Чтец [ Holname] (fb2) читать онлайн

- Чтец (а.с. Чтец -1) 1.19 Мб, 332с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Holname

Настройки текста:



Чтец

1. Призыв

«Если сильно ждать чего-то, когда-нибудь это случится».

— Брось, чувак! О чем ты говоришь?

Из-за резкого поворота вагон покачнулся. Люди, не обратившие на это внимания, начали интуитивно смещаться, меняя положение на более удобное.

Парень, в этом наполненном людьми вагоне, держался одной рукой сверху за поручень, а в другой удерживал книгу. Так же как и остальные, при следующем повороте поезда он начал плавно смещаться влево, удерживая баланс.

— А я ему говорю: так не пойдет! — радостно завопил парень, сидевший где-то у дверей на корточках. — С чего бы мне тебе помогать?

Рядом с ним таким же образом сидело еще трое парней, а еще неподалеку стояли три девушки, одна из которой прижималась к поручню, а две другие нагло сидели на перилах.

Перелистнув очередную страницу книги, парень ненароком обратил внимание на ее шелест. Приподняв взгляд, он посмотрел на свое отражение в окне вагона: средние рост и телосложение, с густыми, растрепанными, темными волосами, вытянутым лицом, бледной кожей, но выразительными глазами, частично скрытыми под чрезмерно разросшейся челкой.

Девушка, стоявшая неподалеку, слегка приблизилась к подруге, заглядывая через нее в экран, удерживаемого ею телефона. Будто увидев в нем что-то неприятное, она с отвращением скривила губы.

— Тебя не бесит ее отношение к этому?

— Еще как бесит. — Усмехнулась подруга, поворачивая голову влево и слегка приподнимая ее.

Не найдя ничего интересного для себя, парень вновь опустил взгляд в свою книгу. Его поникший взор не смог сосредоточиться даже на тексте. Глаза устало закрылись.

«Как же хочется новых впечатлений».

В это же время на другом конце вагона один из пассажиров внезапно встал со своего места. Удерживаясь руками за замок своей куртки, он медленно прошел в центр вагона.

Сквозь отражение в окне парень с книгой заметил движение идущего вперед человека и задумчиво оглянулся. Он искоса глянул на незнакомца, отмечая его бледный цвет лица, заурядную внешность и трясущееся от какого-то напряжения тело.

«Хочет сменить место?»

Неожиданно незнакомец, державшийся за собачку замка на куртке, рывком опустил ее, позволяя присутствующим рядом увидеть то, что скрывалось под одеждой. Увидеть, что именно показывал этот незнакомец парень не смог, но лишь от одной реакции стоящих неподалеку от мужчины людей, он понял, что дело плохо. Прогремел взрыв, встряхнувший не только весь вагон, но и весь состав.

«Не похоже».

Парень открыл глаза в следующую же секунду. К его удивлению перед ним предстал не забитый людьми вагон и даже не сама станция метро, а просторный зал, выполненный в коричнево-золотистых тонах. По правую и левую стороны зала стояли колонны. Длинный темно-коричневый ковер, украшенный золотыми нитями, тянулся вперед и, поднимаясь по ступеням, останавливался возле праздно украшенного сидения, напоминавшего трон. На этом сидении находился седовласый мужчина с короной на голове. Подперев лицо рукой, он с равнодушием смотрел на группу незнакомцев, возникшую перед ним в мгновение ока.

Взгляды парня и этого мужчины на мгновение пересеклись. В то же время незнакомцы, сидевшие рядом на полу, также начали осматриваться и медленно подниматься на ноги. Не сильно осознавая, что происходит, парень, носившей необычное имя Марс Эгриф, медленно начал вставать вслед за остальными.

«Только что я находился в поезде, а потом…»

Марс изумленно расширил глаза. Воспоминания и резкая боль нахлынули внезапно, вызывая дрожь.

«Был взрыв».

Быстро мотая головой из стороны в сторону, Марс начал перебегать взглядом по лицам стоящих неподалеку людей. Кроме него здесь находилось примерно двадцать человек. Все они также неуверенно и настороженно озирались по сторонам.

«Я нахожусь с теми, с кем я ехал в поезде? Не похоже».

— Добро пожаловать в Церцею, — неожиданно произнес мужчина, сидевший на троне. Выпрямившись, незнакомец довольно улыбнулся. — Меня зовут Полидам третий. Я правитель этой страны.

Люди, стоявшие перед троном, казалось, еще больше удивились. Они в шоке уставились на странного мужчину, который в их глазах говорил полную несуразицу.

— Нам было видение, — прозвучал другой голос. Мужчина в белом одеянии с темно-зелеными оборками вышел вперед. Остановившись полубоком к своему правителю, он повернул голову и с долей высокомерия посмотрел на группу людей. — Видение о том, что ровно в четверть часа по полудню после совершения обряда призыва двадцати человек герой явится в наш мир, чтобы освободить нас от зла.

«И где здесь скрытая камера? Розыгрыш?»

Марс вновь начал осматриваться. Взгляд его упал на два ровных ряда незнакомцев, облаченных в доспехи, которые стояли по правую сторону тронного зала. На поясах этих людей были видны ножны, а сами они с каким-то пугающим хладнокровием смотрели на призванных.

«Не похоже…»

— Итак, — произнес король, слегка наклоняясь вперед и с уверенностью смотря на толпу, — дабы выявить ваше призвание мы просим всех вас вытянуть руку вверх и произнести: «Получить призвание».

Неожиданно один из призванных вышел вперед. В зале воцарилась тишина. Поправив очки на своем лице, он возмущенно произнес:

— Простите, но что здесь происходит? Что-то подсказывает мне, что вы незаконно похитили нас и теперь пытаетесь использовать в своих личных целях.

Неожиданно на губах короля появилась широкая улыбка. Протянув руку возмутившемуся, мужчина с подозрительной добротой произнес:

— Мы сможем рассказать вам детали только после того, как вы получите призвания. Если вы этого не сделаете, тогда вы просто не поймете наших объяснений.

Незнакомец, казалось, повиноваться не хотел, но неожиданно люди вокруг него начали подчиняться. Каждый из них друг за другом, а порой и вместе, вытягивал руку вперед и произносил: «Получить призвание».

Марс частично был согласен с возмутившимся парнем, но, заметив, что и он в итоге подчинился, Марс и сам повторил этот странный жест.

— Получить призвание.

Неожиданно перед глазами всплыла табличка, на которой было написано всего одно слово: «Чтец». Осмотревшись, Марс увидел таблички каждого из присутствующих, делая для себя вывод: призвание могли видеть все.

Король, вновь подперев лицо рукой, коварно улыбнулся. Дождавшись, пока каждый из этой группы получит призвание, он вновь обратил свой взор на возмутившегося и спросил: «Какой у тебя результат?»

Мужчина на мгновение растерялся. Приподняв взор на короля он с опаской и недоверием произнес: «Повар».

Король улыбнулся еще шире. Вновь протянув руку в сторону мужчины, он с блаженством глазах и толикой счастья в голосе произнес: «Казнить».

Прежде, чем люди успели изумиться, к мужчине подбежало двое рыцарей. Один из них схватил его за руки и вывернул наизнанку, а другой, вынув острое лезвие из ножен, быстро рубанул мечом по хрупкой шее. Голова оказалась отсечена мгновенно. Рухнув на пол, она перевернулась еще несколько раз, перекатываясь к толпе призванных.

Прозвучали громкие крики. Вид отрубленной головы с вытаращенными глазами, как и вид сочившейся из тела крови, вызывал отвращение и панику. Люди начали отворачиваться. Кто-то захотел даже бежать и, развернувшись, был готов сделать это, только перед дверью стояла еще одна группа рыцарей, явно не желавшая никого выпускать без приказа правителя.

Марс отвернулся. Зажмурившись и крепко стиснув зубы, парень попытался успокоиться. От паники его сердце начало учащенно биться. Неприятный аромат смерти, подступивший к носу, а также нахлынувшие воспоминания о взрыве и боли, заставили его на мгновение потерять сосредоточенность. Голова закружилась, голоса в округе стали тише, но, на удивление, собственный внутренний голос говорил все также звонко:

«Разве нормально устраивать такую сцену в тронном зале? Кажется, это неплохой показатель адекватности короля».

— Прошу прощения за эту сцену, — произнес Полидам, медленно поднимаясь на ноги. Внимание толпы сразу же переместилось на него. — Как уже было сказано, мы хотели призвать героя, но без призыва еще группы людей это было бы невозможно. — Король начал медленно спускаться по ступеням, будто намеренно отчерчивая каждый шаг. — Если вы не являетесь героем или же если ваше призвание не подходит для нужд нашей страны, тогда мы готовы отпустить вас, однако неподобающего поведения и упреков в свой адрес, — остановившись у основания лестницы, мужчина вновь улыбнулся, — я не потерплю.

Наступила тишина. У всех присутствующих разом пропало желание задавать вопросы.

— Итак, — продолжил Полидам, — назовите по очереди ваши призвания, и мы уже будем решать, что делать с вами дальше.

— Прошу прощения, — руку неожиданно поднял молодой парень, на вид казавшийся ровесником Марса. Этот незнакомец имел волосы пшеничного оттенка, высокий рост и атлетичное телосложение. Даже его лицо казалось идеальным: тонкие губы, прямой нос, выделенные скулы, вытянутые большие глаза. — У меня есть вопрос.

«Кажется, — подумал Марс, — вижу героя».

Король перевел свой взгляд на парня. Улыбка на его губах стала теплой и приветливой.

— Для начала скажи, каково твое призвание?

Парень насторожился. Хмуро посмотрев на короля, он опустил руку и произнес:

— Герой.

«Кто бы сомневался».

Король склонил голову на бок, продолжая довольно улыбаться. Повернувшись всем телом к парню и, будто забыв про остальных, он спросил:

— И какой же вопрос тебя мучает?

— Есть ли возможность вернуться в наш мир?

— Нет, — довольно быстро и уверенно произнес король. — В вашем мире же не существуют ни магия, ни призыв? Для того, чтобы вернуть вас, кто-то из того мира должен призвать вас. Так и никак иначе.

Люди начали в ужасе переглядываться. Становилось ясно, что из всех присутствующих никто не был знаком друг с другом, но общая проблема делала невероятно близкими самых разных людей. В этих перепуганных взглядах читалась мольба о спасении. Более того, становилось ясно, что это были люди, призванные из самых разных мест.

«Похоже на сюжет очередной ранобэ», — приподняв руку, в которой Марс всегда удерживал книгу, он обратил внимание на исчезновение всех своих вещей кроме самой одежды.

— А теперь, — заговорил король громко, — я бы хотел услышать призвания остальных. Нам нужно понять, что делать с вами дальше.

Марс стоял в самом конце группы. Внимательно наблюдая за происходящим, он видел, как переживания людей отступали на второй план. Создавалось впечатление, что простое наличие героя в наших рядах начало разряжать обстановку. Люди по очереди начали разоблачать свои призвания.

«Итак, — Марс пробежался по лицам намеренно выделенных людей, — герой одна штука. Жрица две штуки. Святая одна штука. Воины две штуки, а остальные… Не у дел».

Взгляд короля переместился на Марса. Наконец-то очередь дошла и до него, что порядком нервировало. Строгий мужской взгляд посмотрел в глаза, частично скрытые под челкой. Полидам спросил:

— А какой у тебя титул?

Марс сделал глубокий вдох. Не отрывая взгляда от короля, он уверенно произнес:

— Чтец, Ваше Величество.

***

«В итоге нам дали два выбора: либо отправляйся жить туда, куда положено по призванию, либо умри. Нечестно как-то».

Марс стоял напротив странного пространственного разлома, находившегося прямиком в скале. Прохладный ветерок, исходивший из разлома, а также сама его темная сущность, вызывали волнение.

«И что, это место называется библиотекой? Мне сказали, что она находится в параллельном измерении. Будет ли там безопасно? Не похоже…»

Обернувшись, Марс посмотрел на своих сопровождающих. Группа рыцарей в сверкающих доспехах холодно смотрела на парня, никак не решавшегося войти в разлом. На их лицах так и было написано, что если он прямо сейчас не войдет, тогда они избавятся от него прямо на месте.

«Ладно, кажется, пути назад у меня нет. Буду просто искренне надеяться на то, что это не какой-нибудь опасный лабиринт или что-то типа того».

2. Выход в безопасную зону

Пелена темноты перед глазами постепенно начала отступать. Сделав еще несколько шагов вперед, Марс остановился. Странное довольно пугающее чувство заставило его осмотреться. Место, в котором он оказался после вхождения в разлом, напоминало обветшалый коридор какого-нибудь старинного поместья. Деревянный пол был покрыт пылью, стены все были усыпаны множеством трещин, а в некоторых местах часть из них и вовсе отваливалась, позволяя увидеть деревянный каркас здания. Свет в этом месте был тусклым.

Марс повернул голову к источнику света. Там, куда он посмотрел, располагалась открытая настежь дверь. Свет, исходивший из-за нее, попадал в коридор, озаряя небольшой закуток и плавно распространяясь дальше.

Подойдя ближе к этому месту, Марс выглянул из-за угла и обомлел. В просторной комнате, уставленной стеллажами с множеством ярких книг, находились зомби. Тела мертвых медленно переступали с одной разлагающейся ноги на другую. Картина была отвратительная. У кого-то отсутствовала голова или даже одна из конечностей, кто-то вообще уже перемещался в виде скелета, а кто-то просто ползал по полу, пытаясь подобрать остатки своих разлагающихся внутренностей или дожевать собственную оторванную ногу.

Увидев все это, Марс резко развернулся, прижимаясь спиной к стене. Его присутствие обнаружено не было, и только это сейчас хотя бы немного успокаивало.

«Так… — парень в ужасе вытаращил глаза. — И все-таки рыцари не такие страшные, как трупы умерших здесь людей».

Взгляд машинально переместился в ту сторону, откуда изначально пришел Марс. Конечно же никакого разлома, как и обычной двери наружу, там не было.

«Ага… Кажется, дверь исчезла. Что ж… — Парень попытался сделать короткий вздох. От страха ноги тряслись так сильно, что идти куда-то дальше было просто невозможно. — Тогда просто сядем и подождем кого-нибудь. Это же библиотека? Явно кто-то должен пройти».

Спустя пять часов:

«Никакая эта не библиотека! Как вообще я мог подумать, что нормальный человек будет ходить в таком месте? Стоп, а ведь, если подумать, как вообще умерли эти ребята? Как они попали сюда? Неужели все-таки есть те, кто заходят в это место добровольно?»

Схватившись руками за голову, Марс удрученно наклонил ее. Сидеть в этом мрачном, пропитанном ароматом смерти месте, было просто невыносимо.

«Кажется, меня обманули, когда сказали, что это простая библиотека. Не то, чтобы я не догадывался, но могли хотя бы намекнуть, что тут повсюду мертвецы шарят. Тогда я хотя бы мог настоять на оружии, хотя… Вряд ли мне бы его дали. Похоже, что этим ребятам было выгоднее, если бы я просто исчез».

Закрыв глаза, Марс сделал глубокий вдох, пытаясь избавиться от плохих мыслей и пессимистичного настроя. Голова его наклонилась еще ниже, спускаясь ближе к широко расставленным, согнутым в коленях, ногам.

«Что мне делать дальше? Мне нужен совет. Совет кого-нибудь, кто знаком если не с этим местом, тогда хотя бы с этим миром».

Откинув голову назад, Марс коснулся затылком стены и неожиданно для себя заметил выглянувшую из-за косяка морду зомби. Странное, почти лысое создание с вытекающими от непонятной черной слизи глазами, поползло вперед в поисках утерянной нижней конечности.

Стоило Марсу откинуть голову, а этому созданию выглянуть в коридор и повернуть голову, как их взгляды, если бы у обоих были глаза, встретились. Парень, не ожидавший этого, чуть не взвизгнул и в ужасе отскочил в сторону. Не поворачиваясь спиной к зомби и не поднимаясь из-за страха на ноги, он начал все дальше отползать во мрак.

Мертвец вывернул из комнаты и начал ползком медленно приближаться. Нижняя челюсть его опустилась, позволяя увидеть совершенно беззубый рот, внутри которого не было языка, но была все та же странная черная слизь.

— Нет, нет, нет… — зашептал Марс, отползая все дальше. — Давай мирно разойдемся? Мне, — парень продолжал отдаляться, — конечно, нужен был совет, но не от такого, как ты. — Неожиданно Марс остановился, ударяясь о что-то, и ощутил своей спиной нечто склизкое. Приподняв голову, парень увидел стоявшего позади него зомби, а следом за ним целую группу таких же мертвецов.

Адреналин забурлил в крови. Резко вскочив на ноги, Марс изо всех сил рванул вперед. Подпрыгнув, он наступил на спину зомби, который все еще ползком приближался к нему, и, перескочив через него, помчался дальше по коридору. Этот громкий топот привлек внимание остальных мертвецов, находившихся в комнате с книгами.

Коридор заканчивался поворотом влево. Резко затормозив, Марс быстро свернул за угол. В то же время зомби, свернувшие также резко, не все смогли удержаться на ногах. Некоторые из них споткнулись, а некоторые врезались прямиком в стену, заставляя ее затрещать. Топот бегущих позади ног лишь подгонял.

В этом месте дверей было не так много, но света было еще меньше. Неожиданно из комнаты, рядом с дверью которой оказался Марс, повалились мертвецы. Парень успел проскочить мимо них, а те, в свою очередь, рухнули на пол под ногами преследующих зомби. Некоторые из мертвецов начали спотыкаться, а другие, перепрыгивая или переползая довольно ловко, продолжали мчаться дальше.

Марс был готов закричать от переполнявших его эмоций, но все последние силы уходили только на быстрый бег. Неожиданно впереди по коридору появилась группа очередных мертвецов. Привлеченные звуком, они довольно быстро шли навстречу Марсу.

Парень в ужасе начал бегать глазами по коридору. Пространства в этом месте было мало, бежать особо было не куда. Заметив где-то впереди дверь, Марс попытался ускориться. Эта дверь находилась примерно между ним и теми зомби, что шли ему навстречу, причем к тем зомби дверь была все-таки ближе.

Оказавшись рядом с нужным местом, Марс резко затормозил, схватился за круглую позолоченную ручку и резко распахнул дверь. Зомби, также оказавшиеся рядом, бросились на него, а некоторые даже успели вцепиться в дверь.

Комната перед глазами оказалась погружена во мрак настолько, что не было видно ни единого ее уголка. Даже не задумавшись об этом, испуганный парень рванул вперед.

Перед глазами вновь появилась пелена мрака. На мгновение показалось, что ноги потеряли опору, но уже через секунду это чувство испарилось. Марс открыл глаза, видя перед собой просторную комнату в несколько этажей, уставленную книжными шкафами. В этом месте находилось несколько люстр, висевших под потолком с необычными ярко горящими свечами.

Марс приложил руку к своему лицу, пытаясь успокоиться. Голова кружилась то ли от переизбытка чувств, то ли от постоянных перемещений. Сделав глубокий вдох, парень приподнял взгляд.

Впереди, где-то в самом центре этого книжного зала, стояла миниатюрная девушка с книгой в руках. Поза, в которой она стояла, напоминала боевую: ноги расширены, корпус слегка наклонен вперед, рука с открытой книгой чуть ниже, а с закрытой чуть выше. Девушка эта напоминала своей внешностью ребенка и, даже вернее сказать, куклу: волосы ее были кудрявыми, собранными в два низких хвоста, глаза округлыми зелеными, а лицо сердцеобразной формы с пухлыми щечками казалось каким-то слишком невинным. Именно из-за этой безобидной внешности Марс был удивлен при виде этой девушки здесь.

Собравшись с силами, парень медленно направился в сторону единственного живого человека в округе. Стоило ему приблизиться, как задумчивый взгляд незнакомки тут же переместился на него.

— Если пришел охотится, — начала девушка недовольным тоном, — отойди дальше и не мешайся.

— О чем ты? Я ничего не…

— Тише ты, — перебила она почти шепотом, — они сейчас нападут.

Марс удивленно приподнял брови. Он еще четко помнил свой бег на перегонки с зомби, а потому от такого заявления становилось страшно.

— Кто нападет?

— Постой, — девушка нахмурилась, задумчиво осматривая странного парня рядом с собой, — а где твой дневник или хотя бы оружие? — Осознание отсутствия и того и другого вызвало недоумение. Удивленная незнакомка выпрямилась, поворачиваясь лицом к Марсу. — Ты что, пришел в боевую зону без подготовки?

— Какая еще боевая зона? — не менее удивленно спрашивал Марс. — Я не могу понять о чем ты говоришь.

— Хочешь сказать, — слегка наклонив голову и недоверчиво сощурившись, девушка заглянула в глаза наполовину скрытые под густой челкой, — что ты новичок? Новичок без дневника и оружия пришел в боевую зону без подготовки?

Марс все также недоумевая смотрел на девушку, тем самым подтверждая ее догадки. Взгляд его как-то неосознанно переместился на книгу, которую она удерживала в своих руках. На удивление парня страницы книги были полностью пусты. Тяжело вздохнув, незнакомка захлопнула свою книгу и с возмущением произнесла:

— Все ясно. Кажется, ты один из тех умников, которые не пользуются главными входами и проникают в лабиринт через разломы. Знаешь уже что происходит с такими? Если ты все же добрался до этого места, думаю, ты уже столкнулся с ребятами подобными тебе.

К горлу подступил неприятный ком. Одна мысль о том, что он и сам мог стать одним из тех зомби, вызывала отвращение.

— Ну и что ты собираешься делать? — Женские брови вопросительно приподнялись. Уперев руку в бок, незнакомка перенесла вес тела на левую ногу. — Будешь сражаться голыми руками? Что-то подсказывает мне, что ты не такой сильный.

Марс сжал ладони в кулаки. Подняв решительный взор, он произнес:

— Я попал сюда не по своей воле. Я не знаю ничего о своем призвании, как и не знаю совершенно ничего об этом месте. Позволь спросить: что ты сделала бы на моем месте?

— Попросила бы помощи, — без колебаний ответила девушка.

Марс кивнул. Казалось, будто именно этого ответа он и ждал.

— Тогда, позволь представиться, меня зовут Марс Эдгриф. Я не знаю твоего имени, но не могла бы ты помочь мне?

— Марс? — Девушка улыбнулась. — Империя Церцея?

— Как ты, — Марс задумчиво нахмурился, — догадалась?

— Твое имя прекрасно соответствует религии этих фанатиков.

— О чем ты?

— Поймешь позже. — Неожиданно девушка протянула свою руку. Марс понял все без слов и спокойно пожал ее. — Меня зовут Бьянка. Раз уж ты попросил меня о помощи, я не стану отказывать. Одно условие: держись рядом со мной, и тогда ты сохранишь свою жизнь.

— Хорошо, — уверенно ответил парень.

Неожиданно в комнате повеяло холодом. Выпустив руку Марса, Бьянка внезапно вновь встала в боевую позицию. Некоторые из свечей, подвешенных под потолком, погасли, погружая зал в полумрак.

— Закон первый, — произнесла Бьянка решительно. Неожиданно, словно по принципу вращения стрелки часов, под ее ногами появился сияющий розовый круг, покрытый разными письменами и узорами. — Неуязвимость в обороне, но возможность достичь победы только в нападении.

Марс удивленно сделал шаг назад. Приподняв взгляд, он увидел возникших из неоткуда бестелесных созданий, выглядевших, словно летающие сферы со спускающимся вниз полупрозрачным шлейфом. Возникнув, эти сферы бросились прямиком к живым.

Бьянка резко захлопнула свою книгу и, отведя влево свободную правую руку, оттопырила пальцы. В тот же миг в ее ладони появилось нечто, напоминавшее сверкающий розовый меч. Ощутив его в своих руках, девушка быстро побежала вперед. Прижав к своей груди книгу, она взмахнула рукой слева направо, будто бы рисуя дугу в воздухе. Лезвие прошлось прямиком по сферам, летевшим на встречу. Правая рука оказалась отведена влево.

Впереди показался стол, уставленный книгами, и стулья, местами вытащенные из-за него, местами валявшиеся на полу. Так, вскочив на один из валявшихся стульев, а следом запрыгнув и на стол, Бьянка резко взмахнула рукой, вновь разрубая надвое парочку сфер. Разрубленные сферы замирали и испарялись в воздухе через некоторое время.

Ступив на спинку стула, что стоял уже по другую сторону стола, Бьянка намеренно заставила его повалиться назад. Спрыгнув на пол вместе со стулом, она притянула сияющий меч ближе к своей груди и, оказавшись рядом с последней сферой, воткнула его в нее.

Наступила тишина. Марс, следивший за всем этим со стороны, поражался. Бьянка в его глазах сражалась так умело и спокойно, будто бы совсем не волновалась из-за возможности получить травму.

Обернувшись, девушка посмотрела на изумленного парня. Брови ее сдвинулись.

— Я кому сказала от меня не отходить?

— Я должен был бежать следом?

— А если бы напал кто-то со спины?

Марс промолчал. Осмотревшись, он и впрямь понял, что вероятность этого была не мала.

— Я все понял. Прости.

— Ладно. — Тяжело вздохнув, Бьянка выпустила из своих рук меч. В тот же миг магический круг, который оставался активированным на том же месте, где его создала Бьянка, исчез, а вместе с ним исчез и меч. — Мы уходим отсюда. С тобой я все равно не смогу добиться цели.

Марс кивнул. Выйдя вперед и быстро обойдя письменный стол, он подошел к девушке.

— У меня есть всего одна карта возврата, — произнесла она, — и, к твоему счастью, на два места.

Марс удивленно склонил голову, но Бьянка даже не заметила его непонимающей реакции. Раскрыв книгу, девушка вознесла над ней правую ладонь и закрыла глаза. В тот же миг над поверхностью книги появилось нечто, напоминавшее золотистую воду. Из этой воды быстро вынырнула неизвестная черная карта в центре которой находилось изображение часов. Часы эти были необычными. Вместо привычных двенадцати цифр в них было шестнадцать часов, последний час из которых был отмечен символом месяца.

Схватив вертикально возникшую карту, Бьянка вновь захлопнула книгу. Она протянула другой конец карты Марсу и многозначительно посмотрела на него. Парень растерянно взялся за другой конец, и в тот же миг Бьянка произнесла: «Домус».

Обстановка перед глазами вновь сменилась. Карта, находившаяся в руках Марса и Бьянки, начала испаряться в воздухе, словно сгоревший лист. Парень приподнял голову и начал осматриваться. Сейчас они с Бьянкой находились на оживленной городской улице. Мимо проходили люди, по небу летали книги. Невысокие двух или трехэтажные дома были выполнены в стиле барокко.

Резко повернув голову влево, Марс осознал, что они находились как раз на развилке улицы, разделенной длинным треугольным зданием, на вершине которого виднелись те самые странные часы.

— Марс, — позвала Бьянка, смотря на парня с толикой недовольства, — идем. У меня мало времени.

— Хорошо.

Бьянка развернулась и решительно направилась вперед. Поспешив за ней, Марс начал удивленно осматриваться по сторонам. Люди, проходившие мимо, были одеты в самые разные наряды. От пышных вечерних платьев и строгих костюмов и до открытых топов с шортами и закрытых церковных одеяний.

«И вот это библиотека? Не похоже».

— Я быстро введу тебя в курс дела, — заговорила Бьянка. — Но для начала давай ты задашь свои вопросы.

— Могу я спросить, — Марс начал нагонять девушку, выравниваясь с ней, — что ты делала там?

— Искала фолиант, но из-за тебя поиски пришлось прекратить.

— Фолиант? — удивленно повторил Марс.

— Так, ясно. — Бьянка резко остановилась, тем самым заставляя остановиться и Марса. — Без предварительных объяснений все-таки не обойтись.

— Прости, — Марс пожал плечами, — я правда ничего не понимаю.

— Ладно, Марс, я буду говорить быстро и без остановки, так что попытайся все запомнить, хорошо?

— Понял.

— Отлично. — Бьянка потянулась к поясу на своих штанах, на котором висела коричневая кожаная сумка как раз подходившая под размеры книги. Сложив туда свою книгу, Бьянка начала рассказ: — Место, в котором ты находишься, это лабиринт или же библиотека, как называют ее люди снаружи. В это место попасть могут только чтецы, а потому те, кто находятся снаружи, даже не предполагают всего того, что происходит здесь. Чтецы, — Бьянка указала сначала на себя, а следом и на Марса, — то есть мы с тобой, живут в этом месте. При желании мы либо проходим лабиринт, либо остаемся в безопасных зонах наподобие этой. Зоны всего бывают двух типов: боевые и безопасные. Ты можешь понять по названиям, что в них особенного.

Марс закивал головой. Пусть по нему и было сложно сказать, что он чувствовал, но интерес в его глазах явно пробуждался. Бьянка лишь усмехнулась и продолжила рассказ.

— Цель чтецов — поиск редких книг. В них мы можем найти деньги, артефакты и даже необычные способности. Одну из моих способностей ты уже увидел. Новички вроде тебя пользуются предметами, в которые были вложены чьи-то способности, но, как ты понимаешь, срок жизни у таких предметов не долгий. Именно поэтому каждый хочет заполучить себе фолиант — книгу навыков.

— Понимаю.

— У всех чтецов, кроме самых явных новичков, есть дневники. Дневник, — Бьянка указала на кожаную сумку, в которую она еще недавно спрятала свою книгу, — это наш кладезь с сокровищами. В них мы храним как наши особые навыки, так и наши личные вещи. Дневники можно найти или купить, но, чем больше места в дневнике, тем он дороже.

— Понял. — Марс вновь кивнул.

— Редкие книги мы можем найти в боевых зонах. Обычно зоны делятся по уровням сложности, но порой даже в самых слабых зонах можно найти редкие книги и наоборот. Так что тут два выбора: скитаться по слабым зонам или идти на риск, но, — внезапно ткнув пальцем в грудь Марса, девушка нахмурилась, — даже не думай, что забравшись в опасную зону ты сможешь выхватить там книгу, прочитать ее и сбежать. Ты можешь читать только те книги, которые соответствуют твоему уровню. Это одно из правил лабиринта. Иначе ты просто не разберешь текст.

Марс кивнул, и Бьянка тут же отстранилась. Будто вспомнив что-то, девушка затараторила:

— А, кстати говоря, редкие книги, кроме дневников, из опасных зон не выносятся чисто физически. Даже если попытаешься, ничего не получится. Книга просто исчезнет из твоих рук. Так что читать их нужно прямо там.

— Хорошо.

— И, как ты уже заметил, все редкие книги защищаются обитателями опасных зон. Это могут быть как мертвецы и духи, так и монстры. Все зависит от самой зоны, которая всегда разная. — Подняв указательный палец вверх, девушка повернулась полубоком к Марсу и даже с каким-то воодушевлением продолжила рассказ: — Лабиринт построен в виде башни. На каждых десяти уровнях имеется хотя бы одна безопасная зона, а потому чтецы обычно проходят по несколько уровней и возвращаются в безопасную зону. Только после того, как ты покорил все десять этажей, ты можешь продолжать свой путь дальше. Немного находится самоубийц, которые продолжают восхождение без остановок. Мы с тобой находимся на втором уровне, но изначально были на третьем, а все потому, что ты вошел через разлом, который мог занести тебя в любую часть башни. Тебе еще повезло, что тебя закинули не на самый верх.

Марс иронично улыбнулся. Смотря за тем, как Бьянка расцветала прямо на глазах во время объяснений, он думал:

«И все-таки верно говорят, что нет большего счастья, чем передача знаний другим».

— Вопросы? — произнесла Бьянка, смотря на Марса недоверчиво.

— Чтецы в этом месте из одной страны или, — Марс оглянулся вновь замечая слишком разные типажи внешностей у прохожих, — нет?

— Нет, конечно. Главные входы в лабиринт, как и разломы, возникают по всему миру.

— А лабиринты для героев существуют?

— Да, у них свои лабиринты, у нас свои.

— Если от твоего уровня зависит можешь ты понять текст или нет, значит ли это, что именно из-за лабиринта я могу спокойно разговаривать со всеми чтецами? Или же в вашем мире все говорят на одном языке?

— Что значит в вашем мире? — Нахмурившись, Бьянка с холодом посмотрела на Марса. В этот момент даже он понял, что его слова были слишком неподходящими и произнесенными в спешке. Парень нерешительно отвел взгляд в сторону, пытаясь подобрать ответ, но в голову ничего не лезло. Оставалось лишь два варианта: признаться или соврать. Судя по глазам Бьянки можно было сказать, что ложь в данном случае ничего бы не решила.

— Я был призван из другого мира.

3. Поиски работы

— Я был призван из другого мира.

Наступила неловкая пауза. Бьянка в упор смотрела на Марса. Казалось, будто ее взгляд ничего не выражал. Округленные от легкого удивления зеленые глаза просто расширились и замерли в таком состоянии.

— О, — неожиданно спокойно произнесла Бьянка, — понятно. Тогда это все объясняет.

Развернувшись, девушка продолжила свой путь по оживленной городской улице. Марс бросился следом.

— Объясняет что?

— Причину твоего странного поведения, — Бьянка повернулась полубоком, пропуская прохожего, шедшего навстречу, — вопросов, и вообще полного незнания картины мира. Конечно, я могу спокойно предположить, что ты не знаешь ничего о строении самого лабиринта, но чтобы не знать говорят ли люди в мире на одном языке или на разных? Смешно.

— Но почему это тебя не удивляет?

— Потому что в мире полно призванных. По крайней мере, до тебя я уже встречала троих.

— Что? — Марс удивленно замер. Заметив это краем глаза, Бьянка остановилась и обернулась.

— Чему ты так удивляешься? — Девушка задумчиво склонила голову. — Многие страны пытаются призвать героя. Иногда получается, иногда нет. В той же Церцее героя призывают каждые двадцать лет.

— Двадцать лет?! — чуть ли не вскрикнул парень.

Бьянка лишь пожала плечами. Вновь развернувшись, она продолжила путь. Вскоре она вышла на другую улицу, где людей было куда меньше. В центре этой улицы располагался фонтан, сердцевиной которого была скульптура неизвестного мужчины с открытой книгой в руках. Подойдя к фонтану, Бьянка наконец-то замерла, дождалась пока Марс ее догонит и вновь заговорила:

— Итак, вернемся к делу. — Девушка указала пальцем на двухэтажное здание, на первом этаже которого виднелась вывеска какого-то магазина. — В этом месте можно купить оружие. — Сжав ладонь в кулак и оттопырив указательный палец, Бьянка приподняла руку и показала за спину. — Прямо напротив находится самая дешевая гостиница на этаже, но что-то подсказывает мне, что тебе и на нее не хватит денег. Чуть дальше…

— Погоди! — перебил все еще пораженный Марс. — Если героя призывают каждые двадцать лет, что случается с предыдущим?

Бьянка посмотрела на парня, отмечая его напряжение и искреннее волнение. Ее же все это не волновало.

— Кто знает? По официальной легенде он возвращается на родину, но что-то мне подсказывает, что в этой многовековой традиции прибытия-возвращения явно не все чисто.

Опустив голову, Марс уставился куда-то вниз. Ладони его машинально сжались, а взгляд стал каким-то чересчур серьёзным.

«Полидам сказал, что вернуться домой невозможно. Так все-таки возможно это или нет?».

— Ты бы о настоящем задумался, — прозвучал голос Бьянки, вернувший Марса в реальность. Резко подняв голову, парень посмотрел на свою спутницу. Бьянка смотрела с легким равнодушием. — Что делать без денег будешь?

