не было угрозой, если только он не подумал, что это угроза. И тогда так оно и было.

Боттон не услышал предупреждения. Его поза смягчилась, взгляд обратился внутрь. Ей стало интересно, если бы это событие повторилось прямо сейчас, что она могла бы найти там, за его глазами.

"Галлюцинации. Я нашел их очень неприятными".

"Мне тоже", - сказал Танака.

"Да, полковник. Мне кажется, что понимание того, что произошло, поможет мне забыть об этом. А я бы очень хотела, чтобы он остался позади".

Танака наклонила голову. В его голосе слышалось эхо ее собственного страха. Ей впервые пришло в голову, что она не единственная, кто ощутил гештальт как нарушение. Насколько она знала, у Боттона были свои секреты, которые он лелеял и оберегал. Это заставило ее полюбить Боттона еще больше.

"Я уверена, что Научный директорат лучше нас разберется в этом", - сказала она. "Как скоро мы сможем приступить к работе?"

"Пересадка экипажа с кораблей может занять несколько часов". Это прозвучало как извинение. Ей это тоже понравилось.

"Как только они прибудут, сообщите остальным кораблям, что они должны оставаться здесь до прибытия исследовательских кораблей и проинформировать их".

"Им это не понравится. Несколько капитанов высказались за то, чтобы покинуть кольцевое пространство как можно скорее".

"Любой корабль, который уйдет до получения разрешения, будет объявлен преступным судном и уничтожен лаконскими силами на месте", - сказал Танака.

"Я прослежу, чтобы они поняли".

Она сделала глубокий вдох. На рабочих станциях другие члены экипажа могли бы жить в разных измерениях, если бы не их реакция на ее разговор. На экране Боттона врата кольца вспыхнули белым светом. И инопланетная станция в центре кольцевого пространства соответствовала им. Сенсорные решетки "Дерехо" снизили чувствительность, чтобы не погаснуть. Когда через секунду изображение вернулось, кольца были светящимися точками по всей поверхности медленной зоны.

Я что-то упускаю. Эти слова прозвучали как шепот у нее над ухом. Что-то, что сказал капитан "Прейсса". Или что-то о новых светящихся воротах. Или Боттон случайно сказал что-то, что откроет тайну, а лучше - даст ей контроль над ней?

"У нас есть доказательства того, что нечто совершило транзит в систему Бара Гаон примерно в нужный промежуток времени", - сказал Боттон. "Нам следует туда отправиться?"

"Да", - сказал Танака. "Предупредите меня, когда вернется весь экипаж".

Она защелкнула свои ботинки, использовала лодыжку, чтобы повернуть тело и остановить его, затем запустила себя обратно к лифту. Позади нее кто-то испустил длинный, заикающийся вздох, как будто сдерживал его все время, пока она там находилась.

Бара Гаон был активной системой. Если росинанты бежали туда, то только потому, что надеялись использовать контакты в подполье для прикрытия своего прохода. Любые данные, полученные из официальных источников, она должна была перепроверить сама, на случай, если они были испорчены. Мысли ее бежали вперед по пути погони, и это приносило облегчение.

Ей нужно было пойти в корабельный спортзал и побить тяжелый мешок. В молодости я был боксером. Эта мысль пронеслась в ее голове, словно она услышала, как кто-то ее произнес. Но это был не ее голос. Она проигнорировала его. Ей нужно было поесть. Ей нужно было отчитаться перед Трехо. Ей нужно было выследить Росинанте. Ей нужно было найти Уинстона Дуарте или кем бы он ни стал. Она чувствовала, как долг облегает ее разум, словно шоры, отсекая все отвлекающие мысли.

У нее была миссия и счеты с жизнью. Не думая, она почесала пораненную щеку.

Ей чего-то не хватало.

Глава двадцать шестая: Джим


Джим не мог заснуть. Он лежал на кушетке, мягко прижавшись к гелю от ожога, и пытался внушить себе чувство покоя и отдыха, которое никак не приходило. Наоми рядом с ним свернулась на бок, повернувшись к нему спиной. Было время, когда он спал с полностью выключенным светом, но это было до Лаконии. Теперь же он держал его приглушенным - меньше, чем хватило бы одной свечи, но достаточно, чтобы, когда он проснется от кошмара, знакомые очертания хижины были рядом, чтобы успокоить его. У него не было кошмара. Он вообще не спал.

Наоми что-то пробормотала во сне, сдвинулась и улеглась. Многолетний опыт подсказывал ему, что она погружается в самые глубокие уровни сна. Еще несколько минут, и она дернулась бы один раз, словно ловя себя от падения, а потом захрапела.

Это была та жизнь, о которой он мечтал во время своего заточения. Это было то, что, как он думал, он потерял навсегда: страдать от бессонницы, пока его возлюбленная десятилетиями покоилась рядом с ним. То, что Вселенная вернула ее ему после того, как он потерял надежду, наполнило его глубокой благодарностью, хотя и не испугало его. Это было так мало, так драгоценно и так хрупко.

Они оба были смертны. Единственное, что он знал наверняка, так это то, что это не может длиться вечно. Когда-нибудь будет последняя трапеза с Наоми. Когда-нибудь для него наступит последняя бессонная ночь. Последний миг, когда он будет слышать, как гудит вокруг него привод Роси. Он может знать, когда это произойдет, или это будет ясно только в ретроспективе, или все закончится для него так быстро, что он не успеет заметить все прекрасные, маленькие моменты, которые он теряет.

Наоми вздрогнула, затихла, а затем раздался низкий, тихий храп. Джим усмехнулся сквозь усталость, сосчитал ее вдохи до двухсот, чтобы дать ей время полностью погрузиться в дремоту, а затем поднялся с дивана и оделся в полумраке. Когда он открыл дверь в коридор, Наоми повернулась, чтобы посмотреть на него. Хотя ее глаза были открыты, она не проснулась.

"Никаких проблем", - сказал он. "Продолжай спать".

Она улыбнулась. Она была прекрасна, когда улыбалась. Она всегда была красивой. Он закрыл дверь.

Они прошли почти три четверти пути до "Сокола" и находились на самой ранней стадии торможения. Сообщения Элви о том, что они могут причалить, что она позаботится о том, чтобы не было проблем с безопасностью, что им рады, имели ощущение нормальности, которое совершенно не соответствовало ситуации. Даже когда Наоми сообщила маршрут их полета и предполагаемые координаты перехвата, Джим был поражен абсурдностью такого отношения к делу, как будто они заскочили к кому-то на ужин, в то время как на самом деле это было больше похоже на заговор с целью совершения государственной измены. Но "Деречо" не последовал за ними через ворота, а больше кораблю спрятаться было буквально негде. Когда-то Адро была солнечной системой, способной поддерживать жизнь. Теперь это была звезда, зеленый алмаз размером с газовый гигант, "Сокол" и "Росинант".

Джим добрался до лифта и медленно ехал на нем по тихому кораблю, пока не добрался до оперативной палубы. Алекс стоял возле аварийной кушетки, в руке у него была лампочка, а на экране перед ним ярко светились врата. Сейчас они находились достаточно далеко от них, и если бы он вышел наружу, Джим не смог бы различить их среди миллиардов звезд. В прицеле они излучали клубящиеся волны энергии, похожей на аврору.

"Привет", - сказал он.

Алекс оглянулся через плечо. "Что ты делаешь на ногах?"

"Не мог заснуть. Решил узнать, не хочешь ли ты, чтобы я подежурил".

"Я в порядке", - сказал Алекс. "Я сменился. Мне кажется, что сейчас середина дня. Хочешь пива?"

"Пиво в середине дня?"

"Я не говорил, что сейчас утро", - сказал Алекс и зачерпнул еще одну колбу с разбитой кушетки. Джим поймал ее, сломал печать и сделал долгий глоток.

"Никогда не понимал людей, которые любят пиво без гравитации", - сказал Алекс. "Это не напиток. Это смутно алкогольная пена".

"Не спорю", - сказал Джим, затем кивнул в сторону экрана. "Что-нибудь?"

"Ничего нового, но..." Алекс жестом указала на яркое кольцо. "Я не знаю. Я все время смотрю на него. Интересно, что, черт возьми, оно делает".

"Ну, оно не убило нас. Это хорошее начало".

"Могло быть и хуже. Но... Ты думаешь, что знаешь что-то, так? А потом оказывается, что ты только привык к этому. Оно делает что-то, и оно делает что-то, и через некоторое время ты думаешь, что это то, что оно делает. А потом оказывается, что была еще одна вещь, возможно".

"Использовать микроволновку как лампу, потому что в ней есть свет", - сказал Джим. Он попытался вспомнить, где он слышал эту аналогию.

"Да, точно", - сказал Алекс. "Ты думал, что знаешь это, но ты был с этим только знаком".

Джим сделал еще один глоток пива. Хмель на вкус напоминал грибы, и не зря. "Я надеюсь, что Элви кое-что выяснила. Я имею в виду, что она знает лучше нас".

"Мы можем надеяться", - согласился Алекс, затем выжал из своей колбы последнее пиво и бросил ее в утилизатор. Его отрыжка была глубокой и удовлетворенной.

"Сколько их у тебя было?" спросил Джим.

"Несколько".

"Ты пьян?"

Алекс обдумал вопрос. "Немного, наверное". Он опустился на кушетку. "Когда я был ребенком, у меня была очень плохая няня. Мне было, наверное, девять? Ей было шестнадцать. И мы смотрели этот фильм про монстров. Огромный кошачий монстр, который жил под землей, и его разозлили какие-то сейсмические исследования. Вылезло наверх и начало разрушать города и обрушивать туннели. Напугал меня до смерти".

"Странные вещи происходят с тобой в детстве", - сказал Джим.

"Я знал, что это не по-настоящему. Я был молод, я не был глупым. Но это все равно пугало меня, и то, что сказал мне отец, заставило меня пережить это? Он показал мне, что это не будет масштабироваться".

"Не будет масштабироваться?"

"Объем увеличивается на кубы. Кошка, достаточно большая, чтобы сокрушить город, не будет достаточно сильной, чтобы стоять, даже при марсианской гравитации. Ее кости сломались бы под собственным весом. И это сделало это для меня. Я был в порядке, потому что я видел, что это не может сработать. Это как та кошка, она не масштабируется".

Джим посидел с этим секунду. "Либо ты слишком пьян, либо я недостаточно пьян. Я не понимаю."

"Ворота. Системы. Это больше, чем мы. Это больше, чем мы можем быть. Я имею в виду, ты когда-нибудь думал о том, каково это - увидеть все системы, которые есть сейчас? Увидеть только те места, где мы находимся? Здесь тринадцать сотен семьдесят три врата..."

"Семьдесят одни. Танджавур и Текома исчезли".