— Без денег?

— Именно. — Девушка была готова закатить глаза, но сдержалась, осознавая, что в такой ситуации до любого доходило бы долго. — Все новички на главном входе получают от лабиринта первоначальную сумму. Ее хватает на первое время, но у тебя же совсем ничего нет, я не права?

— Права.

— Тогда, внимание, вопрос: что собрался делать? Получить первоначальную сумму ты уже не сможешь, так как прошел зайцем.

Марс задумался. Приподняв обе руки, парень выпрямил ладони, развернул их внутренней стороной к небу и слегка придвинул к Бьянке.

— Дашь в долг?

Девушка фыркнула. Поставив обе руки на талию, она произнесла:

— Обойдешься. Я сделала уже больше, чем должна была.

— Тогда, — Марс сделал шаг навстречу, опуская руки, — можно последний вопрос?

— Задавай.

— Как действует дневник? Как в него переносятся предметы и навыки? Если навыки представляют собой книгу, значит, что для их активации нужно прочитать определенные строки или можно прочитать любое предложение? Навык зависит от содержания книги? Ты произнесла перед активацией цитату из книги «Искусство войны» Сунь-Цзы, значит ли это, что твоей книгой навыков оказалась именно эта книга?

Бьянка удивленно молчала. Во-первых, это был уже не один вопрос, а, во-вторых, Марс спрашивал о таких вещах, о которых просто не должен был сейчас думать в его-то ситуации.

— Так, — девушка вытянула ладонь вперед, останавливая Марса, — погоди, тебе известна эта книга?

— Да, — Марс закивал, — и тогда, продолжая эту тему, почему книга из моего мира и книга в этом мире повторяются? Этот автор действительно жил в вашем мире?

Бьянка тяжело вздохнула. На некоторые из этих вопросов не могла ответить даже она.

— Никто не знает, что это за книги и откуда они берутся. Многие книги из лабиринта, как считают старейшие чтецы, не принадлежат нашему миру. Они просто возникают и также просто могут исчезнуть, если их никто не прочитает.

— А что насчет дневника?

— Можешь считать его сумкой большой внутри, но компактной снаружи. В дневнике обычно есть ограниченное количество мест, однако по объему ячейки практически не ограничены. Единственное условие: один предмет — одна ячейка. Когда ты что-то добавляешь в дневник, одна из его страниц заполняется описанием предмета, который ты туда вложил.

— А как нужно добавлять?

— Открываешь дневник, представляешь его в виде сумки, ожидаешь пока появится его сущность и молча складываешь.

Марс задумчиво закивал. Больше всего его привлекла не столько удобность переноса предметов в дневнике, сколько его возможность описывать все вносимые в него предметы.

— На этом закончим. — Бьянка выпрямилась и, развернувшись, направилась прочь. — Мне еще нужно вернуться в боевую зону и получить фолиант.

Марс остался в одиночестве около фонтана. Осмотревшись, он понял, что действительно не знал, что делать дальше. Периодически люди проходили мимо него, но подойти к кому-либо и попросить помощи он почему-то не мог. Просьба одолжить деньги или приютить на ночь от незнакомца казалась какой-то слишком безумной.

Неожиданно где-то за спиной раздался грозный крик. Резко обернувшись, Марс посмотрел в сторону той самой гостиницы, на которую еще недавно ему указывала Бьянка. Дверь заведения распахнулась и из него со всей силы вытолкнули какого-то незнакомца. Рухнув на землю, парень недовольно поморщился, но затем, будто вспомнив о чем-то, он вновь посмотрел внутрь гостиницы. На ее пороге стояла тучная женщина, русые волосы которой были скрыты под белой косынкой.

— Ну, хозяйка!

— Ни за что! — грозно взревела женщина. — Убирайся отсюда и без денег даже не возвращайся, бесполезный нахлебник!

Дверь с грохотом захлопнулась. Незнакомец остался сидеть на земле, продолжая растерянно смотреть куда-то вперед.

Подойдя ближе, Марс задумчиво осмотрел парня. Судя по виду тот был его ровесником. На ромбообразном лице незнакомца виделись вытянутые очки, скрывавшие карие глаза. Этот парень имел прямые, длинные волосы, кончики которых волнами уходили то вправо, то влево.

— Что, — заговорил Марс, делая еще один шаг навстречу, — не принимают?

Парень, сидевший на тротуаре, приподнял голову и повернул ее в сторону единственного заинтересованного зрителя. Нахмурившись, он возмущенно вскрикнул:

— Ни в какую!

— Все гостиницы обошел?

— Все до единой! — еще более настойчиво и возмущенно продолжал парень. — Никто даже за бесплатную рабочую силу не хочет предоставить мне и места на чердаке.

— И что делать будешь?

— Не знаю. — Тяжело вздохнув, парень поправил свои очки на переносице, поднялся на ноги и обернулся лицом к Марсу. — Пойду в какой-нибудь безлюдный переулок и заночую там. По какой-то причине грусть сменилась радостью. Взглянув на Марса, незнакомец воодушевленно продолжил: — Слушай, а ты кто? Ты так внимательно выслушал меня. Мне даже стало приятно, что в этом мире, полном равнодушия, кто-то настолько беспокоится обо мне.

Марс натянуто улыбнулся. Выставив перед собой руки, он как-то растерянно произнес:

— Нет, ты не понял. Можно я тоже переночую рядом?

Незнакомец замолчал, приподнимая брови от удивления. Не прошло и секунды, как на его губах появилась усмешка.

— А… Так ты собрат по несчастью.

— Меня зовут Марс. — Протянув руку, Марс дождался пока ему протянут ладонь в ответ и крепко пожал ее.

— Алекс, — добродушно сказал парень. — Приятно познакомиться.

Стоило Марсу выпустить руку нового соратника, как Алекс обернулся и направился куда-то вперед. Жестом приманив к себе Марса, он как бы попросил его последовать за ним. Ничего не знавший об этом месте парень так и поступил.

Где-то наверху прозвучал скрип петель. Приподняв голову, Марс увидел открывшееся на втором этаже здания, мимо которого они проходили, окно. Выглянув из этого окна, какая-то незнакомая женщина протянула руку с книгой на улицу и выпустила ее. На удивление эта книга не рухнула. Как и остальные книги, летавшие на уровне второго этажа и выше, она сначала зависла в воздухе, а затем плавно начала перемещаться куда-то вместе с общим потоком книг. При виде этого глаза Марса удивленно расширились, а Алекс, заметивший эту реакцию, лишь улыбнулся.

— Как давно ты вошел в лабиринт?

Услышав этот вопрос, Марс опустил голову и ответил:

— Сегодня.

— Сегодня? — удивленно спросил Алекс, продолжая идти вперед. — И уже потратил первоначальную выплату?

Марс промолчал первые несколько секунд, задумываясь над тем стоит ли говорить правду. Следом, все же решившись, он ответил:

— Я не через главный вход вошел.

— Ого, впервые вижу храброго идиота.

— В каком смысле? — Марс удивленно посмотрел на Алекса, который в этот момент довольно улыбался.

— Ну, всех новичков, которые заходят в лабиринт через разломы, называют храбрыми идиотами. Чаще всего они умирают, так и не доходя до безопасной зоны.

Марс замолчал. Слова Алекса были похожи на слова Бьянки, но было ли правдой все то, что сказала Бьянка? Почему-то именно во время разговора с Алексом парень задумался об этом и решил проверить.

— Я пришел сюда не добровольно, — сказал он, нагоняя спутника и начиная идти с ним шаг в шаг, чтобы видеть его реакцию. — Меня призвали из иного мира, а потом насильно отправили сюда через разлом.

— А, — Алекс закинул руки за голову, слегка потягиваясь, — тогда все понятно. Сочувствую.

Марс удивленно замер. Лицо Алекса в момент этих слов выглядело совершенно спокойно. Ни одно из его действий не выдало того, что он хоть немного удивился.

— Так здесь призыв — это действительно нормально?

— Что? — Обернувшись, Алекс опустил руки и посмотрел на Марса. Взгляд его показался каким-то задумчивым и не понимающим. — Конечно. Где существует магия, там существует и призыв. Разве это странно?

Марс покачал головой. Теперь он доверял словам Бьянки чуть больше, чем раньше, и теперь у него было еще больше вопросов.

— Ладно. — Улыбнувшись, Алекс кивнул куда-то влево. — Идем дальше. Мы почти пришли.

Марс продолжил идти вперед. Свернув в небольшой переулок и, пройдя через него, он вместе со своим сопровождающим оказался на еще более мелкой и безлюдной улице безопасной зоны.

— А я вот, — заговорил Алекс, грустно улыбаясь, — пришел сюда месяц назад. Как только мне рассказали про все эти боевые и безопасные зоны, я сразу понял, что жить мне в безопасной, однако за весь месяц найти нормальную работу так и не смог. Везде, где я работал, платили гроши, и оно понятно. Уровень-то второй, народу много, а вместе с ним и желающих остаться в самом начале.

— Так почему ты не пошел в боевую зону? Как я понял, ты мог бы найти там книгу с деньгами или навыками. Попробовать бы стоило.

— Что? — Алекс от испуга вздрогнул. Повернув голову к Марсу, он удивленно округлил глаза. — Я же сказал, что мне больше безопасные по душе.

Марс пожал плечами. Общаясь с этим парнем он все больше понимал его характер.

— Так нашел бы команду, было бы безопаснее.

— Ты не понимаешь, да? Чтецы по натуре одиночки. Они не сбиваются в команды и довольно редко ходят на охоту вместе.

— Охоту? — переспросил Марс.

— Охоту за редкими книгами.

Остановившись напротив темного переулка, Алекс поставил руки на бока и довольно улыбнулся. Сам по себе переулок был довольно чистым и безлюдным.

— Отлично. Почти так же неплохо, как и место на чердаке.

Опустив руки по швам, Алекс направился внутрь переулка. Марс прошел следом за ним, задумчиво осматриваясь. Учитывая то, что переулок находился между узкими улочками с минимумом людей, он действительно был пуст, чист и прекрасен.

Устало рухнув на пол, Алекс прислонился спиной к стене. Глаза парня самовольно закрылись, а сам он усмехнулся.

— Жестковато, но зато бесплатно.

Подойдя к противоположной стене, Марс также прислонился к ней и скатился на пол. От всего пережитого за этот день тело, как и разум, чувствовало себя ужасно.

— Предлагаю спать по очереди, — заговорил Алекс, вновь открывая глаза. — Конечно, воровать у нас почти не чего, но людям только дай повод. Без штанов оставят.

— Хорошо. Можешь отдохнуть первым.

— Правда? Отлично. — Рухнув, словно матрешка, на бок, Алекс подложил руку себе под голову и начал засыпать. В то же время Марс, оставшийся на карауле, откинув голову назад, вновь посмотрел на небо. Оно на этом этаже имело темно-синий, словно ночной, оттенок и было завешано множеством книг.

«Да, конечно, денек был бешенный. Даже не представляю, что буду делать дальше».

***

Новый день для Марса начался с поиска подработки. Обойдя пару тройку крупнейших улиц города, парень остановился возле одного небольшого, но довольно дорогого на вид заведения. Вывеска гласила: «Кофейная душа».

— Ну, — протянул парень, задумчиво щурясь, — думаю, это подходит мне больше всего.

Выпрямившись, Марс решительно направился вперед. Прозвучало тихое бренчание колокольчика. Отворив дверь, Марс вошел в заведение, сплошь выполненное из бежевых и коричневых цветов. Осмотревшись, парень заметил по правую и левую стороны ряды столиков, а где-то впереди длинную стойку, позади которой стояли стеклянные банки, наполненные разными видами кофе и сладостей.

— Добрый день! — прозвучал радостный женский голос.

Незнакомка в коричневом платье до колен с пышной юбкой быстро вынырнула из-под стойки. На голове ее была видна черная косынка, скрывавшая две длинные косы, а в ее руках находилась стеклянная банка с печеньем, подобная тем, что стояли на стеллаже за стойкой.

— Выбирайте место и присаживайтесь, — радостно продолжала говорить девушка. — Я сейчас принесу вам меню.

Марс отрицательно покачал головой, вызывая у работницы легкое недоумение. Подойдя ближе к стойке, парень произнес:

— Я бы хотел спросить: не нужен ли вам еще один сотрудник?

— Сотрудник? — прозвучал другой довольно грозный голос. Повернув на него голову, Марс увидел вышедшую из-за двери неподалеку женщину. Невысокая, худая, морщинистая и угрюмая хозяйка заведения с короткими седыми и слегка кучерявыми волосами подошла ближе к Марсу, раздраженно смотря на него снизу вверх.

— Еще один нежелающий покорять лабиринт? Ты кофе заваривать хотя бы умеешь?

— Умею.

— Тогда проваливай! — вскрикнула женщина, поднимая указательный палец на Марса, однако уже спустя секунду в ее глазах появилось удивление. Растерянно опустив руку, хозяйка спросила: — Погоди, что?

— Я умею заваривать кофе.

— Правда? — в разговор вступила девушка за стойкой. Радостно улыбнувшись, она посмотрела на Марса. — Это поразительно! Кофе — это же такой редкий продукт.

Хозяйка нахмурилась. Уперев руки в бока, она недоверчиво спросила:

— Откуда ты мог научиться такому?

— На предыдущей подработке, — ответил Марс спокойно.

Два серьезных взгляда переплелись. Марс смотрел в глаза женщины, а она смотрела в его глаза. Напряжение нарастало.

— Врешь?

— Вы можете проверить меня и убедиться во всем сами.

На женских губах появилась азартная улыбка. Ее негативный настрой быстро испарился, оставляя место лишь интересу и ожиданию. Повернувшись лицом к стойке, хозяйка произнесла:

— Лилит.

Резко выпрямившись, девушка согнула руку в локте, отвела ее вправо и приложила пальцы вытянутой ладони к виску.

— Здесь!

— Подготовь все необходимое для него.

— Будет сделано!

— Так, — Марс вновь посмотрел на хозяйку, — если я приготовлю вам кофе, вы меня примите?

Скрестив руки на уровне груди, женщина иронично улыбнулась. Чуть повернув голову к Марсу, она произнесла:

— Ты не только должен уметь его готовить. Ты должен делать его вкусным.

— А если вам все понравится?

Улыбка на женских губах стала еще шире и довольнее. Уверенно кивнув, хозяйка ответила:

— Тогда уже сегодня можешь выходить на работу.

— Понял.

Марс замер в ожидании. Лилит, вновь скрывшаяся за высокой стойкой, начала греметь дверцами шкафчиков и постепенно вынимать из них все необходимые емкости и кофейные зерна.

«Кофемашину мне вряд ли предоставят, — задумался Марс, — думаю, на кофемолку тоже не стоит надеяться. Тогда придется делать все в ручную».

Неожиданно Лилит выставила на стол кофемолку. При виде ее Марс улыбнулся, а хозяйка, заметив его реакцию, нахмурилась.

— Лилит, — решительно произнесла женщина, — убирай кофемолку.

Высунув из-под стойки свой нос, Лилит схватилась за нее руками и удивленно протянула:

— Почему?

— Чтобы уметь готовить настоящий кофе, нужно не только знать, как обращаться с кофемолкой. Нужно знать основы, не так ли?

Многозначительный взгляд переместился на Марса. При виде этой коварной улыбки парень лишь пожал плечами.

«Ты ведь специально делаешь это, да? Ладно. Без разницы, если меня примут».

Вновь спрятав кофемолку, девушка вынула из-под стойки ступку с пестиком и поставила их перед Марсом. Счастливая улыбка на ее губах даже как-то успокаивала.

— Удачи!

Марс осмотрел разложенное перед ним и примерно оценил свои возможности. Руки начали действовать рефлекторно. Пересыпав зерно в ступку, Марс схватился за пестик и, приняв удобное положение, начал молоть зерна. Сильные и уже натренированные руки делали это довольно легко и быстро.

Закончив с перемалыванием зерен, Марс аккуратно пересыпал молотый кофе в кофеварку. Его многозначительный взгляд поднялся на Лилит, как бы спрашивая где он может приготовить кофе, на что девушка улыбнулась.

Протянув руки к черному поясу на своем платье, она открыла висевшую на нем коричневую сумку и вынула из нее свой дневник. Ничего не говоря, девушка открыла дневник и вознесла над ним руку. В тот же миг над поверхностью страниц появилась светло-голубая рябь, напоминавшая качающиеся волны, в которые только что рухнул небольшой камешек. Из этой ряби появился сияющий светло-желтый шарик.

Взяв кофеварку за длинную ручку, девушка подняла ее и вознесла над тем самым шариком. Неожиданно из странного предмета появился огонь. Он вмиг охватил всю кофеварку и, окружив ее, быстро исчез.

Придвинув к себе деревянную подставку, Лилит поставила на нее кофеварку. Убрав свой дневник, она молча посмотрела на удивленного Марса и улыбнулась.

«Допустим…» — подумал Марс.

Парень иронично усмехнулся. Придвинув к себе несколько кофейных чашек на блюдцах, он аккуратно взялся за ручку кофеварки и приподнял ее. От горячей кофейной гущи исходил легкий дымок и приятный аромат, слегка напоминавший аромат горького шоколада. Это сразу говорило о том, что зерно было не дешевое и явно смешенное с чем-то.

Слегка наклонив кофеварку, Марс начал разливать напиток по чашкам. Закончив с этим, он протянул руку к небольшому кувшину, в котором находилось молоко.

Аккуратно вознеся его над чашкой, Марс приготовился. Склонив кувшин, он начал по кругу выливать молоко, образовывая им своеобразную воронку. Следом, поставив кувшин, Марс быстро схватился за сахарницу, которая стояла чуть в стороне и вообще не была предназначена для этого показательного выступления.

Это действие удивило и Лилит и хозяйку. Наблюдая за Марсом, они увидели, как он совершенно спокойно берет сахарницу в руки и насыпает сахар понемногу в чашку, плавно размешивая его. Повторив эту же схему со второй чашкой, парень завершил все приготовления и придвинул кофе к обеим зрительницам.

— Прошу.

Лилит и хозяйка переглянулись. Схватившись за чашки и поднеся их к своим губам, они попробовали приготовленный кофе. После первого же глотка глаза обеих расширились, а сами они удивленно уставились на Марса.

— Почему так вкусно? — радостно закричала девушка. — Что ты сделал?

— Ничего. — Марс пожал плечами. — Тут все дело было в вашем кофе, оно было хорошим. Ну, и еще немного сахара добавил.

— Зачем, — хозяйка недоверчиво посмотрела на Марса, — ты добавил сахар в кофе?

Парень сначала растерялся. Слегка склонив голову, он неуверенно произнес:

— Потому что он становится так слаще. Разве вы не делаете этого?

— Кофе относительно новый продукт. Его просто не принято пить с сахаром. — Женщина тяжело вздохнула. — По крайней мере, в моем ближайшем окружении так никогда не делали.

Удивленно покосившись на сахарницу, которую Марс еще недавно брал для приготовления кофе, парень спросил:

— Тогда для чего у вас на стойке сахар?

— Для моей выпечки! — радостно ответила Лилит.

Марс удивленно замолчал, не понимая, что должен говорить в такой ситуации. Хозяйка лишь усмехнулась. Поставив чашку на блюдце, а блюдце на стол, она повернулась к Марсу.

— Хорошо. Ты принят.

Марс улыбнулся. Эта теплая интонация хозяйки, как и ее конечное решение, обрадовали его.

— С удовольствием начну в любое время.

— Тогда начни сейчас. Уже светлеет, скоро придут посетители.

— Светлеет? — Марс повернул голову в сторону двери, где по правую и левую стороны находились широкие окна. Через них парень и впрямь увидел постепенно светлеющую улицу.

— Конечно. — Улыбнувшись, Лилит наклонилась на стойку и произнесла: — Новый день же начался.

— А тогда не слишком ли, — Марс резко обернулся к девушке, — долго на улице было темно?

Хозяйка и Лилит быстро переглянулись. Одна поняла все довольно быстро, а вот другая нет. Сощурившись, девушка спросила:

— О чем ты?

— Лилит, — произнесла женщина, переводя взгляд на свою подчиненную, — он, похоже, новенький в лабиринте, вот ничего и не понимает.

— А! — Радостно протянула девушка. — Тогда все ясно. Послушай, снаружи, то есть вне лабиринта, день можно условно поделить на две части по двенадцать часов, верно?

— Верно, — ответил Марс, недоверчиво кивая.

— В лабиринте примерно также, только день делится на две части по шестнадцать часов. Видел часы в центре города? В каждой безопасной зоне есть такие, и они всегда показывают верное время в лабиринте.

***

После окончания долгого рабочего дня Марс вновь неторопливым шагом направился в свой уже родной переулок. Еще утром он разделился с Алексом, и они оба отправились на поиски работы. Что-то подсказывало ему, что Алексу удалось найти уже и работу и жилье, а потому ночевать в переулке вновь он не собирался, но не тут-то было.

Остановившись напротив переулка, Марс к своему удивлению заметил там знакомую фигуру. Алекс сидел на полу рядом со своим дневником. Дневник раскрытым лежал на земле, а Алекс, вынимая из него раз за разом какую-то закуску, быстро и с большим аппетитом поедал ее.

Заметив краем глаза приближение, Алекс повернул голову. При виде Марса парень радостно вскрикнул: «Марс! Давай сюда!»

Пройдя в переулок, Марс замер. Еще вчера, когда Алекс без тени сомнения лег перед ним спать, он понял, что этот парень был весьма наивен, но дружелюбен. При виде его в переулке вновь, Марс сразу подумал, что Алекса кто-то обманул.

— А ты чего здесь? Разве ты не нашел работу?

— Нашел. Просто я нескольким гостиницам задолжал. — Стерев крошки с лица, парень улыбнулся. — Они сговорились между собой, и теперь, пока я не оплачу долг, жить мне на улице. Что насчет тебя?

— Дневник хочу купить.

— Дневник? — удивленно переспросил Алекс. Заметив с какой задумчивостью Марс смотрит на его собственный дневник, он все понял. — Точно. Ты ведь через разлом прошел. Значит, у тебя не было денег даже для покупки дневника?

— Нет. — Марс подошел к стене, стоявшей напротив Алекса и, прислонившись к ней, устало скатился на пол.

— Тогда как ты вообще выбрался из боевой зоны? На какой этаж тебя забросили?

— На третий. Меня спасли.

— Ого, — задумчиво протянул Алекс, поправляя очки. — Тебе очень повезло.

— Можно сказать и так. — Улыбнувшись, Марс приподнял голову к небу. В это время суток оно вновь покрылось пеленой тьмы, по которой плавно проплывали книги. — Послушай, а зачем люди выпускают книги в небо? Почему книги вообще летают?

Алекс быстро закрыл свой дневник. Также откинувшись спиной на стену, он произнес:

— Никто не знает почему они летают, но все знают зачем их оставляют другие. — Улыбнувшись и приподняв указательный палец, Алекс устремил его в небо. — Книги отправляют кружить над безопасной зоной для того, чтобы новички могли использовать имеющиеся в них знания. В наших кругах не принято избавляться от надоевших книг, а носить их все с собой практически нереально. Поэтому чтецы оставляют свои книги в небе на безопасных зонах.

— То есть, — Марс посмотрел на кружащие в небе книги, — я могу спокойно использовать их?

— Попробуй.

Наступила тишина. Марс, задумчиво смотревший в небо, начал размышлять о своем, а вот Алекс взвесив все за и против, серьезно заговорил:

— Послушай, я не знаю, стоит ли говорить тебе об этом, но я нашел подработку. Она, вроде как, не сложная. Нужно пройти в безопасную боевую зону и забрать одну книгу. Если ты хочешь, мы могли бы пойти вместе и поделить награду пополам.

Марс опустил голову, смотря на Алекса. В его взгляде не было видно желания обмануть, но по его словам уже можно было понять, что, кажется, кто-то хотел обмануть его.

— Мне бы не хотелось, — продолжил Алекс, — чтобы ты и дальше оставался здесь жить. Ты заработаешь на дневник еще не скоро, и, уверен, тебе даже придется поголодать несколько дней, как раньше делал это и я. — Опустив свой взгляд, парень с какой-то грустью пожал плечами. — Мы собратья по несчастью, так что я не очень-то хочу оставлять тебя здесь одного.

Марс молчал. Слова Алекса звучали все подозрительнее, но, тем не менее, искреннее.

«Кажется, мне не стоит говорить ему, что я смогу со своей зарплатой за три дня купить дневник».

— Ты же боишься боевых зон, — произнес Марс недоверчиво.

— Боюсь. — Алекс кивнул. — Но с этим заданием я запросто смогу выплатить долг. Моя задача: расквитаться с долгами, найти нормальную работу и зависнуть на этом этаже. Идти выше не для меня.

Марс усмехнулся. По ответу Алекса можно было сказать, что он и сам не сильно-то верил в существование безопасной боевой зоны, но иного выхода из ситуации он просто не видел.

— Хорошо. Пойдем вместе.

4. Поддержка других

Склонившись над ведром воды, Марс набрал прохладной жидкости в свои ладони и плеснул ею себе в лицо. Приятная прохлада, охватившая кожу, вызвала ощущение расслабления и наслаждения. Парень устало закрыл глаза и, выпрямившись, потянулся за сухой мягкой тканью.

— Марс! — прозвучал женский крик где-то за спиной. Спустившись в кухню, которая располагалась в подвале, Лилит остановилась где-то на пороге. Ее глазам предстало несколько рядов шкафчиков, длинный стол и мужская фигура, стоявшая во всем этом окружении. Из-за отсутствия окон свет не проникал в комнату, однако благодаря специальному сияющему устройству, созданному силой неизвестного чтеца, в затемненной комнате все же был источник света. — Хозяйка зовет наверх. Мы уже открылись.

— Понял. — Смахнув капли воды со своего лица, парень обернулся. Глазам его предстала худощавая фигура улыбавшейся девушки. Как обычно, на Лилит было надето рабочее коричневое платье с черным поясом, а также черная косынка, скрывавшая два длинных русых хвоста, спускавшихся по спине.

Склонив голову влево, Лилит сощурилась и медленно подошла к Марсу вплотную. Дотягивая ему лишь до груди, она ненароком заставляла парня опускать голову. Неожиданно девушка протянула руку к волосам Марса. Приподнявшись на носках, она намеренно зачесала его намокшую челку и уложила ее.

— Волосы с этого момента прибирай. — Грозный женский взгляд уставился в пронзительные и как будто всегда хмурые мужские глаза. Лицо Марса с зачесанными волосами казалось намного привлекательнее: вытянутое, с широкой нижней челюстью, прямым носом и опущенными, казалось бы, хмурыми бровями. Хотя больше всего внимания привлекали именно его глаза: зеленые, заостренные у концов, ясные и строгие. Обычно по глазам человека можно было сказать какой он: позитивный, негативный, раздражительный и многое другое. По глазам Марса можно было сказать лишь то, что он был всегда недоволен и недоверчив. — Понял? Или вообще обстриги!

— Хорошо, — произнес Марс, не сдвигаясь с места. Близость Лилит, ее смелость, приятный голос и даже манящий кофейный аромат, уже впитавшийся в коричневое рабочее платье, затуманивали сознание.

Улыбнувшись, девушка отстранилась и вновь развернулась. Высоко подняв правую руку, она радостно и даже как-то громко произнесла:

— Ладно, ладно. Пойдем уже!

— Быстрее! — прозвучал в ответ крик хозяйки, проходившей мимо вершины лестницы, ведущей в подвал. На голос хозяйки Лилит быстро побежала наверх.

Оставшийся в легкой растерянности Марс аккуратно приложил руку к своим волосам, касаясь зачесанных прядей. Конечно, без этой длины волос было намного проще жить, но и с ней у него не было особых проблем. Тратить время и деньги на парикмахера не хотелось, а с такими мыслями проще было оставить все как есть.

Опустив руку, парень потянулся к своему рабочему фартуку, накинул его на себя и плавно направился на выход. Поднимаясь по деревянным ступеням все выше и выше, Марс уже начинал различать посторонние голоса.

Оказавшись на первом этаже, парень вышел из длинного затемненного коридора в рабочий зал и осмотрелся. Несколько столиков уже были заняты гостями. Кто-то присаживался у окна, кто-то стоял у стойки рядом с Лилит, обсуждая с ней свой дальнейший выбор.

Неожиданно Марс ощутил хлопок по спине. Быстро выйдя вперед, хозяйка бросила строгий взгляд на нового работника.

— Дуй за стойку. Будешь сегодня во всю помогать Лилит.

— Понял, госпожа Сафона.

— И что еще за госпожа? — Женщина резко повернулась лицом к Марсу. Невысокая, с кучерявыми седыми волосами хозяйка подняла вверх указательный палец и ткнула им в живот Марса. — Уж лучше хозяйка или владелица. По имени лучше даже не обращайся, понял?

— Понял.

Марс вновь приподнял взгляд на гостей. Он и Сафона медленно направились в сторону стойки. Надо было сказать, что посетители этого места действительно не казались простыми. Их нарядная выделяющаяся одежда, а также наличие оружия за пазухой, говорили о том, что простыми местными они не были.

— А посетители у вас… Необычные.

Сафона приподняла взгляд, хмуро смотря на Марса. Проследив за его взором, она тут же поняла о чем шла речь.

— Так ведь у нас заведение не дешевое. К нам спускаются самые разные люди с верхних этажей.

— Спускаются? — Марс повернул голову к хозяйке и слегка наклонил ее.

Женщина тяжело вздохнула. К тому моменту она и Марс уже подошли к стойке, а потому парень занял свое рабочее место, а Сафона просто села на высокий стул, стоявший перед стойкой.

— Ты уже видел карту возврата? Такие можно купить у бродячих торговцев. Они позволяют перемещаться между теми этажами, на которых уже был чтец.

— Разве они не дорогие?

— Марс! — громко позвала Лилит, стоявшая у стойки с гостями. — Две кружечки горького и один твой фирменный.

Даже не взглянув на девушку, Марс начал вынимать из-под стойки все необходимое и громко ответил:

— Понял.

— Чем выше этаж, — продолжала объяснять Сафона, слегка склоняясь к стойке, — тем выше сложность и больше награды можно получить. Там, наверху, крутятся совсем иные деньги нежели здесь.

— А почему тогда чтецы на высших уровнях спускаются так низко? Неужели наверху нет аналогов вашего заведения?

Сафона гордо улыбнулась. Приподняв вверх указательный палец, она покачала им в воздухе.

— Кофе достать и без того сложно, а перемещение его наверх — это лишние затраты. Именно поэтому мы расположились на первом этаже, и преобладающее большинство наших посетителей идут именно сюда.

Марс, действовавший уже на автомате, достал кофемолку и, положив в нее зерна, начал медленно размалывать их. Сам того не замечая, парень стал главной мишенью для взглядов заинтересованной троицы посетителей, сидевших за стойкой перед Лилит. Среди этих гостей была одна девушка с прямыми песочными волосами и светло-карими глазами, а также двое парней, один из которых сидел в черной шляпе с длинным белым пером, а другой имел платиновые волосы и будто намеренно подобранный под этот цвет черно-серебристый костюм. Троица, внимательно наблюдавшая за действиями Марса, склонилась к стойке и рассредоточившись так, чтобы было видно всем, а именно пирамидкой, начала запоминать каждое действие.

Ощутив какой-то дискомфорт, Марс закатал рукава и, развернувшись к стенке, стоявшей за спиной, начал вынимать с верхних полок необходимую посуду. Вскоре вся посуда оказалась расставлена, а кофе разлит по чашкам. Не останавливаясь, Марс начал колдовать над последней чашкой, в которую еще нужно было добавить молока и сахара. Такие простые, казалось бы, логичные действия, для местных казались удивительными.

Завершив приготовления, Марс повернулся полубоком к Лилит. Девушка, как и гости перед ней, с улыбкой смотрела на работу Марса. Наступила пауза, прервать которую смог лишь сам Марс:

— Я все.

— Вы… — заговорила гостья, с улыбкой рассматривая парня. — И есть тот новый сотрудник с золотыми кофейными руками?

Схватив поднос из-под стойки и успешно поставив его на свою руку, Марс составил на него посуду и плавно направился в сторону гостей.

— Вы преувеличиваете, когда говорите, что у меня кофейные руки. Просто парочка навыков.

— Из книги? — с интересом спросила незнакомка, задумчиво щурясь. Подобный вопрос был задан неслучайно. В лабиринте изучение навыков и умений через книги проходило намного быстрее, чем во вне его, и уж тем более, чем без изучения книг совсем. Марс знал об этом по рассказам Алекса, но сам он, с того момента, как оказался в этом месте, еще ни одной книги не читал, а потому и проверить не мог.

— Из личного опыта.

— Тогда похвально. Очень похвально.

Марс начал молча расставлять посуду перед гостями. Стоило кружкам оказаться перед посетителями, как те быстро потянулись к ним. Ничего не говоря, вся троица начала дуть на горячие напитки и аккуратно делать по несколько первых глотков. Их лица покраснели, а губы растянулись в улыбках, вызванных наслаждением.

Пока посетители вкушали напиток, Марс начал осматривать их. Одеяние девушки было довольно открытым: короткий топ фисташкового цвета, такого же оттенка шорты и полупрозрачная ткань, свисавшая откуда-то с пояса. Парень в шляпе носил поверх себя черно-белое пончо с треугольными узорами. Третий же незнакомец с платиновыми волосами и черно-серебристым слитным костюмом носил на своей шее несколько разных амулетов. Объединяло всех троих только несколько деталей: символ рычащей пантеры на одеждах примерно чуть выше области сердца, а также кожаные сумки на поясах.

— А ты здесь новенький, да? — неожиданно заговорила девушка, в упор рассматривая Марса. — Неужели потратил все первые деньги и потому устроился работать? Или ты даже не пытался покорить лабиринт?

Марс отвел взгляд в сторону. Он пару раз уже объяснял свои истинные причины прибытия в лабиринт, и повторять подобные слова не хотелось.

— Я попал сюда случайно… — произнес парень настороженно. — Через разлом.

— Ого. — От удивления незнакомка резко и даже как-то неожиданно поставила кружку на стол. — Храбрый идиот?

Марс тяжело вздохнул. Прокрутив эти слова снова у себя в голове, он произнес:

— Меня заставили войти в разлом. Не добровольно я.

— Тогда, — произнес второй довольно заинтересованный голос, — тебе, наверное, тяжело.

Парень в шляпе плавно поставил чашку с кофе на стол, приподнимая свой взгляд на новоявленного сотрудника. Взор этого незнакомца с узким разрезом глаз был добрым, но слегка насмешливым. В то же время взор Марса был, как всегда, серьезным.

— Пока что я ночую на улице, но в целом все хорошо.

— На улице? — в один голос удивленно спросили Лилит и Сафона. Их лица приобрели шокированный, слегка побледневший, вид. Эта странная реакция заставила Марса растеряться и отвести взгляд.

— Ты почему сразу не сказал?! — Сафона ударила рукой по стойке, недовольно смотря на высокого парня. — Я бы оставила тебя на втором этаже. Там все равно только коробки да старый диван.

Марс не сразу нашел что ответить. Опустив руки на стойку, он нерешительно протянул:

— Я думал, что буду вам мешать…

— Еще чего! — Нахмурившись, женщина встретилась своим взглядом со взглядом Марса. Тот будто даже не понимал причину беспокойства. Ему было просто интересно почему посторонние люди были так добры к нему. — С того момента, как я приняла тебя на работу, ты почти член семьи. Если есть трудности, говори.

Марс удивленно расширил глаза. Все его вопросы, как и все размышления по этому поводу, разом развеялись. Нежно улыбнувшись, парень с радостью в голосе произнес:

— Спасибо вам.

— Получается, — заговорила обворожительная гостья, в этот момент размешивавшая напиток в своей чашке, — что у тебя ни вещей, ни оружия, ни одежды?

— Да.

Троица переглянулась. Следом взгляды двоих уставились на того, кто сидел по центру, и этим кем-то оказался парень с платиновыми волосами. Уже без лишних слов поняв намек, он тяжело вздохнул.

— У тебя, — с улыбкой начала девушка, — случайно не завалялось чего-то для новичка? Среди нас только твой дневник имеет размеры целого города.

Парень опустил взгляд на свой кофе, примерно оценивая все за и против. Следом, подняв взгляд на Марса, он ответил:

— Думаю, у меня мог заваляться лишний дневник, но не более того. Оружие и одежда для начальных уровней были проданы мной уже давно. Если хочешь, могу одолжить то, что есть.

— А можно? — Марс удивленно приподнял брови. Подобная помощь не только от коллег, но и от незнакомцев, поражала. — Я обязательно расплачусь.

— Не стоит. — Парень вновь приподнял свою чашку с кофе, делая несколько глотков. Его более активные и жизнерадостные друзья счастливо заулыбались.

Даже Лилит и Сафона, находившиеся неподалеку, ощутили радость за Марса. Быстро соскочив со стула, миниатюрная хозяйка подошла к своим постоянным гостям и произнесла:

— Тогда для каждого из вас одна чашка кофе за счет заведения. Будем считать это оплатой за помощь нашему новому сотруднику.

Спокойный парень слегка приподнял брови и, повернув голову к женщине, уверенно произнес:

— А вот от этого не откажусь.

Взгляды Марса и хозяйки пересеклись. Быстро осознав все, парень вернулся к кофемолке и начал приготовления очередных напитков. Пока Марс работал, мысли его были увлечены странными гостями, а также их отношениям к другим и взаимоотношениями друг между другом. Пока парень возносил кофеварку над светящимся круглым шариком, который в миг грел всю жидкость, мысли эти только нарастали и нарастали. Все же не выдержав, Марс повернул голову к гостям и произнес:

— Можно спросить? — Услышав этот голос, гости повернулись в сторону Марса. В то же время Лилит, заметившая подзывавших ее гостей на другом конце зала, плавно вышла из-за стойки и направилась вперед. — Вы путешествуете вместе? Я слышал, что чтецы одиночки.

— Обычно мы охотимся порознь, — заговорил кудрявоволосый парень в черной шляпе. Подперев лицо рукой, он задумчиво посмотрел на Марса. — Но не в том понимании, в каком это видишь ты.

— Мы из одной гильдии, — продолжила незнакомка с улыбкой. — Кстати говоря, я Элей, молчаливый парень справа от меня — это Ник, а парень еще правее него в черной шляпе — это Симон.

— Гильдии? — удивленно повторил Марс.

— О… — Симон удивленно выпрямился, убирая руку от лица. — Видно, что ты прямо новичок-новичок. — Приподняв руку, парень вытянул вверх указательный палец и с явным наслаждением начал рассказывать: — Послушай, в лабиринте существуют гильдии. Обычно это объединения чтецов, созданные для поддержки своих членов.

— Как выражается эта поддержка?

— Мы обмениваемся информацией друг между другом, — заговорил Ник, не нарочно заставляя всех остальных замолчать, — иногда ходим на сложную охоту вместе, а также финансово поддерживаем друг друга в случаях крайней необходимости.

— По сути, — радостно сказала Элей, указывая пальцем на изображения рычащей пантеры, расположенное прямо на ее пышной груди, — мы пытаемся поддерживать друг друга и вместе с тем поднимать навыки и знания всей гильдии.

— А это просто необходимо для господства в лабиринте, — продолжил размышления Симон.

Марсу не нужно было говорить дважды. Когда речь заходила об объединениях сильнейших и их господстве, это обозначало борьбу за власть. Соперничество между гильдиями было видно на лицо.

Завершив приготовление напитков, Марс поднял их и расставил перед гостями. Те радостно заулыбались и вновь потянулись к кофе.

— А как можно попасть гильдию?

— Стать сильнее, — без колебаний ответил Симон, — и тебя пригласят. Больше никак.

— Я понял. Спасибо.

Парень кивнул, как бы подтверждая свои слова, как неожиданно прозвучал грозный голос хозяйки:

— Марс! Как долго ты собираешься отлынивать от работы?!

Вздрогнув, парень приподнял голову и увидел женщину у противоположной части заведения с подносом в руках. На столике, рядом с котором стояла женщина, виднелись оставленные гостями пустые чашки с кофе. Быстро спохватившись, Марс развернулся и уверенно зашагал вперед.

— Уже иду.

Оставшись наедине троица из гильдии «Храбрость» замолчала. На губах Элей и Симона виднелись улыбки. В то же время Ник совершенно спокойно, не обращая ни на кого внимания, пил свой кофе.

— Забавный парень, — произнес Симон, откидываясь на спинку стула. Посмотрев на своих друзей, он увидел в их глазах согласие.

— Приятный. Таким людям хочется помогать.

Заказав еще парочку десертов и кружек кофе группа чтецов наконец-то насытилась и решила продолжить свой путь. Троица спокойно оплатила свой заказ и, попрощавшись, направилась на выход. Один лишь Ник вместо того, чтобы проследовать за друзьями, подошел к стойке, которую в данный момент протирал Марс. Встретившись взглядом с молодым парнем, Ник лишь кивнул. Он быстро вынул из кожаного кармана на своем поясе небольшой дневник и, развернув его, закрыл глаза. Над поверхностью пожелтевших страниц появилась светло-голубая рябь. Следом из этой ряби плавно, будто из глубин вод, всплыл еще один дневник. Схватившись за него, Ник протянул свой подарок Марсу.

— Главное не потеряй.

Марс широко улыбнулся. Обычно спокойный и рассудительный парень в этот раз просто не мог сдержать улыбки. Его появление в этом мире, как и появление в лабиринте, оказались для него настоящим шоком, однако поддержка окружающих, получить которую в его родном, современном мире, было бы практически невозможно, поражала.

— Ни за что не потеряю.

Ник лишь кивнул и, повернувшись полубоком, уже было собирался уйти. На прощание он махнул рукой и тихо произнес:

— Тогда я пойду…

Марс, осознавший эти слова и наконец-то отвлекшийся от своего подарка, громко произнес:

— Постойте! Я хотел спросить у вас совета.

Ник замер. Вновь обернувшись к парню, он с кивком головы произнес:

— Говори.

— Сегодня у меня первая осознанная вылазка в боевую зону. — Машинально сжав плотнее дневник в своих руках, Марс посмотрел на Ника серьезно. Он не был хорошо знаком с этим человеком, но по какой-то причине, чисто подсознательно, он чувствовал, что этот парень был силен и ему можно было доверять. — Мы пойдем с товарищем на третий этаж, и, честно говоря, я не совсем понимаю, что должен сделать для того, чтобы подготовиться к этому.

— Зачем ты сразу рвешься на третий? — Брови Ника задумчиво сомкнулись. — Ты же еще первую боевую зону не прошел, верно?

Марс отвел взгляд в сторону. На его губах появилась какая-то ироничная улыбка.

— Так получилось. У меня нет другого варианта.

Ник тяжело вздохнул. Прокрутив эту ситуацию у себя в голове, он пришел к выводу, что отговаривать Марса было уже бесполезно, а в этом случае оставалось вариантов не так много.

— Ладно. Тогда я могу лишь посоветовать тебе прочитать книгу навыков и купить оружие. На одухотворенное денег у тебя, конечно, не хватит, но вот на простое преобразованное должно хватить. В крайнем случае возьми в долг.

Марс молчал. Судя по его удивленным глазам можно было сказать, что эта фраза как залетела в его голову, так и вылетела. Быстро заметив это, Ник спросил:

— Не понимаешь, да? — С губ сорвался очередной вздох. — Одухотворенное оружие наделено своей волей и сознанием. Оно довольно редкое и дорогое.

— Точно не мой случай, — быстро осознав, произнес Марс.

— Преобразованное оружие — это то, в которое вложили какую-либо способность. Они тоже не дешевы, но хотя бы не редки. Главное не рвись в бой с голыми руками и не покупай обычное оружие. В лабиринте это просто бесполезные железяки. Не более.

— Понял. — Марс решительно кивнул. — Большое спасибо за помощь.

— Рано. — Ник, все еще удерживавший в своей руке дневник, вновь приподнял его и развернул. Светло-голубая рябь появилась над поверхностью страниц, а следом за ней появилась и странная книга в сером потрепанном переплете. — Эта книга навыков. — Подхватив появившийся предмет, Ник протянул его Марсу. — Если говорить простым практическим языком для новичка, тогда два этих типа книг отличаются тем, что книга навыков влияет больше на твои знания и реальные, доступные обычному человеку, возможности, а книга способностей может позволить тебе дышать огнем или летать по небу. Ясно?

Марс усмехнулся. Вспомнив лишь единожды образ Бьянки и ее странной способности, он ответил:

— Ясно.

— Тогда, — захлопнув свой дневник, Ник гордо посмотрел на Марса, — сейчас можешь начинать благодарить.

Марс улыбнулся. Сложив обе книги в своих руках в стопку, он поклонился своему новому знакомому и радостно произнес:

— Спасибо.

— Удачи тебе, новичок.

5. Сражение с мертвецами

Марс стоял на окраине города в потоке проходящих мимо людей. От центральной точки безопасной зоны, где были расположены загадочные часы с шестнадцатью делениями, его отделяло несколько крупных кварталов, однако, к удивлению Марса, чтецов здесь было еще больше, чем в центре.

Было в этом месте и еще кое-что, что вызывало удивление у новичка в лабиринте, а именно — огромная стена, тянувшаяся высоко вверх, и такие же огромные ворота, вершина которых скрывалась вместе со стеной в какой-то дымке, плавно переходящей в небесные оттенки. Ворота эти были широкими и двустворчатыми. Сделаны они были из какого-то сплава, и потому казались невероятно тяжелыми.

Сощурившись, Марс начал осматривать поверхность ворот. Странные узоры, местами переходившие в выгравированные изображения зверей, вызвали неподдельный интерес и желание изучить все это.

— Прости, прости, — прозвучал голос где-то со стороны.

Повернув голову вправо, Марс встретился взором со своим новым товарищем. Алекс быстро шел ему навстречу, виновато улыбаясь. — Не рассчитал время на подработке. Давно ждешь?

Повернувшись всем телом к товарищу по несчастьям, Марс отрицательно покачал головой. Его спокойное выражение лица, а также минимум слов без особой необходимости, вызвали на губах Алекса ироничную улыбку.

— Ладно, — поправив вытянутые очки на своем лице, Алекс прошел мимо парня и направился куда-то вперед, — тогда давай поскорее разберемся со всем этим.

Развернувшись следом, Марс направился прямиком за Алексом. Взгляд его начали цеплять прохожие. Люди в этом месте действительно казались удивительными. Каждый из чтецов был настолько непохож на других, что вся эта разница в цвете волос, голосах, стиле одежды, тонах кожи и телосложении просто рябила в глазах.

Нагнав своего напарника, Марс, как и сам Алекс, остановился напротив ворот. Осмотревшись, Марс понял, что возле ворот в этот момент стояли только они вдвоем. Остальные же просто проходили мимо.

Приподняв голову вверх, Алекс взглянул на точку, где темно-синяя дымка, сочетавшаяся с цветом неба, начинала накрывать собой ворота. Парень ощущал легкую нервозность, и чем дольше он смотрел на ворота, тем страшнее ему становилось.

— Мы пройдем через это и получим много-много денег.

Марс задумчиво покосился на парня. Он очень сомневался в том, что им вообще с этой работенки могли что-то заплатить, как и сомневался в том, что в случае успеха от них не попытаются избавиться, однако Алекс выглядел уже таким отчаявшимся, что пытаться отговорить его в этот момент было просто бесполезно.

«Иногда, — подумал Марс, на мгновение прикрывая глаза, — лучше заставить человека испытать на своей шкуре последствия его выбора, чем пытаться вразумить его».

— Ну, все! — Внезапно встрепенувшись, Алекс хлопнул себя по щекам. — Идем!

— Для начала, — перебил его Марс, не позволяя сделать и шага вперед, — не мог бы ты уточнить детали плана?

Алекс удивленно расширил глаза. Будто и сам вспомнив буквально только что о плане, он замолчал, а затем улыбнулся.

— Все просто.

Марс усмехнулся. Именно после этих слов становилось понятно, что жизнь простой не бывает.

— Поднимаемся на третий уровень, — продолжил говорить Алекс, начиная жестикулировать, — ищем зал с фолиантом и призываем на это место заказчика.

Пока Алекс объяснял, Марс обратил внимание на его пояс. Справа к ремню товарища была прикреплена темно-синяя кожаная сумка с дневником, а слева висел меч. Удивившись тому, что Алекс предпочел оставить оружие на поясе, а не спрятать его в дневник, Марс приподнял взгляд на Алекса.

— Почему бы тебе не убрать меч в дневник?

Алекс удивленно замолчал. Опустив взгляд на свой пояс, а затем вновь вернув его к Марсу, парень произнес:

— У меня всего пять ячеек в дневнике и все они сейчас заняты.

Марс задумчиво сощурился. Вспомнив о подарке Ника, а именно о дневнике, он задумался над тем, что имеющиеся у него пятьдесят ячеек — это еще очень даже неплохо.

Заметив задумчивость товарища, Алекс как-то машинально посмотрел на его пояс. При виде черной кожаной сумке парень удивленно расширил глаза.

— Марс! — радостно вскрикнул Алекс. — Так ты уже все купил? Поздравляю! Как дорого? Сколько ячеек? Когда успел купить?

— Сегодня, — ответил Марс, вновь вырываясь из пелены рассуждений. — Дневник мне подарил один из посетителей заведения, в котором я работаю. Примерно пятьдесят ячеек.

Алекс замолчал. По его лицу Марс легко смог заметить три точные стадии: растерянность, разочарование, отчаяние.

— Послушай... — начал Марс, понимая, что его слова могли как-то задеть.

Алекс резко развернулся, оказываясь спиной к Марсу. Приложив к своему лицу ладонь, он подавленно произнес: «Подожди пока, счастливый засранец. Мне нужно время для того, чтобы тебя не возненавидеть».

Марс покорно замолчал. Посмотрев на менее удачливого товарища с сочувствием, он отступил на один шаг.

— И почему судьба так ко мне не справедлива? — прозвучал тихий шепот Алекса. — Что я делаю не так?

Марс попытался сдержать ироничную улыбку. Приняв во внимание то, как легко Алекс доверился ему, он пришел к выводу, что вся проблема как раз заключалась в его наивности. Вновь вернув взгляд к воротам, Марс задумался:

«Третий уровень — это уровень зомби. Если мои подозрения верны, тогда книга, которую ищет Бьянка, это та же книга, которую будем искать мы. Хотелось бы надеется на то, что я неправ, но в данной ситуации нужно готовиться к худшему».

— Ладно, — Алекс быстро повернулся лицом к Марсу. На губах его вновь сияла улыбка. — Пару раз проклял небеса и сразу стало лучше.

— После этого они к тебе благосклонны точно не будут.

— Куда уж хуже?

— Всегда есть куда.

Алекс лишь пожал плечами и, повернувшись, плавно направился к воротам. Следом за ним пошел и Марс. Без лишних слов и каких-либо договоренностей парни подошли к двустворчатым дверям и замерли в ожидании. Огромные ворота из черного металла начали открываться во внутрь. Леденящий воздух подул с той стороны, вызывая не только мурашки, но и нарастающий страх. В следующую же секунду перед глазами все померкло.

***

Распахнув глаза, Марс увидел ровно в одном шаге от себя лестницу, тянущуюся вниз. В опаске отступив на несколько шагов, он столкнулся с кем-то. Марс испуганно обернулся, однако к его облегчению позади стоял лишь Алекс. При виде побледневшего лица напарника Алекс широко улыбнулся.

— Ты чего такой нервный? Это всего лишь я.

Марс глубоко вздохнул. Он еще хорошо помнил как опасно было это место, а потому терять бдительность просто не получалось. Осмотревшись, парень понял, что он и его товарищ сейчас находились на втором этаже какого-то старинного, полуразрушенного особняка. Длинная широкая лестница тянулась на первый этаж, к выходу из помещения, но, что-то подсказывало Марсу, что входная дверь была заперта.

— Хорошо, — произнес Алекс, задумчиво осматриваясь. — Куда пойдем? Нам нужен зал с теневым фолиантом.

Неожиданно прозвучал топот ног. Узнав этот звук еще из далека, Марс настороженно повернул голову влево. Из смежного коридора им навстречу неслась толпа зомби. Вонь в этом месте только усилилась. Разлагавшиеся и щелкающие челюстью трупы размахивали руками и издавали непонятные звуки, подобные стонам.

Алекс при виде мертвецов в ужасе отступил. Лицо его побледнело, а тело начало дрожать от страха.

— Это место… — произнес парень встревоженно, — кажется… совсем не безопасно!

Ужасающие стоны начали звучать и с первого этажа. Опустив взгляд на лестницу, Алекс увидел взбирающихся по ней мертвецов. У кого-то из мертвых отсутствовала нижняя часть туловища, а кто-то остался уже без рук.

Марс резко развернулся и побежал в противоположном направлении. Быстро встрепенувшийся от этого Алекс также развернулся и побежал следом по второму этажу.

— А ты серьезно думал, — впопыхах заговорил Марс, — что здесь будет безопасно?

— Я надеялся хотя бы на то, что на нас не набросятся в первые же секунды!

Впереди показался длинный узкий коридор поперек которого лежало чье-то тело. Разогнавшись и перепрыгнув через это тело, Марс быстро миновал препятствие.

Алекс попытался сделать также, но в тот момент, когда он подпрыгнул, тело начало медленно приподниматься, из-за чего парень споткнулся и только чудом сумел удержать равновесие.

— Кажется, — заговорил Марс, бегущий впереди, — на третьем уровне ты точно не бывал.

— А ты как будто бывал! — возмущенно вскрикнул эмоциональный Алекс, и неожиданно вспомнив историю Марса, он удивленно распахнул глаза. — Погоди, раз ты знал, тогда почему не остановил меня?!

Впереди показалась группа зомби, пробежать мимо которой было просто невозможно. Резко затормозив, Марс протянул руку к своей кожаной сумке.

«Не сомневайся» — быстро щелкнув по клапану сумки, парень открыл ее и вынул из нее свой дневник. Группа зомби была все ближе. От вида их провонявших гнилью лиц сердце быстро стучало.

Распахнув дневник, Марс представил свое новое оружие. Красная рябь появилась над поверхностью его дневника. Следом из этой ряби появилась рукоять меча. Схватившись за нее, Марс резко выдернул меч из дневника и удобно уложил его в своей руке.

Алекс при виде этой решимости лишь замер. Вид целых двух групп зомби, уже окружавших их, вызывал у него самого лишь ступор и смятение.

Плотно стиснув зубы, Марс собрал все силы в кулак и бросился навстречу монстрам. Приблизившись к этим пугающим воющим созданиям, парень резко взмахнул правой рукой, в которой находился меч. Острое лезвие полоснуло прямо по головам, оставляя после себя светящуюся ярко-красную линию, и в тот же миг, будто по щелчку пальцев, головы зомби, разрубленные справа налево, начали скатываться с оснований и падать на пол.

Алекс в ужасе отступил назад. Однако его напарник, тут же подтолкнувший вперед парочку пораженных созданий, продолжил бежать дальше. Вой за спиной усиливался. Осознав это, Алекс побежал так быстро, как только это было возможно.

Раз за разом на пути попадалось по несколько мертвецов. Марс, бежавший впереди строя, без колебаний поднимал свой меч и разрубал их плоть. Алексу приходилось лишь перепрыгивать через трупы и стараться не отставать, чтобы не быть настигнутым толпой за спиной.

«Почему он так спокоен? — удивленно размышлял Алекс, смотря на спину своего товарища. — Разве он не такой же новичок, как и я? Откуда у него такие навыки? Неужели он с самого начала был не таким, каким я его себе представлял?»

Впереди показался перекресток коридоров. Ускорившись, Марс быстро проскочил через него, а вот Алекс, бежавший следом, неожиданно для себя заметил целую группу справа от себя. Зомби вывалились из смежного коридора, заставляя Алекса испуганно отскочить в сторону. Не удержавшись на ногах, парень рухнул на пыльный деревянный пол. От страха и вида тянущихся навстречу гнилых рук в глазах потемнело. Алекс инстинктивно закрылся руками, приготавливаясь к дальнейшей боли, но боли не последовало. Вместо этого прозвучал грозный крик Марса.

Выскочив перед товарищем, парень с громогласным криком понесся в бой. Это поведение Марса вызвало удивление Алекса и быстрое возвращение его к реальности.

В воздухе заплясали капли крови, телесных жидкостей и отрубленных конечностей. Раз за разом взмахивая мечом, Марс активировал его силу и разрубал противников на своем пути, как нарезают потеплевшее масло. Лицо парня выглядело устрашающе: расширенные от смеси страха и ярости глаза, при этом мертвенно-бледный оттенок кожи, струящийся по лицу пот и широко открытый во время крика рот.

Алекс раздраженно цокнул. Склонив голову, парень принял сидячее положение.

«Что я здесь вообще делаю? Что мне стоит делать дальше? Без понятия, но, — перенеся вес тела вперед, Алекс начал быстро подниматься на ноги, — сидеть на полу точно не стоит».

Схватившись за рукоять меча, висевшего на поясе, Алекс взял его одной правой рукой. Строгий решительный взор устремился на зомби, которые раз за разом бросались на Марса, заставляя его отражать одну волну за другой.

Позади себя Алекс неожиданно услышал вой. Резко развернувшись, он взмахнул мечом. Это движение его показалось немного неуклюжим, но действенным. Острое тонкое лезвие прошлось по шеям мертвецов, отрубая их. От соприкосновения лезвия и его мишени, в коридоре неожиданно появился сильный ветер, вызванный навыком, вложенным в оружие. Этот ветряной поток оттолкнул зомби от Алекса, а также приподнял вверх все легкие элементы одежды и волоса.

Ощутив этот ветер, Марс на мгновение обернулся. Фигура Алекса, наконец-то стоявшего с оружием в руках, вселила больше уверенности.

— Марс! — закричал Алекс, поворачиваясь полубоком. — Пойдем здесь! За мной!

Марс усмехнулся. Сжав плотнее меч в своей правой руке и дневник в левой, парень разрубил лезвием стоящих перед ним мертвецов и намеренно подтолкнул их назад. Резко он, парень бросился вслед за напарником. Теперь уже дорогу вперед прокладывал Алекс. Размахивая необычным мечом из стороны в сторону, словно обычной деревянной палкой, он вызывал на губах Марса улыбку. Если бы не сила неизвестного чтеца, вложенная в это оружие, тогда Алекс уже давно был бы съеден.

Коридор, в который свернули парни, становился все темнее и уже. На деревянном прохудившемся полу валялись вырванные страницы из книг, потушенные свечи и некоторые куски плоти. Бросив взгляд на стены, которые в некоторых местах практически разваливались, позволяя увидеть деревянный каркас здания, Марс понял, что это место уже было ему знакомо.

Где-то впереди показался резкий поворот вправо, из которого навстречу парням начали медленно выходить зомби. Осмотревшись, Марс осознал, что они с Алексом просто не смогут нормально сражаться в таком узком пространстве. Решение пришло мгновенно. Бросив взгляд на дверь, находившуюся между ними и бегущими навстречу зомби, Марс придумал план.

— Ал! — вскрикнул он, не прекращая бежать. — Дверь! Хватайся за дверь и заходи в комнату!

Алекс перечить не стал. Пот, ручьем струившийся с его лица, а также соскальзывающие из-за влаги очки, мешали ему продолжать сражаться в том же темпе. Оказавшись возле двери, Алекс быстро схватился за ее ручку, распахнул ее и забежал в темное пространство.

Марс, бежавший на два шага позади, также приготовился резко затормозить и свернуть. Зомби уже были перед его глазами, но, не сильно желая с ними сражаться, Марс согнул руку в локте и оттолкнул ею от себя мертвецов. Бросившись следом в темное пространство, он наконец-то оторвался от погони.

Перед глазами все померкло, а следом и вновь засияло ярким светом. Вой и топот бегущих позади ног прекратились. Ощутив это, Марс медленно открыл глаза. Перед собой парень увидел просторный зал, уставленный книжными шкафами и несколькими письменными столами. Лестниц в этом месте не было, но чуть выше примерно на втором этаже, можно было увидеть длинные балконы, огибавшие весь зал.

Слегка опустив голову, Марс увидел лежавшего на полу Алекса. Парень в очках прижимался левой щекой к деревянной поверхности, радостно улыбаясь.

— Безопасность… — довольно протянул он, не открывая глаз.

Марс немного приподнял голову. Вспомнив свое прошлое появление в этом месте, он настороженно ответил: «Ошибаешься».

Неожиданно прозвучал топот каблуков откуда-то сверху. Приподняв голову, Марс увидел женскую фигуру, в этот момент быстро соскочившую со второго этажа этого загадочного зала, и тем самым проскочившую прямо над ним. Пышная женская юбка вспорхнула в воздухе, открывая вид на белоснежное нижнее белье и заставляя Марса отвести взгляд в сторону.

Девушка приземлилась на деревянный пол, словно кошка. Под тяжестью собственного веса ее ноги согнулись, но грациозности приземления не испортили. Быстро выпрямившись и обернувшись, она взглянула на двух парней перед собой. Этой девушкой оказалась Бьянка. При виде лица Марса она удивленно округлила глаза.

— Опять ты?

— Так, — Марс неуверенно пожал плечами, — получилось, что ли?

— Только не говори, — повернувшись всем телом к парню, светловолосая девушка недовольно нахмурилась, — что в этот раз тоже заставили войти.

Алекс, лежавший на полу, приподнял голову. При виде Бьянки, спокойно разговаривавшей с Марсом, он в изумлении открыл рот.

— Нет. В этот раз мы охотимся за фолиантом.

Бьянка недоверчиво сощурилась. Правая ее бровь изогнулась и слегка приподнялась.

— Это что, в этот раз ты решил быть мне соперником?

— Нет, нет, нет! — неожиданно закричал Алекс. Приняв сидячее положение, парень испуганно посмотрел сначала на Бьянку, а затем на Марса. — Мы передумали. Мы не будем даже пытаться соперничать с вами!

Марс и Бьянка удивленно посмотрели на перепуганного парня. Алекс сидел на коленях, положив руки на ноги, и покорно смотрел на Бьянку. Это его поведение Марса озадачило.

— Разве ты не принял это задание для того, чтобы заработать денег? — спросил Марс. — Почему ты хочешь от него отказаться, когда мы уже так близки?

— Потому что, — Алекс возмущенно посмотрел на нерадивого напарника, — наш соперник сама Бьянка! Ты ее рейтинг на этаже видел? Она одна из самых известных новичков-чтецов на нижних уровнях!

Марс удивленно склонил голову влево. Эта его реакция сообщила ответ без лишних слов. Алекс тяжело вздохнул. Устало взглянув на Марса, он произнес:

— Скажи: Открыть рейтинг.

— Открыть рейтинг.

Неожиданно перед глазами появилось белое окно, подобное тому, какое появилось перед Марсом во время получения призвания. Справа, слева и снизу этого окна виднелись стрелочки, перелистывающие страницы, а в самом его центре виднелась таблица, состоявшая из имен и некоторых категорий: имя, количество очков, ранг. Также Марс увидел внизу этого окна две вкладки. Одна из них, которая была подписана «Ближайшие этажи», была открыта на данный момент, а вторая просто называлась «Общий рейтинг».

— Если посмотришь внимательнее, — заговорил Алекс, — тогда ты увидишь рейтинг всех чтецов, находящихся на нижних этажах, а если нажмешь на «Общий рейтинг», тогда увидишь рейтинг всех в лабиринте.

Марс задумчиво закивал головой. Очередное открытие вызвало у него легкий интерес.

— Эй, очкарик, — прозвучал строгий голос Бьянки.

Выпрямившись, словно по команде, Алекс посмотрел на миниатюрную девушку, в тот момент строго рассматривавшую его. Скрестив руки на уровне груди, Бьянка нахмурилась.

— Это ведь ты потащил за собой Марса? Он слишком плохо осведомлен об этом месте, чтобы иметь какие-то контакты с перекупщиками. Кто дал тебе это задание?

Алекс нерешительно отвел взгляд в сторону. Так и не собравшись с силами, он тихо пробормотал:

— Одни парни в таверне «Сеантэ».

— А имена? — еще более недоверчиво спросила Бьянка.

— Они не представлялись.

— И ты все равно взял у них задание? — Девушка удивленно распахнула глаза. Опустив руки по швам, она слегка склонилась к Алексу, тем самым заставляя его посмотреть ей в глаза. — Тебе не показалось это странным?

— Мне были нужны деньги…

Бьянка недовольно цокнула. Выпрямившись, девушка машинально закатила глаза.

— Вот же… На что только люди не пойдут ради куска хлеба.

— И, — заговорил Марс, переводя взгляд с Бьянки на Алекса, — что будем делать дальше? Прорываться обратно в безопасную зону?

— Наверное… — парень в очках задумчиво приложил ладонь к подбородку. — Только нам стоит передохнуть.

Бьянка приподняла руку, на запястье которой виднелись наручные часы с шестнадцатью делениями. Присмотревшись к стрелкам часов, девушка произнесла:

— Не лучшее место.

— Почему? — одновременно спросили парни.

— Потому что совсем скоро, — приподняв руку с часами и развернув ее к парочке слушателей, Бьянка указала на них, — начнется новая волна стражей.

— Если они будут такими как в прошлый раз… — заговорил настороженно Марс.

— Не будут, — холодно отрезала Бьянка. — Чем фолиант ближе к своему исчезновению, тем агрессивнее создания в той зоне, где он спрятан. И, поверь, фолиант уже довольно скоро должен исчезнуть.

— Что? — Алекс устало застонал и, вытянув ноги вперед, оперся на свои руки. — Значит нам обратно к зомби нужно идти?

— У меня есть другая идея. — Взглянув сначала на Марса, а затем на Алекса, Бьянка произнесла: — Помогите мне найти фолиант, и я заплачу вам достаточно для комфортного месяца жизни в ближайшей безопасной зоне.

6. Важна каждая закономерность

Марс, Алекс и Бьянка находились в двухэтажном зале с высоким потолком, уставленном книжными шкафами. Деревянные половицы скрипели от каждого шага, в воздухе витал запах жженых свеч, которые по какой-то необъяснимой причине были рассыпаны по углам комнаты, а также шкафам и столам, но никогда не затухали.

— Ты… — переведя взгляд на Бьянку, стоявшую неподалеку, Марс произнес: — Что-то говорила о том, что чем ближе фолиант к исчезновению, тем опаснее хранители, верно? Можешь рассказать подробнее?

Девушка состроила недовольную гримасу и, отведя взор, ответила:

— А что подробнее-то? Хранители — это создания, охраняющие фолиант. Они всегда разные. Фолианты живут всего одну неделю, после чего исчезают. Когда фолиант появляется, всем чтецам на ближайших этажах приходит об этом уведомление.

— Уведомление? — непонимающе спросил Марс.

— Ты так ничего про систему и не узнал? — Бьянка удивленно приподняла брови. Ее укоризненный взор уставился на Алекса, который все еще сидел на полу, но уже в расслабленной позе: правая нога его была согнута, левая вытянута, а сам он опирался одной рукой на пол позади себя. — Очкарик, ты же не совсем профан. Почему другу-то не рассказал все?

Алекс растерянно посмотрел на Марса. Прочитав искреннее непонимание в глазах друга, парень поправил очки на своем лице и заговорил:

— Да, он как-то и не спрашивал.

Бьянка тяжело вздохнула. Приложив руку ко лбу, она слегка потерла его.

— Система — это твой персональный помощник в этом мире, — заговорила девушка. — Она есть как в лабиринте, так и вне его. — Опустив руку, Бьянка серьезно посмотрела на Марса и, подойдя к нему, ткнула ему пальцем в грудь. — Система по рукам и ногам связана с твоим призванием, а потому, когда ты делаешь что-то, что связанно с призванием, она проявляет себя.

Марс неожиданно вспомнил получение своего призвания, а также чтение книги, которую ему одолжил Ник. В этой книге заключались основные техники владения одноручным мечом. Чтение подобной толстой книги обычно заняло бы не меньше недели, однако стоило Марсу просто пролистать эту книгу, как вся информация сама перенеслась в его сознание. Более того, в тот момент перед глазами появилась табличка, задававшая вопрос и предлагавшая два варианта ответа:

Хотите освоить владение одноручным мечом?

— Да.

— Нет.

— Но я же не из этого мира… — протянул Марс задумчиво.

— А это и не важно, — уверенно ответила Бьянка, продолжая внимательно наблюдать за реакцией нового товарища. — Ты активируешь систему самостоятельно, в любом возрасте, когда просишь выдать тебе призвание. Например, окно, которое появилось, когда ты захотел взглянуть на рейтинг чтецов.

— Вы называете это окнами?

— Да.

— Ты можешь воспользоваться системой, — спокойно заговорил Алекс, слегка отклоняя голову назад, — произнеся: «Карточка чтеца».

Марс насторожился. Будто собираясь с силами, он замолчал, а затем уверенно произнес:

— Карточка чтеца.

Перед глазами внезапно появилось диалоговое окно бежевого оттенка. При виде его Марс от удивления вздрогнул. В окне виднелось несколько иконок, переключавших с одной страницы на другую, а также личная информация, такая как: имя, раса, призвание, сила, ловкость, интеллект, защита, навыки, способности, таланты.

Рассмотрев эту таблицу довольно бегло, Марс зафиксировал свое внимание лишь на одной строчке: «Талант номер 1 — умение попадать в неприятности».

Переведя взгляд на Бьянку и Алекса, Марс указал пальцем на диалоговое окно и спросил:

— А вы тоже это видите?

— Видим, — Алекс хитро усмехнулся, — но то, что мы видим, отличается от правды. Система не позволяет посторонним видеть настоящую информацию о человеке. Все твои данные замещаются на противоположные.

Марс задумчиво приложил руку к подбородку. Обдумав всю эту ситуацию, он тихо произнес:

— Значит тогда, перед королем, я мог просто назвать себя героем и ему пришлось бы мне поверить?

— Не хочется прерывать ваш отдых, — прозвучал строгий голос Бьянки, смотревшей в этот момент на свои наручные часы, — однако вынуждена вас поторопить. С минуты на минуту начнется волна.

Марс и Алекс стали серьезны. Выпрямившись, Марс чисто интуитивно смахнул рукой уведомление, видневшееся прямо перед его глазами и, не особо обратив на это внимания, потянулся к кожаной сумке, висевшей на поясе. Раскрыв сумку, вынув из нее дневник, а следом и открыв его, парень мысленно представил свое оружие. Рябь, появившаяся над пожелтевшими страницами, словно настоящие волны, начала колебаться из стороны в сторону, предвещая появление чего-то, что находилось глубоко внутри нее. В следующую же секунду из этой ряби появилась рукоять меча. Схватившись за нее правой рукой, Марс потянул свое оружие вверх, тем самым вынимая его из дневника. Поблескивающее при насыщенном свете свеч лезвие приковало взгляд Бьянки и Марса. Вынув свое оружие из дневника, парень быстро захлопнул его и встал в боевую позицию.