"Тринадцать сто семьдесят один", - согласился Алекс. "Теперь предположим, что вы спланируете все так, что вам не придется замедляться, когда вы доберетесь до кольцевого пространства. Ускоряйся до самых кольцевых врат, тормози до самого золотого сечения, куда бы ты ни направлялся. Возможно, на это у вас уйдет месяц".

"У вас закончится реакционная масса".

Алекс отмахнулся от возражения. "Представь, что ты можешь пополнить запасы в полете. Всю реакционную массу, топливо, еду и все остальное. И жидкий гелий, чтобы сжигать отработанное тепло".

"То есть, игнорируя все фактические ограничения, которые делают это невозможным?"

"Да. Пять миллиардов километров в месяц, каждый месяц. Никакого времени на плаву. Никакого времени на планетах. Просто..." Он выбросил руку вперед, жест скорости.

"Хорошо."

"Сто пятнадцать лет. Начни его в день своего рождения и закончи его стариком, и никогда не увидишь ничего, кроме внутреннего пространства своего корабля. Взять неделю на каждой планете - не на каждом городе, не на каждой станции, а на каждой планете, чтобы поиграть в туриста? Добавьте еще двадцать восемь лет. Сто сорок с лишним лет. Это целая жизнь, чтобы просто заглянуть. Ознакомиться с местностью. Никогда не видеть одно и то же место дважды".

Джим подумал об этом. За время работы в Транспортном Союзе и бегства с подпольщиками он побывал в большем количестве систем, чем большинство людей, и все равно их было, наверное, меньше трех десятков. Он знал, сколько их еще, сколько он никогда не увидит, сколько Наоми пытается координировать. Алекс был прав. Это было пугающе. Может быть, даже больше, чем пугающе.

"И это еще не самое худшее", - сказал Алекс. "К тому времени, когда ты закончишь, в том месте, откуда ты начала, произойдут столетние изменения. Оно уже не будет прежним. Все места, которые ты посещаешь, начинают меняться на новые, как только ты покидаешь их".

На экране яркие врата сдвинулись и забормотали. На фальшивой карте были видны радиоволны и рентгеновские лучи, изливающиеся из них. Джим не мог отделаться от мысли, что это огромный глаз, который смотрит на них.

"Все это слишком велико для людей", - сказал Алекс. "Те, кто это построил? Может быть, они бы справились, но мы не рассчитаны на такие масштабы. Мы пытаемся стать настолько большими, чтобы это могло работать, но мы ломаем ноги, просто стоя на ногах".

"Ха", - сказал Джим. А затем, мгновение спустя, "У тебя есть еще пиво?".

"Нет".

"Хочешь немного?"

"Ага".


С выключенным приводом "Сокол" поначалу был не более чем маленьким астероидом странной формы. Он находился на расстоянии чуть менее трехсот тысяч километров от алмаза Адро, вращаясь вокруг него, как крошечная искусственная луна. Сам артефакт был жутковат: огромный, зеленый, мерцающий время от времени мутными внутренними энергиями, словно штормами, проникающими глубоко в плоть объекта. Планета. Библиотека. Джим достаточно знал о предварительной работе Элви, чтобы оценить в высшей степени неестественные аспекты этой штуки: то, что она не разрушилась под собственной массой, то, что она была соединена с помощью тех же принципов нарушения локальности, что и кольцевые врата, то, что она была способна вместить гораздо больше информации, чем человечество создало за тысячелетия своего прогресса. В любом другом контексте "Сокол", бледнокожий и полуорганический, как и все лаконские корабли, был бы нервирующим. Здесь же Джим чувствовал странное родство с ним. Технология могла быть инопланетной, но язык дизайна был в основном человеческим.

Алекс вывел их на подходящую орбиту, мягко маневрируя "Росинантом", пока не показалось, что два корабля уже соединены. Запертые общими силами скорости и гравитации. Экипаж "Роси" собрался в шлюзовой камере, пока Амос готовился раздвинуть стыковочный мостик.

"Знаете, что забавно?" сказал Джим. "Я уверен, что эта дверь откроется, и Танака будет стоять там с группой лаконских морпехов в силовой броне, готовых броситься на нас".

Тереза закатила глаза, но Наоми рассмеялась. "Этого не случится".

"Конечно, нет. Но я уверена, что произойдет. Это странно, правда?"

Она взяла его руку, сжала ее один раз и, глядя ему в глаза, сказала: "Все в порядке. Эльви с нами, и она командует этим кораблем".

"Кроме того, - сказал Алекс, - если это не так, у них было достаточно времени, чтобы вызвать подкрепление. Кроме нас двоих, здесь никого нет".

Джим кивнул. Он знал, что страхи были иррациональными. Это не мешало ему чувствовать их, но это немного облегчало отношение к ним. Алекс была права. Они объявили о соучастии Элви ее экипажу в тот момент, когда перешли в систему, и никто не забил тревогу, насколько они могли судить. Соединение двух кораблей, переход с "Росинанта" на "Сокол" был почти символическим по сравнению с тем, что они уже сделали.

Амос защелкнул последние предохранительные защелки и ввел протокол синхронизации. Тихая шипящая вибрация означала, что стыковочный мостик выдвигается, образуя коридор между кораблями.

"Все же, я не думаю, что нам всем стоит переходить", - сказала Наоми. "Во всяком случае, не в одно и то же время".

"Нет, пока мы не узнаем ситуацию там", - согласился Алекс.

"Никогда", - сказала Наоми. "Один из нас всегда на Роси. Это правило. Я доверяю Элви, и я доверяю ей, что она знает свой экипаж. Но нам я доверяю больше".

Алекс поднял руку, как школьник, отвечающий на вопрос. "Я с удовольствием присмотрю за фермой, если вы захотите туда заглянуть".

"Я думаю, Амос тоже должен остаться", - сказала Наоми.

"Лучше, если я поеду с вами", - сказал Амос. "Здесь не происходит ничего такого, за чем Кроха не мог бы присмотреть".

Наоми колебалась, и Джим на мгновение задумался, что будет, если она скажет Амосу, что он должен остаться. Возможно, у Наоми были те же сомнения. "Хорошо", - сказала она. "Алекс и Тереза пока остаются здесь. Остальные пойдут знакомиться".

Наоми поймала его взгляд и приподняла одну бровь. Она имела в виду, что ему не обязательно идти. Он пожал плечами. Он имел в виду, что должен.

"Мне подходит", - сказал Амос, затаскивая себя в шлюз. "И у нас есть печать, давление и приглашение".

Джим последовал за Наоми в шлюз и почувствовал это в своих костях, когда шлюз закрылся за ними. Его страх перед Танакой изменился. Теперь какая-то его часть ожидала, что внешняя дверь шлюза откроется в пустоту, что воздух выйдет наружу, а смерть ворвется внутрь. Вместо этого раздался тихий лязг, шипение газа, мягкое, как выдох, и трап. Внешний шлюз "Сокола" был уже открыт, и они втроем спустились по нему. Воздух пах по-другому. Яркий и терпкий.

Когда внешняя дверь "Сокола" закрылась, открылась внутренняя, и там оказалась Элви Окойе. Рядом с ней парил Файез с черноглазой девушкой. Эльви улыбнулась, но выглядела она ужасно. Ее кожа имела пепельный оттенок, а руки и ноги были заметно атрофированы.

"Наоми, Джим", - сказала она, подплывая к ним, как непристойная пародия на ангела. "Рада снова видеть вас. И Амоса". Когда она остановилась, держась за руку, взгляд Элви переметнулся на Амоса, и на мгновение в ее глазах появилось что-то похожее на голод. Сосредоточенность таксономиста на новом важном виде. "Я слышала, что вы изменились, как Кара и Ксан. Мне бы очень хотелось провести несколько медицинских сканирований, пока вы здесь. Если вы не против?"

"Если это поможет, док", - сказал Амос, затем повернулся к черноглазой девушке. Она сильно отличалась от Амоса, но чернота их глаз, серость под кожей заставляли мозг Джима пытаться увидеть в этом сходстве семейное сходство. "Привет, Искорка".

Девушка нахмурилась и начала что-то говорить, потом остановилась.

"Ну," сказал Файез. "Это просто чертовски неловко, не так ли?"

Эльви встряхнулась и пригласила их войти. "Пожалуйста, проходите. Я подготовила небольшую приветственную вечеринку, и нам нужно о многом поговорить".

Глава двадцать седьмая: Эльви


Росинант прошел через врата Адро, врата загорелись, как костер радио и рентгеновского излучения, и Эльви поняла, что игра изменилась. Она не знала, во что она превратилась и каковы будут последствия этих изменений, но, без сомнения, те способы, которыми она действовала раньше, теперь были старыми.

Немедленной реакцией на "Соколе" была едва сдерживаемая паника. В системе находился вражеский корабль. Сокол" был далеко не беззащитен, но собирались ли они вступить в бой? Пришло ли подполье, чтобы сбросить ядерные бомбы на BFE так же, как на строительные платформы? Что они сделали, чтобы изменить кольцевые ворота? Поначалу Эльви подавала пример. Она не паниковала, и это дало всем остальным разрешение не паниковать. Потом прибыл первый тугой луч с Роси, Наоми ввела ее в курс дела, и Эльви пришлось принимать решения.

Первым делом, и именно оно определит все последующее, был разговор с Харшаном Ли.

Молодой мужчина парил в ее кабинете, скрестив лодыжки и заложив руки за спину так, что открывалась грудь. Он слушал со спокойной сосредоточенностью исследователя, получающего новый объем информации. Только это была информация, которая меняла его собственную жизнь и его перспективы на выживание.

"Я не собираюсь извиняться", - сказал Элви. "Адмирал Трехо прекрасно знает, как я отношусь ко всем политическим и военным разборкам перед лицом этой экзистенциальной инопланетной угрозы. Если он узнает... Когда он узнает об этом, он не будет удивлен. Но он также не будет счастлив".

Доктор Ли выпустил длинный, медленный вздох между зубами, наполовину вздох и наполовину сдувание. "Нет, я вижу, что не будет".

"Если хотите, я могу заключить вас под стражу", - сказала Эльви. "Когда все это всплывет, ты сможешь честно сказать, что ничего не мог с этим поделать".

Ли надолго замолчал, его взгляд переместился, когда он задумался. Эльви восхищалась умом и профессионализмом этого человека. Она не знала, что он скажет или сделает, но если ей действительно придется начать двигаться вниз по служебной лестнице, пока она не найдет кого-то, кто будет подчиняться ей, это будет долгий и трудный день.

Когда он заговорил, в его голосе слышалась смесь покорности и веселья. "Я офицер Лаконии и патриот. Вы - мой командир и глава управления, в котором я служу. Ваше сотрудничество неортодоксально. После Сан-Эстебана неортодоксальность может оказаться необходимой. Я понимаю ваши доводы. Вы можете положиться на меня".