В то же время Алекс, тяжело вздохнув, начал подниматься на ноги. Ему не нужно было вынимать меч из дневника, ведь его оружие уже лежало рядом с ним на полу. Просто ухватившись за него, парень быстро выпрямился.

Спокойствие Марса и его четкие движения сразу сообщили Бьянке о том, что к бою он был готов, а вот страдальческое лицо Алекса и его неумелая попытка принять боевую позу, сразу сообщили ей, что он сражаться на достаточном уровне не мог и не хотел.

— Кажется из вас двоих один явно решил пустить жизнь на самотек, — произнесла девушка задумчиво.

Услышав ее слова, а следом и встретившись взглядом, Алекс вздрогнул и вмиг все осознал. Резко выпрямившись, парень возмущенно воскликнул: «Неправда. Я просто не ожидал, что это место окажется настолько опасным!»

— Врешь, — Бьянка усмехнулась, — иначе ты бы не купил такое дорогое оружие. Обошелся бы железякой или дубинкой.

Плотно стиснув зубы, Алекс раздраженно опустил нижнюю губу. Довольная интонация Бьянки, ее уверенность, а также верность выводов просто раздражали.

— Если бы у меня были деньги на книги с навыками… — прошептал Алекс задумчиво, после чего, вспомнив об одной детали, он возмущенно приподнял голову и посмотрел на Марса. — Погоди-ка, а откуда у тебя такие навыки владения мечом?

Марс бросил задумчивый взор на друга, не меняя своего положения и стараясь не терять концентрации. Голос его прозвучал спокойно:

— Перед прибытием сюда я освоил сражение на мечах.

Алекс недовольно цокнул, вызывая еще более радостную усмешку на губах Бьянки. Больше всего в этой ситуации Алекса злило именно то, что он все это время пытался себя обмануть, и теперь, когда ситуация кардинально изменилась, его предыдущие действия казались лишь глупостью.

— Бьянка, — позвал Марс, плавно приближаясь к девушке, — скажи, каким образом ты собираешься отыскать книгу в этом огромном месте?

Бьянка притянула дневник к своей груди, сильнее сжимая его. Ответ ее прозвучал, как всегда, спокойно и незамедлительно:

— В комнатах, в которых хранятся фолианты, всегда есть какая-нибудь закономерность. Именно она и позволяет чтецу обнаружить и прочитать книгу. Вычислишь закономерность, победишь. — Девушка бросила взор на Марса, но на его лице прочитала лишь непонимание. Пожав плечами, она продолжила: — Просто дайте мне время и прикройте мою спину.

— Хорошо.

Неожиданно прозвучал грохот. Резко обернувшись на источник звука, ребята увидели перевернутый книжный шкаф, который еще недавно стоял нормально. Книги были разбросаны по полу, свечи, стоявшие на шкафу и рядом с ним, оказались также сброшены. Пламя начало плавно окутывать лежавшие на полу книги.

— Началось! — вскрикнула Бьянка и, сорвавшись с места, побежала в сторону загоревшегося шкафа.

Марс, среагировавший на ее движения, побежал следом, и не зря. Стоило девушке рвануть вперед, как со всех сторон на нее внезапно набросились ярко-красные летающие огни. Слева, справа, спереди и даже сзади появились так называемые хранители, которые были готовы уничтожить любого в этой комнате одним лишь прикосновением.

Ускорившись, Марс обогнал Бьянку и, взмахнув клинком, направил его на хранителей, нападавших спереди. Странные летающие шары оказались разрублены на две части.

Резко повернувшись полубоком, Марс пропустил вперед Бьянку. Девушка пробежавшая мимо, но довольно близко к парню, быстро раскрыла дневник в своих руках.

— Закон второй, — произнесла Бьянка, не останавливая бега, — находясь в порядке, ждут беспорядка. Находясь в спокойствии, ждут волнений. — Вознеся правую руку над левой, на ладони которой находился дневник, Бьянка резко остановилась напротив загоревшегося шкафа и быстро опустила ладонь правой руки на поверхность открытой книги. — Это и есть управление сердцем.

Неожиданно пространство вокруг девушки озарилось светом. Магический круг, появившийся под ее ногами, начал увеличиваться. В тот же миг сильный поток ветра, вырвавшийся прямо из книги вместе со светом, разлетелся по всему залу, заставляя даже тяжелые предметы сдвинуться со своих мест. Зажегшееся пламя разом потухло, как и пламя всех свеч в зале.

Тем временем Марс, не видевший этого момента, но четко видевший перед собой светящихся хранителей, повернулся к ним лицом и бросился навстречу. Свет померк перед его глазами, но свечение хранителей осталось. Взмахнув клинком также уверенно и легко, как человек двигает своими руками и ногами, Марс слева направо разрубил сияющие огни, заставляя их постепенно померкнуть.

Неожиданно свечи, что были потушены силой Бьянки еще недавно, вновь загорелись, однако пламя, охватившее книжный шкаф и сами книги, вновь не возникло. Появившееся освещение позволило Алексу, все еще стоявшему на месте в изумлении, увидеть Марса. Темноволосый парень, только что завершивший свою атаку, совершенно спокойно опустил клинок и посмотрел на друга. Лицо его сразу стало спокойным, однако в секунду, когда свет только-только появился, на лице Марса Алекс мог четко увидеть широкую зловещую улыбку.

«Он улыбается? — подумал про себя удивленно Алекс. — Кажется, это место действительно подходит ему».

— И как? — неожиданно вскрикнул Марс, оборачиваясь к Бьянке.

— Черт, — девушка, запрыгнувшая на рухнувший и обгоревший шкаф, осмотрелась, — и здесь нет. Кажется, они хотят сбить меня с курса.

— Так хранители же.

Неожиданно комнату вновь всколыхнуло. Марс не успел отметить момента, когда перед его глазами появился противник, однако резкая боль в области живота заставила его быстро осознать ситуацию.

Огромный хранитель, появившийся из-за слияния множества мелких сияющих огней, быстро приблизился к Марсу и ударился о его живот. Сила этого удара была невероятной.

Марс приоткрыл рот, откашливая возникшую из-за травмы кровь. Эта атака быстро отбросила его назад, заставляя пролететь мимо Бьянки, стоявшей на шкафу, и ударившись об очередной стеллаж, рухнуть на пол. Стеллаж накренился, книги посыпались на голову парня.

— Марс! — испуганно вскрикнул Алекс, сам не осознавший эту ситуацию до конца.

Огромный хранитель, одна из сторон которого испускала странный шлейф, напоминавший шлейф покойного духа, плавно повернулся к Алексу. Парень, заметивший это, испуганно поднял свой меч.

Взгляд его машинально переместился на Бьянку, стоявшую позади. Девушка бросила неуверенный взор сначала на Алекса, а затем на Марса, все еще сидевшего под грудой книг.

— Это последняя моя попытка, — произнесла Бьянка, окончательно принимая решение. — Рассчитываю на вас! — Резко повернувшись спиной к Алексу, она разогналась и, подскочив к полке книжного шкафа, оттолкнулась от нее. Бьянка быстро вскарабкалась на шкаф и, добежав до самого его конца, подпрыгнула высоко вверх, забираясь на перилла второго этажа.

Алекс остался один на один с хранителем в полной растерянности. Вздрогнув от осознания ситуации, парень испуганно вернул свой взгляд к хранителю. Странное создание бросилось ему навстречу.

Запищав от страха, Алекс взмахнул мечом. Он быстро направил лезвие на своего огромного противника, который по размерам был выше двухметрового и шире самого толстого человека в мире. От страха парень плотно стиснул зубы и замер, будто ожидая, что цель сама напорется на его оружие, однако хранитель внезапно исчез. Не сразу осознав это, Алекс испуганно обернулся. В тот же миг нечто огромное и невероятно тяжелое ударило его сбоку, заставляя тело скривиться в форме дуги, и отлететь в сторону.

Алекс рухнул на пол и, перекатившись по нему несколько раз, замер лицом вниз. Меч выпал из его рук еще во время удара, оставляя полностью безоружным.

Хранитель, не остановившийся и после атаки, быстро подлетел к своему противнику и, поднявшись в воздух прямо над ним, приготовился атаковать. Светящийся красный шар резко начал опускаться вниз.

Алекс, ощутивший это, резко перевернулся и, словно мяч, выкатился из-под хранителя. Прозвучал грохот. Огромное создание, рухнувшее вниз, погнуло деревянный пол, оставляя на нем небольшую вмятину.

В то же время Алекс, ощущавший неимоверную боль в правой руке, которая просто отказывалась подчиняться, и во всей правой части тела, быстро схватился за свое плечо и поднялся на ноги. Думая лишь о выживании, он бросился в сторону своего оружия. Хранитель, опомнившийся довольно скоро, полетел следом за парнем.

Споткнувшись прямо напротив оружия, Алекс потянулся к мечу. Рука его схватилась за оружие, словно за последнюю надежду. Из-за сильного сжимания рукоятки меча костяшки вытянулись, побелели. Алекс, оставшийся сидеть на полу, резко развернулся и взмахнул мечом. Красная полоса разрубила воздух, оставляя после себя сияющую линию.

Хранитель, ощутивший опасность, быстро отстранился и тут же исчез. Его исчезновение вызвало неприятные воспоминания и небольшую догадку. Алекс резко вскочил на ноги и обернулся. Меч оказался выставлен куда-то вперед, где виднелся лишь длинный коридор, уставленный рядами шкафов.

Тело парня после падения было покрыто пылью. Правая рука висела, словно плеть. Очки съехали во время атаки и были накренены, но самым неприятным была не боль в руке, а боль в ребрах.

Тем временем Марс начал приходить в себя. Медленно открыв глаза, парень приподнял голову. Прозвучал последовательный звук падающих предметов. Книги, что лежали на голове и груди парня после падения, начали скатываться на пол.

«Больно. Мне казалось, что я сейчас кишки выплюну».

Марс открыл глаза, смутно различая окружающую обстановку. Все, что он понимал, ограничивалось его нынешним сидячим положением возле шкафа. Парень попытался приподняться. Все его туловище ощущало неимоверную боль после атаки, и служило напоминанием о том, что может случиться после потери концентрации.

«В прошлый раз эти хранители были другого цвета. Дело в том, что фолиант скоро исчезнет? И пожар в зале они устроили потому что…»

Выпрямившись, Марс приподнял свою левую руку. К своему удивлению он обнаружил, что ни во время нападения, ни во время потери сознания, дневник и меч он не отпускал, будто хватаясь за них, как за последнюю надежду. Помимо этого удивился Марс и тому, как тряслись его руки. Сначала не сильно понимая причину этого, а затем начиная осознавать, Марс удивленно расширил глаза.

«А когда это я стал таким храбрым? После того, как научился владеть мечом? Тело запомнило как нужно действовать и двигалось будто само по себе, но разум настойчиво продолжал говорить, что это ненормально, и, как результат…»

Марс нервно улыбнулся. С каждой секундой дрожь становилась все сильнее.

«После первой же травмы разум перестал слушаться тело и начал активно сопротивляться».

Парень попытался хотя бы сжать рукоять меча в своей ладони, но пальцы просто не слушались. Чувствуя сильную боль и усталость, Марс осознавал, что он и шага вперед ступить не мог.

Неожиданно прозвучал сдавленный крик. Алекс, вновь атакованный хранителем, рухнул на пол. Меч его окончательно оказался отброшен в сторону, а сам парень после второго такого удара был просто не в силах двигаться. Хранитель приблизился.

При виде этой картины Марс изумленно расширил глаза. Тело Алекса, лежавшее на полу бездыханно, заставило сердце замереть. Со стороны не было ясно был ли жив Алекс или к этому моменту он уже был мертв. Марс вновь попытался сжать рукоять своего меча, но его дрожащая ладонь продолжила вяло удерживать оружие.

Хранитель, приблизившийся к Алексу, вновь вознесся над ним, намереваясь атаковать. От страха, вызванного этой сценой, Марс не мог даже открыть рта. Счет шел на секунды, он абсолютно не мог ничего с этим сделать.

Неожиданно над головой прозвучал стук каблуков. Перед глазами Марса взмахнула пышная юбка с множеством слоев и белоснежные трусики. Приземлившись прямо перед парнем, Бьянка побежала вперед и громко закричала:

— Ты так и собираешься стоять в стороне, придурок?!

Марс изумленно расширил глаза. Этот громкий крик заставил его сердце вновь содрогнуться и будто бы прийти в чувство.

Разогнавшись, Бьянка быстро открыла фолиант и решительно произнесла:

— Закон третий. — Страницы дневника начали сами собой перелистываться и, будто остановившись в нужном месте, светиться. — Война любит победу и не любит продолжительности.

В свободной руке Бьянки появилось сияющее ярко-розовое копье. Резко затормозив, девушка широко расставила ноги и метнула оружие в сторону хранителя.

В этот же миг создание начало быстро опускаться, намереваясь раздавить свою цель, однако внезапно возникшее оружие со свистом подлетело к нему, вонзилось в самый центр и пролетело насквозь.

Хранитель исчез уже спустя секунду, но на его месте появилось множество мелких огней. Все они, быстро повернувшись к Бьянке, бросились к ней навстречу.

«Защищать — это наше задание…. — подумал Марс и, крепко сжав оружие в своей руке, наконец-то побежал вперед. — Тогда я просто не могу продолжать бездействовать!»

Парень начал быстро нагонять девушку. Заметив его краем глаза, Бьянка улыбнулась. Даже не активируя силу и не пытаясь защищаться, она замерла в исходной позиции и позволила Марсу пробежать вперед.

— Хотя бы в этот раз сможешь выполнить свою работу нормально?

На мужских губах появилась широкая улыбка. Быстро подскочив в другу, Марс поднял меч в своей руке и взмахнув им слева направо, затем наискосок вверх, он разрубил всех хранителей, беспорядочно летевших к нему.

— Еще бы!

Бьянка довольно улыбнулась. Неожиданно она услышала грохот падения. Повернув голову на этот звук, она увидела вновь сброшенный шкаф. Осознание пришло быстро.

— А вот и закономерность.

Повернув голову в противоположную от рухнувшего шкафа сторону, Бьянка заметила странное светло-голубое свечение, исходившее из коридорчика где-то между стеллажами. Еще в прошлый раз, когда она осматривала сгоревший шкаф, она пришла к выводу, что это действие было лишь ловушкой, а это значило, что искать нужно было в противоположном направлении.

Забыв обо всем, девушка побежала в сторону света. Улыбка появилась на ее губах, скрыть которую было просто невозможно. Бьянка подбежала уже совсем близко к нужному месту, но неожиданно искомый фолиант сам вылетел навстречу.

Удивленная девушка замерла, а желанная книга быстро вспорхнула вверх. В тот же миг, будто по команде, все хранители разом замерли и быстро полетели навстречу фолианту. Бьянка знала: когда хранители возвращались в свою книгу, это было предвестником ее уничтожения.

Ужаснувшаяся от этой мысли девушка, быстро осмотрелась. Взглянув на полку с книгами, стоявшую неподалеку, она сделала несколько шагов назад и, разогнавшись, высоко подпрыгнула, оттолкнулась от полок и вспорхнула ввысь. Из последних сил потянувшись к книге, Бьянка громко закричала:

— Не позволю!

Марс, смотревший на эту картину с удивлением, замер в ожидании. Сине-голубой свет, исходивший от фолианта, стал ярче. Озарив комнату, он будто намеренно начал скрывать все фигуры вокруг себя, лишая их теней, однако результат был предрешен.

Нащупав кончиками пальцев корешок книги, Бьянка схватилась за него и потянула книгу на себя. Фолиант подчинился, его свет потух, а все огни-хранители разом исчезли. Приземлившись на ноги, девушка присела. Прижимая к своей груди желанную книгу, она довольно улыбалась.

— Наконец-то. Столько мучения и боли…

Марс, стоявший в стороне, улыбнулся. Неожиданно перед его глазами всплыло окно с оповещением: «Фолиант на третьем этаже был обнаружен». Уже даже не удивившись этому системному оповещению, парень смахнул его и обернулся к другу. Присев рядом с Алексом, который в этот момент пребывал без сознания, Марс попытался аккуратно перевернуть его лицом вверх. Бегло осмотрев друга, парень без сомнений пришел к выводу, что им двоим стоило показаться доктору и как можно скорее. Посиневшая правая рука Алекса выглядела просто ужасно.

Вскоре прозвучал стук знакомых женских каблуков. Бьянка, ни на секунду не отрывавшаяся от фолианта, подошла ближе к своим товарищам. Страницы книги перелистывались перед ней сами по себе с невероятной скоростью.

— Так хранители исчезают после обнаружения фолианта? — спросил Марс, переводя взгляд на читавшую девушку.

— Не всегда. Как он?

— Ему срочно нужна помощь.

Последняя страница оказалась прочитана, после чего фолиант начал постепенно исчезать в женских руках. Перед глазами Бьянки появилось системное уведомление, читать которое она не стала. Смахнув окно, она присела рядом с парнями. Взгляд ее выглядел на удивление спокойным и серьезным.

— Хорошо. Такого рода травмы можно вылечить с помощью пилюль.

— Пилюль?

Приподняв левую руку, в которой Бьянка все это время удерживала свой дневник, девушка быстро открыла его. И вновь рябь, сияние, странный предмет, возникший из ниоткуда. Схватившись правой рукой за квадратную коробочку, Бьянка быстро открыла ее и вынула оттуда одну большую круглую таблетку.

— Это пилюли. Созданы одной способностью лечения.

— Их можно купить?

Бьянка коснулась рукой подбородка Алекса и, приоткрыв его рот, положила ему на язык пилюлю. Девушка тут же отстранилась.

— Конечно.

Марс, все больше заинтересованный в этой вещице, внимательно посмотрел на Алекса. Неожиданно тело парня покрыла странная желтоватая аура. Его раны и царапины начали постепенно исчезать, а переломанная рука восстанавливаться.

— А какие раны лечить эта пилюля не может?

Бьянка медленно поднялась на ноги. Обернувшись к Марсу, она с полной серьезностью произнесла:

— Оторванную голову.

Парень промолчал, но затем, какая-та волна эмоций и переживаний вызвала у него смех. Нисколько не сдерживая себя и своих эмоций, он начал громко хохотать.

Бьянка, воспользовавшись этим моментом, также вынула пилюлю из коробочки и положила ее на язык смеявшемуся Марсу. Он удивленно замер, а Бьянка совершенно спокойно произнесла: «Ты ведь тоже пострадал».

***

— И что было потом? — спросил Алекс, шедший позади своих товарищей. Сейчас он, Марс и Бьянка уже находились в безопасной зоне. Медленно идя куда-то вперед по городской улице, небо которой было застелено летающими книгами, ребята рассказывали детали произошедшего.

— Ничего. Нашли фолиант и дело с концом, — ответила Бьянка спокойно. — Говоря об этом, — быстро остановившись, девушка обернулась к Марсу и Алексу, — я же должна вам заплатить.

Марс лишь кивнул, а вот Алекс счастливо заулыбался. Бьянка, протянувшая руки к дневнику, быстро достала его и, небрежно открыв, представила желаемый предмет. Из глубин книги начал медленно появляться небольшой, но довольно увесистый мешочек. Схватившись за него, девушка захлопнула дневник и посмотрела на Марса.

Их взгляды встретились. Улыбнувшись, Бьянка спросила:

— Скажи, Марс, ты ведь собираешься продолжить восхождение?

Парень удивленно замолчал. Из-за постоянной круговерти он не успевал нормально подумать ни о своих желаниях, ни о своем будущем, однако сейчас, когда Бьянка задавала ему этот вопрос, он почему-то уже четко знал на него ответ:

— Конечно.

Девушка улыбнулась шире. Протянув мешочек с деньгами Марсу, она передала его и радостно произнесла:

— Тогда увидимся на вершине.

— Обязательно.

Бьянка радостно захихикала. Резко развернувшись, она без прощаний и прочих формальностей побежала куда-то вперед.

В то же время Марс, уже ощущавший дыхание друга за спиной, быстро приподнял мешок и бросил его куда-то за себя. Словно собака, увидевшая летевшую палку, Алекс схватился за мешок, останавливая его полет. Счастливая улыбка была растянута на его лице от уха до уха, но стоило мешку раскрыться, как она тут же исчезла.

— Что? Но ведь здесь явно недостаточно для нас двоих! — Алекс разочарованно посмотрел в сторону убежавшей девушки, но ее уже и след простыл.

Марс, совершенно безразличный ко всему этому, продолжил идти вперед. Алекс быстро пошел следом.

— В итоге заплатила достаточно для проживания на месяц, но только для одного! — возмущенно произнес Алекс, тряся мешком с деньгами.

— Заплатила же. Не забывай, что она потратила деньги на пилюли для нас и на карты переноса.

Алекс иронично улыбнулся. Ему было нечего даже противопоставить. Тяжело вздохнув, он не останавливая шага произнес:

— Ладно. Половина суммы — это уже не плохо, да, Марс?

— Забирай себе все.

Алекс удивленно посмотрел на безразличного друга, уверенно шедшего куда-то вперед. Резко остановившись, Алекс произнес:

— Но ведь тогда ты будешь и дальше спать на улице. Не позволю!

— Не буду. — Марс также замер на месте и, повернувшись к другу, указал на заведение, к которому он все это время и шел. Деревянная вывеска с выгравированным названием кофейного ресторанчика привлекла внимание Алекса. — Я устроился на работу в это заведение, и там мне предложили ночевать.

При виде роскошного оформления всего здания, располагавшегося еще и на главной улице города, Алекс изумленно раскрыл рот. Само осознание того, что его друг работал в таком дорогом месте, поражало.

— Что? — удивленно протянул Алекс. — Что?!

7. Познание лабиринта

Долгий тридцатидвухчасовой день наконец-то приближался к завершению. Сидя на крыше двухэтажного домика, внутри которого располагался кофейный ресторанчик, Марс время от времени протягивал руку вверх, подхватывал пролетавшие по небу книги и, опуская их к себе, начинал читать. За несколько дней, проведенных в безмятежном спокойствии, он стал намеренно выделять некоторые особенности лабиринта. Одной из них было быстрое привыкание к течению времени. Во внешнем мире Марс жил по нормам двадцатичетырехчасового дня. Здесь же время его бодрствования было увеличено, что, по идее, должно было сильно сказаться на самочувствии, но все было иначе. Единственным, что действительно напоминало Марсу о тридцати двух часах, был длинный рабочий день. В остальном же время воспринималось примерно так же, как и раньше.

Страницы книги, лежавшей в руках парня, перелистывались сами по себе. Марс, увлеченный процессом чтения, лишь держался за корешок и бегал глазами. Вскоре, когда текст подошел к концу, последняя страница перевернулась и плавно замерла.

Марс сделал глубокий вдох. Закрыв книгу, парень плавно отложил ее в сторону. Перед глазами внезапно возникло окно:

«Вы освоили навык "Готовка" десятого порядка».

Другой особенностью лабиринта, отмеченной Марсом, было разделение навыков на две группы. Существовали навыки общие. Они не были привязаны к конкретной границе силы, и благодаря этому они развивались в зависимости от усилий обладателя. Но были также навыки конкретные, которые имели определенную планку возможностей и, как ни старайся, улучшить этот навык ты уже не мог. В таком случае лишь поиск книги с подобным навыком, но более высокой границей, способен был помочь. Кому-то из чтецов больше нравились общие навыки, а кому-то конкретные. От конкретных ты мог намного быстрее добиться результата, но при достижении границы развиваться ты переставал. От общих навыков быстрого результата ждать не стоило. Без некоторой подготовки они были бесполезны, однако именно у этих навыков все границы были стерты. Номер порядка говорил о той границе, какая принадлежала конкретному навыку. Обычно, чем меньше была цифра, тем выше был предел.

Сделав глубокий вдох, Марс вновь приподнял взгляд. Небо, уже окутанное пеленой тьмы и звезд, казалось поистине прекрасным. И пусть это была всего лишь иллюзия или какая-то обманка, но именно в этот момент, сидя именно на этой скатной, покрытой черепицей, крыше, Марс чувствовал себя расслабленно.

Чуть выше головы парня по небу пролетали книги. Вновь протянув руку вверх, Марс схватился за корешок одной из пролетавших мимо книг и, опустив ее, взглянул на обложку. Темно-синяя кожаная обложка не имела на себе ни названия, ни имени автора. Лишь открыв книгу, Марс понял что это было. Перед глазами возникло окно:

«Хотите освоить навык "Ножницы в полете или 100 оригинальных поз во время секса?"»

Лицо Марса сначала исказилось от удивления, а следом и от задумчивости. Обычно он не стал бы тратить время на подобную книгу, но сейчас, когда чтение произведения из трехсот страниц ему давалось за десять минут, возможность изучить что-то новое прельщала.

«Не будет лишним? — подумал парень, отводя взгляд в сторону от окна. — Хотя нет, если эта штука будет отображаться в моей личной информации, я этого не переживу. Вдруг все-таки есть навык, способный раскрывать персональную информацию о других?»

Смахнув окно, Марс быстро закрыл книгу и вновь поднял ее вверх. Нечто, напоминавшее невидимые волны, подхватило книгу и медленно потянуло за собой. Марс отпустил корешок, а следом потянулся за еще одной книгой.

За время, проведенное в этом месте, Марс понял, что возможность читать книги навыков в безопасных зонах была изначально им недооценена. Ты мог случайно наткнуться на книгу, способную научить тебя готовить, шить, играть на музыкальных инструментах и даже строить дома. Да, частенько можно было наткнуться на бесполезные книги, и для того чтобы найти что-то стоящее, нужно было потратить достаточно времени, однако это себя оправдывало.

Слегка опустив взгляд, Марс посмотрел на каменный двухэтажный дом, стоявший напротив. На его крыше так же, как и сам Марс, сидел взрослый мужчина. Подхватывая одну книгу за другой, он внимательно изучал их и возвращал в небо.

«Возможно для тех, кто в итоге решается остаться в безопасной зоне навсегда, именно изучение этих книг становится своеобразным хобби».

— Марс! — прозвучал звонкий женский крик. Обернувшись, Марс увидел торчавшую из люка голову Лилит. Русоволосая девушка в косынке, как обычно, нежно и заботливо улыбалась. — Спускайся. Хозяйка ждет.

Марс кивнул в ответ. Посмотрев на книгу в своих руках, он быстро принял решение и, вернув ее обратно в небо, начал приподниматься. Почти ползком добравшись до люка, парень ступил на деревянную лестницу и начал медленно спускаться на этаж ниже.

Лилит стояла рядом, наблюдая снизу вверх за тем, как спускается ее новый коллега по работе. Стоило Марсу ступить на пол, как девушка задумчиво начала осматривать его. Отметив бледность кожи Марса, а также его легкую сонливость, Лилит с улыбкой произнесла:

— Когда читаешь много, начинаешь быстрее уставать. Поэтому не перенапрягайся. Ладно?

Марс удивленно приподнял брови. Слова Лилит были вполне логичными, однако он впервые посмотрел на чтение книг под другим углом. Марс уже давно заметил, что скорость чтения книг в лабиринте была действительно феноменальной, однако он старался не обращать внимания на усталость, возникавшую после этого.

«Если посмотреть на это иначе, тогда усталость — это неизбежная плата за возможность читать быстро?»

— Ладненько, — произнесла Лилит с улыбкой, замечая, что ее слова действительно заставили парня задуматься. — Пойдем скорее на первый этаж.

Марс вновь вернулся к реальности. Проследив за тем, как женская фигура быстро скрывается по другую сторону двери, парень тяжело вздохнул и осмотрелся. Лестница, ведущая на крышу, находилась прямо на чердаке, на котором сейчас проживал Марс и его новый друг Алекс. Получилось такое сожительство довольно просто. Марс познакомил Алекса с хозяйкой, тот упал ей в ноги, начал умолять о помощи и тем самым устроился на подработку в магазин.

Место, в котором теперь жил Марс, роскошью не отличалось. Скошенный потолок, лестница, ведущая на крышу, дверь, выходившая в коридор, в котором была расположена еще одна лестница, ведущая вниз, одна кровать, спальный мешок и коробки с различной продукцией.

Быстро подойдя к двери, Марс приоткрыл ее и вышел в узкий короткий коридор. Повернув голову вправо, парень сразу же увидел квадратную прорезь в полу и деревянную лестницу, спускавшуюся вниз. Яркий свет исходил с первого этажа. Присмотревшись к нему, Марс медленно подошел к лестнице и аккуратно начал спускаться по ней. Оказавшись таким образом в еще одном коридоре, он плавно пошел вперед. Другой конец этого коридора вел к самому гостевому залу, однако по правую и левые стороны виднелись несколько дверей, ведущих в разные комнаты. Так, подойдя к одной из приоткрытых дверей, Марс вошел в просторную комнату, предназначенную для отдыха сотрудников. Здесь стоял книжный шкаф, мягкий диван, пара кресел и письменный стол. Здесь также находилась Лилит.

Улыбнувшись, девушка в темно-коричневом платье жестом подозвала к себе Марса. Парень спокойно приблизился. Ему не всегда удавалось понять Лилит, а потому и искать смысл во всех ее действиях он перестал.

Молча приблизившись, Марс замер напротив девушки. Она улыбнулась еще шире и, неожиданно схватив Марса за руку, насильно развернула его боком к себе, а следом, подтолкнув назад, поставила подножку. Парень упал на диван, удивленно замирая.

В то же время Лилит, на вид нисколько не обеспокоенная происходящим, молча села поверх парня и, схватив его за подбородок, подтолкнула его назад, заставляя прижаться к спинке дивана и откинуть голову. Марс стал понимать еще меньше. Он четко чувствовал девушку, сидевшую прямиком на нем. Ощущал ее левую руку на своей груди, а правую на подбородке.

Неожиданно дверь хлопнула. В комнату словно вихрь влетела хозяйка и, подскочив к дивану с его обратной стороны, встала напротив Марса. Из-за запрокинутой головы парень мог видеть довольное лицо Сафоны и ножницы в ее руках.

— Лучше не дергайся, — ласково пропела хозяйка, хватаясь руками за длинные волосы Марса, — мы пытаемся помочь тебе.

Теперь все становилось ясно. Закрыв глаза, Марс попытался скрыть улыбку. Прозвучал легкий скрип ножниц, а следом и обрезание густых прядей. Темные волосы посыпались на пол, падая в ноги хозяйки.

— Вот увидишь, — заговорила Лилит, довольно улыбаясь, — так будет только лучше.

— Вынужден довериться вам.

Прозвучал топот ног. Приоткрыв глаза и бросив взгляд на дверь, Марс увидел в проходе Алекса. Парень, одетый в черные штаны, коричневую рубашку и фартук, стоял с несколькими крупными коробками в руках, удивленно рассматривая происходившее в комнате.

— Вы чего это? — непонимающе спросил Алекс.

— Смена имиджа! — радостно вскрикнула Лилит и, приподняв голову, залилась громким смехом.

Алекс присмотрелся к выражению лица Марса. Тот казался каким-то бледным и уставшим. Было видно, что сил на сопротивление у него точно уже не было.

— Нахлебник, — произнесла увлеченная процессом стрижки Сафона, — чего хотел?

— Ах… — Алекс усмехнулся, будто вспоминая о своем вопросе. — Куда мне стоит поставить коробки из кухни?

— Под стойку спрячь. Мы потом разберем.

— Как скажете.

Парень быстро развернулся полубоком и направился вперед по коридору. Чем больше он удалялся, тем тише становились шаги и тем отчетливее слышался скрип ножниц, отрезавших пряди.

Марс подловил себя на мысли о том, что ему, в сущности, было без разницы с какой стрижкой ходить. Ни длинные, ни короткие волосы его не напрягали.

«Возможно именно поэтому я воспринимаю эту проделку хозяйки и Лилит так равнодушно».

Вскоре вновь послышались шаги, и в комнату вошел Алекс. Взглянув на Марса, он понял, что стрижка была практически завершена.

— Чем-то еще помочь?

Сафона бросила взор на парня в очках. В последние дни Алекс старался особенно сильно. Помимо подработки в магазине, за которую ему совсем не платили, он полноценно работал и в другом месте. Именно поэтому хозяйка старалась его сильно не нагружать.

— С тебя пока достаточно.

— А с Марса?

Марс удивленно посмотрел на Алекса. Тот довольно улыбался, явно показывая, что у него имеются кое-какие планы. Хозяйка почувствовала подвох. Сощурившись, она задумчиво произнесла:

— И с него тоже. А что?

— Тогда я его забираю.

— Куда? — спросили хором Сафона, Марс и Лилит.

Алекс широко улыбнулся. Хлопнув себя по груди, он гордо заявил:

— Выпить и прогуляться за мой счет!

Лилит и Сафона недоверчиво переглянулись. Создавалось впечатление, будто именно они с недавнего времени решали стоит ли идти куда-то Марсу или нет, а все из-за безумного похода в боевую зону.

— Ладно. — Опустив ножницы, хозяйка отошла назад. Лилит, заметившая это, начала подниматься с Марса и отходить назад. — Вы можете пойти, но вернитесь до окончательного закрытия нашего заведения, чтобы мы вам передали ключи.

— Обязательно! — радостно произнес Алекс.

Марс выпрямился. Поднявшись на ноги, он прогнулся в спине и устало потянулся. Его раньше пышные и длинные волосы наконец-то были приведены в порядок и урезаны с боков. Челка парня лежала так, чтобы глаза были открыты, и именно это привлекало внимание всех тех, кто до этого смотрел в глаза Марсу лишь через пряди его волос.

— Ну, так что… — протянул Алекс.

— Если платишь ты, тогда идем.

— Ура!

Марс быстро повернулся лицом к выходу и плавно направился следом за Алексом. Лилит и хозяйка проводили этих двоих с ироничными улыбками.

***

Расположившись в одной небольшой, но довольно уютной таверне, Марс и Алекс сделали заказ. Очаровательная официантка в бело-зеленом платье с пышной юбкой быстро записала все продиктованные блюда, после чего, подмигнув, быстро скрылась. Марс посмотрел на Алекса, не без улыбки проводившего юную официантку взглядом.

— С чего это сегодня такая щедрость?

Алекс быстро повернул голову к Марсу. Радостно улыбнувшись, он ответил:

— Так ведь без тебя у меня бы ничего не получилось. — Слегка склонившись к столу, парень поставил на него локти. — Скорее всего я бы до сих пор спал на улице.

— А вот здесь ты прав, — Марс откинулся на спинку стула, и, отведя взгляд в сторону, начал осматривать заведение. Он знал, что это здание было построено из прочной каменной опоры, однако внутри таверны все было стилизованно под дерево.

— Честно говоря, — произнес Алекс, заставляя Марса вновь вернуть к нему взгляд, — я до сих пор не могу поверить в то, что ты так легко смог найти работу с нормальной оплатой в этом месте, да еще и обзавелся бесплатной кровлей.

— Неужели в этом месте так сложно найти работу с нормальной оплатой?