"Спасибо", - сказала Эльви. "А Харшан? У меня есть доступ к коммам. И у меня есть мониторы, о которых не знают даже офицеры связи. Не шутите со мной. Я здесь, чтобы победить".

"Очень хорошо понял", - сказал он.

При его поддержке остальные члены экипажа перешли от страха к замешательству. Она бы не подумала, но в работе в системе, где к субординации относились почти с религиозным рвением, были некоторые реальные преимущества. По крайней мере, когда полномочия принадлежали ей.

Связь через Врата всегда была нестабильной. В системе Сол или Лаконии - и все чаще в более развитых колониях, таких как Оберон и Бара Гаон - повторителей было достаточно много для надежных решений по маршрутизации. Если один из них выходил из строя, другие замечали его и обходили его сигналы. На Адро имелась единственная нить ретрансляторов, которую сам "Сокол" сбросил по пути сюда, и один у кольцевых ворот, который время от времени уничтожали подпольщики, пираты или вандалы. Новый поток радиосигналов, хлынувший от кольцевых ворот, действовал как глушитель сигналов и делал систему еще менее надежной. Но постепенно, в периоды низкой активности и на частотах, которые новая активность кольца, казалось, игнорировала, ей начала открываться более глубокая картина произошедшего. К моменту прибытия "Росинанта" она понимала новый статус-кво так ясно, как никто, кроме, возможно, Очиды и Трехо. Более того, у нее был план. И привлечь доктора Ли на борт было гораздо проще, чем риски, которые ей требовалось взять на себя "Росинанте".

Она ждала в шлюзе вместе с Файезом и Карой. Она бы пригласила доктора Ли и Ксана, но они не пришли на брифинг. В ее лаборатории не хватало места для всех них. Она почувствовала беспокойство в груди, словно пружина, закрученная на четверть оборота слишком туго. Плавая рядом с ней, Кара судорожно сжимала и разжимала руки. Выжимала их. Эльви всегда думала, что это просто фигура речи.

"Еще есть время выйти из этого", - сказал Файез.

"Нет, не время", - сказала Эльви.

"Нет. Ты прав".

Внешняя дверь шлюза закрылась. Раздался тихий щелчок, когда засовы внутренней двери освободились. Дверь открылась, и они оказались там.

Наоми выглядела совсем иначе, чем в последний раз, когда Эльви видела ее воочию. Тогда они обе были намного моложе, и она помнила Наоми мягкой, почти отстраненной, имевшей привычку прятаться за переливами своих темных вьющихся волос. У женщины в шлюзе было более жесткое лицо, волосы белые, как снег, и в ней не было ничего скрытного. Камеры не могли скрыть серьезности, с которой она держалась. Каким-то образом, за несколько десятилетий, Наоми Нагата стала таким человеком, которого Эльви могла представить сидящим за столом напротив Антона Трехо. Ей было интересно, знает ли об этом Трехо.

Джеймс Холден, с другой стороны, выглядел в точности как он сам, только старше. Конечно, на Лаконии она видела его гораздо чаще. У нее было время привыкнуть к годам на его лице и смутному, недоумевающему взгляду его глаз.

"Наоми, Джим. Рада снова вас видеть", - сказала она. Мужчина рядом с ними приветливо улыбнулся ей. Она могла только представить себе почти беззвучный вздох Кары. "И Амоса. Я слышала, что вы изменились, как Кара и Ксан. Мне бы очень хотелось провести несколько медицинских сканирований, пока вы здесь. Если вы не против?"

"Если это поможет, док. Привет, Искорка".

На мгновение все замолчали. Преступники и заговорщики, которым поручено спасти человечество от него самого и врагов, стремящихся его уничтожить.

"Ну," сказал Файез. "Это просто чертовски неудобно, не так ли?"

"Пожалуйста, входите. Я подготовил небольшую приветственную вечеринку, и нам нужно о многом поговорить".

Пока они проходили через корабль, команда старалась не замечать их. Эльви попыталась представить, что бы она чувствовала на их месте. Враг, принятый в их доме. Ей было интересно, сколько из них догадались, что Тереза Дуарте находится на корабле, с которым они связаны. Если бы она попыталась разработать тест на давление, чтобы проверить, сдадут ли ее люди Трехо, она не смогла бы сделать ничего лучше, чем это. Она надеялась, что ни у кого из них нет черного канала, о котором она не знает. Если бы они знали... Что ж, это была бы интересная проблема.

Они добрались до лаборатории, и она ввела их всех внутрь, как будто вернулась в колледж и устраивала вечеринку в своей комнате в общежитии. Она вошла последней, закрыв за собой дверь.

"Добро пожаловать в мой маленький мир", - сказала Элви, жестом указывая на лабораторию.

Наоми схватилась за поручень, остановилась и окинула взглядом помещение, одобряя его. Элви настолько привыкла к полудюжине многофункциональных рабочих мест, к тяжелому воздушному скрубберу, созданному для улавливания опасных химикатов и тушения пожаров, что появление новых людей казалось напоминанием о том, что все это здесь есть. Все это стало таким же привычным, как ее собственное тело, и так же легко воспринималось как должное. Большая часть того, что "Сокол" делал на Адро, - медицинское сканирование Кары и геологическое сканирование алмаза, но корабль был построен для всего - от электронной микроскопии до вивисекции.

"Это прекрасно", - сказал Джим, и его слова показались почти искренними, но не совсем.

"Это чертова тюрьма", - сказала Элви с улыбкой. "Но она моя".

Она помрачнела, когда поняла, что только что заявила о том, что ее заперли в тюрьме, человеку, который провел предыдущие несколько лет под пытками в настоящей тюрьме, но выражение его лица не изменилось. Если он и заметил ее оплошность, у него хватило благородства проигнорировать ее.

"Мне жаль, что мы поставили вас в трудное положение", - сказала Наоми. "Я знаю, что вы рискуете, позволяя нам прийти сюда".

Элви сделала отмахивающееся движение левой рукой, а правой вывела изображение на настенный экран. "Это было правильно. Ты делаешь то, что должен, когда вселенная в огне".

"Правда?" спросила Наоми.

"В огне?" сказала Элви. "Это действительно интересный вопрос. Ты знаешь о новом событии?"

"Мы работали в темноте", - сказала Наоми. "Единственное, что мы знаем, мы услышали от тебя".

"Ну, ты была частью этого, что бы это ни было". Она подняла кольцевые врата на стене в их новой, яркой форме. Каскад аналитических данных рассыпался столбцами рядом с ней. "В любом случае, вы были частью триггера. Большинство прямых данных, которые у меня есть, получены от полковника Танаки".

"Того самого, который все время пытается нас убить?"

"То же самое", - сказал Файез. "Она делала полевые отчеты и отправляла нам необработанные данные, пока вы были на пути сюда. У нее были сканеры, которые в прямом эфире прочесывали медленную зону в поисках следов вашего прохода, когда все пошло прахом. И она даже следила за этим дерьмом".

Элви сделала жест, и экран переключился на знакомый пузырь кольцевого пространства с сотнями врат, равномерно расположенных по поверхности. Она увеличила изображение на одном из них, который находился под косым углом к телескопу, фиксирующему изображение: круг врат был изогнут перспективой в овал. В центре кольцевых врат, словно светлячок, сиял проблеск света. Шлейф привода корабля, тормозящего перед проходом.

"Врата Сол", - сказала Элви. "По-прежнему почти половина трафика в кольцевое пространство и из него проходит через них".

"Но там было много другого трафика", - мрачно сказала Наоми. "Включая нас".

Элви сдвинула руку, и мерцание во вратах замедлилось. Судя по показаниям, они наблюдали за происходящим в несколько тысяч раз медленнее, чем это было на самом деле, но передача не была прерывистой. Джим скрестил руки и нахмурился. Амос и Кара наблюдали за происходящим с одинаковым интересом и неподвижностью. Мерцание становилось все ярче, пока не стало чисто белым на экране.

"Это был корабль-колония", - сказала Элви, ее слова были быстрыми, стаккато и тревожными. "Он попытался пройти транзитом через несколько секунд после появления корабля Танаки. Мы не знаем, сколько других транзитов произошло до этого, но это неважно. Достаточно, чтобы поднять порог безопасности".

Свечение стало ярче... и угасло. Эльви почувствовала волнение, но только потому, что она уже знала, что жизни людей, за которыми она наблюдала, не закончились. Каким-то образом они были спасены. Шлейф привода вернулся, сгущаясь в кольцевом пространстве, как будто корабль все-таки прошел через него, хотя за несколько мгновений до этого он явно исчез.

"Что это было, черт возьми?" пробормотала Наоми.

"Корабль ушел в голландец, а потом вернулся. Но это только предыгровое шоу", - сказала Эльви. "Посмотрим, как это понравится кольцевым сущностям".

Край медленной зоны пузырился, светлел, бурлил. Эльви уже видела это раньше. В последний раз, когда это случилось, "Сокол" был единственным кораблем, который выжил. Когда она заговорила, ее голос был более жестким и высоким. "Вот что мы видели, когда потеряли станцию Медина. Это прямое вторжение через барьеры кольцевого пространства. Оно убило Медину. Оно убило "Тайфун"".

"Жаль, что оно не убило Танаку", - сказал Амос.

В кольцевом пространстве заиграли узоры, похожие на малефические авроры, и в свете зашевелилась тьма. Эльви почувствовала, что сгорбилась, словно защищая живот от удара. Она заставила себя выпрямить позвоночник.

"А потом вот это", - сказала Эльви.

Ворота кольца и станция, как одно целое, вспыхнули белым светом, который на три долгих, ужасных секунды перегрузил телескопы. Когда свет померк, словно после долгого, медленного выдоха, пространство кольца вернулось к себе, со всеми конусами приводов, транспондерами и транспортом, которые были там раньше. В том числе и корабль-колония, который они наблюдали, как исчезает и восстанавливается.

"Загорелись не только врата Адро", - сказала Наоми.

Нет, это все они". И когда это произошло, возник когнитивный эффект. Большинство данных, которые предоставил полковник Танака, были об этом".

"Когнитивный эффект, как потеря памяти?" спросила Наоми.

"Нет", - сказал Файез. "Очень, очень отличается".

"Похоже, что это могла быть своего рода сетевая связь между разумами людей в кольцевом пространстве", - сказала Элви. "Все экипажи всех кораблей. Очевидно, это было довольно сильно. Но есть признаки того, что все они участвовали в воспоминаниях и опыте друг друга".

Амос почесал подбородок. "Это похоже на то, что происходило со мной и Искоркой".