— Я же уже говорил. — Алекс слегка приподнял правую руку и отвел ее в сторону. — Это первые этажи. Здесь слишком много тех, кто не хочет продвигаться дальше в лабиринте. К тому же здесь безопаснее всего. Работы на всех не хватает, а благодаря этому все владельцы заведений на этаже жестко диктуют свои правила.

— На одно рабочее место всегда найдется тот, кто согласен работать за меньшие деньги?

— Ну, — Алекс натянуто улыбнулся, — да. Лучше так, чем не зарабатывать совсем.

Марс задумчиво отвел взгляд. В словах Алекса он видел смысл, но было все-таки кое-что, что заставляло его сомневаться.

— Тогда почему мы были единственными уличными бродягами?

— Не единственными, — поправил парень с усмешкой, — но, на самом деле, такое здесь происходит действительно не часто. Нам просто повезло, что мы не попались страже этой зоны. Иначе нас бы быстро вышвырнули на этажи выше.

Брови Марса приподнялись, выдавая его удивление. Недоверчиво сощурившись, он спросил:

— Такое действительно происходит?

— Конечно. Стража не заинтересована в том, чтобы допускать на этаже беспорядки.

— А кто назначает стражу? — продолжал цепляться за нить разговора Марс. — Здесь есть определенные правители?

— Скорее лидеры гильдий. Всякая безопасная зона подконтрольна определенной гильдии. В этом месте, например, правит «Храбрость». Слышал о таких?

Марс кивнул в ответ. Слегка склонив голову, он ответил:

— Один из членов этой гильдии мне и передал дневник.

Алекс резко отвернулся. Сжав ладонь в кулак и поднеся его к губам он через стиснутые зубы произнес:

— Везучий поганец.

Марс усмехнулся. Эта эмоциональность и полное нежелание скрывать истинные эмоции его поражали.

— Ты уже определись ненавидишь ты меня или нет.

— Я тебя не ненавижу, — возмущенно произнес Алекс, возвращая взгляд к новому другу, — но с завистью ничего поделать не могу. Это вполне нормальная эмоция для любого человека, манипулирующая нами в любой сложной ситуации. Но я стараюсь с этим бороться!

Неожиданно Марс засмеялся. Откинув голову назад, он даже не пытаясь успокоиться или прикрыть лицо начал звонко хохотать. Алекс лишь улыбнулся. Когда Марс немного успокоился, его товарищ радостно произнес:

— Продолжай это делать.

Марс удивленно спросил:

— Делать что?

— Улыбаться. — Алекс подпер голову рукой, задумчиво закрывая глаза. — Намного лучше, когда выражаешь свои эмоции и совершаешь ошибки, чем когда ты ведешь себя, как робот, и все делаешь правильно. Я вот ошибок не скрываю и стараюсь жить так, как хочу.

Марс усмехнулся. Скрестив руки на уровне груди, он произнес:

— Оно и видно.

— А вообще, — Алекс открыл глаза, смотря на Марса с переживанием, — тебе, наверное, тяжело приходится. Был призван из другого мира, заброшен насильно в лабиринт. Без средств и знаний об этом месте нелегко.

— Есть такое, но сейчас, когда у меня есть кров и заработок, уже проще.

Алекс опустил взор на стол, будто бы задумываясь над жизненной ситуацией Марса. Вскоре прозвучал следующий его вопрос:

— Скучаешь по семье?

— Как сказать… — Пожав плечами, Марс машинально положил руки на стол и скрестил меж собой пальцы. — Мои родители развелись лет пять назад. Самостоятельно я живу примерно столько же. После их развода мы практически не общались, так что я бы не сказал, что сильно переживаю по этому поводу.

— Совсем? — удивленно спросил Алекс.

— Мне, конечно, грустно от мысли, что они будут переживать из-за моего исчезновения, но, давай на чистоту. — Пронзительный взгляд парня приподнялся к Алексу. — У них новые семьи, новые приоритеты. Со мной они практически прервали общение. Признав меня погибшим они преодолеют это довольно быстро.

— А ты думаешь, что они признают тебя погибшим?

Марс вновь замолчал. Ответ на этот вопрос он и сам пытался найти все последние дни.

— В день, когда меня призвали в этот мир, я, кажется, должен был умереть. Если бы меня не призвали, думаю, я бы действительно умер.

— Удивительный ты человек. — Алекс улыбнулся с грустью. Конечно, он пытался своей интонацией показать восхищение, однако на его лице читалось явное сочувствие. — Рассуждаешь об этом с таким хладнокровием, еще и сражаешься ни о чем не переживая.

— Ошибаешься, — резко прервал Марс. — В прошлый раз я довольно четко осознал, что такое животный страх.

Алекс усмехнулся. Откинувшись на спинку стула, он произнес:

— Ну, хотя бы здесь мы с тобой мыслим одинаково.

Марс также усмехнулся. Воспоминания их последнего сражения все еще не давали покоя.

— На что похож твой мир? — прозвучал еще один вопрос Алекса.

— Даже не знаю… Не уверен, что ты поймешь.

Неожиданно рядом со столиком появилась женская фигура. Официантка в пышном платье быстро подошла с подносом в руках и начала расставлять заказанные блюда напротив клиентов. Приятный аромат печеной картошки ударил в ноздри, вызывая на губах Алекса улыбку. Парень протянул руки к столовым приборам, намереваясь сразу же начать трапезу, но неожиданно заметил, что официантка замерла и никак не двигалась.

Приподняв взгляд, Алекс увидел, что женский взор был направлен прямиком на Марса. Девушка нежно улыбалась, а щеки ее были слегка окрашены в розовый оттенок. В то же время Марс, явно увлеченный больше принесенной свежей едой, даже не замечал этого.

Парень недовольно цокнул, заставляя своего друга приподнять взгляд. Скривив губы, Алекс произнес:

— Еще и красавчик. Как тебя земля-то носит?

— И тебе приятного аппетита.

***

Закончив с перекусом, парни расплатились и покинули таверну. Все еще помня о времени и своем обязательстве прийти к закрытию кафе, они плавно направились в обратную сторону.

Для того, чтобы выйти к главной улице, на которой находился ресторанчик, парни должны были пройти несколько кварталов. Из-за позднего времени все меньше людей можно было увидеть на улицах. Даже свет возле домов плавно угасал, погружая город в полумрак.

— Да… — протянул Алекс, с улыбкой рассматривая темное небо, покрытое пеленой искусственных звезд, — в такое время только главная улица сияет ярче всего.

Марс на это не ответил ничего. Лишь пожав плечами, он бросил взгляд куда-то влево. Взгляд зацепился сразу же за несколько темных фигур, стоявших возле здания неподалеку и задумчиво смотревших на проходящих мимо парней.

Марс почувствовал неладное. Вновь переведя взгляд на дорогу, он заметил еще несколько мужских фигур, будто намеренно шедших прямиком на них.

Резко остановившись, Марс с холодом посмотрел на приближавшихся незнакомцев. Алекс, заметив отставание друга, также остановился и обернулся.

— Ты чего? — удивленно спросил парень.

Марс кивнул вперед. Проследив за его взглядом, Алекс наконец-то обратил внимание на идущих навстречу людей. В это же время те мужчины, которые стояли вдоль дома, также начали приближаться.

Один из них, самый высокий и широкоплечий, остановился прямо напротив Алекса и грозно спросил:

— Ты Алекс?

Парень сглотнул. Ситуация казалась все более напряженной.

Быстро схватив друга за шкирку, Марс притянул его к себе. Его серьезный взор уставился на незнакомца.

— Ты Алекс? — повторил свой вопрос мужчина, будто намеренно смотревший на парней сверху вниз.

— Я… — тихо произнес парень, машинально опуская плечи и горбясь.

— Тебя зовет босс. Иди за мной.

Марс перевел взгляд с незнакомца на Алекса. В голове у него уже была одна теория о том, кем могли бы быть эти люди. Частично он даже ждал момента их появления.

Алекс начал тихо посмеиваться. Посмотрев на Марса, он приложил руку к затылку и с натянутой улыбкой протянул:

— Марс, иди вперед. Я просто схожу поговорить с этими ребятами и сразу вернусь.

Брови Марса недоверчиво приподнялись. Попытавшись правильно подобрать слова, парень произнес:

— Эти ребята выглядят так, будто хотят освежевать тебя, но уж точно не поговорить.

Алекс усмехнулся, вновь начиная глупо хихикать и почесывать затылок. Это натолкнуло на одну мысль.

— Так ты это все-таки понял? — спросил Марс. Пожав плечами, он продолжил: — Славно. Тогда я точно никуда не пойду.

Высокий незнакомец, наблюдавший до этого за разворачивавшейся сценой молча, низким тоном произнес:

— Отлично. Одним трупом больше.

Марс усмехнулся. С вызовом посмотрев на мужчину, он решительно ответил:

— Это мы еще посмотрим.

8. Нападение в безопасной зоне

Марс бросил взгляд сначала влево, а затем вправо. Мужчины, окружавшие его и Алекса, с виду были похожи на обычных бандитов, однако нужно было понимать, что в лабиринте даже бандиты были не самыми обычными личностями.

Алекс, стоявший в паре шагов, был готов атаковать. От осознания этого рука Марса плавно потянулась к сумке с дневником, висевшей на поясе. Нащупав застежку сумки, Марс открыл ее. Клепка издала соответствующий щелкающий звук.

Противники восприняли это как сигнал. Даже не протягивая руки за своими дневниками, они набросились на Марса и Алекса. Осознание этого немного удивило.

Марс увидел огромный кулак, несущийся прямо ему в лицо. Резко присев, он позволил кулаку пронестись над головой и, тут же оттолкнув от себя руку противника, он слегка приподнялся и нанес атаку по его животу. К удивлению Марса, этот высокий мускулистый мужчина даже не пошатнулся. Осознав это, парень быстро отступил. Спиной он ударился о спину Алекса, который также отступил в этот момент.

— Я же сказал тебе возвращаться, — произнес Алекс недовольно. — Теперь мы оба вовлечены во все это.

Марс усмехнулся. Он попытался представить Алекса, в одиночку разбиравшегося со всем этим, и у него никак не получалось. Сжав ладонь в кулак, парень произнес:

— Лучше придумай слова благодарности, когда это все закончится.

Оттолкнувшись друг от друга, оба парня бросились на своих противников. Громила, стоявший напротив Марса, также побежал на него. Марс сощурился. Верно подгадав момент, он приблизился к своему противнику и, резко отступив в сторону, развернулся. Мужчина, не ожидавший этого, повалился вперед. Выставив правую ногу, он попытался удержать равновесие, но внезапно для себя ощутил резкую боль в области позвоночника.

Марс, нацелившийся именно в эту зону, сначала нанес удар левым кулаком, а следом и правым. Стойка его напоминала стойку боксера. Лицо выглядело спокойным, но в тоже время серьезным.

От боли противник прогнулся в спине и попытался развернуться, однако Марс, поднявший ногу для атаки в ту же секунду, ударил ею по мужскому подбородку. Прозвучал хруст. Мужчина потерял баланс. От удара по челюсти его голова закружилась, а сам он повалился на землю.

В то же время Марс ощутил приближение со спины. Резко развернувшись, он поставил блок. Удар кулака, прилетевший по его рукам, вызвал резкую боль. Уже после одной такой атаки руки задрожали, а на коже появились глубокие кровавые отверстия. Всему виной был кастет, надетый на руку противника.

Незнакомец вновь согнул руку в локте, готовясь к атаке, но Марс, не желавший повторения этой боли, мгновенно ударил его ногой по животу, отталкивая от себя. Противник повалился назад, уступая дорогу остальным.

Марс быстро осмотрелся. Заметив еще троих надвигавшихся врагов, он отметил наличие у них дневников и почему-то полное игнорирование их. Схватив одного врага перед собой за шею, Марс резко развернулся и перебросил его через себя. Взгляд его приковала фигура Алекса, старавшегося уворачиваться от всех атак и в то же время периодически нападать. Руки парня также были все в крови, а очки отчего-то уже валялись разбитыми на земле. Тем не менее Алекс тоже не использовал дневник.

Краем глаза Марс заметил приближавшийся сбоку кулак. Быстро развернувшись, парень схватил противника за запястье и, потянув его на себя, повернулся полубоком, позволяя мужчине рухнуть на землю. Не сильно церемонясь, Марс ударил незнакомца ногой по голове, припечатывая его к земле с довольно неприятным звуком, напоминавшем разбитое яйцо.

Приподняв свой холодный решительный взор на парочку оставшихся противников, Марс бегло осмотрел их. Нападать первым он уже не хотел, а потому просто подманил их к себе рукой.

Мужчины испуганно переглянулись. Хладнокровие Марса и отточенность его действий вызвали панику. Резко развернувшись, они бросились прочь. Марс лишь облегченно выдохнул. После той атаки кастетом его левая рука истекала кровью, вызывая самые неприятные болезненные ощущения.

Марс обернулся. Алекс тем временем тоже закончил со своими противниками, а потому, согнувшись пополам, он просто старался отдышаться.

— Почему никто не использовал дневники? — спросил Марс, привлекая внимание друга.

Глубоко вздохнув, Алекс выпрямился. Расстегнув манжеты, парень начал закатывать рукава своей рубашки.

— Может потому что в момент опасности ты не вспоминаешь о чем-то подобном?

— А что насчет тех парней? — Марс кивнул в сторону лежавших на земле тел.

— Они отбросы. — Окончательно разобравшись с рукавами, Алекс осмотрел обе свои руки, покрытые размазанной кровью. — Как думаешь, как много могут достичь те, кто еще на первом этаже решил опуститься на самое дно и прибегнуть к насилию? — Тяжело вздохнув, парень провернул голову и совершенно спокойно посмотрел на Марса. — Маловероятно, что эти ребята уходили даже безопасной зоны. Они одни из тех, кто побоялся подниматься, но своего места здесь найти так и не смог.

Марс задумчиво приложил руку к подбородку. Изначально ему показалось, что нападавшие намеренно откладывали момент использования дневников, однако все было намного проще.

— Погоди... — произнес Алекс, замечая слишком спокойное выражение лица товарища, а также отсутствие видимых ран и ссадин. Прокрутив в своей голове все это сражение, Алекс понял, что Марс сражался слишком уверенно и профессионально. Не так, как это мог бы делать такой новичок, как он. — Ты еще и книгу боевых искусств изучил?

Услышав этот вопрос, Марс вновь вернулся к реальности. Быстро развернувшись, он осмотрел тела раненых противников, лежавших без сознания, и направился куда-то вперед.

— Просто книгу по самообороне.

Услышав это, Алекс также пошел вперед и, пытаясь не отставать от друга, он спросил:

— За сколько купил?

— Бесплатно. Просто стоило потратить время на поиски.

— Так такие книги сотни золотых стоят! — Алекс взмахнул своими ранеными руками, совершенно забывая о их состоянии, и от того морщась в первые же секунды. — Не могут они летать по небу вместе с остальным хламом.

— Могут.

— Нет!

Марс иронично улыбнулся. Искоса взглянув на друга, он ответил:

— Тогда считай, что я очень везучий.

Частично Алекс был прав в том, что по небу в безопасных зонах летали скорее ненужные книги, чем какие-то важные. Если книга содержала в себе какие-либо полезные навыки ее еще можно было перепродать. Особенно, если эти навыки были связаны с боевыми искусствами. Что касалось обычных бытовых навыков, а также совершенно бесполезных, именно их в небо и выпускали.

— Теперь у нас есть одна проблема, — произнес Марс, продолжая идти по улице вперед.

— Еще одна в дополнение к банде головорезов? Какая?

Марс резко остановился. Посмотрев на Алекса, он напряженно произнес.

— Как бы эти ребята на наш ресторанчик не напали.

Брови Алекса удивленно приподнялись, а в глазах его отразилось сожаление. Так ничего и не ответив, парень медленно направился вперед. Марс пошел следом за ним, также думая как можно предотвратить нападение на новый дом.

Добравшись вскоре до ресторанчика, Марс и Алекс практически на пороге встретились с Лилит и Сафоной. При виде наконец-то вернувшихся парней парочка женщин облегченно выдохнула, но ненадолго.

— Наконец-то вы пришли, — произнесла Лилит с улыбкой.

Хозяйка, заметившая окровавленные руки парней, которые те намеренно отводили назад, спросила:

— Что произошло?

Марс и Алекс виновато улыбнулись, но верных слов для ответа не нашли. Тогда Сафона сама подошла к ним и, схватив за руки, резко приподняла их. Алекс и Марс отвели взгляды в разные стороны, а Лилит в ужасе ахнула.

— Вы же не выходили из безопасной зоны, — строго произнесла Сафона, поднимая взгляд на провинившихся, — так как это понимать?

Алекс и Марс продолжали молчать. Один виновато улыбался, а другой просто делал вид, будто бы он с самого начала был лишь статуей.

— Марс! — командным тоном вскрикнула хозяйка, заставляя парня вздрогнуть. — Стоило отпустить тебя с этим другом, как ты тут же попал в неприятности? Честное слово, что с тобой делать?

— Простите…

— А ты, — взгляд Сафоны переместился на Алекса, — неужели приобрел книгу, притягивающую неприятности на задницу? Сколько можно впутывать в свои проблемы других?!

Алекс опустил взор вниз. Так же, как и Марс, он разочарованно ответил:

— Простите.

Сафона резко выпустила обе израненные руки и, обернувшись к Лилит, произнесла:

— Неси аптечку. Будем лечить.

— Есть! — вскрикнула девушка, сгибая, словно по команде, ладонь в локте и поднося кончики пальцев к своему виску. Она быстро побежала за аптечкой, в то время как Сафона, поманив за собой жестом парней, направилась в комнату отдыха для сотрудников.

Оказавшись в ней, женщина жестом приказала парням присесть на диван, после чего вышла в коридор, оставляя их наедине. Марс и Алекс переглянулись. В этот момент они чувствовали себя провинившимися мальчишками, а потому и комментировать как-то эту ситуацию боялись.

— А нападут ли они сегодня? — неожиданно произнес Алекс, обдумывая их текущее положение.

— Нам очень повезет, если нет, ведь тогда у нас будет шанс принять меры.

Алекс удивленно повернул голову к Марсу. Тот выглядел уже спокойно и собранно.

— О каких мерах ты говоришь?

— Ну, — протянул Марс задумчиво, — если этим этажом заведует гильдия «Храбрость», тогда…

Алекс догадался мгновенно. Удивленно расширив глаза, он спросил:

— Ты хочешь попросить помощи у нового знакомого?

— Только если он придет завтра. И, честно говоря, я очень надеюсь на то, что он придет.

Наступила тишина. Марс, задумавшись о тех ребятах, к которым он хотел обратиться, приподнял руку вверх и тихо произнес: «Открыть рейтинг».

Перед глазами быстро всплыло окно, внутри которого виднелась таблица из перечня имен и некоторых показателей. В отличие от прошлого раза, в этот раз в таблице не было видно имени Бьянки, что говорило о ее отсутствии на нижних этажах.

Быстро пролистнув список, Марс пробежался взглядом по именам, но так и не нашел необходимых. Это говорило о том, что группа Ника на этажах также не присутствовала.

— По крайней мере сейчас, — заговорил Марс, — никого из тех, кто бы мог нам помочь, на нижних этажах нет.

***

Наступил новый день. Марс, стоявший на своем рабочем месте уже более пяти часов, устало натирал бокалы, стараясь устранить на них любые погрешности. На самом деле он даже не понимал зачем в этом заведении нужны были бокалы, ведь здесь заказывали только кофе, но, как говорится, чего только не бывает.

Под глазами парня виднелись синяки. Ночь напряжения сказалась на нем, как и на самом Алексе, неблагоприятно. Оба парня разошлись по своим рабочим местам лишь с одной мыслью: «Когда-нибудь это закончится».

Неожиданно прозвучало бренчание колокольчика. Резко подняв голову к входной двери, Марс увидел незнакомую девушку в белом. Осмотревшись, эта девушка быстро выбрала себе место у окна и направилась к нему. Лилит, стоявшая за стойкой неподалеку, быстро схватила меню и направилась следом за гостьей.

Марс вздохнул. Это был уже не первый раз, когда он настолько сильно начинал волноваться из-за простого бренчания колокольчика. Время шло, а Ник со своей командой все не приходил. Это начинало действительно его волновать.

Вновь прозвучало бренчания колокольчика. Не поднимая головы, Марс сделал глубокий вздох и приготовился к разочарованию, однако неожиданно он услышал счастливый женский голос:

— Марс! А мы пришли!

Резко подняв голову, парень увидел группу знакомых лиц, среди которых были: Ник, Элей и Симон. Девушка в темно-зеленом облегающем платье радостно размахивала рукой. При виде ее лица Марс отчего-то счастливо улыбнулся.

Симон, как обычно носивший шляпу на голове, также радостно взмахнул рукой и громко произнёс:

— Нам как обычно!

Один лишь Ник, платиновые волосы которого были сегодня уложены необычно, а именно от краев к центру, образуя клин, молча прошел к стойке и сел за нее.

Уже зная предпочтения этой троицы, приходившей практически каждый день, Марс начал быстро готовить кофе. В то же время пришедшие члены гильдии «Храбрость» начали что-то бурно обсуждать. Их громкие голоса, а также звонкий смех Элей начали разноситься по всему заведению.

Закончив с приготовлением напитков, Марс выставил их напротив гостей. Элей и Симон сразу же протянули руки к своим чашкам, а вот Ник, будто ощутивший настороженный взгляд Марса, приподнял голову и задумчиво посмотрел ему в глаза. Только тогда и остальные члены команды подняли свои взгляды и посмотрели на бледное лицо Марса.

— И что же ты от нас хочешь? — спросил Ник прежде, чем Марс успел что-либо сказать.

Этот вопрос вызвал на губах парня ироничную улыбку. Чувствуя, что он уже второй раз пользуется добротой этих людей, Марс со вздохом произнес:

— Мне нужна помощь.

— Марсик, — произнесла Элей, удивленно склоняя голову влево, — а ты чего такой бледный? Не выспался? Что случилось?

Марс посмотрел на девушку. По характеру Элей довольно сильно напоминала Лилит. Такая же жизнерадостная и позитивная.

— Вы, должно быть, знаете, что я недавно ходил в боевую зону.

— Конечно, — ответил Симон, иронично улыбаясь, — нам хозяйка часа два на тебя жаловалась. Разгильдяй, безумец, дурак дураком.

— И она права, — произнесла Элей тихо посмеиваясь, — кто же так начинает свое восхождение? Нужно же ведь подготовиться, продумать план, собрать экипировку.

— Это еще не корень моих проблем, — чуть тише и неувереннее произнес Марс. — Дело в том, что я отправился покорять лабиринт только для того, чтобы проследить за одним моим знакомым. Он взял какое-то подозрительное задание у шайки головорезов на поимку фолианта.

— У какой шайки? — прозвучал настороженный голос Ника.

— Это мне неизвестно. — Марс перевел взгляд на парня с медными волосами и, поставив руки на стойку, наклонился. — Но речь идет именно о той шайке, которая обосновалась на этом этаже.

— В итоге фолиант забрала Бьянка. — Элей взяла чашку кофе в свои руки и, поднеся ее к губам, начала дуть на горячий напиток. — А, раз это был единственный фолиант на этих этажах за последнее время, значит, задание вы не выполнили.

— Как сказать… — Марс закрыл глаза, слегка склоняя голову влево, — в процессе выполнения мы просто сменили заказчика на Бьянку. Мы помогли ей с поисками и захватом фолианта, а она помогла нам выбраться и дала некоторую плату.

— Ого, — протянул Симон удивленно, — чтобы Бьянка, да что-то дала? Удивительно.

— Вы знакомы? — удивленно спросил Марс.

— Она перспективный новичок. — Симон подпер голову рукой, склоняясь ближе к стойке. — Наша гильдия звала ее к себе, но она отклонила предложение.

— Как и многие другие предложения, — дополнила Элей.

— В любом случае… — заговорил Марс чуть тише. — Сейчас бывшие заказчики моего друга нацелены на нас, а следовательно, и на этот ресторанчик. Не могли бы вы подсказать, что делать в такой ситуации?

Наступила тишина. Переглянувшись, и будто забыв про самого Марса, ребята начали обсуждение.

— Эти парни и впрямь стали слишком дерзкими, — произнесла Элей, поворачиваясь к товарищам. — Творят, что хотят на первых этажах.

— Если подумать, — Симон начал медленно потирать подбородок рукой, — то кто-то из наших уже занят этим делом.

— Вмешаться без спросу будет плохой затеей.

— Тогда, — заговорил Ник, опуская совершенно пустую чашку на блюдце, — нам нужно сходить в гильдию и просто узнать у администратора кто этим занимается.

— В принципе, — Элей пожала плечами, позволяя своим светлым волосам скатиться с плеч за спину, — если мы будем знать место нападения головорезов, тогда мы сможем поймать их с поличным.

Марс в надежде округлил глаза. Опустив руки и слегка отстранившись от стойки, он спросил:

— Так вы поможете?

Ребята улыбнулись. Переведя свои взгляды на Марса, они без слов уже дали ему свой ответ. Вслух произнесла это только Элей:

— Разве мы можем позволить уничтожить единственный ресторанчик в лабиринте, готовящий такой вкусный кофе?

— Спасибо.

— Ма-а-арс! — прозвучал голос Лилит, стоявшей где-то возле коридора, ведущего внутрь дома. Стоило Марсу взглянуть на девушку, как Лилит тут же указала на несколько коробок под ногами. — Отнеси их на кухню.

Парень быстро кивнул. Извинившись перед гостями, он подошел к девушке и, взяв несколько коробок, понес их в сторону подвала. Дорога оказалась короткой и какой-то радостной. Получение помощи от гильдии его явно радовало, из-за чего парень был готов чуть ли не присвистывать на каждом шагу.

Поставив коробку на пол рядом со столом на кухне, Марс устало выпрямился. Будто вспомнив о чем-то неожиданно, он приподнял правую руку и произнес: «Открыть рейтинг».

Перед глазами появилась таблица, первые несколько строк из которой выглядели примерно так:

1. Имя: Ник. Количество очков: 48901. Ранг: XX

2. Имя: Элей. Количество очков: 48589. Ранг: Xx

3. Имя: Симон. Количество очков: 47924. Ранг: YY

9. Тест от гильдии

Поднявшись по ступеням на первый этаж, Марс окончательно покинул кухню и оказался в длинном узком коридоре. Ему навстречу, словно из ниоткуда, вышла Лилит. Девушка в темно-коричневом платье несла в своих руках пару крупных упаковок кофейных зерен. Столкнувшись с Марсом, она виновато улыбнулась и, поклонившись, уже собиралась уйти, как неожиданно парень схватился за ее плечо. Прикосновение это было легким, еле ощутимым, однако Лилит сразу же замерла. Обернувшись, она спросила:

— Ты что-то хотел?

Марс, лицо которого выглядело явно заинтересованным в чем-то, убрал руку от женского плеча и произнес:

— Помоги мне разобраться с рейтингом.

Лилит улыбнулась. Еще недавно она видела, как Марс задумчиво рассматривал имена и результаты каждого чтеца в рейтинге с довольно серьезным видом. Теперь ей все стало ясно.

— Да, конечно, что не понятно?

— Что такое количество очков и как их получают, а также что такое ранг?

Марс протянул руки к пакетам, которые удерживала Лилит, явно намереваясь забрать их и унести на свое место, однако девушка быстро отступила на один шаг, тем самым отказываясь от помощи.

— Количество очков дается после каждого пройдённого уровня лабиринта или получения фолианта, — начала рассказывать Лилит. — Все уровни и фолианты имеют разные сложности, а потому и разное количество очков. Ранг же дается чтецу за сражения.

— Сражение между кем и кем?

— Между чтецом и хранителем, а также простыми обитателями этажа или… даже между другими чтецами.

Марс быстро приподнял руку и произнес: «Открыть рейтинг». Перед глазами появилась таблица, которую парень тут же развернул к Лилит.

— Что значат эти две буквы и почему они разных размеров?

Девушка улыбнулась. Для нее, как и для Марса, таблица рейтинга выглядела довольно четко. Несмотря на то, что использовалась система, которая обычно подменяла все данные для разных чтецов, таблица рейтинга была одинакова для всех, кто находился на одном этаже.

— Всего рангов 26 от A до Z, — начала разъяснять девушка. — Сама буква обозначает ранг, а ее размеры то, насколько ты силен в соответствии с конкретным рангом. Частенько получается так, что чтецы даже на одном уровне имеют совершенно разные способности. Первая буква, как правило, определяет ловкость и интеллект, вторая силу и выносливость. В соответствии с этим ты можешь иметь как все заглавные буквы, так и все маленькие. Насколько мне известно, система просто подсчитывает силу каждого человека на одном ранге, усредняет ее и, уже отталкиваясь от этого, показывает кому-то заглавные буквы, а кому-то маленькие. Это нужно учитывать, когда выбираешь себе противников, Марсик.

Марс поежился. Бросив задумчивый взор на Лилит, парень спросил:

— Вам теперь нравится так меня называть?

Девушка коварно заулыбалась. Повернувшись спиной к парню, она направилась вглубь дома.

— Немножко.

Оставшись один, Марс тяжело вздохнул. Разъяснения Лилит пролили свет на тайну с рейтингом, но для того, чтобы запомнить все это, сначала нужно было освоиться и сравнить результаты разных людей. Одно он запомнил точно: чем больше очков, тем больше этажей пройдено человеком или же тем больше гримуаров найдено им, но в то же время, в зависимости от порядка букв рейтинга по алфавиту, а также от размера буквы, определяется сила чтеца и его умение сражаться.

Развернувшись, Марс направился в сторону гостевого зала. Он знал, что если Лилит отправлялась куда-то внутрь домика, это значило, что в зале должен был продолжать работу именно он.

Пройдя в зал, Марс осмотрелся. У стойки стояла Сафона, аккуратно наполнявшая стеклянные колбы чайными листьями. В то же время у самого входа в заведение стояла компания из гильдии «Храбрость».

Слегка удивленный отсутствием иных гостей в зале, Марс направился к стойке. Ему казалось странным то, что Элей, Ник и Симон до сих пор находились тут, будто ожидая чего-то.

— Собирайся, — произнесла Сафона, даже не поднимая взгляда, но уже замечая приближение Марса. Удивленный парень замер.

— Куда?

— Как куда? — Брови Сафоны приподнялись, а сама она иронично улыбнулась. — Разве у тебя нет дел с этими ребятами? — Женщина кивнула в сторону Ника, Элей и Симона. Компания из трех человек стояла возле входа в ресторанчик и что-то бурно обсуждала. — Только обязательно возвращайся целым и невредимым.

Элей, ощутившая на себе посторонний взгляд, переместила внимание со своих товарищей на Марса. При виде его на ее лице появилась широкая улыбка.

Марс махнул рукой в ответ, после чего, вернув взгляд к Сафоне, отчего-то иронично улыбавшейся, он произнес:

— Вы слишком добры ко мне.

Женщина утвердительно закивала, но внезапно лицо Сафоны вмиг помрачнело, будто бы она вспомнила о чем-то неприятном. Голос ее прозвучал строго:

— И этого прихвостня с собой возьми. Не тебе же одному страдать? Кашу заваривали явно вместе.

Марс усмехнулся. Сам факт того, как быстро изменилась в лице эта женщина при мысли об Алексе, вызывал у него улыбку.

— Пожалуй, когда придет время, так и поступлю.

Сняв с себя рабочий черный фартук, Марс положил его на полку под стойкой, после чего направился прямиком навстречу гостям. Конечно, одет он был в свою рабочую форму, а именно в темно-коричневую рубашку и прямые черные штаны, однако, учитывая разнообразие культур, стилей и интересов в этом месте, он даже не переживал о том, как именно будет смотреться его одежда. Группа чтецов встретила его с улыбкой и, открыв двери, они все вместе покинули ресторанчик.

Симон, шедший ближе всего к своему новому товарищу из кофейного ресторанчика, поправил шляпу на своей голове и, ненароком опустив взор, заметил перебинтованную руку Марса. Через длинный рукав рубашки заметить это сразу было сложно, но так как бинт спускался к самой ладони и, облегая большой палец, возвращался куда-то под ткань, определить травму все же можно было. Это как раз и сообщило Симону о том, что Марс с нарушителями на первом этаже уже успел столкнуться и даже получить травму.

Заведя руки за спину, Элей, шедшая впереди, начала понемногу замедляться. Выровнявшись с Марсом, она пошла с довольной улыбкой на губах с ним в одном темпе.

Заметив это, парень перевел взгляд на лицо девушки. Элей была довольно симпатичной и со стороны беззащитной особой. Ее вьющиеся светлые волосы, добрая улыбка, веселый нрав, а также тонкая фигурка и на вид слабые ручки никак не могли выдать того, какой ранг у нее был.

— Знаешь куда мы направляемся? — спросила девушка и, не дожидаясь ответа, продолжила: — В штаб нашей гильдии. Нечасто посторонние попадают туда. Считай, что тебе повезло.

Марс удивленно посмотрел на Элей. Тем временем вся их группа уже дошла до центральной точки этажа, где располагалось клиновидное здание с огромными часами на фасаде.

— А где он находится?

Неожиданно ребята остановились, заставляя остановиться и Марса. Ник, быстро вытащивший свой дневник из поясной сумки, открыл его и вынул из него какой-то предмет. Марс узнал этот предмет сразу — это была карта перемещений.

— На сорок восьмом этаже, — гордым голосом произнес Симон.

— На каком? — изумленно переспросил Марс.

Неожиданно Элей положила руку на плечо Марса, а Симон тем временем схватил за руку саму Элей и Ника за плечо. Ник быстро захлопнул свой дневник и, приподняв карту, произнес:

— Gildam.

Перед глазами потемнело. Ощутив, как женская рука опускается с плеча на спину, Марс быстро распахнул глаза.

— Марсик, — Элей подалась вперед и с интересом в глазах посмотрела на Марса, — ты как?

Парень лишь кивнул, и тогда в ответ Элей хлопнула его по спине. Приподняв взгляд вверх, Марс уставился на то место, в котором они оказались. Это был огромный длинный зал, на уровне второго этажа которого виднелись балконы и люди, ходившие по ним. Все в этом месте казалось каким-то необычным. Здание было сделано будто из блестящего мрамора, покрытого отполированным прозрачным слоем неизвестной субстанции. Слева виднелась широкая лестница, ведущая на второй этаж, справа мягкие сидения для отдыха, а где-то впереди несколько стоек, разделенных между собой перегородками. За стойками стояли мужчины и женщины в сине-белых нарядах, на правых плечах которых виднелись эмблемы гильдии «Храбрость».

— Идем, — прозвучал строгий голос Ника. Не дожидаясь своих товарищей, парень развернулся и направился прямиком к стойкам. Симону, Элей и Марсу оставалось лишь последовать за ним.

Ник подошел к одной из стоек, за которой стоял парень в темно-синих классических штанах, такого же цвета жилетке и белоснежной рубашке. Оторвав взгляд от бумаг перед собой, этот парень, выполнявший работу администратора в гильдии, посмотрел на Ника, а следом и на команду за его спиной. Казалось, будто лица Элей и Симона его не удивили, а вот лицо Марса насторожило. Вернув взгляд к спокойному Нику, парень спросил:

— Новенький?

— Нет, — уверенно ответил Ник, — он не из наших.

— Тогда учитывайте ответственность за его действия.

— Обязательно.