"Это действительно похоже на то, что ты, Кара, сообщила во время погружения в BFE".

"BFE?" спросил Амос.

"Алмаз. Библиотека."

"Почему BFE?" сказал Джим.

Элви нахмурилась и покачала головой. "Дело в том, что когда мы увидели это у вас двоих", - она жестом указала на Кару и Амоса, - "мы предположили, что это потому, что вы были модифицированы ремонтными дронами. То, что произошло в кольцевом пространстве, произошло с немодифицированными человеческими существами. Эффект длился недолго. Почти мгновенно, на самом деле. Но воспоминания были яркими и стойкими. Излучение от врат тоже интересно. Взгляните на это".

Дисплей переключился на что-то похожее на невероятно сложную паутину. Жестом Элви повернула его, затем посмотрела на Джима.

Он кивнул и сказал: "Я понятия не имею, что это такое".

"Связь между вратами", - сказала Элви. "Мы думаем, что узоры в излучении установили рукопожатие между вратами, подобное тому, которое мы видели здесь между Карой и ... алмазом".

"Врата разговаривают друг с другом?" сказала Наоми.

"Мы использовали их как систему транспортировки материи, которой они и являются. Логично, что они также являются коммуникационной сетью".

Щекочущее ощущение поползло по шее Джима, и он вздрогнул. "Амос что-то говорил о том, что существует вид света, который может думать".

"Да", - сказала Элви. "Одна из моделей, которая довольно хорошо сочетается с этой архитектурой, - это нейронная сеть. Очень маленькая, но обработка сигнала между ними имеет некоторые реальные сходства. Если это полностью сетчатая сеть, где каждое соединение действует как синапс, то это чуть меньше миллиона. То есть примерно на одну десятую часть умнее плодовой мушки. Если они устанавливают связи между воротами с различными частотами, действующими как отдельные связи, то им потребуется что-то порядка десяти миллионов различных частот, чтобы стать такими же умными, как домашняя кошка...".

"Вы хотите сказать, что врата живые и думают сами по себе?" спросила Наоми. Дрожь в ее голосе была почти как страх.

"Нет. Я также не говорю, что это не так, но для биологических систем это действительно довольно просто". Она сделала паузу. "Я пыталась успокоить".

"Не уверен, что это сработало", - сказал Джим.

"Не сработало", - согласилась Наоми. "Действительно не сработало".

Эльви отключила настенный экран и, используя опору для рук, повернулась к ним. "Мне жаль. Я так давно в этом разбираюсь, что радуюсь, когда нахожу что-нибудь не слишком сложное. У меня есть друг из моего постдока, который провел пять лет, моделируя белковые каскады в печени форели. Я должен был выполнять аналитическую работу такой глубины за полчаса пять раз в день. Это было бесчеловечно".

"Я управляла партизанским правительством с дерьмовой связью, тринадцатью сотнями различных изолированных систем и буквально миллиардами людей, которые считают, что все, на что они смотрят, является самым важным", - сказала Наоми. "Я знаю, что ты чувствуешь".

"Позвольте мне попробовать еще раз", - сказала Элви. "Есть хорошие новости. С тех пор как кольца начали излучать подобное, ни в одной системе не произошло ни одного события. Никакой потери сознания. Никаких изменений в основных физических константах или законах физики. Никаких Сан-Эстебанов с огромным количеством людей, умирающих без предупреждения или защиты".

"Не уверен, что это имеет смысл, док", - сказал Амос. "Они не смогли остановить это".

"Они?" спросила Наоми.

Амос жестом указал на экран мертвой стены, как будто это должно было показать, что он хотел сказать. "Те, кто все это затеял. Их убили. У них не было способа остановить это, как только оно началось. Они закрыли врата, чтобы попытаться устроить карантин. Ничто не остановило атаки".

"Не для них, нет", - согласилась Эльви. "Что делает это очень интересным. И есть еще один фактор. Эта штука с разделенным сознанием? Одним из эффектов было то, что люди уходили с впечатлениями от жизни, которая не была их собственной. Некоторые эпизодические воспоминания. Некоторые процедурные. Я уверен, что данные, которые собирает полковник Танака, послужат основой для миллиарда докторских диссертаций по парадигмам кодирования голографической памяти, но одна из вещей, которая постоянно всплывает, - это осознание человека, который присутствовал, но не был там. Более двух процентов людей, переживших это событие, говорили о нем. И он тоже есть в моем наборе данных. Кара видела его. Другой."

Они все повернулись к девушке. На мгновение она показалась им меньше, более уязвимой. Как та девочка, которой она когда-то была. Эльви ожидала, что она заговорит, но ответил Амос.

"Дуарте. Ты думаешь, что это Дуарте".

Файез пожал плечами. "Он был сильно изменен с помощью технологий, основанных на протомолекулах. Он вывел себя из комы и пропал. А теперь это? Да, это наше лучшее предположение".

"Значит, когда он пропал, он испарился? И теперь он призрак протомолекулы?" сказал Амос. "Призраком сети?"

Джим выглядел больным, и Наоми положила руку ему на локоть, слегка сжав. Кара посмотрела на Амоса, и Эльви не могла понять, было ли девушке неприятно, что он рядом, или она искала у него защиты.

"Я понятия не имею, что с ним случилось физически. Но вполне возможно, - сказала Эльви, - что он использовал работу, которую мы здесь делаем, для... свиньи. Что он знает о вещах, о которых знают Кара и Амос. Что он находит этому какое-то отдельное применение".

"Что он вышел из комы более сильным, чем раньше", - сказал Джим.

"Это теория", - сказала Элви.

"Что нам делать, если ты права?" спросил Джим.

Эльви взяла себя в руки. "Я думаю, мы должны попробовать двойное погружение. Поместить Амоса и Кару в отдельные сенсорные массивы, вывести катализатор и отправить их обоих в библиотеку вместе. До сих пор опыт Амоса был опосредован их связью. Если Кара и Амос будут вместе, это может дать им больший контроль, чем тот, который был у Кары в одиночку".

"Контроль - это хорошо", - сказал Амос. "Что мы будем делать, когда получим контроль?"

"Мы попытаемся поговорить с ним".


Глава двадцать восьмая: Танака


Танака сразу после транзита понял, что след простыл, но для подтверждения этого потребовалось время.

База Гевиттер была крупнейшим военным объектом Лаконии в системе Бара Гаон. Состоящая из трех вращающихся колец, вращающихся вокруг центрального сухого дока с нулевой температурой, она вмещала около семи тысяч постоянных офицеров и персонала. Два эсминца класса "Шторм" постоянно находились в боевом патрулировании вокруг станции, контролируя весь трафик через кольцо Бара-Гаона и отслеживая коммерческий трафик, проходящий через систему.

Бара-Гаон был одним из важнейших промышленных центров Лаконской империи. Бара-Гаон-5 представлял собой шар из почвы и воды, расположенный в точном центре зоны золотого сечения, с таким малым наклоном оси, что сезонные изменения были не более чем легкими предположениями. Значительная вулканическая активность на ранних этапах формирования планеты означала, что кора была полна полезных металлов, а почва хорошо подходила для адаптации к земной органике. На орбите вокруг него плавал комплекс Бара Гаон - массивная конструкция из верфей и производственных мощностей с низкой гравитацией.

Системы слежения с Гевиттера, которые они соединили с "Дерехо", показывали, что, помимо двух эсминцев, в системе находились четыре телескопических спутника глубокого космоса, три десятка лаконских радиостанций и семьдесят три корабля на тяге.

Ни один из них не видел, как "Росинант" прошел через кольцо.

Хотя росинанты могли бежать в систему, а затем попытаться заставить подполье помочь им скрыться, невозможно было поверить, что они смогли бы проделать этот путь незамеченными.

Танака попросил людей из SigInt проверить губернатора системы, чтобы убедиться, что она не состоит на содержании у сопротивления, но это была обычная процедура. Танака не ожидала, что они что-то найдут. Она просто пошла по ложному следу.

Похоже, это был корабль снабжения из Фирдоуса под названием "Прощение", - сказал Боттон, стоя рядом с ней у барной стойки в элитном офицерском клубе Гевиттера. Он положил свой терминал на барную стойку и вывел на экран голографическую трехмерную модель. "Бывший колониальный корабль, принадлежащий коллективу ответственности и управляемый капитаном Экко Леви".

Декор был выполнен в стиле, который они называли марсианской классикой. Много искусственного дерева и зеркал из полированного металла вокруг столов из резного камня. Несколько человек сидели за столами, болтали, пили и ели посредственную еду из паба. Но освещение было хорошим, а музыка достаточно тихой, чтобы можно было спокойно поговорить. После нескольких недель, проведенных на "Деречо", когда каждый день смотришь на одни и те же обшитые тканью переборки, даже панели из искусственного дерева в клубе казались роскошью.

"Нет шансов, что это была намеренная приманка, чтобы сбить нас со следа?" спросил Танака, зная ответ еще до того, как Боттон ответил.

"Они не фигурируют ни в одной базе данных разведки. Если нас сбило с толку время, когда их корабль совершил транзит из кольцевого пространства, то более вероятно, что это было непреднамеренно с их стороны."

Если мы запутались. Боттон была дипломатична. Это была ее миссия. Она принимала решения.

"Мы пошли не по тому запаху", - сказала она.

"Похоже на то", - ответил Боттон. Танака бросила на него раздраженный взгляд. Она не искала его согласия. Выражение лица Боттона не изменилось. Он махнул бармену и заказал второе пиво, как будто ничего не заметил.

Пока Танака раздумывала над выбором, бармен принес Боттону его пиво и миску с сушеными и солеными хлопьями морской капусты. Он посмотрел на нее, словно пытаясь понять, не опаснее ли спросить, не хочет ли она еще выпить, чем просто проигнорировать ее. Он сделал правильный выбор и ушел, не сказав ни слова.

После того, как молчание затянулось достаточно долго, Танака сказал: "Я проверю другие версии. А пока вызовите сигнальную разведку. Оповестите все корабли и ретрансляторы в сети. Они будут работать без ретранслятора, но у нас есть сигнатура привода и профиль корпуса "Росинанта"".

"Принято", - сказал Боттон и начал уходить, большая часть его второго пива все еще оставалась на стойке.

"И еще? Вернитесь к данным сенсоров, которые мы получили, когда проходили через кольцевые врата. Проведите анализ еще раз, пропустив Бара Гаон. Может быть, там есть что-то, что мы упустили из виду".

"Есть, есть, полковник".

"И убедитесь, что они понимают, - сказал Танака, - что поиск этого корабля является приоритетом безопасности. Отказ доложить будет рассматриваться как акт подстрекательства и наказываться отправкой в тюрьму".

"Я думал, что майор Окойе приказал демонтировать Пен?"