Марс вновь ощутил на себе задумчивый взор администратора, однако не только администратор смотрел на него так. Вокруг себя Марс чувствовал очень много настороженных взглядов, и оно было не удивительно. Среди всего окружения у него единственного не было эмблемы гильдии, да и новое лицо в штаб-квартире явно вызывало интерес.

Ник заговорил с администратором, а в это время Марс, решивший проверить кое-что, отступил на несколько шагов и произнес:

— Открыть рейтинг.

Перед глазами возникла таблица, первые три строки которой выглядели так:

1. Имя: Крестат. Количество очков: 3.221.561. Ранг: II

2. Имя: Громах. Количество очков: 6.0001.282. Ранг: No

3. Имя: Сиента. Количество очков: 5.689.711. Ранг: OO

— Марсик, — прозвучал женский голос прямо над ухом. Быстро развернувшись, Марс увидел рядом с собой Элей. При виде такой испуганно реакции девушка усмехнулась. — Что смотришь? Рейтинг?

Марс глубоко вздохнул. Не ощутив того момента, когда девушка подкралась к нему, он был готов вскрикнуть от неожиданности. Это лишь показывало его неподготовленность.

— Да, пытаюсь привыкнуть к нему, и потому сравниваю результаты других.

— Не многие чтецы занимаются подобным, — Элей довольно улыбнулась, — обычно чтецы запоминают, разве что, лидеров топа.

— Говоря о лидерах, — Марс вновь вернул взгляд к таблице, — почему у Крестата очков меньше, чем у других, но место в рейтинге выше?

— Потому что решающую роль играет ранг. Да, и у гильдмастера когда-то было больше всех очков. Просто он продал их системе.

— Продал? — удивленно спросил Марс. — А так вообще можно?

Элей промолчала. Сведя руки за спиной, она слегка наклонилась к Марсу и задумчиво посмотрела ему в глаза.

— Деньги — это валюта между чтецами, но вот очки — это валюта между стражами этажей и бродячими торговцами. То есть между теми, кто обитает в боевых зонах.

— И что можно купить на очки? — спросил Марс настороженно.

— Пропуск в некоторые теневые зоны, — произнес Симон, подошедший ближе, — а также, если повезет, и лекарства во время боя. Правда, стоит это не дешево. Очки можно использовать только в боевой зоне и каждая покупка там будет снимать не меньше, чем половину заработанных очков. Поэтому-то чтецы и подготавливаются к походам в боевые зоны заранее, чтобы потом не нужно было ничего тратить.

— Так очки роли в рейтинге не играют… — Марс вновь вернул взгляд к таблице и, быстро проведя по ней пальцем, заставил список, словно рулетку, покатиться вниз. К своему удивлению ни в начале, ни в середине списка имен Ника и его команды он не увидел. Свое же имя он нашел в самом конце, и выглядело оно так:

1862. Имя: Марс. Количество очков: 15. Ранг: ZZ.

— Ого, а очков у тебя мало, — протянул Симон, также обративший внимание на рейтинг, — наверное, все из-за того, что ты прошел через разлом. Тебе даже первые этажи не засчитались.

— Но зато с рангом не все так плохо, — Элей задумчиво приложила руку к подбородку, — ты ведь здесь примерно неделю? Это хороший результат. Считай один из сильнейших среди новичков твоего же ранга.

Марс тяжело вздохнул. Закрыв список, он как-то машинально вернул взгляд к стойкам администраторов. В то же время Ник уже шел к ним навстречу.

— Идем, — произнес парень, приближаясь к своим спутникам, — я узнал, кто занимается этим делом.

Ник прошел мимо, вновь заставляя ребят лишь молча проследовать за ним. Пока Симон и Элей начали что-то обсуждать, Марс стал приглядываться к окружающей обстановке. Они свернули влево, поднялись по лестнице на второй этаж и направились по длинному коридору куда-то вперед. Место это казалось необычным из-за высоких, почти гигантских потолков, странного материала здания, а также его минималистического наполнения. В целом вся гильдия практически блистала от чистоты, светлых оттенков и минимума декора.

Вскоре, дойдя до нужной двери, ребята остановились. Первым постучал Ник и, отойдя на пару шагов назад, он начал ждать. Вскоре дверь в комнату открылась и из нее вышел незнакомый странный парень. Кожа его имела темный, будто загорелый оттенок. Волосы были черными, глаза карими, одежда максимально открытой: короткий черный топ с овальным вырезом и мешковатые штаны алладины желтого оттенка.

— Ник? — удивленно спросил парень, вышедший из комнаты. — Какими судьбами?

— Арман, — произнес Ник решительно, — ты ответственен за безопасность на первом этаже?

Арман недовольно застонал. Приложив руку к голове, он неохотно произнес:

— Частично, а что?

— Наш знакомый, — Ник повернулся полубоком, жестом указывая на Марса, — попал в передрягу с нарушителями на первом. Не хотелось бы, чтобы он пострадал.

Брови Армана удивленно приподнялись. В его взгляде появилось легкое возмущение, и направлено оно оказалось на Марса.

— С каких это пор вы помогаете новичкам?

— Он готовит вкусный кофе, — счастливо протянула Элей. — Было бы жалко его потерять.

Арман закатил глаза. Верхняя губа его приподнялась, проявляя на удивление острые для человека клыки.

— У меня и без того забот полно, — строго произнес парень. — Дело с нарушителями на первом сейчас не в приоритете. Мы дожидаемся момента, когда они наконец-то проявят себя.

— Тогда, — заговорил Марс, почувствовавший легкое отвращение от подобного отношения, — можно ли говорить о том, что вы обеспечиваете безопасность на первом этаже? Не похоже ли это на обычный захват власти?

Арман посмотрел на Марса с еще большим удивлением. Усмехнувшись, он с долей иронии произнес:

— Послушай, малыш, ты чего-то не понимаешь. С твоим рангом я бы посоветовал тебе замолкнуть и…

— Ты забываешься, — холодно произнес Ник, заставляя Армана замолчать.

Парень нахмурился. Поведение Ника и его команды раздражало все сильнее.

— Как всегда ведешь себя высокомерно, да? — Сделав несколько шагов вперёд, Арман приблизился вплотную к Нику. — Хорошо. Я помогу, но только при одном условии. Этот парень должен пройти вступительный тест для новичков в нашу гильдию.

— Ты издеваешься? — возмущенно произнес Симон, взмахнув руками. — Он только вошел в башню. Тест придуман для тех, кто минимум десять этажей одолел.

— Я совершенно серьезен. — Арман перевел свой насмешливый взор на Симона, стоявшего чуть позади. — Вы хотите помочь этому парню, потому что в ваших глазах он чего-то стоит. Докажите и мне это. Только после прохождения теста я помогу.

— Такими темпами, — серьезно заговорил Ник, смотря прямо в глаза Армана, — я могу решить эту проблему за тебя.

— Ребята, — Элей быстро подошла ближе и, положив одну руку на грудь Армана, а другую на грудь Ника, заставила их разойтись, — брейк. Вы же знаете, что забирать задания друг у друга в нашей гильдии запрещено? — Взгляд Элей сначала переместился на лицо Ника, а следом и на лицо Армана. — Как и намеренно провоцировать других.

— Я пройду испытание, — заговорил Марс, все больше чувствовавший себя должником перед этой троицей, — если это того стоит. Но тогда помимо отчистки первого этажа от нежелательных личностей, — взгляд Марса переместился на Армана, также смотревшего ему в глаза в этот момент, — ты должен будешь отказаться от своего задания и передать его в руки более заинтересованного и ответственного человека.

Глаза Армана расширились. В его взгляде можно было увидеть смесь удивления, возмущения и легкого ажиотажа.

— О, парень, да ты мастер по части выбешивания людей.

Марс усмехнулся. Подобной реакции он и ожидал.

— Не скажу, что делаю это неосознанно.

— Марс, — Симон настороженно посмотрел на парня, стоявшего рядом, — все не так просто, как ты думаешь…

— Плевать, — перебил Марс, ничуть не сомневаясь. — Если так я смогу достигнуть желаемого, тогда почему бы не поставить на кон все?

Арман довольно улыбнулся. Казалось, будто после этих слов он был еще больше заинтересован в проведении этого теста.

— А ты азартный малый.

10. Потеря памяти

Марс вошел в комнату следом за членами гильдии «Храбрость». Его глазам предстало странное, затемненное по углам помещение, в центре которого находилось нечто вроде амфитеатра. Дорога, выстеленная темно-синим ковром проходила между сидениями, спускалась по глубоким ступеням вниз и вела к круглой сцене.

— Раз уж инициатором идеи был ты, — произнес Ник, медленно спускаясь по ступеням амфитеатра, — тогда и подготовка остается на тебе.

Добравшись до нужного ряда, парень остановился, повернулся и плавно сел на ближайшее место. Элей и Симон пошли следом за Ником и, выбрав места на ближайших к нему рядах, также спокойно расселись.

Арман, оставшийся рядом с Марсом у входа, усмехнулся. Быстро развернувшись, он начал обходить амфитеатр по кругу.

— Да чего там подготавливать?

Марс, не совсем осознававший, что ему нужно делать, медленно подошел к лестнице и замер на ее вершине. Не отводя взгляда от Армана, который к этому моменту уже дошел до другой части комнаты, а потому и оказался напротив, парень следил за каждым его движением.

Неожиданно Арман повернулся спиной ко входу и, раскинув руки в стороны, незаметно для остальных нажал на скрытый в стене механизм. Прозвучал тихий скрежет. Две части одной стены, погруженные во мрак, начали раздвигаться, словно плотные шторы. Потоки искусственного белого света заструились внутрь комнаты, частично освещая ее. Глазам Армана предстал стеллаж, на котором стояли подставки с необычными книгами. Поверхность некоторых из них почти сияла золотом, другие же выглядели невероятно потрепанными и ветхими.

Пробежавшись взглядом по книгам, Арман улыбнулся. За его действиями пристально наблюдали остальные, что и вызывало у парня радость.

— Не беспокойтесь, — произнес Арман, протягивая руку к книге со сверкающей серебряной обложкой, — я не стану намеренно давать ему слишком сложный тест. — Схватив книгу, а следом и обернувшись, парень посмотрел на тех, кто находился вместе с ним в комнате. Лица Элей, Ника и Симона были напряжены. Марс же казался поразительно спокойным. Арман сначала изумился этому, но затем, сбросив все на незнание Марса и его неопытность, он спокойно направился к амфитеатру. Всего на сцену, расположенную ниже основного уровня комнаты, вело две лестницы. На основании одной стоял Марс, а к другой быстро подошел Арман.

Осознав все без слов, Марс начал спускаться по ступеням. Взгляд его не отходил от глаз Армана, и тот также смотрел на него. Спустившись на сцену, а следом и подойдя вплотную друг к другу, парни замерли. Широкая улыбка на губах Армана вызывала недоверие.

— Сейчас я дам тебе это, — произнес Арман вкрадчиво, — и пока я не поднимусь к нашим общим друзьям, — ты эту книгу не открывай, ладно?

— Хорошо, — ответил Марс, протягивая руку. Арман спокойно положил увесистую книгу ему в ладонь, правда, отпускать ее сам он не торопился.

— У тебя нет вопросов?

— Есть, — Марс усмехнулся. В его голове летали странные мысли, связанные с моментальным открытием книги. Почему-то ему так и хотелось не послушаться слов Армана, и, если бы сам Арман вопроса не задал, вероятнее всего, Марс бы так и поступил.

— Что это за книга?

— Это… — Арман бросил хитрый взор на серебряную обложку. На ее лицевой стороне была видна гравировка, выполненная в виде завивающихся узоров и короткой, но неизвестной никому надписи. — Книга, которая может поглотить собой человека, и для того, чтобы выбраться из нее, чтец должен сделать лишь одно — пережить сюжет истории.

Марс задумчиво замолчал. Сначала ему было тяжело спокойно представить свое поглощение книгой, но затем, вспомнив о том, как необычен был этот мир, он просто смирился.

— Как я понимаю, это будет не сопливая романтика со счастливым концом?

Арман широко улыбнулся. Ход мыслей Марса нравился ему все больше.

— Размечтался.

— Отлично, — Марс резко потянул книгу на себя, вырывая ее из рук темнокожего парня, — а то от романтики блевать тянет.

Арман задумчиво и не без улыбки осмотрел уверенного новичка. Пожав плечами, он медленно развернулся и направился в сторону сидячих рядов. Уже через пару минут он подошел к остальным членам гильдии «Храбрость» и, присев на ряд ниже Ника, замер.

— Марс, — произнес Симон, стягивая шляпу со своей головы, — повторюсь, ты можешь не делать этого. Этот тест придуман для…

— Тех, кого приглашают вступить в гильдию? — Марс спокойно посмотрел на парня. Лицо Симона выглядело взволнованным. Элей смотрела на него с такими же смешанными эмоциями, а вот Ник был просто напряжен. Осознав это, Марс удобно положил книгу поверх своей правой ладони, а левую потянул к обложке. — Единственная проблема во всем этом, которую я вижу, так это то, что вступать в вашу гильдию я теперь даже под угрозой смерти не стану.

Арман посмотрел на Марса с изумлением и азартом во взгляде. Он не мог понять причину такой уверенности, но она его явно радовала.

Марс резко открыл книгу и, приподняв взгляд, встретился со взором Армана. Тот низким голосом заговорил:

— Малец, ты…

— Увидимся в эпилоге, — произнес Марс с насмешливой улыбкой на губах. В тот же миг его тело охватил яркий свет. Парень исчез, словно по щелчку пальцев, а на его месте осталась лишь книга. Продолжая висеть в невесомости, эта книга с открытыми страницами начала сиять еще ярче. Поверх нее появилась странная проекция, показывающая изображение того сюжета, который разворачивался в книге.

— В итоге, никто так и не сказал ему, — произнесла Элей с тяжелым вздохом. Симон повернул голову к подруге и нерешительно прошептал:

— Так ведь, правила теста…

— Вот именно, — строго произнес Арман. Обернувшись к товарищам, он недовольно нахмурился. — Перед началом теста запрещено сообщать о конкретных опасностях экзаменуемому. Вы его сюда допустили, вы и несете за него ответственность. Учитывайте это.

Элей перевела свой взор на лидера их группы. Ник, сидевший со скрещенными руками, задумчиво смотрел на проекцию.

— Ник… — зашептала девушка.

— Давайте просто посмотрим на то, что будет дальше.

Элей вздохнула. Она и сама понимала, что сейчас они уже ничего сделать были не способны. Поэтому, помолчав всего пару минут, девушка закинула ногу на ногу и вновь заговорила:

— Да, помню свой тест. Я действительно чуть не умерла тогда.

Симон повернул голову к Элей, удивленно и даже как-то заинтересованно смотря на нее. Из-за снятой с головы шляпы его русые волнистые волосы были слегка растрёпаны, что и вызвало у девушки улыбку.

— А кем ты была?

— Наркоманкой, подставленной собственной семьей. Пять лет за решёткой, потом еще два года волочения существования на улице и все только ради того, чтобы свершить месть. Честно говоря, странный был для меня мир.

Взгляд Симона показался восхищенным. Элей, заметившая это, спросила в ответ:

— А ты?

Симон гордо заулыбался. Он перевел взгляд к проекции, на которой мелькали разные картинки, но внимания на ней не сфокусировал.

— Я был счастливым великим императором.

— И в чем сложность?

— Не захотеть остаться в книге навсегда.

Элей усмехнулась. Разочарованное выражение лица Симона так и говорило, что ему пришлось тяжко.

— Арм, — девушка посмотрела на парня, сидевшего на несколько рядов ниже, — а что было у тебя?

Арман поежился. Даже не оборачиваясь, он загробной интонацией произнес:

— Отец одиночка с пятью детьми.

— Что? — Симон изумленно посмотрел на Армана. — Следить за детьми, конечно, сложно но… Разве это твой уровень?

Уперев локти в колени и, сомкнув обе руки в замок, Арман наклонился вперед. Взгляд его пусть и не был устремлен на остальных, но какое-то предчувствие подсказывало, что в этот момент парень выглядел зловеще.

— Это был постапокалипсис.

Парочка хором замычала. Наконец-то осознав сложность подобного теста, они хором произнесли:

— Сочувствую.

— Я столько раз хотел их бросить, — произнес Арман, закрывая глаза, — и слава богу, что не бросил. Иначе остался бы в книге навсегда.

— Подобные тесты не худший вариант для тренировок, — неожиданно заговорил Ник. Вся комната погрузилась в молчание, а все внимание оказалось направлено прямиком на парня. — Положительное качество прохождения сюжетов — ты навсегда получаешь знания и навыки главного героя.

— Отрицательное, — продолжил Арман с улыбкой, — смерть в сюжете ведет к смерти в реальности. Поэтому, если твоя книга заканчивается гибелью главного героя, выбраться из нее сложнее всего.

— А еще, — продолжила Элей, приподнимая вверх указательный палец и как-то хитро улыбаясь, — ты теряешь свои воспоминания и полностью проникаешься переживаниями героя.

***

Перед глазами мелькал свет и чужие образы. Открывая глаза раз за разом, Марс видел над собой взволнованных людей и быстро проносившиеся над ними лампы. До его слуха доносились голоса, но разобрать их он не мог. В какой-то момент, совсем обессилив, Марс потерял сознание.

Следующее пробуждение было уже спустя какое-то время. Открыв глаза, Марс увидел перед собой белоснежный потолок и ощутил прохладу кожей. До его взгляда донеслась какая-то легкая, плавно приподнимающаяся и полупрозрачная материя. Присмотревшись к ней, Марс повернул голову и увидел рядом с собой открытое окно. Занавеска на нем колебалась от потоков весеннего прохладного ветерка.

— Доктор! — неожиданно донесся голос откуда-то слева. — Он проснулся!

Повернув голову, Марс увидел входную дверь, а рядом с ней девушку в коротком белоснежном платье с глубоким овальным вырезом, в небольшом белом чепчике с красным крестом и в довольно сексуальных белых чулках. Девушка эта была похожа на модель. У нее были длинные подтянутые ноги, упругие извилистые формы и довольно привлекательное лицо. Прямые волосы, даже собранные в хвост, достигали поясницы. Рядом с ней находился менее яркий и привлекательный мужчина в длинном белоснежном халате. Казалось, он был довольно стар. Лицо его было покрыто морщинами, руки дрожали время от времени, а огромные очки с толстыми линзами будто намеренно скрывали глаза.

Эта странная, на вид незнакомая парочка, подошла ближе. Марс встретил их с недоверием.

— Пациент Брайан Хиггинс… — склонившись к Марсу, мужчина-доктор быстро вынул из своего кармана небольшой фонарик и посветил им в глаза парня. Марс тут же зажмурился и недовольно отвернулся. Каждый сантиметр его тела буквально проводил боль и усталость. Марс чувствовал себя вялым и слабым. Уже было захотев принять сидячее положение, он попытался приподняться, но внезапно осознал, что не чувствует собственных ног. Сердце начало биться учащенно. В висках запульсировало.

— Вы слышите меня? — прозвучал громкий голос доктора, выведший Марса из раздумий. Быстро и как-то испуганно приподняв голову, он посмотрел на мужчину. — Брайан Хиггинс, как вы себя чувствуете?

— Кто такой Брайан? — Глаза Марса расширились в изумлении. Посмотрев сначала на доктора, а следом и на опечаленную медсестру позади него, он спросил: — И кто такой я?

Доктор отстранился. Выпрямившись, он вновь спрятал свой фонарик в глубокий карман халата.

— Брайан Хиггинс это вы. Вы попали в аварию несколько недель назад, после чего впали в кому. Сейчас вы находитесь в центральной городской больнице.

— Мои ноги…

— Во время аварии вас буквально зажало между машинами. Основной урон пришелся на ноги. Также, после комы, вероятнее всего вам будет тяжело двигаться.

Мужчина обернулся к своей очаровательной помощнице и одним лишь взглядом показал, что ей стоит продолжить обход. Девушка кивнула и быстро покинула комнату.

— Скажите, какой момент вы помните последним?

Взгляд Марса переместился на противоположную стену. Он все еще ничего не понимал и пребывал в легком шоке.

— Ничего. Совсем ничего не помню.

Доктор замолчал на несколько секунд, внимательно наблюдая за реакцией пациента. Кивнув в ответ некоторое время спустя, он произнес:

— Я вас понял. Мы свяжемся с вашими родственниками и сообщим им о том, что вы проснулись. Я отправлю медсестер помочь вам. Сейчас попытайтесь отдохнуть.

Марс остался один. Взгляд его упал на собственное тело, скрытое под тонким слоем одеяла. Ноги не ощущались совсем. Руки двигались, но их движения были скованными и какими-то несуразными. Шевелить нормально пальцами не получалось. Ситуацию усугубляло полное отсутствие воспоминаний.

— Что со мной произошло?

***

Дверь в палату вновь открылась. Спустя день в этой светлой, но довольно небольшой комнатушке появилось новое лицо. На пороге стояла женщина в сером зауженном пальто. Ее темные волосы, собранные где-то на уровне шеи, были частично скрыты серой шляпкой, с которой свисала черная вуаль. Подойдя ближе к кровати Марса, эта женщина остановилась.

— Я пришла, Брайан.

Марс, усаженный на постели медсестрами, задумчиво осмотрел эту женщину. Лицо ее казалось печальным. Руки были сложены друг на дружку где-то в области живота. Сама она была очень скованной, и даже ее голос был каким-то слишком тихим.

— Кто вы? — спросил Марс устало. От всей этой неразберихи и полного непонимания, он уже просто перестал выражать такие эмоции, как: удивление, ужас, шок, страх.

— Меня зовут Мелис Хиггинс, я твоя мать, Брайн. — Женщина сняла с головы шляпку, и, присев на кровать Марса, положила ее к себе на колени. Марс посмотрел на нее задумчиво. Пальто было полностью расстегнуто, а под ним виднелось лишь легкое темно-синее платье. Ее внешний вид с погодой никак не связывался. На улице пусть и не было очень тепло, но и не было настолько холодно, чтобы носить на себе такую теплую одежду. Задумавшись об этом, Марс вновь пробежался взглядом по женской фигуре.

«Она либо очень странная, либо приехала издалека и сразу же помчалась ко мне в больницу. Учитывая то, что она пришла не сразу, в первом случае она либо не очень хотела меня видеть, а во втором не надеялась на то, что я вообще очнусь».

— Я слышала, — заговорила женщина, — что ты потерял память. Ты совсем ничего не помнишь?

— Да, поэтому, не могла бы ты рассказать больше обо мне?

Женщина заколебалась. Отведя взгляд, она тихо ответила:

— Хорошо. Ты старший сын дома Хиггинс. Наша семья довольно влиятельна. У твоего отца помимо тебя есть еще трое детей.

— У отца? — переспросил Марс. — То есть, они сводные?

— Да, у моего мужа есть три любовницы, помимо меня. Сейчас они живут вместе с ним в главном доме.

— А… вы? — Марс растерялся. Не осознав, как именно он должен обращаться к собственной матери, он перешел на вы. Она лишь улыбнулась.

— А я покинула город сразу после того, как ты попал в аварию. Мы с твоим отцом разводимся.

— Почему? Вы не ладите?

Мелис замялась. Вновь отведя взгляд, она ответила нерешительно:

— Он нас чурается.

— Почему? — еще настойчивее продолжал Марс.

— Потому, что дети от его любовниц чуть лучше тебя в учебе, спорте, работе, связях…

— А есть что-то, в чем я лучше их?

Женщина замолчала. Взгляд ее стал опустошенным и каким-то раздраженным.

— В гонках.

— В гонках?

— Да, — Мелис посмотрела на Марса. По его удивленному выражению лица было видно, что понимал он все меньше. — Ты любишь скорость и опасность, но это не тот талант, который нужен члену семьи Хиггинс.

Наступила тишина. Марс, опустивший голову, начал прокручивать эти мысли у себя в голове. Никаких воспоминаний при виде лица матери у него не появлялось, и после ее истории тоже.

— Твоя невеста, — продолжила Мелис спустя некоторое время, — разорвала помолвку. — Поднявшись на ноги, женщина вновь надела странную шляпку себе на голову. — Она сказала, что даже если ты проснешься, таким, как раньше, ты уже не будешь.

— У меня была невеста? — Марс приподнял взгляд, удивленно смотря на свою мать. Та в это время медленно подошла ко входной двери. Приоткрыв ее, женщина повернулась к Марсу полубоком и холодно посмотрела на него. Во взгляде ее была видна лишь скорбь и разочарование. Ее внешний вид, как и ее отношение к Марсу, будто говорили о том, что своего сына она уже похоронила.

— Да, но я не считаю, что она была хорошей невестой. В конце концов, после разрыва с тобой она начала встречаться с твоим братом.

11. Очередные гости

«Отец и мать разводятся, невеста ушла к брату, я парализован и ничего не помню».

Марс устало закрыл глаза, прокручивая эту мысль в своей голове вновь и вновь. С момента его пробуждения прошло несколько дней и чем дольше шло время, тем больше вопросов появлялось.

«Можно сказать, что жизнь кончена. Я вроде бы существую, а вроде бы и нет, только, к сожалению, я не испытываю разочарования. Из-за отсутствия воспоминаний все кажется таким нереальным. Возможно именно из-за этого я сейчас даже не переживаю».

Вновь открыв глаза, Марс повернул голову к окну. Занавески колыхались от проникавшего вглубь комнаты ветерка, наполняя ее приятной прохладой. Солнце казалось настолько ярким, что смотреть долго в сторону улицы было просто тяжело.

«Собственно говоря, а почему я попал в аварию? Мелис сказала, что я был гонщиком, и в этом своем хобби я был достаточно успешен. Как такой человек, как я, мог попасть в аварию? Занесло на дороге? Это в ясную-то и солнечную погоду при невысокой скорости?»

Марс повернул и опустил голову, смотря на свои ноги. Они были все перебинтованы. Штанины мягкой светло-голубой больничной пижамы были завернуты чуть выше колена, а странная субстанция, напоминавшая гипс, но им не являвшаяся из-за способности прогибаться, удерживала ступни в одном положении.

«Если я смогу взглянуть на повреждения моей машины… Возможно я смогу понять была ли спровоцирована авария или же это действительно было случайностью».

Внезапно дверь распахнулась и, ударившись о стену, издала громкий грохот. Повернув голову ко входу, Марс увидел довольно странную незнакомую парочку. Одним из прибывших гостей был невысокий парень довольно юного возраста. На вид ему было около восемнадцати или чуть больше того. Волосы его были практически выбриты по бокам, а белая макушка, намеренно уложенная на левый бок, привлекала к себе все внимание.

Рядом с парнем стояла девушка, которая казалась старше его на пару тройку лет. Грудь у нее была скрыта лишь частично под глубоким треугольным вырезом яркого красного платья. Притворно улыбаясь, она во всю прижималась к своему спутнику.

— Рад видеть тебя, брат, — произнес незнакомец с насмешливой улыбкой, — но был бы рад видеть еще больше, если бы ты уже сдох.

Марс не ответил ничего. Он ощутил лишь легкое удивление, ведь в сравнении с недавними потрясениями появление двух психов на горизонте казалось не сильно страшным.

— Ты довольно похудел, Брайан, — произнесла девушка, начиная от чего-то дуть губы. Голос ее прозвучал приторно-сладко: — Тяжело тебе пришлось. Ты хотя бы узнаешь меня?

— Конечно, нет, — ответил вместо Марса спутник девушки. — Он ведь теперь страдает от амнезии. А ведь отец говорил тебе, к чему приведет твое хобби.

— Дорогой, — девушка приподняла голову, смотря на лицо своего нового возлюбленного, — не говори так. Брайан всегда считал это не хобби, а именно работой.

Опустив голову, парень улыбнулся. Он посмотрел в глаза своей спутницы и уверенно ответил:

— Работа, которая сделала его калекой ничего не стоит.

— Ты совершенно прав, — с улыбкой сказала незнакомка.

Марс продолжал сидеть в полном молчании. Вся эта сцена, разыгрываемая перед ним, не казалась ему ни радостной, ни пугающей. Просто странной и частично даже абсурдной.

— Раз уж мы сюда пришли, — вновь заговорил незваный гость, возвращая свой взгляд к лицу Марса, — тогда нам стоит хотя бы представиться. Меня зовут Зак Хиггинс. Я твой младший брат.

— Меня зовут Дакота Райан. Я твоя бывшая невеста.

— А теперь, — продолжил Зак с наслаждением, — когда ты услышал наши имена, не мог бы ты хотя бы что-нибудь ответить?

Марс задумчиво поджал губы. Промолчав буквально пару секунд, он выпалил то, что действительно вертелось у него на уме:

— Сопляк и проститутка. Приятно с вами познакомиться. Я Брайан Хиггинс.

Зак и Дакота замерли в легком шоке. От удивления у них даже приоткрылись губы, однако продолжалось это не долго. Быстро нарастающая злость заставила Зака оттолкнуть от себя Дакоту, и громко закричать:

— Как ты смеешь?! Ты не достоин носить фамилию семьи Хиггинс!

— Решать это явно не тебе, — произнес Марс с таким же хладнокровием.

Зак плотно стиснул зубы. Дакота, будучи практически откинутой назад, стояла возле тумбы, придерживаясь за нее. Девушка все еще чувствовала боль в груди, вызванную этим толчком.

Марс, как-то машинально посмотревший на нее, заметил предательское перемещение двух красных полосок, называвшихся верхом платья. Именно благодаря этому женская грудь практически выпала наружу, позволяя проявить себя во всей красе.

— У вас там, — произнес Марс, смотря на розовые женские соски, — кажется, грудь выпала.

Дакота, услышавшая это, резко выпрямилась и начала поправляться. Зак, обернувшись к ней, недовольно нахмурился. Марс же от чего-то улыбнулся и сказал:

— Советую не надевать такие открытые наряды, если вы не направляетесь на сьемки нового порнографического фильма.

Сказанное Марсом вызвало румянец на женских щеках. Дакота замерла, словно статуя, не совсем понимая, что ей делать. В то же время выражение лица Зака ее действительно пугало. Медленно обернувшись, парень вновь посмотрел на своего старшего брата.

— Так ты решил наконец-то проявить свое истинное отношение к нам? Я всегда знал, что ты что-то скрываешь. Я был уверен в том, что ты не можешь быть таким добрым, каким кажешься на первый взгляд.

— Ты не так понял. — Марс приподнял правую руку, выпрямляя свою ладонь. — Просто в моей жизни многое изменилось. Теперь я даже не могу ходить, поэтому вынужден относиться ко всему жестче.

— Дакота, — строго произнес Зак, вытягивая руку влево, — иди сюда.

Девушка подчинилась. Приблизившись, она вложила свою ладонь в руку Зака. В тот же миг она оказалась притянута им и намеренно опрокинута на кровать Марса. Упала девушка где-то возле мужских ног. Зак навалился на нее и прижал к кровати. Неожиданно он склонился к Дакоте и поцеловал ее. Поцелуй показался каким-то длинным и слишком страстным. По комнате пронеслось чмоканье и сдавленные женские стоны.

Марс лишь молчал. Хотя ему и было не приятно то, что кто-то забирался к нему в постель, подобная картина никаких ярких эмоций не вызывала. Простое непонимание ситуации перемешивало все.

Положив руку на женское бедро, Зак начал медленно приподнимать ее, задирая юбку. Таким образом, дойдя до тонкой полоски черных стринг, он начал медленно стягивать их. Приоткрыв глаза, парень посмотрел на Марса и в ступоре замер.

Сложив руки крест на крест на груди, Марс удобно разлегся на подушке и закрыл глаза. Подобное спокойствие Зака и удивило. Резко отстранившись от Дакоты, он зловеще посмотрел на брата.

— И как это понимать? Почему ты просто игнорируешь нас?

— Это еще не игнорирование, — ответил Марс, не открывая глаз. — Я просто больной. Мне нужно больше спать.

— Ты должен был хотя бы разозлиться, — сквозь зубы низким тоном произнес Зак. Резко поднявшись на ноги, он недовольно цокнул. — Как долго ты будешь делать вид, что тебе все равно? Я забрал твою женщину.

— Собственно, — Марс приоткрыл правый глаз, смотря на юношу перед собой, — а почему я должен переживать из-за этого? Вы, наверное, забыли, в силу отсутствия мозгов, что я потерял память. Для меня вы лишь два прохожих с отвратительным чувством юмора.

Дакота приняла сидячее положение. Быстро поправив на себе одежду, она и сама поднялась на ноги.

— К тому же, — Марс окончательно открыл глаза, опуская обе руки, — если эта женщина такая ветренная, тогда зачем она мне нужна? Все ваши попытки меня разозлить со стороны выглядят очень жалко.

Зак вновь цокнул. Резко развернувшись, он направился на выход. Дакота посеменила следом за ним.

— Смотри, как бы отец не захотел избавиться от тебя своими руками. — Остановившись на пороге, Зак обернулся к Марсу. — Он больше не может передать тебе свое наследие из-за того, что ты калека, но он и не может отдать его нам из-за твоего существования. Что лучше, сделать так, чтобы старший сын исчез или же продолжать жизнь с позором его существования?

Марс, столкнувшись с этим злым мстительным взором, ответил с полным хладнокровием:

— Как по мне, так позор здесь виден только в лице тех, кто намеренно приходит в палату к калеке, чтобы потрахаться у него на глазах и вызвать сожаление.

— Сдохни уже, будь добр. — Зак резко развернулся и покинул палату. Дакота, даже не обернувшись, побежала следом за ним.

Оставшись наедине со своими мыслями, Марс задумался обо всей этой ситуации, а также о том, что смог из нее узнать. Отношения с родственниками стали ясны как день. Характер собственной невесты тоже.

— Хорошо, — произнес Марс, тяжело вздыхая, — у меня всего один вопрос: как я мог быть помолвлен с этой распутной женщиной? — Парень устало закрыл глаза. Какое-то неприятное чувство заставило его замереть в одном положении на несколько секунд. — Ничего не помню. Голова раскалывается всякий раз, когда я думаю об этом.

Прозвучал тихий стук. Обернувшись, Марс увидел на пороге комнаты свою мать. Мелис стояла возле открытой дверь и с натянутой улыбкой смотрела на сына.

— Я пришла навестить тебя. Ты случайно не хочешь прогуляться?

Марс попытался улыбнуться. Его собственная мать не вызывала в нем никаких теплых эмоций. Было ли это вызвано отсутствием воспоминаний или же просто недоверием к этой женщине, Марс не знал.

Мелис подошла ближе, а следом за ней в комнату вошли и медсестры. Девушки в экстремально коротких нарядах привезли с собой коляску и попытались помочь Марсу забраться на нее. Пока они делали это, парень обратил внимание на свое телосложение. Особенно его удивили слова Дакоты, которая сказала ему, что он похудел. Марс уже несколько раз видел свое отражение во время умывания. Сказать по нему, что он похудел было практически невозможно. Фигура казалась слишком подтянутой для того, кто попал в аварию и некоторое время пролежал в коме. И именно с этим у Марса были связаны некоторые чувства. Каждый раз, смотря на свое отражение в зеркале, он видел короткие светлые волосы, ясные голубые глаза и тонкие губы, которые растягивались в улыбке довольно редко, но очень привлекательно. Именно собственное отражение вызывало у Марса сожаления. Ни все эти лица родственников, ни собственные принесенные вещи, а лишь свое отражение.

Посадив Марса в коляску, медсестры слегка отстранились и приветливо улыбнулись. Обе эти красавицы, одна из которых была блондинкой с короткими кудрями, а другая брюнеткой с высоким хвостом, были всегда дружелюбны и приветливы. Намного приветливее, чем члены собственной семьи.