"Я построю новый".

"Понял", - сказал Боттон и вышел из бара в слишком непринужденной спешке.

Она подняла очередь личных сообщений и начала долгий процесс требования отчетов. Допрос друзей и близких Дуарте не выявил никаких других посещений, но допросы связей второй степени продолжались. Для нее это выглядело тупиком, но в Лаконии был кто-то, чья работа заключалась в том, чтобы сказать ей об этом, и они, черт возьми, могли это сделать. Очида не предоставил ей обновленное исследование по делу о яйце-корабле. Она послала запрос на это. Он встал в очередь. Сеть ретрансляторов была перегружена из-за помех, идущих от кольцевых ворот. Ее ждали три уведомления с информацией о Сан-Эстебане и количестве погибших там, не то чтобы она имела четкое представление, что ей с этим делать. Жаль, что она не нашла Дуарте вовремя... что? Чтобы он помешал этому? Все в этой ситуации раздражало.

Бармен рискнул вернуться. "Что-нибудь еще для вас, полковник?" - спросил он, одарив барную стойку перед ней своей самой дружелюбной улыбкой.

"Клубную содовую", - сказала она, затем, угадав, спросила "Шеф?".

"Джей-джи", - сказал он, рискнув поднять взгляд от барной стойки и на секунду заглянуть ей в глаза, а затем снова опустив взгляд. "Коменданту не нравится, когда здесь работают рядовые. Говорит, что это плохо для морали".

"Чей? Их или наших?" спросил Танака, отхлебнув газированной воды, которую налил бармен, пока он говорил. В ней был лишь намек на искусственный ароматизатор лайма, по вкусу напоминающий модное мыло.

"Комендант не поделился со мной своими мыслями по этому поводу", - сказал бармен и начал отходить.

"Все равно", - сказал Танака. Это замедлило его. Потянуло его назад. "Наливать напитки - это дерьмовая работа для лейтенанта. Даже младшего класса. Вероятно, это не то, что ты себе представлял, когда убивался, чтобы поступить в академию".

Теперь бармен смотрел на нее. Он неплохо выглядел. Темные волосы и глаза. Намек на ямочку на подбородке. Он должен был знать, кто она такая. Что означают ее ранг и статус. Но он уставился на нее на мгновение, изо всех сил стараясь не показать страха, прежде чем заговорить. "Нет, полковник, это не так. Но я офицер лаконского флота. Я служу по воле верховного консула". Ему удалось привнести в свой тон некоторую игривость, пусть и несколько принужденную.

Танака почувствовала знакомое тепло и тягучую боль в животе. Она не доверяла этому. Она была зла, она была расстроена, и то, что творилось в пространстве ринга, выбило ее из колеи гораздо больше, чем она хотела признать. Она потратила свою карьеру на то, чтобы научить себя культивировать и защищать свои тайные жизни. Рисковать, когда она не полностью владеет собой, не входило в список хороших идей.

И все же.

"Ты слышал о Сан-Эстебане?" - спросила она, прежде чем он успел отойти. "Чертовщина какая-то. Целая система стерта с лица земли, вот так просто".

"Да", - сказал он.

"Это связано с моей работой. Мое задание. Никаких подробностей, конечно. Но ... Я не знаю. Мы здесь, а потом уходим. Без предупреждения. Никаких вторых шансов. Это может случиться здесь, и ты, и я, и все на этой станции будут..." Она пожала плечами.

"Ты думаешь, это случится?"

"Я не знаю", - сказала она. "Но на твоем месте я бы не стала вкладывать свои деньги в долгосрочные облигации. Знаете, на всякий случай".

Он улыбнулся, и в его улыбке был страх. Страх другого рода. Молодым мужчинам не нравилось чувствовать себя смертными. Им хотелось доказать, что они живы.

"У вас есть имя, лейтенант?"

"Рэндалл", - ответил он. "Лейтенант Ким Рэндалл. Сэр."

Он был младше ее на сорок лет. И разница в их званиях представляла собой зияющую пропасть, которую ему посчастливилось бы преодолеть за всю жизнь. Роман с человеком более низкого ранга все еще являлся нарушением Лаконского Военного Кодекса, а теперь, когда она имела статус Омеги, буквально все военные, кроме адмирала флота Трехо, были ниже ее по званию. Но ее статус также ставил ее фактически вне закона. Это лишало ее некоторых преимуществ.

Тем не менее, она была голодна. Не секса, хотя именно так она собиралась это исправить. По контролю. Чувства, что она не уязвима. Что она способна подчинить своей воле враждебную вселенную в виде тела этого мальчика.

"Итак, лейтенант Рэндалл", - сказала она. "Хотя мой корабль пристыкован, они дали мне комнату здесь, на станции".

"Правда?" Ким отошел, вытирая по пути столешницу бара.

"Да, дали", - сказал Танака. "Хотите посмотреть?"

Ким замер, затем обернулся, чтобы посмотреть на нее. Он осмотрел ее с ног до головы, как будто видел ее впервые. Убеждаясь, что он понял ее предложение, и оценивая его интерес. И тут взгляд Кима на мгновение остановился на ее разрушенной щеке, и он едва заметно вздрогнул. Это было похоже на пощечину. Она даже почувствовала, что ее поврежденная щека стала теплой.

На нее нахлынули эмоции и реакции, такие же незнакомые, как в автобусе, заполненном случайными незнакомцами. Неуверенность, стыд, печаль, смущение. Она могла назвать каждое из них по имени, и все эти имена были теми, от которых она страдала раньше. Но эти были другими. Чувство неловкости было таким, словно она ощущала его впервые. Горе было таким, какого она никогда раньше не испытывала. Стыд был другим оттенком стыда. Она знала эти чувства, род и вид, но они принадлежали кому-то другому. Какой-то толпе других людей, которые погрузили невидимые провода в ее сердце.

Ким, видя растерянность на ее лице, начал показывать трещины в своем бесстрашном фасаде. "Я не уверен, что это хорошая идея, полковник, - сказал он, подчеркивая ее звание. Его отказ был связан с этим. О том, что он хороший, соблюдающий правила лаконианец, а не о том, что ее лицо было в лохмотьях.

Танака почувствовала, что ее щеки стали еще горячее, а уголки глаз начали чесаться. Черт, я что, готова расплакаться из-за того, что какой-то гребаный бармен из Джей-Джи не считает меня достаточно красивой, чтобы трахнуть? Что со мной происходит?

"Конечно", - сказала она, ужаснувшись тому, как толсто звучат эти слова.

Она встала, осторожно, чтобы не опрокинуть барный стул, и отвернулась, прежде чем симпатичный лейтенант Рэндалл с его бесстрашной ухмылкой и ямочкой на подбородке увидел воду в ее глазах. "Полковник", - сказал Ким, в его голосе слышались нотки удивления или беспокойства. Хорошо. Пусть волнуется. Танака ушел, не ответив.

Выходя за дверь, она мельком взглянула на себя в зеркало, висевшее на стене. Сердито-красная топографическая карта ее щеки. Как кожа тянется к глазу, слегка опуская нижнее веко. Белая линия, по которой школьный врач сшил ее лицо после того, как Джеймс Холден разнес его на части.

Я уродлива? сказал голос в ее голове.

Это была не она. Это был маленький голос. Детский. Танака могла почти представить себе лицо, которое это говорило: вьющиеся рыжие волосы, зеленые глаза и нос, усыпанный веснушками. Это лицо смотрело на нее, на грани слез, и от того, что эти слова вырвались из ее уст, у Танаки разрывалось сердце. Воспоминание было таким же ясным, как если бы она пережила его, услышала боль в голосе дочери и захотела стереть эту мысль и убить маленького мальчика, который ее произнес. Она знала, что не может сделать ни того, ни другого. Любовь, боль и бессилие.

У Танаки никогда не было дочери, и она не знала этого гребаного ребенка.

Она сжала челюсти, пока не услышала, как в ушах зашумела собственная кровь, и воспоминания исчезли. Она постучала по наладоннику, намотанному на руку, и сказала: "Запишите меня на прием в медицинский отдел".

"Что я могу вам предложить, сэр?" - спросила девушка. Ей, вероятно, было чуть меньше тридцати. Темноволосая, круглолицая, с оливковым оттенком кожи и профессионально приятной манерой поведения.

У меня что-то не в порядке с головой, подумал Танака. Корабль стал уходить в Голландию, а потом вернулся, и то, что спасло его, сломало меня. Что-то не так в моей голове.

"Я была ранена", - сказала она и резко показала на свою пораненную щеку. "В поле. С тех пор я не была в настоящем медицинском центре. Я хотела... чтобы кто-нибудь проверил, как идет регенерация".

"Я сообщу капитану Ганьону, что вы его следующий пациент", - сказала темноволосая девушка. Она еще не родилась, когда Лакония стала собственной нацией. Она никогда не знала вселенной без врат. Она была словно представительница другого вида. "Вы можете подождать в комнате отдыха офицеров, если хотите".

"Спасибо", - сказала Танака.

Двадцать минут спустя ее лицо осторожно сжимали и разжимали. Доктор Ганьон был невысоким, худым человеком с копной ярко-белых волос, которые почти прямо стояли у него на голове. Он напоминал Танаке персонажа из детской передачи. Но его голос был глубоким и мрачным, как у священника или распорядителя похорон. Каждый раз, когда он говорил, ей казалось, что ее ругает марионетка.

На настенном экране высветилась серия изображений. Несколько фотографий ее щеки, снаружи и изнутри. Снимок челюсти и зубов. Еще один снимок кровеносных сосудов ее лица. На снимках она видела неровный след, где заканчивалась старая кожа и начинался новый рост, более отчетливо, чем в зеркале. Ощущение того, что в ней растет что-то новое, заменяя ее плоть чем-то другим, вызывало у нее дискомфорт.

"Да", - сказал Ганьон своим басовитым гулом, звучавшим разочарованно. Возможно, в ней. "Повреждения были значительными, но это можно восстановить". Он махнул рукой на изображение ее челюсти. Выбитые зубы и зажившие переломы выделялись в виде неровных линий на фоне гладкой белой поверхности.

"И щека", - сказал Танака, не задавая вопроса.

Ганьон отмахнулся от него одним нетерпеливым взмахом своей маленькой руки. "Полевая работа была неплохой. Я бы так не сказал. Но нет ни текстурирования, ни подбора тонов. Если мы этого не сделаем, ты будешь ходить с половиной лица, похожей на задницу новорожденного. Но медик на "Воробьином ястребе" хорошо поработал с сосудистой системой. Меня беспокоило возможное повреждение челюсти. Если бы кость была под угрозой смерти, мы бы хотели заменить ее целиком. Но..."