— Если вам что-то понадобится, можете позвать меня в любое время.

— Обязательно, — ответил Марс машинально улыбаясь.

Обойдя инвалидную коляску, Мелис схватилась за ее ручки и плавно подтолкнула вперед. Вместе с Марсом она покинула палату и направилась куда-то дальше по коридору больницы.

— Я столкнулась по пути сюда, — заговорила Мелис, — с Заком и Дакотой. Они приходили к тебе?

— Да, просто хотели поговорить.

— Судя по твоему целому лицу это действительно так.

Марс промолчал. Подобные слова означали, что между ним и его братом происходили разные инциденты, но учитывая слова Зака и его вспыльчивость, можно было сказать, что инициатором был он.

— Ты уже начинаешь что-то вспоминать? — вновь заговорила Мелис, разворачивая коляску на повороте и медленно продолжая путь вперед по коридору.

— Пока что нет. Доктор сказал, что на это уйдет время.

— Хорошо, — тихо произнесла женщина, опуская взгляд на светловолосую макушку своего сына, — так будет даже проще. Ты сейчас, как мертвый груз. Если ты исчезнешь, твой отец снова примет меня. — Неожиданно Мелис остановилась возле очередного поворота. Надавив на коляску и тем самым развернув ее она резко подтолкнула ее вперед, практически переворачивая. — Пора сбросить тебя со своих плеч.

Прямо за поворотом, к которому свернула Мелис, виднелась лестница. Марс, будучи сброшенным с коляски, ужаснулся. Перед его глазами возникли длинные ступени, тянущиеся вниз. От неожиданности всего этого, а также от неминуемого падения, единственное, что он смог сделать, так это прикрыть лицо руками.

Прозвучал грохот. Тело, сброшенное с вершины лестницы вниз, рухнуло на ступени и покатилось по ним, как мешок с костями. Этот грохот эхом разнесся по этажам больницы, заставляя всех находившихся рядом врачей или медсестер, побежать к эпицентру звука.

От боли Марс не мог ни пошевелиться, ни вздохнуть. Его голова, неестественно повернутая влево, а также косой взгляд, устремленный прямиком на вершину лестницы, позволили увидеть лицо Мелис. Женщина смотрела на тело собственного сына с ненавистью и злостью. Глаза ее были наполнены презрением. Резко развернувшись, и даже не сказав ничего сыну, она ушла.

***

Следующее пробуждение произошло вновь спустя время. После падения Марс смог выжить, однако его тело вновь получило серьезные повреждения. Сейчас даже его шея нуждалась в поддержке специального воротника. Несколько сложных операций были сделаны ему практически в один день. От подобных испытаний ему было настолько тяжело, что он практически не ел и не спал.

«Меня хочет убить моя же семья. Оставлять все так, как есть, точно нельзя, но что же мне тогда делать? Я не могу даже выйти из этой больницы. Что я вообще могу сделать?»

Прозвучали тихие шаги. Темноволосая девушка-медсестра, приставленная к Марсу после многочисленных травм, вошла в комнату с подносом еды в руках. Подойдя ближе, она поставила поднос на тумбу рядом с постелью. Нежная улыбка появилась на ее губах.

Марс, увидев эту девушку, неожиданно придумал план. Прежде, чем она заговорила, парень произнес:

— Скажи, мои личные вещи где находятся?

Девушка удивленно замолчала. За долгое время это были первые слова, сказанные ей Марсом. Счастливо улыбнувшись, она ответила:

— В камере хранения. Вам что-то нужно?

— Если я заплачу тебе, — начал Марс напряженно, — ты сделаешь кое-что для меня?

***

В то же время в зале ожидания Элей устало вздохнула. Наблюдая за происходящим на тесте Марса, она как-то равнодушно произнесла:

— Этот мир действительно похож на тот, в котором я находилась во время своего теста.

— Он довольно необычен, — Симон улыбнулся, смотря на свою напарницу. — Строение зданий, одежда и даже способы лечения. Обычно, когда чтецы сталкиваются с совершенно незнакомым миром, они сначала приспосабливаются.

— Но Марс сразу же принял и понял этот мир, — продолжила Элей настороженно. — Значит, что он уже знаком с чем-то подобным?

— Помните, что он призван из другого мира, — холодно произнес Ник. Парень с короткими платиновыми волосами сидел на ряд выше остальных, скрестив руки на уровне груди. Взгляд его по-прежнему был серьезен. — Возможно, что реальность этой книги схожа с его родным миром.

Арман, услышавший эти слова, удивлённо приподнял брови, но говорить ничего не стал. Конечно, он и до этого слышал о призванных людях, но пока что не сталкивался с ними и не ожидал увидеть одного из них в лице Марса.

— Что ж, он сохраняет способность рассуждать здраво. — Продолжила Элей с довольной улыбкой. Закинув ногу на ногу, девушка слегка прогнулась в спине и начала машинально наматывать прядь светлых волос себе на палец. — Другой на его месте уже бы впал в отчаяние.

— Этого все равно мало для того, чтобы завершить сюжет, — произнес Ник.

— А чем заканчивается история? — удивленно спросил Симон.

Все взгляды переместились на Армана. Ощутив эту атмосферу, парень обернулся и посмотрел на остальных. Ответ его прозвучал спокойно:

— Без понятия.

— Что?

— Это новая книга. Ее нашли и принесли не так давно.

— Арман, — строго произнес Ник, — это не смешно. Ее еще никто не проходил?

— Но ведь она стояла на нижних рядах, — парень пожал плечами, вновь поворачиваясь лицом к проекции мира книги, — а это значит, что она подходит для новичков.

— А вдруг была допущена ошибка? — возмущенно произнес Симон.

— Тогда бы виновников строго наказали, — также спокойно ответил Арман. — Разве нет?

— Элей, Симон, — серьезно произнес Ник, привлекая к себе внимание, — поднимитесь к администраторам и узнайте о том, кто проверял новые книги. Вычислите концовку сюжета.

— Поняли.

Парочка резко поднялась на ноги и пошла в сторону выхода. Когда дверь хлопнула за их спинами, Арман повернулся к Нику, а тот в свою очередь спросил:

— А теперь скажи: главный герой умирает в конце сюжета?

— Нет, — ответил Арман с довольной улыбкой, — не думаю.

— Но… — недоверчиво протянул Ник.

— Но на его жизнь свалится огромное количество покушений. Пережить все будет довольно сложно для того, кто любит совать свой нос в чужие дела.

12. Подозрительное везение

Неожиданно дверь в зал наблюдения за тестом распахнулась. Элей и Симон появились на пороге с какими-то очень виноватыми выражениями лиц.

Арман и Ник, сидевшие на рядах углубленного амфитеатра, обернулись и приподняли головы. Сначала они увидели две знакомые фигуры товарищей, но следом за ними появилась еще одна массивная широкая мужская фигура. Резко расступившись, Элей и Симон пропустили вперед того, кто смог отловить их в гильдии и вытрясти всю информацию.

Пригнувшись так, чтобы не задеть лбом косяк, рослый грозный на вид мужчина вошел в комнату. Его слегка смуглое, квадратное лицо, большой нос и при этом пронзительные хмурые глаза уставились прямиком на двух парней, сидевших на средних рядах амфитеатра.

Лица Ника и Армана исказились в изумлении. Наступила напряженная тишина.

Приподняв взгляд, вошедший в комнату мужчина посмотрел на проекцию, исходившую от висевшей в воздухе книги. Указав на нее пальцем, он низким строгим тоном спросил:

— Что это значит? Не помню, чтобы приглашал кого-то в нашу гильдию в этом месяце.

Ник и Арман резко вскочили на ноги. Повернувшись всем телом к прибывшему мужчине, они поклонились и хором произнесли:

— Приветствую вас, гильдмастер!

Крестат все с тем же хладнокровием и суровостью смотрел на двух парней перед собой. Сделав несколько широких шагов вперед, он прошел мимо Элей и Симона, перепуганных до ужаса, и, подойдя к лестнице, остановился на ее вершине.

— Арман, — произнес Крестат громогласным тоном, — как самый старший, доложи обстановку.

Парень вздрогнул. Выпрямившись, он как-то неуверенно и даже как-то напряженно вздохнул. Конечно, он понимал, что гильдмастер рано или поздно узнает о тайном тесте, однако он не думал, что это случится так скоро.

— Ник со своей группой привели в гильдию постороннего. Он являлся новичком с первой безопасной зоны.

— Причина? — Взгляд Крестата переместился на Ника. Уже по одному этому действию было понятно, что слово было передано ему.

— Беззаконие на первой безопасной зоне, которая подчинена нам, — ответил Ник. — Этот новичок потерпевший.

— Причина, по которой никто не занят первой зоной? — Мужской взгляд переместился на Армана, позволяя ему продолжить.

— Большой объем работы, — решительно ответил парень. — На мне висит первая безопасная зона, а также вторая и третья. Как вы понимаете, больше всего сложностей именно на третей зоне, где часто происходят столкновения. Мы пытаемся регулировать ситуацию во всех зонах, но на самой первой беззакония меньше всего, и потому на данный момент все наши силы направлены на самые опасные точки.

— Тогда, — Ник настороженно повернул голову к Арману, стоявшему на ряд ниже, — почему ты просто не передал это задание нам?

— Я хотел, — Арман сощурился, — но вместо того, чтобы нормально все обсудить вы стали давить на меня. Кто в таких условиях пойдет навстречу?

Парни замолчали. Их зловещие взгляды пересеклись, а сами они уже проклинали друг друга в глубине души. Неожиданно эту тишину разорвал громогласный голос:

— Вы что, дети малые? — завопил Крестат. — Элей и Симон уже вкратце описали мне ситуацию. Из-за ваших действий новичок сейчас подвергся опасности.

— Он сам захотел, — быстро произнес Арман, поднимая обе руки вверх.

— Сказать, что он сам захотел — это не снять с себя ответственность. — Гильдмастер нахмурился. Он медленно, шаг за шагом, начал спускаться по ступеням. — Если ты считаешь, что виноватыми во всем окажутся те, кто его привел, ты ошибаешься. Равная вина будет принадлежать тому, из-за кого пришел этот новичок, и тому, кто отправил его рисковать жизнью.

Остановившись рядом с Арманом, Крестат устрашающе посмотрел на него. Парень будто кожей ощущал давление. Казалось, именно в этот момент и после этих слов он начал понимать что именно сделал не так.

— Я вас понял. Прошу прощения.

— Вы узнали, — произнес Ник, заставляя гильдмастера повернуть голову, — что за сюжет у этой книги? Она подходит для новичка?

— Эта книга действительно может считаться слабейшей в нашей коллекции, — спокойно ответил Крестат, — однако она подходит для тех, кто прошел как минимум двадцать этажей. Сможет ли ее пройти человек, который недавно вошел в лабиринт?

Наступила тишина. Ник и Арман, больше всего ощущавшие чувство вины, замолчали и опустили головы. Симон и Элей, уже выслушавшие нотации до этого момента, так и стояли у самого входа, не в силах что-либо сделать.

— В этой ситуации вы все провинились, — продолжил говорить Крестат. — Чуть позже я придумаю для вас серьезное наказание. С ситуацией на нижних этажах разбираться тоже будете вместе. И… — Взгляд переместился к парню с платиновыми волосами. Будто ощутив это, он поднял голову вверх. — Ник, сделай лицо попроще. Мир тебе ничего не должен.

— Прошу прощения, — сдавленно произнес Ник, вновь опуская голову. Брови его жалобно сомкнулись, а губы сжались в плотную линию.

— Арман, — Крестат повернул голову к зачинщику всего этого, — извинись.

Арман всплеснул руками. Удивленно расширив глаза, он спросил:

— За что?!

— За то, — угрожающе начал мужчина, заставляя Армана тут же сникнуть и опустить голову, — что намеренно начал провоцировать. Я знаю эту твою черту характера. Только дай повод, и ты всех против себя развернешь.

— Прошу прощения… — произнес Арман, опуская голову. — За все.

— Так-то лучше.

Развернувшись, Крестат прошел к желанному для себя нижнему ряду и спокойно сел на него. Взгляд его поднялся к проекции, на которой было видно лицо сидевшего в постели Марса.

— Гильдмастер, — прозвучал голос Элей где-то за спиной, — что мы будем делать дальше?

— Ждать, — спокойно произнес мужчина. — Когда человек оказался поглощен книгой, только он и способен выбраться из нее. Часы будут лететь словно секунды, года пройдут за несколько минут. Либо этот парень пройдет наш тест, либо он останется в книге навсегда.

***

Время в пространстве сюжета книги продолжало течь. Марс сидел на своей кровати, задумчиво смотря в окно. Сейчас это было единственным, что он был способен делать.

Дверь в комнату тихо приоткрылась. На пороге появилась девушка с черными прямыми волосами, собранными в высокий хвост. На ней, вместо привычного короткого халата медсестры, был надет латексный костюм.

Услышав стук женских каблуков, Марс повернул голову в сторону вошедшей. Подойдя ближе, темноволосая медсестра остановилась рядом с кроватью Марса и протянула ему папку.

— Я сделала то, о чем вы меня попросили.

Ослепительная улыбка появилась на ее губах. Отведя взгляд от женского лица, Марс опустил его на протянутую бумажную папку. Он медленно и не совсем уверенно схватился за нее рукам, после чего начал распаковывать. Руки его все еще дрожали, а голова кружилась всякий раз, когда нужно было что-то сделать.

Внутри конверта первым слоем лежали фотографии покореженной с двух разных сторон машины. Уже с первого взгляда можно было сказать, что марка этой машины была довольно дорогой, однако сейчас, когда эта машина уже побывала в аварии, это была лишь груда хлама.

— Где ты ее нашла?

— Ее вывезли на свалку за городом, — ласковым тоном ответила девушка. — Вскоре ее должны будут переработать.

— Переработать машину потерпевшего? — Марс удивленно приподнял голову, смотря на свою очаровательную помощницу. — Разве она не должна действовать хотя бы как улика по делу?

Девушка задумалась. Приложив указательный палец к губам, она приподняла взор и задумчиво промычала:

— Все зависит от того, нужно ли кому-то это дело или нет.

— Хорошо, — произнес Марс спокойно, — что ты еще узнала?

Довольно улыбнувшись, медсестра слегка наклонилась к парню. Сладкий аромат духов, исходивший от нее, ударил в нос. Пряди ее длинного черного хвоста резко перекатились вперед, падая прямиком на постель больного.

— Вот, прямо здесь, — произнесла медсестра, пальцем отодвигая первый слой с фотографиями и заметками, и тем самым позволяя увидеть второй. Там, куда указала девушка, виднелись фотографии незнакомых Марсу членов семьи Хиггинс, сделанные то на профессиональные камеры, то на камеры видеонаблюдения. Так или иначе, но все фотографии были подписаны недавними датами. Рядом также виднелись листы с заметками. — Вот данные о вашей семье.

Девушка приподнялась и выпрямилась, позволяя Марсу наконец-то ознакомиться с содержимым папки. Парень опустил взгляд на фотографии. Первой из них была фотография мужчины в черном строгом костюме. Внешне он был довольно похож на своего старшего сына: ясные голубые глаза, светлые волосы, однако взгляд его был намного строже и жестче.

— Есть основания предполагать, — продолжила медсестра, — что именно кто-то из вашей семьи и подстроил аварию. По крайней мере, желающих сделать что-то подобное много.

— Скажи, — приподняв голову, Марс задумчиво и как-то недоверчиво взглянул на свою помощницу, — ты ведь не простая медсестра, да?

Девушка улыбнулась, но ничего не ответила, и тогда Марс продолжил:

— Эти фото сделаны по камерам видеонаблюдения. А вот эти сделал мастерски скрытый профессиональный фотограф.

Девушка улыбнулась еще шире. С блеском азарта в глазах посмотрев на Марса, она произнесла:

— Сейчас я говорю с вами не как медсестра, но как наемный рабочий.

— Ладно. — Парень тяжело вздохнул, выпуская из своих рук пачку с фотографиями. Он чувствовал себя довольно уставшим и вялым, так что тратить время на препирания и дедукцию он просто не мог. — У меня в любом случае нет другого выбора. Попытайся подобраться ближе к моей семье и узнать, кто именно подстроил это происшествие.

Девушка подмигнула. Радостно хлопнув в ладоши, она произнесла:

— Любой каприз за ваши деньги.

— Еще, — продолжил Марс решительно, — сними все оставшиеся средства с карты и положи их в банк на свое имя.

Женские брови изумленно приподнялись. Какая-то загадочная улыбка появилась на ее губах.

— Вы мне так доверяете?

— Что-то мне подсказывает, что ты меня не обманешь.

Девушка засмеялась. Прикрыв губы рукой, она счастливо посмотрела на своего нанимателя. Блеск в ее глазах, казавшийся все азартнее с каждой секундой, явно говорил о том, что данная ситуация ей очень даже нравилась. Марс даже предполагал, что этой девушке нравился и сам риск, вызванный этим запросом.

— Может быть вы просто падки на симпатичных женщин?

— Может быть.

Медсестра как-то машинально цокнула. Развернувшись с широкой улыбкой на губах, она прошествовала по палате, словно по подиуму, и остановилась у самой двери. Наступила неловкая тишина, которая сразу сообщила Марсу о том, что дальше последует что-то вроде просьбы. Парень замер в ожидании.

— Снятие крупных сумм с карты, — загадочно заговорила медсестра, смотря на Марса через плечо, — может быть немного затруднительным…

— Но ты же что-то придумаешь? — Парень даже не мог сильно повернуть голову, а потому ему приходилось смотреть вперед. — Меня не волнует ни метод, ни то, откуда тебе известно сколько денег на моей карте. Просто сделай это.

— Отлично.

Девушка покинула комнату. Дверь за ней захлопнулась также быстро и бесшумно, как и открылась. Оставшись в полном одиночестве, Марс начал размышлять. Теперь он был еще более скован в движениях, чем раньше. Он не мог нормально поворачивать голову, двигать руками так, чтобы они не дрожали, и самостоятельно принимать разные положения, но при всем этом сложившаяся ситуация не казалась совсем безнадежной. Все складывалось как-то слишком удачно. В его личных вещах была обнаружена карта, медсестра оказалась каким-то супер шпионом, информация о семье и произошедшей аварии оказалась добыта слишком легко.

— Либо что-то тут не так, — тихо произнес Марс, — либо что-то со мной не так. Все слишком просто. Уверен, что здесь должен быть какой-то подвох, но что-то мне подсказывает, что подвох будет явно не со стороны этой медсестры. По какой-то причине я ей доверяю. Более того, она кажется мне знакомой.

Устало закрыв глаза, Марс сделал глубокий вдох. Грудь его все еще испытывала невероятную боль после каждого вздоха, ведь во время операции ему действительно ее вскрыли. Ноги как не могли шевелиться, так и продолжали. Вся нижняя часть тела была будто мертвый груз, который тянул на самое дно. Осознавая это, Марс даже как-то машинально не хотел смотреть на свои ноги. Они вызывали у него какое-то странное неприятное чувство. Такое, будто все произошедшее было заранее ожидаемо и неотвратимо.

«Моя мать Мелис, — задумался Марс, — хочет от меня избавиться. Не удивлюсь если окажется, что это отец ее надоумил. Также не удивлюсь, если отец пошлет ко мне наемных убийц в палату. Именно поэтому я должен срочно переместиться в другую палату и найти того, кто будет защищать меня».

Прозвучал стук каблуков. Бросив взгляд на дверь, Марс заметил появление еще одной женской фигуры. Незнакомка была одета в белоснежное короткое платье. Она была второй медсестрой, присматривавшей за Марсом. Короткие золотистые кудри, пухлые, накрашенные бледно-розовой помадой губы, большие зеленые глаза, подведенные у самых уголков — все это было частью ее красивой и довольно запоминающейся внешности.

Подойдя ближе к парню, медсестра слегка склонилась к нему и молча помогла принять лежачее положение. Все то время, пока она находилась в палате, на ее губах сияла улыбка.

Задумавшись об этом, Марс нахмурился. Только в этот момент он провел тонкую линию между этими двумя медсестрами. Несколько зацепок, а вернее сказать, догадок, появились у него в голове.

— Скажи, — заговорил Марс, — вы здесь все под прикрытием или только ты и твоя подружка?

Девушка удивленно замерла, но уже через секунду на ее губах появилась коварная улыбка. Приложив правую руку к своим кудрявым светлым волосам, она начала наматывать один из локонов себе на палец.

— И как же ты догадался? — слегка дуя губы и приподнимая голос, произнесла девушка.

— Трудно не догадаться, когда за тобой присматривают почти фотомодели. Вы здесь по какому-то заданию?

На женских губах вновь появилась улыбка. Опустив руку, она ответила:

— Не могу сказать.

— Совсем, — Марс посмотрел на миловидное лицо, находившееся сейчас практически над ним, — или только сейчас?

Девушка коварно улыбнулась. Не сразу дав свой ответ, она сначала пожала плечами, затем надула губы и сделала задумчивый невинный вид, а потом, будто придумав ответ, сказала с радостно интонацией:

— Пока вы все не вспомните.

Эти ее слова стали ниточкой, рассказавшей Марсу о том, что обе эти медсестры были здесь не случайно. Более того, они были ему знакомы, что уже казалось очень важным.

— Ладно, — произнес Марс, тяжело вздыхая. Посмотрев на девушку, которая в этот момент наконец-то перестала строить из себя недотрогу и зловеще улыбнулась, он ответил: — Тогда давай поступим иначе. Мне нужно переехать в палату на несколько этажей выше. Еще я хочу, чтобы ты оставалась со мной круглые сутки и защищала меня в случае нападения.

— Какой проблематичный запрос, — с усмешкой ответила светловолосая медсестра.

— Я оплачу.

— Договорились.

13. Время действовать

Прозвучали громкие нарастающие писк и крики, резко вырвавшие Марса из сна. Открыв глаза, парень уставился в затемненный ночной пеленой белоснежный потолок, а следом и на женскую фигуру, сидевшую рядом с ним на больничной койке. Обворожительная помощница с золотыми кудрями закинула ногу на ногу и, будто ощутив пробуждение своего нанимателя, медленно повернула голову. При виде открытых глаз Марса на ее губах появилась широкая улыбка. Сейчас эта девушка не была одета в свое рабочее белоснежное платье медсестры. Как и ее напарница, она была облачена в черный облегающий латексный костюм.

— Вы проснулись?

Марс вновь устало закрыл глаза. Звуки за дверью звучали невероятно громко. Это был и топот, и крики, и визг сирены, и даже прозвучавший в последствии взрыв.

— Как не проснуться, когда так шумят?

— Ох, — приложив руку к своим губам, девушка слегка прикрыла улыбку, — вы правы. Меня тоже очень раздражает, когда в мой дом ломятся для того, чтобы меня убить во время сна.

Марс приоткрыл правый глаз и как-то недоверчиво произнес:

— Говоришь так, будто с тобой это происходит часто.

— Периодически.

Марс вновь закрыл глаза, предпочитая это никак не комментировать. Все же личности его помощниц были все более и более загадочны для него.

— Так или иначе, — произнесла девушка, переводя взгляд с Марса на входную дверь, расположенную прямо напротив нее, — сегодня на вас уже вряд ли нападут. Наши враги действуют быстро, но непродуманно. Они даже не проверили, находитесь ли вы в палате, перед тем как напасть.

— Это значит, — заговорил Марс, — что мы выиграли сутки.

— И что вы собираетесь сделать за это время?

— Для начала я бы хотел взглянуть на свою машину, а следом и допросить виновников этого происшествия.

— Лично? — женские брови приподнялись, а счастливая улыбка растянулась на губах еще сильнее. Даже интонация стала выше, что показывало ее радость.

— Лично, — произнес Марс, открывая глаза и как-то задумчиво смотря на девушку, — но не без вашей помощи.

— Вау, — не сдержавшись, медсестра вскочила на ноги и, хлопнув в ладоши, обернулась к Марсу, — это значит, что мы покидаем больницу? Прекрасно, а то мне уже надоело это унылое место.

Марс усмехнулся. Эти слова явно давали понять, что больница была довольно непривычным местом для этой девушки. И, казалось, та даже не пыталась скрывать это.

«Не медсестра точно».

— Да, но для начала нужно встретить мою мать, — ответил Марс.

Девушка удивленно замолчала и опустила руки. Лицо ее стало строже уже после одного только напоминания о существовании этой личности.

— Вы думаете, она придет? — недоверчиво спросила медсестра.

Марс улыбнулся. Слегка повернув голову к девушке, он с каким-то необъяснимым блеском радости и смеха в глазах ответил:

— После провала с проникновением обязательно.

***

Наступило утро. Марс, оставшийся в своей палате в полном одиночестве, смиренно ожидал прибытия членов своей так называемой семьи. Не было сомнений в том, что они придут ради того, чтобы убедиться в его присутствии в больнице, а вот что они захотят сделать после этого было загадкой.

Неожиданно из коридора прозвучали громкие крики и недовольные голоса. Марс, сидевший на кровати, перевел взгляд к двери и замер в ожидании. Дверь с грохотом распахнулась, и на пороге появилась недовольная темноволосая женщина. Мелис выглядела уставшей, взволнованной и запыхавшейся. Позади нее также были видны две мужские фигуры в черных строгих костюмах.

— Брайан! — вскрикнула женщина, быстро подбегая к Марсу. — Что они с тобой сделали? Почему перевезли?

Марс молчал. На женском лице виднелся еле заметный красный след, будто оставленный чьей-то рукой. Все это наигранное волнение даже казалось правдоподобным, однако с некоторыми фактами оно не вязалось. Например, было не совсем понятно почему Мелис перестала навещать Марса после своей попытки убить его, но появилась из ниоткуда с криками, стоило ему сменить палату. Марс, уже осознававший план этой женщины и того, кто ее подстрекал, не смог сдержать улыбки. Для любого другого человека, кроме самого Марса и его помощниц, эта улыбка могла показаться теплой, радостной и заботливой, однако тот, кто был осведомлен во всем, мог заметить в этой улыбки иронию и даже усмешку.

— Все хорошо, матушка. Просто в моей палате была неисправность освещения. Меня решили перевезти в другую. Мы хотели вас предупредить, но вы так и не появились.

Мелис вздрогнула. Неуверенно отведя взгляд, женщина тихо пролепетала:

— Я была так занята в последние дни… И, знаешь, тот несчастный случай на лестнице, я была просто взволнованна…

— Конечно, — протянул Марс с наигранной нежностью в голосе, — я все понимаю. Матушка никогда бы не захотела сделать мне больно.

Мелис посмотрела на сына. Эти слова, не выражавшие злости, и этот заботливый взгляд ее успокоили. Женщина неуверенно улыбнулась.

— Хорошо. Брайан, мы поговорили с твоим отцом и решили, что тебя стоит перевезти домой.

— А как же медицинская помощь? Мне все еще нужна опека. Не хотелось бы обременять вас.

— Не проблема, — уверенно ответила Мелис, — мы возьмем с собой одну из медсестер больницы. Она будет помогать тебе.

— Хорошо.

Марс вновь улыбнулся. Не было никаких сомнений в том, что именно дома его поджидала опасность, однако возможность того, что кто-то из его знакомых будет рядом с ним, его успокаивала.

Мелис обернулась к двери. Там, помимо двух охранников, прибывших вместе с ней, стоял доктор, на которого до недавнего момента сыпались всевозможные проклятия от женщины. Посмотрев на него, Мелис произнесла:

— Выберете кого-то из своих. Пусть он прибудет завтра к нам. Конечно же, мы все оплатим.

— Как скажете, — спокойно произнес доктор и, развернувшись, ушел.

Переведя свой взгляд на охрану, Мелис кивнула. Два рослых строгих мужчины прошли в комнату и, пододвинув к кровати Марса коляску, которая до этого момента стояла в углу комнаты, помогли ему сесть в нее.

Дорога домой заняла несколько часов. Все это время Марс чувствовал себя лишь перевозимым грузом. С того момента, как они покинули больницу, так называемая мать ни разу не спросила своего сына о его состоянии. Охрана, казалось, также воспринимала парня, как недвижимый объект.

Тем временем сам Марс внимательно изучал свое окружение. Он обращал внимание на поведение людей вокруг себя, на дорогую затонированную машину, в которой его везли, на улицы города, по которым они проезжали. С какой стороны не посмотри, это место казалось ему незнакомым, хотя и немного привычным.

Вскоре машина покинула пределы города и выехала к длинной прямой дороге. Эта дорога вела прямиком к высоким витиеватым воротам, которые в свою очередь предваряли вход в загородную виллу. Стоило охране посадить Марса обратно в коляску, как его тут же повезли вперед. Ворота открылись перед глазами сами по себе, однако рядом с ними по правую сторону стояла еще одна пара мужчин в черных строгих костюмах.

Мелис шла где-то слева, даже не смотря на своего сына. Еще в машине Марс иногда ловил на себе ее взгляд, но женщина тут же отводила его и старалась делать вид, будто она не замечает никого вокруг себя.

Коляска, подталкиваемая одним из охранников, ехала вперед по каменной тропе от ворот и прямиком к самому дому. По правую и левую сторону его окружала ухоженная лужайка с обстриженными в виде ровных прямоугольников кустарниками по краям, а также с цветами, растущими возле этих самых кустарников.

Вскоре, когда коляска подъехала к дому, второй охранник вышел вперед и ухватившись за колеса, помог другому приподнять ее над ступенями, ведущими в дом. В этот момент Марс лишь тяжело вздыхал. Его подталкивали, поднимали и резко ставили тогда, когда хотели. Это еще на пороге говорило об отношении жителей этого дома к нему.

Марс лишь тяжело вздохнул. Прозвучал громкий стук. Легкий толчок сообщил парню о том, что его коляску наконец-то поставили на землю. Бросив задумчивый взор в сторону, Марс увидел, как его мать Мелис быстро проходит к двери дома и, дождавшись ее открытия дворецким, входит в нее.

«И все-таки ее послали только для того, чтобы привезти меня сюда. Конечно, намного проще убить кого-то в своем доме, чем в больнице, полной посторонних».

Коляска вновь поехала вперед. Двери, распахнувшиеся перед глазами, позволили Марсу увидеть просторный холл, на противоположной части которого виднелась извилистая широкая лестница, ведущая на второй этаж. Справа и слева от лестницы стояли скульптуры, а мраморный пол украшала всевозможная гравировка на самых крайних плитках.

— Мне сказали, что приехала машина, — прозвучал женский голос с вершины лестницы. Приподняв взгляд, Марс увидел высокую длинноногую женщину в облегающем красном платье. Выглядела эта женщина довольно вызывающе. Глубокий вырез, броский макияж, длинные выбеленные волосы и неестественно яркие зеленые глаза.

— Думала, — продолжила незнакомка, — что приехал дорогой, но это всего лишь вы.

Мелис посмотрела на незнакомку с презрением. Выпрямившись в спине и как-то дерзко приподняв голову, она ответила:

— Прости, что не оправдали ожидание, Эммелин.

Женщина лишь усмехнулась. Прикрыв рот рукой, она ответила:

— Ничего, в последнее время вы часто не оправдываете ожиданий.

Мелис тихо цокнула и отвела взгляд. В это же время взгляд Эммелин переместился на Марса. Смерив его задумчивым взором, женщина улыбнулась еще шире и довольнее. Марс же это просто проигнорировал.

— Кто-то приехал? — прозвучал еще один голос со второго этажа, а следом и шаги. — Это отец?

— Нет, сынок, — с улыбкой ответила Эммелин.

На ступенях рядом с женщиной появился Люк. При виде людей, вернувшихся в этот дом, лицо парня исказилось в изумлении, а следом и в каком-то сожалении. Марс, не совсем осознавший причину подобной реакции, задумчиво нахмурился. Его взгляд встретился со взглядом Люка.

— Они будут теперь жить здесь? — просил Люк, поворачивая голову к матери.

— К сожалению, — со вздохом произнесла женщина, — сынок, придется потерпеть.

— Вы что-то путаете, — вновь заговорила Мелис. Вновь гордо выпрямившись и наконец-то взяв себя в руки, женщина прошествовала вперед и начала подниматься по ступеням вверх. — Этот дом с самого начала принадлежал не вам, а моему мужу, — подойдя достаточно близко к Эммелин, Мелис встала с ней на одну ступень и решительно посмотрела ей в глаза, — и мне, его законной единственной супруге.

Лицо Эммелин исказилось в возмущении и злости, что вызвало улыбку на губах Мелис. Повернувшись, женщина обошла свою соперницу и поднялась еще на несколько ступеней вверх.

— Брайан, — произнесла Мелис уверенно, но так и не оборачиваясь, — тебя отвезут в твою комнату. Скоро будет обед, но, думаю, тебе будет комфортнее есть в своей комнате, правда?

Марс молчал. Смотря на эту сцену лишь как зритель, он прекрасно осознавал положение своей матери в этом доме. Его молчание затянулось, из-за чего Мелис все же пришлось обернуться с натянутой улыбкой на губах.

— Хорошо?

— Вы правы, — ответил Марс с радостной улыбкой, — мне будет лучше есть одному. Спасибо за вашу заботу, матушка.

Улыбка Мелис дрогнула. Кивнув, женщина вновь повернулась и продолжила подниматься вверх. Охрана тут же развернула коляску Марса и повезла куда-то по первому этажу. Люк и Эммелин остались на лестнице в недовольстве и раздражении.

Перед глазами Марса мелькали двери, всевозможные декорации в виде скульптур, а также картины, развешанные вдоль стен. По левую сторону виднелись окна, выходившие в сад. Свет, струившийся из них, падал и на лицо, и под ноги.

«Жизнь в этом доме — это постоянное выживание. Мелис не тот человек, который сможет терпеть это долго без последствий. Она полностью подчинена своему мужу и боится потерять его покровительство. Именно поэтому, если хотя бы немного надавить на нее, она легко покорится. Неудивительно, что первая попытка моего убийства была предоставлена ей».

Вскоре коляска остановилась напротив дверей одной из комнат. Охранник, вышедший из-за спины Марса, открыл ее и быстро вкатил коляску внутрь. Также молча и самовольно он оставил парня посередине комнаты и быстро ушел. Марс на это никак не отреагировал.

«Судя по этому дому, денег в этой семье немерено. Дело с моим убийством замяли бы легко, но я легко замять это не позволю».

Слегка приподняв руку, Марс положил ее на подлокотник коляски. Пусть его рука все еще дрожала, двигать ей он мог уже немного увереннее. Его указательный палец начал как-то медленно барабанить по подлокотнику.

«Кажется, они даже не обсуждали мой приезд. Возможно, что это решение было принято мгновенно отцом, но уж точно не Мелис. Она бы не стала действовать так смело без чьей-то поддержки».

Неожиданно на глаза Марсу попалась тумба, стоявшая рядом с кроватью, а на ней также аккуратно стоявшая тарелка с супом и куском хлеба. При виде этого на губах парня появилась ироничная улыбка.

«Тебе будет лучше есть одному, да? И не важно, что я не могу нормально есть без чужой помощи».

Неожиданно дверь за спиной распахнулась. Марс, не знавший кто мог его навестить, лишь замер в ожидании. В тот же миг он почувствовал резкий толчок вперед. Некто пнул его коляску со всей силы, заставляя ее и Марса перевернуться.