Он жестом показал на ее изображения, на ее внутреннюю плоть, как будто она сама могла судить о своем здоровье.

Танака попыталась представить себе свое лицо, удаленную челюстную кость и ожидание, пока ей вырастят замену, ее рот висит свободно и бесформенно. Ее кожа головы сжалась от этого образа. По крайней мере, это было одно из тех унижений, которых она избежала.

"Как долго?"

Кустистые белые брови Ганьона поднялись, как пара испуганных гусениц. "Это будет проблемой?"

"Возможно".

Он сложил руки на коленях, как скульптура Мадонны.

"Тогда, наверное, лучше подождать, пока ваша нынешняя миссия не будет завершена, прежде чем начинать", - сказал Ганьон, его голос звучал глубоко обеспокоенно по поводу ее жизненного выбора.

В памяти всплыло воспоминание о маленькой рыжеволосой девочке, которую спросили, не уродлива ли она. Грубость, уязвимость и непреодолимая боль от ее любви к ребенку. Унижение в ней звенело, как винный бокал.

"Господи, черт возьми", - прошептала она, качая головой.

"Простите?"

"Я сказала "нет". Начинай сейчас".


"Во что ты ввязалась?" - спросил голос очень издалека. Танака попыталась открыть глаза, но мир был в двадцатиграммовом ожоге, а веки весили тысячу фунтов.

"Мммбуххх", - сказала она.

"О, черт, извини", - сказал голос не так далеко. Мужской. Гравийный. Слева от нее. "Не видел, что ты спишь. Просто услышал, как они тебя везли".

"Угу", - согласилась Танака, и тут кто-то ослабил ускорение, и ее глаза открылись. Яркий белый свет врезался в них, обжигая ее зрительный нерв. Она захлопнула веки. Она попыталась найти руками свое тело, и что-то хромое и вялое, как умирающая рыба, проскочило по ее груди.

"Да, подождите минутку", - сказал мужчина. "Вы, должно быть, после операции. Когда вас опускают под воду, то опускают на всю глубину. Чтобы вылезти обратно, нужна минута".

Танака попыталась кивнуть в знак согласия, но ее голова упала набок. Мир продолжал замедлять свое ускорение, и она смогла выпрямить голову и рискнуть снова открыть глаза. Комната все еще была слишком яркой, но это уже не был лазер, стреляющий в ее мозг. Она совершила ошибку, но не могла вспомнить, какую именно.

Она посмотрела на себя. Она была одета в больничный халат, который спускался только до колен. Ее икры, тонкие, как у марафонского бегуна, покрытые узлами и шрамами, торчали из халата. Ее руки лежали на груди. В левой из вены на спине выходила трубка.

Она почувствовала краткий миг паники, затем голос сказал: "Я в больнице. Мне только что сделали операцию по восстановлению лица. Я в порядке. Голос, который был одновременно ее собственным и чужим, успокаивал ее.

"Ты в порядке?" спросил Гравийный Человек. "Мне кого-нибудь позвать?"

"Нет", - справился Танака. "Я в порядке. Мне только что сделали операцию по восстановлению лица". Она остановила себя, прежде чем сказать ему, что они находятся в больнице. Он, вероятно, знал.

Теперь, когда гравитация в комнате снова ощущалась лишь как одна треть g вращения станции Гевиттер, Танака рискнула повернуть голову в сторону, чтобы взглянуть на него.

Оказалось, что его почти не было видно, он был погребен под массой медицинского оборудования, окружавшего его кровать. Неудивительно, что он не смог увидеть ее, когда ее кровать вкатили в палату. Но Танака мог видеть его макушку, седеющие светлые волосы с высокой и жесткой военной стрижкой. Внизу кровати, за аппаратами, которые почти закрывали его, торчала одна мозолистая нога.

"Это, наверное, отстой, да", - сказал Гравийный человек.

"Меня подстрелили, - сказал Танака, даже не успев подумать об этом. Я все еще немного не в себе, сказал ей голос. Будь осторожна в своих словах. Храни свои секреты в тайне.

"В лицо?" сказал Гравийный Человек, затем хрипло рассмеялся. "Большинство людей получают пулю в лицо, и операция не нужна, понимаешь? А вот подлатать - это, по-моему, уже победа. Поздравляю с еще одним днем вне утилизатора".

"Больно, однако."

"О, не сомневаюсь. Еще бы, блядь". Гравийный человек прохрипел еще один смешок.

"Ты?" сказал Танака.

"Лицо - единственная часть меня, которая не испорчена. Мой патрульный ялик преследовал контрабандистов. Преследовал их до того, что мы решили, что это их место высадки. Маленький дерьмовый астероид, не намного больше нашего корабля. Подобрались поближе, чтобы осмотреть его..."

Он замялся. Танака подождал, гадая, заснул ли он, или воспоминания были слишком болезненными, чтобы о них говорить.

"А потом БУМ, ублюдок!" прохрипел Гравийный Человек. "Вся скала разлетелась. Это был не контрабандист. Это был какой-то подпольный говнюк, который хотел набрать лаконцев". Ялик сложился, как будто был сделан из фольги. Рикки и Джелло даже не заметили, как это произошло. Но корабль сложился вокруг меня так, будто был создан, чтобы отрезать все, что мне не нужно для жизни, и в то же время не дать мне истечь кровью".

За грубоватым добрым юмором - мои друзья погибли, а я получил травмы, от которых, возможно, никогда не излечусь, разве это не смех? - скрывалась симфония скорби и печали, но она слышала ее. Это было не ново. Она могла чувствовать это вместе с ним, и это была часть.

"Я сожалею о вашей потере", - сказал Танака. Она почувствовала, как по рукам и ногам пробежали иголки. Она пробовала сжимать кулаки. Она чувствовала себя слабой, как младенец, но пальцы двигались, когда она им говорила. Это было хорошее начало.

"Да, - сказал Гравийный человек.

Я сожалею о твоей потере, - это была та ерунда, которую говорят только что встретившемуся человеку, когда он рассказывает тебе свою печальную историю". Гравийный Человек знал это. Танака тоже это знала.

"Я потеряла брата", - сказала она, ее голос был густым от всепоглощающего горя. У нее не было брата.

"Бомба?"

"Несчастный случай при восхождении", - сказала она. Она увидела его лицо, его образ, скрюченный у подножия скалы. Веревка обвилась вокруг него, как змея. Огромная печаль, пришедшая вместе с этим образом, грозила смыть ее.

Что со мной происходит? спросила она голос в своей голове. Перестань лгать этому парню. Но она не лгала. Единственным ответом были рыдания, сотрясавшие ее грудь.

"Эй, - сказал Гравийный Человек, - все в порядке. Они собирают меня обратно, все в порядке. В смысле, да, хреново, что Рик и Елена не справились, но такова работа, верно?"

Я не плачу по тебе, хотела сказать ему Танака, но часть ее плакала. Часть ее вспоминала брата, упавшего с обрыва, вспоминала, как его конечности обвились вокруг камней внизу, его пустые пустые глаза. И эта часть рыдала по Джелло и Рикки и людям, которых они оставили позади, когда бомба вырвала их из мира. Но большей частью ей было просто страшно. Что со мной происходит?

"Эй, я шеф Берд", - сказал Гравийный Человек. "Лиас Берд. А ты?"

Я не знаю.

Прежде чем Танака успел ответить, дверь открылась, и вошел Ганьон, яростно постукивая по терминалу в своей руке. Когда он увидел, что она проснулась, он шлепнул терминал о свою руку, и она обвилась вокруг него.

"Рад видеть вас бодрой, полковник", - сказал Ганьон.

"Черт, простите, что наговорил вам лишнего, полковник", - сказал Берд. Танака услышала в его голосе то, как откровение о ее звании мгновенно изменило характер их отношений. Она почувствовала незнакомый привкус сожаления.

Ганьон полностью проигнорировал Берда и начал проверять жизненные показатели Танаки на настенном экране над ее кроватью.

"Привет, шеф", - сказал Танака.

"Есть, полковник?"

"Держись, моряк. Мы оба выйдем из этого места. Я просто пойду первым".

"Принято, сэр".

Ганьон на мгновение опустил взгляд на терминал, обернутый вокруг его запястья, затем похлопал Танаку по руке. "Все выглядит хорошо. Сейчас вы отдохнете, а завтра мы вас выпишем. Мы хотим запланировать некоторые последующие действия в ближайшие..."

"А что насчет шефа Берда?" сказал Танака.

"Кто?" Ганьон выглядел озадаченным.

"Шеф Берд. Он на соседней койке. Как он?"

Ганьон бросил взгляд на кровать Берда, едва зарегистрировав его. "О, я вижу. Боюсь, он не мой пациент". Он вернулся к постукиванию по своему наручному терминалу.

Когда это происходило, это происходило без сознательных мыслей. Словно запуск запрограммированной последовательности в ее силовой броне. Внезапно ее конечности просто пришли в движение, и она просто ехала рядом. В один момент она смотрела на Ганьона, постукивающего по своему запястью.

Мгновение.

Она была сверху на Ганьоне на кровати, ее колени на его плечах, его окровавленное и испуганное лицо смотрело на нее, когда она снова ударила по нему кулаком.

"Разве я спрашивала, был ли он твоим гребаным пациентом!" - услышала она свой крик, когда она вогнала левый кулак ему в глаз, вырвав трубку капельницы, и кровь полетела с нее, когда она замахнулась. "Разве я спрашивала, был ли он твоим пациентом!"

Кровь пела в ее жилах. Она чувствовала себя широкой, высокой и живой, как это часто бывает от насилия. А потом, как будто ей в лицо плеснули холодной водой, она проснулась и очень испугалась. Она слезла с кровати и отступила назад. Ганьон сполз с нее и упал на пол, издавая тихие, болезненные животные звуки.

"Полковник?"

Она перевела взгляд на Берда. Теперь, когда она стояла, она могла видеть его лицо. Его бледно-голубые глаза были широко раскрыты. Она указала на него.

"Я позабочусь о том, чтобы они позаботились о вас", - сказала она. Но в глубине ее сознания та маленькая, неподвижная часть ее, которая наблюдала за всем остальным, думала: Я в жопе.

"Спасибо", - сказал Берд. "Со мной все будет в порядке, полковник. Я в порядке".

"Я собираюсь убедиться", - сказала она.

Она повернулась и вышла за двери. Два вооруженных охранника подошли к ней, затем отступили. Больничный халат соскользнул с ее плеч, и она схватила его, прежде чем показать всем в коридоре свои сиськи. Возможно, она уже показывала свою задницу половине медицинского персонала станции Гевиттер. Все это казалось очень далеким.

Прошло несколько часов или секунд, прежде чем она нашла приемный покой. За ним сидела та же темноволосая девушка. Ее нежные молодые глаза расширились, когда Танака подошла к ней.

"Вы знаете, кто я?"

"Да, полковник".

"Хорошо." Танака сделала глубокий вдох, выпрямила позвоночник и заговорила с такой точностью произношения, на какую только была способна, учитывая ее повязки и раны. "Я бы хотела назначить психиатрическую экспертизу".

Глава двадцать девятая: Джим


Мускрат гребла ногами, как будто плыла, когда плыла по коридору за пределами камбуза. Ее лай был глубоким и разговорным, и она широко ухмылялась. В дальнем конце коридора Ксан застыл на долю секунды, а затем разразился хохотом и раскинул руки, чтобы поймать плывущую собаку.

"Ты сможешь!" сказала Тереза Дуарте, хлопая в ладоши.

"Она не укусит меня?" отозвался Ксан.

"Она хорошая собака. Она не кусается".

Волнение на лице черноглазого мальчика было ярким. Он протянул руки, раздвинув серые пальцы, и захихикал от восторга. Джим проскользнул мимо него, поднырнул под плывущую собаку и втянулся в камбуз. Алекс и Файез были уже там: Алекс держался за пол с помощью магнитных ботинок, а Файез - на поплавке, но держался за поручень.

"Похоже, они развлекаются", - сказал Джим, пока Росинант наливал свежий кофе в колбу. "Что именно они делают?"

"Они играют в мяч", - сказал Алекс, - "с собакой".

Джим потягивал горьковатый, прекрасный кофе, ощущая знакомое тепло на своем нёбе и в горле. "Конечно, играют. Я даже не знаю, почему я спросил".

Перенастроить лабораторию "Сокола" для двойного погружения было делом нетривиальным и небыстрым. Элви упаковала в "Сокол" достаточно припасов, чтобы все и вся могло сломаться, поэтому достать еще один набор датчиков, вторую медицинскую кушетку и достаточное количество резервных блоков мониторинга было просто вопросом выяснения, какой ящик в каком грузовом отсеке. Однако они не могли передвигать стены лаборатории, и поиск места для всего оборудования и технического персонала требовал времени и, по-видимому, бесконечного числа совещаний. К этому добавлялось базовое сканирование Амоса, интеграция данных из медицинского отсека "Роси" и серия длинных, подробных интервью с Элви, призванных сопоставить предыдущие исследования библиотеки со сдвигами в сознании и знаниях, которые претерпел механик.

По мере того как шли дни, на "Роси" стало появляться все больше новых лиц. Сначала это были Файез и Эльви, но по мере того, как ее время становилось все более востребованным, Файез стала приходить одна. Затем он стал брать с собой Кару и Ксана, а чаще - только Ксана. Снаружи камбуза Мушкат радостно гавкнула, проплывая мимо двери камбуза и направляясь обратно к Терезе.

"Дети хорошо ладят", - сказал Файез.

"Ты просто подставляешь Терезу в качестве няньки, не так ли?" спросил Алекс. "Я имею в виду, она достаточно взрослая".

"Ксан вдвое старше ее, просто", - сказал Файез.

"Но он же ребенок", - сказал Алекс. "Просто он был ребенком очень долгое время".

"Что вы делаете, когда модели не работают?" сказал Файез, разводя руками. "Ксан и Кара на самом деле не существуют в спектре "ребенок/не ребенок". Они просто Кара и Ксан".

Из коридора донесся смех Терезы. Даже с учетом месяцев, проведенных ею на Роси, это был незнакомый звук, резкий и радостный. Джим не думал, что Тереза Дуарте из тех, кто смеется.

Но, возможно, дело было в том, что она не часто имела такую возможность. Было не так много людей, способных разглядеть за обстоятельствами ее жизни девушку, которой она была на самом деле. Джим даже не был уверен, что смог бы. Она была дочерью бога-императора, их живым щитом, наследницей Лаконии и ее самым высокопоставленным отступником. Все это было правдой, но не полной. Там был и ребенок. Ребенок, потерявший мать и отца, сбежавший из дома, нуждающийся в эмоциональной поддержке, о чем Джим мог догадываться. Но он не знал. Возможно, он был для нее таким же шифром.

Но в ее смехе было что-то странно-универсальное. И в смехе Ксана. Смех молодых людей за игрой. Джим понял, что они молчат, все трое, и слушают детей, как будто это музыкальное произведение.

Однажды Мускрат заскулил - высокий, нервный звук - и Тереза позвала Ксана остановиться. Мгновение спустя в дверях появилось ее лицо, раскрасневшееся и потное. "Привет. Мускрату нужно воспользоваться комнатой для маленьких собак. Можно я отведу Ксана в машинную мастерскую, чтобы он посмотрел, как это работает?"

Джим рефлекторно "Конечно, вперед" споткнулся об мысль о том, что Ксан и Тереза могут остаться одни на корабле. Не то чтобы он думал, что они сделают что-то злое - оказалось, что он доверял Терезе больше, чем ей, - но в их нынешнем настроении что-то могло произойти по ошибке. Машинный цех стареющего марсианского корабля был не лучшим местом для оплошностей.

"Я тоже пойду", - сказал Алекс и выбросил последнюю порцию еды в утилизатор.

Джим повернулся к Терезе, показал большим пальцем на Алекса и сказал: "Не позволяй ему играть с инструментами".

Девушка закатила глаза, увидев сквозь слабую шутку Джима скрывающиеся за ней опасения и отмахнувшись от них. Алекс похлопал его по плечу, и Джим отпил еще кофе, пока девочка, мальчик, собака, мужчина, бормоча и хихикая, шли к шахте лифта, а потом вниз.

"Спасибо", - сказал Файез.

"Не за что. За что?"

"За то, что позволили Ксану немного отдохнуть от скороварки. Он делает хорошее лицо на всем, что мы делаем, но это тяжело для него. Каждый раз, когда Кара входит в дом, я думаю, он беспокоится о том, сколько ее возвращается".

"Это проблема?"

"Я не знаю. Может быть. Мы не на территории с большим количеством прецедентов. Мы будем знать, что грядут большие перемены, когда они уже произойдут".

"Мне знакомо это чувство", - сказал Джим. Он допил свой кофе и отбросил колбу.

"Спасибо, что позволили мне тоже приехать сюда. Сокол" - прекрасный корабль, и компания в целом не самая плохая, но после нескольких месяцев на плаву я начинаю фантазировать о долгих прогулках по рекам и университетских кофейнях".

Джим вежливо рассмеялся, но в груди у него было тесно. Он приготовил простой завтрак из яиц и бобов. "Я сожалею об этом".

"О чем?" спросил Файез.

"За то, что ты остался здесь. Тебя и Эльви. Я имею в виду, что в некотором роде надул вас обоих, устроив на работу".

Файез наклонил голову. Джим знал его еще со времен Илуса, и годы мягко ложились на этого человека. Его волосы по-прежнему были густыми и более темными, чем, вероятно, имели право быть. Морщины на его лице в основном свидетельствовали о смехе. Сейчас он выглядел задумчивым.

"Я знаю, почему мы здесь. Если что, мы должны поблагодарить вас за предоставленную возможность".

"Ладно, теперь ты меня обманываешь".

Файез долго молчал. Затем: "У тебя есть минутка? Я хочу показать тебе кое-что".

Джим пожал плечами, приостановил еду и последовал за другим человеком, который повел его к шахте лифта, затем к шлюзу и в "Сокол". Странный вяжущий запах все еще присутствовал, но сейчас он не был таким ошеломляющим, как в первый раз, когда он почувствовал его. Привычка притупила его.

Файез свернул в длинный коридор, направляясь к реакторной и двигательной палубам корабля. Было жутковато видеть, как тот же марсианский язык дизайна, на котором был построен "Росинант", разрастается и усложняется в лаконской плоти "Сокола". Это напомнило Джиму документальный фильм о паразитических грибках, захвативших муравьев. Здесь был марсианский корабль, зараженный протомолекулой и амбициями Уинстона Дуарте, а теперь он выглядел похоже и вел себя похоже, и его можно было принять за корабль типа "Роси". Но это было что-то другое.

"Ты ведь знаешь, что мы держим Ксана в изоляции, когда Кара уходит на погружения?"

"Да", - сказал Джим.

"Идея в том, что он будет просто дополнительной переменной. Еще одно влияние, которое нам придется корректировать. Но он также является контрольной группой. Мы видим, как меняется Кара и как не меняется он, и, возможно, это говорит нам то, что мы должны знать".

В коридор перед ними вошла темноволосая женщина, сосредоточенная на ручном терминале. Когда она подняла взгляд и увидела Джима, в ее глазах мелькнула паника. Он кивнул, когда они проходили мимо.

"По-моему, в этом есть смысл", - сказал Джим.

"А когда мы не делаем этого, мы используем ту же установку для выделения катализатора. Это очень похоже на Илус. У вас на корабле был образец протомолекулы, и он получил доступ ко всем артефактам на Илусе. Переключал переключатели. Смотрел, что включается".

"Искал, чтобы сообщить, что кольцевые врата построены".

"Чего он так и не сделал, потому что некому было докладывать. Ну, у нас здесь есть образец, и Кортазар придумал, как замкнуть его на себя, чтобы наш артефакт включался только тогда, когда мы этого хотим. Чисто и просто, верно?"

"Похоже на то".

Файез оглянулся на него, и смех и юмор исчезли. "Здесь мы храним образец. Катализатор. Пойдемте, посмотрите".

Каюта была маленькой и спартанской. К стене был прикреплен ранец, на краю которого виднелся планшет. Единственное, что еще напоминало Джиму камеру для разгерметизации, используемую на Земле, когда кто-то слишком быстро поднимался с аквалангом, или крематорную печь. Она была чуть больше двух метров в длину с люком в конце. Экран, вмонтированный в коробку, был темным. Файез постучал по нему, и он ожил.

На экране была женщина. Ее глаза были открыты. Они светились нежно-голубым светом и ни на чем не фокусировались. Джим все понял, и это было похоже на удар в грудь.

"Это и есть катализатор?"

"Я искал ее", - сказал Файез. "Я не сказал Эльви. В свое время это была Франциска Торрез. Она работала в Управлении науки техником. Я предполагаю, что Кортасар знал ее, хотя бы мельком. Она что-то переживала. Может быть, у нее была неудачная личная жизнь. Может быть, она всегда хотела стать танцовщицей и поняла, что это не для нее. В любом случае, она начала пить и приходила на работу в состоянии алкогольного опьянения. В тот день она даже не пошла домой. У Очиды было упрощенное дисциплинарное слушание с Кортасаром и начальником охраны, и они отправили ее в "Ручку" еще до того, как она протрезвела".

Джим посмотрел на лицо. Оно было гладким, но не таким, как в молодости. Как будто она была опухшей. Эта женщина... катализатор... Франциска открыла рот, как будто собиралась заговорить, затем снова закрыла губы.

"В течение примерно пяти лет до того, как Дуарте разыскал Эльви и привез ее в Лаконию - по вашему предложению, конечно - эту женщину пожирала протомолекула. И до сих пор. Мы держим ее в узде, чтобы она не росла свободно, как раньше, но мы не кормим ее. Мы не стрижем ее волосы. Она не ходит в туалет. Она не спит. Время от времени мы проводим в камере пару часов жесткого облучения. Вот и все. Она не человек ни в каком значимом смысле. Больше нет. Она - кожный шар, наполненный протомолекулой".

Джим попытался перевести дыхание.

"Я не собираюсь морочить вам голову", - продолжал Файез. "Если бы то, чем мы здесь занимаемся, вынесли на рассмотрение обычного совета по этике, они бы просто вызвали полицию. Мы перешагнули через научную этику, через вопросы морали, и я почти уверен, что сейчас мы снимаем преступления против человечества. Но я все равно знаю, что все могло быть еще хуже".

Джим кивнул. "Я понимаю."

"Без обид, но ты, блядь, не понимаешь", - сказал Файез. "Я не хочу быть тем, кто это делает. Я действительно не хочу, чтобы это делала Эльви. Но больше всего на свете я не хочу, чтобы здесь были Кортасар или Очида". Люди, которые смотрели на Франциску Торрес и думали, что это хорошая вещь, чтобы сделать с ней? Я не хочу, чтобы они были здесь главными. Если бы это была их лаборатория, Ксан не сидел бы здесь со своей новой подругой Терезой, смеясь над собакой, гадящей в частичный вакуум. Он был бы в коробке, как это было, когда мы его нашли. Они доставали его, когда хотели что-то с ним сделать, и клали обратно, когда заканчивали, как будто убирали отвертку обратно в ящик с инструментами. Так что да, ты наебал меня и меня. И мы тут натворили такого дерьма, за которое боги нас никогда не простят. Но когда тебе будет плохо, вспомни, что альтернатива была еще хуже".

Джим все еще думал об этом три дня спустя, когда лаборатория была готова. Она выглядела как беспорядок. Кабели змеились вдоль стен и пола, привязанные к местам кусками проволоки и скотчем. Вторая медицинская кушетка - для Амоса - была наклонена на тридцать градусов, чтобы освободить место для подключенных к ней массивов датчиков. То, что было идеально организованным, чистым, ясным, чрезмерно продуманным пространством, напоминало спальню Джима до его ухода на флот, только с меньшим количеством белья на полу. Голоса лаконской команды были тягучими и высокими. Никто не смотрел на него, и впервые с тех пор, как "Роси" пристыковался к "Соколу", он почувствовал, что игнорировать его легко. А когда на него все же обращали внимание, чувствовалось скорее раздражение, что он мешает, чем что-то еще.

"Если вы чувствуете себя неловко..." говорила Эльви.

"Я в порядке", - ответила Кара. Она была одета в плотно облегающий медицинский халат, который согревал ее, удерживал на месте контактные датчики и создавал мелкоячеистую матрицу для сканеров, которые должны были пройти через нее, как только начнется погружение. Она выглядела как участник соревнований по плаванию. Та же жесткая, спортивная сосредоточенность. "Я хочу этого. Я готова к этому".

Ему показалось, что в выражении лица Эльви произошел какой-то сдвиг, но он не знал, что это означает.

Харшан Ли, второй помощник Элви, пристегивал Амоса к другой медицинской койке. Крупный мужчина был одет в такой же костюм, как и Кара, но там, где девушка была сосредоточена и решительна, он улыбался абсурдности всего этого. Черные глаза поймали взгляд Джима, и Амос поднял подбородок.

"Привет, капитан. Вы пришли посмотреть на шоу?"

"Я не уверен, что мне будет на что смотреть".

"Мне нравится наряд", - сказал Амос. "Очень льстит".

"Если ты не хочешь этого делать, ты просто должна сказать слово. Ты ведь знаешь это, правда?" сказал Джим.

"Пожалуйста, не двигайтесь", - сказал доктор Ли. "Я пытаюсь настроить датчик".

"Извините", - сказал Амос, затем снова повернулся к Джиму. "Вы не должны беспокоиться обо мне. Это то, ради чего я сюда пришел".

"Подожди. Правда?"

"Пожалуйста, ложитесь ровно на медицинскую кушетку", - сказал доктор Ли.

Амос бодро поднял большой палец вверх и переместился, как ему было велено. Джим оттолкнулся, позволяя себе опереться о стену. В дверь, ведущую в коридор, вплыла Наоми. Ее волосы были откинуты назад, и она нахмурилась, но при виде его смягчилась.

Голос доктора Ли был резким и громким. "Последние проверки, все. Последние проверки".

Активность в комнате не ускорилась и не замедлилась, но она изменилась. Джим нашел опору и уперся в нее. Элви парила рядом с ним.

"Ты готова к этому?" спросил Джим.

"Я просто надеюсь, что это сработает. Если мы сделали все это впустую... Ну, это будет отстой".

"Заключительные проверки проведены, и они зеленые", - объявил доктор Ли. "Мы готовы приступить к работе по указанию ведущего исследователя".

Он посмотрел на Элви. Она кивнула.

"Мы можем приступать", - сказал Ли, и Джиму показалось, что в его голосе прозвучало удовлетворение. "Пожалуйста, переведите катализатор".

На медицинских кушетках Кара расслабилась, а Амос закрыл глаза.

Интерлюдия: Мечтатели


Мечтатели мечтают, и их мечта уносит их в знакомые просторы. Размах, поток и разум, который пуст, потому что свет между ними - это мысль, которую они думают вместе. Бабушки манят пальцами, которые никогда не знали руки. Смотри, смотри, смотри. А потом смотри! И она кружится и сверкает, а он - нет. Он стоит на месте, как камень в потоке, как тень на свету, как вещь. Он останавливается, и, останавливаясь, напоминает.

Они троичны, и это имело значение когда-то, но бабушки с хихиканьем падают дальше, в себя и сквозь себя, посылая семя за семенем в безвоздушный ветер, и лишь некоторые, неизмеримо немногие, пускают корни и прирастают к ним. Вот как мы все это построили, вот как это нас кормило, вот что значила любовь, когда любовь ничего не значила, и она расширяется и истончается, падая в это, а он стоит на месте. Она чувствует желание в нем так же сильно, как и в ней, но она чувствует то, что противостоит желанию, и это напоминает ей. Они трое, и сон дрожит, как изображение, спроецированное на ткань, когда дует ветер. Бабушки мертвы, их голоса - это все песни, исполняемые призраками, и те истины, которые они говорят, они бы сказали любому. Они не могут слушать в ответ, и сновидица видит пустоту за маской. Она пытается повернуть голову, посмотреть назад, увидеть единственного живого человека в стране мертвых, и этот жест длится вечно, суть поворота, поворота и поворота без освобождения от того, что повернул...

Сон падает нить за нитью, и он там, голубые светлячки и черные спирали. От него исходит усталость, и она видит тонкую плоть на его костях, слабую и хрупкую, как сам Бог в родовой боли творения. И он поворачивается к ней и к ним.

Она не синхронизирована с поплавками BFE позади нее. Мы видим, что активность червоточины в артефакте падает, но она идет сильно, и она же для второго объекта. Кто-нибудь знает, на что мы здесь смотрим? Мягкие, усталые глаза находят ее, находят его, находят их. Сновидец пытается проснуться, но второй складывается сам, словно прячет что-то у своей груди с черными шрамами.

Продолжайте их, говорит доктор Окойе.

И третий мужчина слышит ее сквозь их уши, и он улыбается, и опускает свою бычью голову, огромную и вневременную.

Никаких проблем, пока нет проблем, - беззвучно говорит сновидец. И тогда возникает много проблем.

Это была невыигрышная война, говорит третий человек. Но она велась. Это были солдаты, сделанные из креповой бумаги и конфет, разбросанные их собственным оружием. Но они сделали оружие. Они были паутинками, которые противостояли обвалу, и при всей своей ловкости были разорваны". Мечтатель видит и слепнет.

Черт, - говорит доктор Окойе, и третий мужчина поворачивается к ней.

Я бы потянулся к тебе, если бы ты могла мне помочь. Но даже эти разбитые сосуды, какими бы славными они ни были, не могут сейчас поддерживать работу. Мою работу.

Хорошо. Хорошо. Что вы имеете в виду, говоря "Моя работа"?

Что такое империя, как не все человечество под руководством одного разума? Я был прав, но я мечтал о слишком малом. Я видел, насколько больше мы должны быть.

Не следую за тобой.

Рогатый бог выдыхает синие огни, которые живут и умирают в мгновение, равное эону.

В нашем распоряжении есть инструменты, доктор Окойе. Инструменты, созданные для борьбы с врагом по третью сторону ворот. Я... учусь этому. Я достиг некоторого прогресса. Это война, которую мы можем выиграть, но не без некоторых изменений.

Я слышал, как вы говорили, что вы ответственны за прекращение мерцаний сознания и изменений в базовой физике, которые делали сущности кольцевых врат. Это правда?

Мы не сильнее, чем они. Но мы - базовые материалы. Мы сделаны из глины, и в этом наша сила. Они были хрупкими, а мы прочные. У них был меч, но не хватало силы, чтобы им орудовать. Я найду меч и карту, которую они оставили.

Я тут заблудился. Меч?

Они создали, но не смогли эффективно использовать определенные инструменты, которые не позволяют врагу вторгнуться в то, что мы имеем в виду, когда говорим "вселенная". Но эти инструменты существуют, и я верю, что мы можем эффективно их использовать.

Думаю, я это понял. Во всяком случае, в общих чертах.

Для того чтобы в полной мере использовать эти инструменты, мы должны стать более похожими на них. Мы должны быть одним целым, а не миллиардами разных. Я тоже учусь этому.

Вы... ...говорите, что нам нужно стать единым разумом?

Да. Взаимосвязанным, с нашими мыслями и воспоминаниями, свободно перетекающими между узлами. Все наши иллюзии о разделении смыты. Империя была ближе всего к этому. Но - третий мужчина делает жест над собой почти в знак извинения - теперь я могу представить себе больше.

Все в порядке. Мы будем в безопасности.

Будем ли мы людьми?

Мы станем лучше.

И с сине-черным вихрем дыхания он гасит свет разума и оказывается в другом месте.

Хорошо. Мне нужны все данные сенсоров. С "Сокола", с БФЕ. Кольцевые врата. Все. Введи все это в систему. Мне нужно понять, что только что произошло, и я должен сдел