Следом, быстро подойдя к коляске, придавившей больного, этот некто откинул ее в сторону и все той же ногой перевернул Марса на бок. От падения парень испытывал неимоверную боль, но, плотно стискивая зубы, он старался сдерживать жалобный стон и крик.

Прикрыв глаза, Марс взглянул на того, кто стоял перед ним, и этим человеком оказался Люк. Возмущенный светловолосый парень стоял над своим старшим братом, стискивая руки в кулаки.

— Почему ты молчишь?! — вскрикнул Люк разъяренно. — Почему ты всегда молчишь и просто улыбаешься?! — От злости и громкого крика лицо парня покраснело, тело напряглось, а голос зазвучал еще звонче: — Именно из-за этого ты меня и бесишь! Не нужно молчать, когда тебе что-то не нравится, придурок! Кричи, вырывайся, проси о помощи, но не молчи! Прекрати соглашаться со всем, что с тобой делают! — Парень всплеснул руками, и резко замолчал. Будто взяв под контроль все свои эмоции, он выпрямился и быстро развернулся. Покинув комнату, Люк громко хлопнул дверью, так и оставляя Марса лежать на полу. В то же время Марс, наконец подавив свою боль, устало закрыл глаза и прошептал:

— Не могу понять этого парня. Это у него такое проявление заботы или…

Неожиданно Марс ощутил головокружение. Странные изображения начали появляться в его голове, выстраивая собой целую цепочку событий. Он видел себя в детстве в небольшой душной комнатушке с одним лишь окном, в центре которой стояла детская кроватка. Он видел, как подбежал к этой кроватке и впервые смог рассмотреть лицо своего младшего брата. Он будто даже помнил, какую радость испытывал в тот момент.

Следом за этим воспоминанием пришло другое. Теперь и он, и его брат были старше. Они оба находились на заднем дворе их огромного дома перед группой людей. Они оба стояли со скрипками в руках. Когда его младший брат закончил играть свою часть композиции, все зааплодировали и начали радостно перешептываться, но, когда начал играть он сам, все замолчали. Мелодия звучала криво, неуверенно, иногда даже слишком отвратительно. После этого выступления к нему и его младшему брату подошли их матери и довольно знакомый мужчина. Все хвалили Люка, но никто не сказал и единого приятного слова его старшему брату. Когда же речь дошла до него самого, была сказана лишь одна фраза: «Старайся больше». Брайан лишь улыбнулся, а вот Люк в тот момент разозлился и недовольно посмотрел на родителей.

Следом за этим воспоминанием пришло последнее, но отчего-то самое болезненное. В этом, казалось бы, недавнем воспоминании он сидел за рулем автомобиля и постоянно пытался дозвониться до кого-то, но этот кто-то не отвечал. Следом, будто заметив что-то за окном, он резко затормозил и выскочил из машины. Его глазам предстала сцена, где его брат сидел в каком-то заброшенном квартале вместе с другими незнакомыми, неопрятными и явно выпившими парнями. В правой руке Люка тогда была сигарета, а левой он размахивал деньгами направо и налево, раздавая их новым знакомым. В этом воспоминании Брайан подскочил к этой группе, между ним и его братом завязался напряженный разговор, а следом кто-то из этой банды напал на него и началась драка.

Когда Марс открыл глаза, ему было ясно только одно: его отношения с братом не всегда были напряженными. Более того, несмотря на все то, что делал Люк, его старший брат все равно всегда пытался помочь ему.

— Так я, — прошептал Марс, приоткрывая глаза, — оказывается добряк.

— Еще какой, — прозвучал ответ со стороны окна. Быстро перебравшись через подоконник и раздвинув занавески, в комнату вошла медсестра с золотыми кудрями. Подойдя к Марсу, она аккуратно приподняла его и помогла опереться на себя.

— Я пришла забрать вас вместе с собой, господин.

— Как быстро ты переключилась. — На губах Марса появилась улыбка. — Побоялась, что я все вспомнил?

— Так все-таки еще нет? — удивленный взгляд девушки остановился на лице Марса, явно сообщая ему всю правду. Девушка ногой приподняла и поставила коляску, после чего помогла Марсу сесть на нее.

— Имена, — строго произнес парень.

— Что?

— Назови свое имя и имя твоей напарницы.

Девушка улыбнулась. Выпрямившись, она радостно ответила:

— Ди и Эль.

— Как буквы алфавита?

— Вы сами дали нам такие имена, так что не удивляйтесь.

***

Взгляд Марса задумчиво прошелся по поверхности его искорёженной после аварии машины. Сейчас он находился в ангаре, отдаленном от того места, куда его привезли. На улице была уже глубокая ночь, а это значило лишь то, что посторонних в этом месте не было и быть не могло. За спиной прозвучали громкие крики. Ди, стоявшая позади коляски, схватилась за ее ручки и медленно развернула Марса. Там, под светом единственной лампы в этом месте, стояло два стула с привязанными к ним мужчинами. Рядом с этими мужчинами стояла Эль. Темноволосая девушка с электрошокером в одной руке и разделочным ножом в другой, словно акула, ходила между пленными и со зловещим блеском в глазах посматривала на них. Оба мужчины уже были покрыты кровью и холодным потом.

Стоило коляске Марса подъехать ближе, а его взгляду встретиться со взглядами виновников аварии, как те сразу же задрожали. Марс был суров и серьезен. По нему сразу можно было сказать, что щадить он никого не собирался.

— Итак, — произнес парень, зловеще улыбаясь, — продолжим наш допрос?

***

В это же время в зале наблюдения за тестом Ник, Симон и Элей задумчиво переглянулись. Такая решительная и хладнокровная сторона Марса их удивила.

— Мне кажется или… — тихо прошептала Элей.

— Он проскочил через половину сюжета, — прозвучал строгий голос Армана, сидевшего внизу. Сам парень также выглядел напряженным, как и его товарищи из гильдии.

— Судя по тому, — неожиданно прозвучал низкий голос Крестата, — как этот же сюжет проходили другие наши, он должен был еще как минимум полгода находиться в больнице и подвергаться попыткам убийства.

— Но вместо этого он с самого начала сговорился с медсестрами, — с довольной улыбкой продолжила Элей, — попросил перевести его и начал копать под своих убийц. Он даже не стал тратить времени на самобичевание, хотя любой другой бы на его месте впал в уныние. Быстро, смело, продуманно. Неплохо.

Арман обернулся и все также строго посмотрел на девушку. Казалось, будто Элей не понимала всей ситуации, и потому Арман сказал:

— Сильное искажение сюжета скажется на его сложности.

— Согласен, — с кивком головы произнес Ник. — Теперь из сюжета, где главный герой выживает, он легко может перейти в сюжет, где главный герой из-за своих действий должен умереть.

— Этот парень, — вновь заговорил Крестат, начиная загадочно улыбаться, — не доверяет никому вокруг себя и довольно быстро распознает характеры людей. Действительно неплохо для новичка.

14. Истинное прошлое

Наступило утро. Солнечные лучи, проникавшие в комнату через раскрытые настежь окна, падали на пол и плавно поднимались к инвалидному креслу. Рядом с креслом находилась кровать, на которой спал Марс. Уже давно ощущая на себе чей-то взгляд, парень медленно и неохотно открыл глаза.

— Наконец-то, — произнес радостный женский голос. Первое, что увидел Марс, это лицо Ди, нависшей прямо над ним. Забравшись на кровать, девушка, пожалуй, слишком долго дожидавшаяся пробуждения своего нанимателя, намеренно нависла над ним и начала сверлить гневным взглядом. Однако, стоило Марсу открыть глаза, как ее лицо сразу же подобрело.

Марс, быстро прикинув причину подобных действий, осознал ситуацию почти сразу. Недовольно нахмурившись, он спросил:

— Зачем ты залезла на меня?

Ди коварно улыбнулась. Наклонив голову влево, она насмешливо спросила в ответ:

— Хотела доставить удовольствие?

— Поцелуем в лоб за дополнительную плату?

Женская улыбка растянулась еще шире. С голосом, полным радости, Ди ответила:

— Вы, как всегда, быстро соображаете.

— Слезь, — строго произнес Марс.

Недовольно надув губы, девушка выпрямилась и, перекинув ногу через тело Марса, быстро слезла с него. Не сильно желая отстраняться, Ди села на край кровати и обиженно надула губы.

— Жаль. Это был бы лучший поцелуй в лоб в твоей жизни.

Марс, все еще лежавший в постели, перевел задумчивый взгляд на девушку. Будучи одетой в свое рабочее белоснежное платье медсестры, светловолосая помощница прибыла ранним утром для помощи больному. По крайней мере, это было официальной версией.

— Ладно, — сказал парень с тяжелым вздохом, — скоро к нам нагрянут. Давай подготовимся к этому моменту.

— Все мужчины такие гордые! — Ди резко вскочила на ноги. Обернувшись, она возмущенно хлопнула руками по своим бедрам. — Нет бы сказать: Ди, помоги мне, пожалуйста переодеться и сесть в коляску.

Марс замолчал. Закрыв глаза, парень попытался подавить в себе подкравшийся к горлу ком. Неприятное чувство, вызванное этой фразой, вновь напомнило ему о его нынешнем состоянии. Более того, оно показало, что получение статуса инвалида все же сказывалось на нем больше, чем казалось.

— Сразу видно, что ты плохая медсестра.

— А что вам не нравится? — Ди удивленно пожала плечами. — Я, между прочим, квалифицированный работник. В случае чего могу и с того света вернуть.

Марс вновь открыл глаза и посмотрел на свою помощницу. При виде его взгляда и какого-то грустного выражения лица, девушка удивленно замолчала и опустила плечи.

— Дело не в том, что все мужчины горды, — произнес Марс с горечью в голосе, — а в том, что я недавно стал калекой. Именно из-за этого мне тяжело просить помощи у других и говорить: Ди, пожалуйста, помоги мне переодеться и подмыться.

Женский взгляд опустился. Виновато поджав губы, и, будто бы полностью осознав свою вину, Ди тихо ответила:

— Простите.

Марс перевел взгляд на потолок. Его белоснежный яркий свет вызвал неприятное головокружение.

— Забудь.

— Вы разозлились? — замявшись, девушка приподняла взгляд на Марса.

— Нет. Просто помоги мне уже.

Ди кивнула. Приблизившись к Марсу, девушка аккуратно положила одну руку под его спину, другой приподняла его голову и помогла парню сесть. Следом, вновь забравшись на кровать, она села позади него, наклонила спиной на свою грудь и начала медленно расстегивать ночную рубашку. Стянув ее с Марса, медсестра должна была вновь помочь ему лечь, однако вместо этого она снова наклонила его на себя и, обхватив руками, обняла. Тонкие женские пальцы пробежались по оголенной коже, слегка царапая ее длинными ногтями.

— И все-таки вы злитесь… — тихо прошептала Ди.

— Что ты снова пытаешься сделать? — Марс, никак не сопротивлявшийся, отвел взгляд вправо, где виднелось лицо девушки, лежавшее на его плече. Ди улыбнулась и ответила:

— Обнимаю для поднятия бодрости духа. В качестве извинений.

Неожиданно дверь распахнулась. На пороге комнаты возникла знакомая женская фигура. Дакота, будучи одетой в темно-зеленый облегающий комбинезон, снова выставляла все прелести своей фигуры напоказ. Молния комбинезона, проходившая по всему туловищу спереди, замирала где-то посередине груди, позволяя ей выглядывать наружу. Тонкая ткань облегала тело так, что было видно каждую складочку нижнего белья. Намеренно распущенные каштановые волосы лежали на женских плечах, плавно спускаясь к талии.

Зашла девушка весьма вовремя. В момент, когда дверь открылась Ди шептала Марсу на ухо и, прижимая его спиной к своей груди, плавно поглаживала руками по торсу.

При виде этой картины лицо Дакоты исказилось в изумлении. Прогнувшись в спине, девушка покраснела, возмущенно приоткрыла губы и была готова закричать, но почему-то сдержалась. Вновь плотно стиснув губы, она нахмурилась и зловеще посмотрела на Ди.

— Вам за это не заплатят.

Удивленное лицо Ди неожиданно исказилось. Довольно улыбнувшись, девушка положила голову на плечо Марса и ответила:

— Человека любят не за деньги, а за душу, дорогая моя. Хотя в вашем случае возможно все, кроме любви.

Глаза Дакоты расширились. От возмущения она вновь открыла рот, но неожиданно услышала громкий голос Марса:

— Дакота! — вскрикнул парень, намеренно перебивший надвигавшуюся истерику. Он продолжил чуть тише и спокойнее: — Мы подойдем позже. Сначала нужно переодеться.

Девушка недовольно цокнула. Резко развернувшись, она гордо приподняла голову и произнесла:

— Поторопитесь.

***

Завершив все утренние процедуры, Марс и Ди направились в сторону столовой. Когда они наконец-то добрались до нужного места, их встретило множество недовольных взглядов. Длинный обеденный стол, за которым сидело семейство Хиггинс, был укрыт скатертью и расставлен самыми разнообразными блюдами. По правую сторону стола можно было увидеть Мелис, Эммелин и еще одну обворожительную женщину средних лет. В отличие от Эммелин, которая одевалась довольно открыто и броско, в европейских традициях, а также от Мелис, которая, напротив, одевалась слишком сдержанно и непритязательно, фигуру этой девушки покрывало прямое темно-синее платье без рукавов в меру закрытое и в меру свободное. Поверх платья была надета накидка, скрывавшая плечи. Взглянув на эту одежду, можно было сразу сказать, что она относилась к многовековой культуре китайского традиционного костюма. Внешность этой незнакомки соответствовала ее наряду. Тонкие губы, прямой нос, белоснежная, словно фарфоровая, кожа, узкий разрез глаз и собранные на затылке черные густые волосы. При виде Марса незнакомка доброжелательно улыбнулась, и сделала она это, пожалуй, единственная из всех собравшихся.

На противоположной стороне стола сидели Люк и Дакота, а также еще один незнакомый парень и одна маленькая девочка. В отличие от Люка и Марса, явно взявших черты и внешность отца, эта парочка скорее была похожа на их мать, имевшую азиатские корни. Парень был высок и статен. Волосы его имели насыщенный черный цвет и были зачесаны назад. Девочка же, имевшая темный оттенок волос, собирала простую прическу в виде пучка на затылке.

Прямо напротив Марса, на противоположной части стола, одиноко сидел взрослый светловолосый мужчина. Стоило коляске въехать в комнату, как его строгий взгляд переместился на сына. Глава семейства Хиггинс, носивший имя Рейган Хиггинс, положив столовые приборы обратно на стол, откинулся на спинку стула и оценивающе посмотрел на Марса. Хотя, оценивать было особо и нечего. Парень все еще носил воротник, поддерживавший его шею. Он также был плотно стянут корсетом в области туловища и гипсом в области ног.

— Дакота, милая, — неожиданно заговорила Эммелин, поворачивая голову к новой невестке, — я тут вспомнила, разве ты не ходила за Брайаном? Так почему он опоздал?

Дакота усмехнулась. Положив вилку и нож обратно на стол, девушка пожала плечами и ответила:

— Я пришла его проводить, а он уже вовсю резвился со своей новой служанкой. — Хитрый взгляд переместился на Марса, сидевшего в инвалидной коляске. — Недолго же он горевал.

Марс поначалу не ответил. Ди, слегка подтолкнувшая коляску вперед, покатила ее к столу. Только когда Марс оказался за ним, а Ди заняла свое место рядом, он ответил:

— И ты тоже не хранила мне верность долгое время. Сколько часов прошло с аварии, как ты уже успела атаковать свою новую жертву?

— Ты! — возмущенно вскрикнула Дакота, вскакивая из-за стола.

— Молчать, — неожиданно произнес строгий голос.

Испугавшаяся этого, девушка повернула голову к главе дома и тут же села. Страх ее, вызванный этим убийственным взглядом голубых глаз, заставил не только замолчать, но и задрожать от страха.

Рейган Хиггинс, потерявший интерес к Дакоте, вновь посмотрел на своего старшего сына и произнес:

— Брайан, придержи подобные высказывания при себе. Дакота сама сделала выбор. Это не твое дело.

— Согласен, — совершенно спокойно ответил Марс. — Уже не мое.

Развернувшись к обеденному столу, Ди быстро придвинулась к Марсу и, взяв в руки ложку, начала кормить его. Девушка делала это так спокойно и с такой заботой, что со стороны это казалось даже странным. Она то прижималась к нему, то тянулась за новой порцией еды, то тихо хихикала и подбадривала Марса. За столом наступила напряженная тишина. Никто, кроме самого Марса, не мог даже есть нормально при виде этой картины. Вот капля супа скатилась с губ к подбородку парня. Ди, при виде этого, быстро потянулась к салфетке и аккуратно вытерла ею и губы и подбородок.

Не выдержав этой теплой счастливой картины, Рейган строго позвал сына:

— Брайан.

Пара замерла. Остановив ложку, уже практически прикоснувшуюся к губам Марса, Ди отодвинула ее и удивленно посмотрела на Рейгана. В то же время сам Марс посмотрел на своего отца с непониманием.

Нахмурившись, Рейган произнес:

— Продолжай оставаться в этом доме, но не доставляй никому неприятностей.

— Я понял, — спокойно ответил парень.

— И еще, с этого момента ты будешь есть только у себя в комнате. Можешь вернуться. Еду тебе принесут.

Марс машинально захотел кивнуть, но воротник на его шее помешал это сделать. Тогда, вздохнув, он ответил:

— Как скажете, отец.

Ди положила ложку обратно в тарелку и быстро поднялась из-за стола. Подойдя к Марсу со спины, она схватилась за коляску и развернула ее. Быстро, тихо, под пристальным вниманием, коляска покинула столовую и выехала в коридор.

— Недолго они продержались, — произнесла Ди, продолжая везти коляску вперед по коридору с коварной улыбкой на губах.

— Ты хорошо сыграла, — ответил Марс, не сдерживая улыбки. — Скажи, у тебя есть актерское образование?

— Даже не знаю… — Девушка попыталась сделать невинный вид, но ее довольная улыбка разрывала его в клочья.

Вскоре, вновь вернувшись в комнату, Ди подвезла коляску к кровати. Она намеренно склонилась к уху Марса и тихо прошептала:

— Я покину вас буквально на несколько минут.

— Можешь не торопиться. Главное — вернись тогда, когда понадобится твоя помощь.

— Хорошо.

Быстро выпрямившись, девушка развернулась и вновь покинула комнату. Оставив Марса в одиночестве, Ди вышла в коридор, заперла за собой дверь и плавно направилась вперед. Она уже знала, что кое-кто следовал за ними еще с самой столовой и теперь настойчиво ждал.

Стоило Ди подойти к первому же повороту, как из него прозвучал уверенный женский голос:

— Ты можешь заработать намного больше, если перейдешь на мою сторону.

Ди остановилась. Повернув голову, она увидела рядом с собой Эммелин. Скрестив руки на груди, эта женщина, облаченная в короткое ярко-желтое платье, плавно подошла к медсестре.

— Тебе стоит лишь один раз закрыть глаза и подыграть мне, и тогда я заплачу тебе в два раза больше, чем этот мальчишка.

Ди приложила руку к своей щеке, невинно улыбаясь. Голос ее прозвучал слегка удивленно:

— Прошу прощения, но я не понимаю, о чем идет речь.

Эммелин усмехнулась. Положив ладонь на плечо медсестры, она приблизилась к ее уху.

— Все ты понимаешь. Не знаю, сколько этот мальчишка заплатил тебе, но я могу предложить намного больше.

— Тогда, — с нотками радости в голосе произнесла Ди, — попрошу дать аванс.

Эммелин отстранилась. На мгновение на ее лице появилось раздражение, вызванное подобной наглостью, однако улыбка тут же скрыла всю неприязнь. Убрав руку от плеча Ди, женщина быстро сняла свои часы и протянула их медсестре большим и указательным пальцами.

Ди ухватилась за них молниеносно и, спрятав за спину, благодарно улыбнулась.

— Буду рада сотрудничеству.

— Так-то. — Эммелин довольно улыбнулась и, повернувшись к девушке спиной, остановилась. — Чуть позже ты поймешь, что нужно делать. Пока что просто делай, что должна.

— Как скажете. — Ди махнула рукой на прощание и, также развернувшись, направилась обратно в комнату. Спрятав часы в карман своего халата, девушка завела руки за спину и начала что-то напевать себе под нос. Вскоре, вернувшись в комнату, она встретилась с настороженным изучающим взором Марса.

— И что же произошло?

— Меня пытались подкупить, но я осталась верно верна вам.

— Верно верна? — переспросил Марс с ироничной улыбкой. — И даже не попыталась подыграть ради вознаграждения?

— Никак нет. Куда бы я его спрятала?

Девушка хитро улыбалась, и Марс чувствовал, что что-то было тут не так, но почему-то он был все также уверен, что предавать его не собирались. Осмотрев изгибы женской фигуры, скрытой под коротеньким белоснежным платьем, парень задумчиво произнес:

— В карман.

— Хотите меня обыскать, — игриво начала девушка, намеренно наклоняясь так, чтобы через вырез платья была видна ее грудь, — дорогой пациент?

Марс отвел раздраженный взгляд в сторону. Он знал, что над ним просто издевались, и это начинало порядком нервировать. Хотя больше всего раздражало то, что сделать ничего он все-таки не мог.

— Закрыли тему. Делай что хочешь.

— Спасибочки.

Неожиданно прозвучал странный стук, напоминавший падение чего-то. Неизвестный, запрыгнувший через открытое окно в комнату, бросился прямиком на Марса с ножом в руках.

Он уже был готов вонзить лезвие в грудь парня, как неожиданно некто схватил его за кисть руки и резко дернул ее вверх. Мужчина начал терять равновесие и, только этого и ожидая, Ди намеренно вытянула ногу, быстро сбивая его с ног. Нападавший упал прямиком перед коляской, приземляясь лицом на холодный мраморный пол.

В то же время Ди, уже выхватившая оружие, быстро забралась на свою жертву и воткнула ей в шею нож. Кровь брызнула во все стороны, а жертва захрипела. Не желая привлекать еще больше внимания, Ди надавила на лезвие и резко дернула его вправо, окончательно добивая жертву.

— Холодное оружие? — спросила девушка, вынимая нож из шеи. — Как старомодно.

Марс, смотревший на эту картину сверху вниз, вздохнул с облегчением. Вновь собравшись с мыслями, он произнес:

— Избавься от тела, пока они не пришли. Все должно выглядеть так, будто ничего не произошло.

— Поняла.

Ди быстро встала и, просунув нож под одежду нападавшего, взвалила его на себя. Через все то же окно девушка покинула комнату и быстро потащила мертвого прочь.

Марс, вновь оставшийся в одиночестве, начал обдумывать эту ситуацию. Нападение было явно спланированным, и в этом даже не было сомнений. Сомнения вызывала личность того, кто его подстроил. Был ли это отец, который отправил его обратно, или же кто-то другой в этом доме, затаившийся в тени?

Сквозь раздумья прозвучали тихие шаги. Ди, вновь забравшаяся в комнату через окно, быстро подошла к Марсу. Неожиданно по другую сторону двери прозвучали громкие голоса и быстрый топот.

Марс взволнованно осмотрелся. На полу были видны брызги крови. Такие же брызги покрывали белоснежное платье Ди. Заметив это, парень быстро и даже как-то испуганно произнес:

— Пол и платье.

Ди поняла все сразу. Схватив с кровати одеяло, она бросила его на пол, быстро провела им и вновь закинула обратно. Сразу же после этого девушка подошла к коляске Марса и встала за нее, как бы собираясь вновь вести его куда-то.

Неожиданно дверь распахнулась. В комнате на пороге появился Рейган в сопровождении Эммелин. Якобы испуганная женщина практически висела на своем муже. Сам Рейган казался, как всегда, строгим и серьезным.

Наступила тишина. К удивлению вошедших гостей, комната выглядела совершенно нормально, хотя и немного неопрятно. Марс и Ди также выглядели нормально.

Рейган опустил взгляд на свою любовницу. Лицо Эммелин казалось шокированным и растерянным.

— Дорогой, — пролепетала женщина испуганно, — я слышала грохот… Мне показалось, что… Грабители…

— Какие грабители? — удивленно спросил Марс.

Рейган посмотрел на своего сына. Толика злости появилась в его взгляде. Строгий низкий голос спросил:

— Здесь ничего не произошло? Никто не проникал в эту комнату и не угрожал вам?

— Ой, — сорвалось с губ Ди, сразу прикрывшей рот рукой, — а к нам никто и не заходил. А должен был?

Вопрос этот прозвучал абсолютно невинно, но для того, кто подготовил это убийство, подобные слова били практически по-больному. Резко оттолкнув от себя прижимавшуюся женщину, Рейган развернулся.

— Не обращайте внимания, — произнес мужчина и быстро покинул комнату.

— Дорогой! — вскрикнула Эммелин, быстро выбегая следом. Дверь в комнату вновь закрылась, погружая все окружение в тишину. Марс и Ди облегченно вздохнули.

— Как далеко ты спрятала тело? — спросил парень. — Они смогут его обнаружить?

— На территории сада. — Быстро обойдя Марса, Ди намеренно встала напротив него. Лицо ее казалось взволнованным. — На складе. Думаю, если успею подать сигнал, Эль сможет перехватить его.

— Отлично, потому что с этого момента Эммелин будет следить за тобой в оба. Кстати, свой подарочек от нее тоже передай Эль.

— О чем вы? — удивленно спросила девушка, прикрывая губы рукой.

Марс был готов воодушевленно поаплодировать, но сделать это нормально он не мог. Равнодушно и даже как-то слишком спокойно он ответил:

— На руке Эммелин не было часов, хотя во время завтрака она носила их.

Ди недовольно цокнула. Опустив руки, она ответила:

— Ваша внимательность поразительна, но, скажите, зачем вы хотите, чтобы я их отдала Эль?

— Ты ведь и сама понимаешь. Стоит им обнаружить их, как это станет не столько доказательством сговора, сколько доказательством воровства.

— Ладно, ладно. — Девушка подняла обе руки вверх, иронично улыбаясь. — Просто меня печалит то, что Эль обязательно потребует с этого свою долю. Вот если бы можно было спрятать эти часы под вашим гипсом…

— Иди уже.

Ди вздохнула. Вновь развернувшись, девушка быстро прошла к столу, на котором лежала ее небольшая сумочка. Там, в основном кармашке, находился телефон, по которому она могла связаться с больницей, где она работала, а также и с самой Эль.

Марс, оставшийся наедине со своими мыслями, устало закрыл глаза. Множество фактов и деталей начали смешиваться у него в голове, образуя собой новые идеи.

«Они вошли в комнату, в которую якобы ворвались грабители, без охраны, следовательно, оба понимали, что все спланировано. Однако Рейган остался действительно недоволен именно Эммелин, что может указывать на то, что этот план был придуман ей».

Марс приоткрыл глаза, переводя взгляд на все еще открытое окно. Сейчас его сознание было настолько погружено само в себя, что он даже не слышал ни голоса Ди, ни звуков с улицы.

«Они действуют разрозненно. Эммелин явно хочет меня убить. Что касается моего отца, то он пока что медлит. Явно надеется на то, что все сделают за него. Мелис же пока стоит в стороне и просто молча наблюдает».

На губах Марса появилась ироничная улыбка. Наклонив голову влево, парень поставил локоть на подлокотник и подпер ладонью лицо, даже не замечая этого.

«Не семья, а сокровище какое-то. Как я вообще дожил до этого момента? Такое чувство, будто я вообще не жил в этом месте и только потому…»

Неожиданно голова вновь заболела. Марс резко склонился вперед, хватаясь за голову обеими руками. С губ его сорвался жалобный стон.

Ди, сразу заметившая это, выронила телефон из рук и быстро подбежала к парню. Она села прямо напротив него и начала что-то говорить, но Марс даже не слышал ее слов. Собственное сознание настолько сильно пыталась вспомнить что-то, что именно это и занимало все его внимание. Приоткрыв губы, парень как-то тихо прошептал:

— Марс.

Ди, ничего не осознававшая, схватилась за руки своего господина и попыталась приподнять его голову, чтобы заглянуть в глаза, но Марс резко отстранился и вытянул руку вперед. Девушка замерла, а Марс, вспомнив свою настоящую личность, приоткрыл глаза и также тихо произнес:

— Открыть рейтинг.

Перед глазами внезапно всплыла таблица, первые три строки которой выглядели так:

1. Имя: Крестат. Количество очков: 3.221.561. Ранг: II

2. Имя: Громах. Количество очков: 6.0001.282. Ранг: No

3. Имя: Сиента. Количество очков: 5.689.711. Ранг: OO

Намеренно протянув руку к таблице, Марс медленно провел по ней пальцем, опуская ее вниз. Воспоминания из его реальной жизни начали медленно выстраиваться в один ряд. Так, пробежавшись взглядом по списку, парень заметил уже знакомые ему имена:

1707. Имя: Ник. Количество очков: 48901. Ранг: XX

1711. Имя: Элей. Количество очков: 48589. Ранг: Xx

1729. Имя: Симон. Количество очков: 47924. Ранг: YY

Наконец, когда картина обоих миров и воспоминаний сложилась воедино, Марс быстро взмахнул рукой, опуская таблицу в самый конец. Там, на самой последней строчке, он увидел:

1862. Имя: Марс. Количество очков: 15. Ранг: ZZ.

15. Ощущение нереальности

«То есть все это было лишь частью моего теста?»

Приложив руку к лицу, Марс сделал глубокий вдох. Взгляд его вновь оказался устремлен на невидимый рейтинг, где на самой последней строчке висело его настоящее имя. Именно это и развеяло все сомнения.

«Пусть воспоминания и вернулись, но совместить две реальности все равно тяжело. С того момента, как я оказался в этом месте, прошло как минимум два месяца. Значит ли это, что в реальном мире прошло столько же?»

— Брайан! — прозвучал громкий женский крик, вырвавший Марса из раздумий. Ди, сидевшая на коленях в ногах парня, удерживалась руками за коляску и как-то испуганно смотрела в глаза Марса. Боль, отразившаяся на ее лице в этот момент, и ужас, вызванный странным поведением Марса, казались искренними. Смотря на эту девушку, такую живую и будто бы действительно реальную, Марс только продолжал думать о том, насколько же настоящим казалось пространство внутри книги. Даже эта девушка, на самом деле являвшаяся неизменной частью сюжета, казалась реальной.

— Я в порядке, — произнес Марс, делая глубокий вдох. — Ты должна была связаться с Эль, разве нет? Займись этим.

— Но вы…

— Просто закружилась голова. Все хорошо. Иди, я должен подумать.

Девушка закрыла рот. Серьезно посмотрев в глаза парня, она резко выпрямилась и, обойдя коляску, пробежалась взглядом по полу в поисках выпавшего из рук телефона. Устройство оказалось неподалеку от стола. Подойдя к нему, Ди наклонилась, подобрала телефон и вновь набрала нужный номер.

Марс продолжил размышлять с полным спокойствием:

«С этого момента мне стоит воспринимать все происходящее, как тест. Это значит, что я должен найти выход из книги. Какие могут быть варианты? Если учесть что это все еще книга, явно имеющая свой конец, вариантов не так много: один из них — смерть, другой — завершение сюжета».

Марс слегка отклонил голову, устало закрывая глаза. Головная боль после возвращения воспоминаний начала проходить, позволяя мыслям вновь начать полноценную работу.

«Смерть может выкинуть меня из книги, но еще не факт, что это будет считаться прохождением теста. К тому же есть вероятность того, что я просто умру, а этого мне очень не хотелось бы».

Где-то на заднем фоне прозвучал женский голос. Ди, связавшаяся с Эль, начала объяснять ей детали сложившейся ситуации. Марс, не придав этому особого значения, продолжил размышлять:

«Тогда будем мыслить иначе. Что это за книга? Какой жанр я могу ей присвоить? Читал ли я когда-нибудь что-то подобное и могу ли я предугадать сюжет?»

С губ слетел тяжелый вздох. Солнечные лучи, уже подобравшиеся к самой голове парня сквозь раскрытое окно, начали постепенно припекать. Бросив взгляд на улицу, Марс задумчиво сощурился.

«Что ж, книга мне точно неизвестна. Жанр я бы присвоил драматический. Предугадать сюжет? Возможно. Логичным завершением подобной книги было бы разоблачений злодейств всей этой семейки. Тогда каким образом я могу их разоблачить?»

— Я сообщила Эль обо всем, что случилось, — прозвучал голос Ди, вырвавший из раздумий. Плавно обойдя коляску, девушка встала напротив Марса. -Стоит ли мне самой предпринять что-то?

— Предпринять что-то? — удивленно переспросил Марс.

Ди смутилась. Искреннее удивление, отразившееся в глазах парня, почему-то сбило ее с мысли. То, как странно Марс отреагировал на ее, казалось бы, логичные слова, заставило ее произнести чуть тише:

— Да… До того как кто-то из наших врагов начнет действовать…

Марс молчал. Неожиданно его удивлённый взгляд сменился на радостный и даже какой-то озаренный. Губы парня растянулись в счастливой улыбке, а сам он задумчиво протянул в ответ:

— Возможно, что стоит.

Ди слегка склонила голову и сощурилась. Непонимание этой странной реакции отразилось в ее прищуренном взгляде. Это будто обрадовало Марса еще больше.

— Когда тебя выгонят отсюда, — уверенно заговорил парень, — тебе придется сделать кое-что для меня.

— Почему вы думаете, что меня выгонят?

Марс усмехнулся. Приподняв обе руки он потянулся к плотному воротнику, удерживавшему его шею, и плавно расцепил его. Руки, как и сама шея, чувствовали усталость, но совсем не испытывали боль и были вполне способны функционировать.

— Потому что нам это нужно. — Отведя в сторону правую руку, удерживавшую воротник, Марс с самодовольной улыбкой на губах сбросил его на пол. — Следовательно, так и будет.

Ди удивленно расширила глаза. В момент, когда Марс потянулся к своей шее, она хотела остановить его, однако прежде, чем она успела что-либо сделать, парень уже успел снять с себя воротник. То, как спокойно Марс продолжал держать шею, двигать руками и даже та расслабленная поза, которую он принял, показывали, что его телу становилось все лучше. Для Ди это было чем-то феноменальным, а для Марса вполне логичным и понятным. Именно это и подтверждало возникшую в его голове догадку.

— Не понимаю логики… — растерянно произнесла девушка, тяжело вздыхая и расслабляясь.

— Попытайся представить, что мир — это книга, в которой все разворачивается так, как нужно, в определенный момент.

Ди усмехнулась. Иронично посмотрев на покалеченного инвалида, она ответила:

— Но мы с вами живем в реальном мире, а не в книге.

Марс усмехнулся в ответ и произнес:

— Кто знает?

***

— Я требую нанять новую сиделку! — прозвучал возмущенный женский крик.

Сцена разворачивалась прямиком в гостиной комнате, в которой будто находилась целая актерская группа. Здесь были Люк, Эммелин, Рейган и, конечно же, главный герой в сопровождении своей напарницы Ди. Пробежавшись взглядом по комнате, Марс задумчиво оценил всех присутствующих. Люк сидел на диване, закинув ногу на ногу. Казалось, будто он был приведен сюда насильно и явно не без помощи матери. Эммелин же, прижимаясь грудью к своему мужу, со слезами на глазах смотрела на него.

Марс вновь обвел комнату взглядом. Он мог поклясться, что еще секунду назад находился в своей спальне и разговаривал с Ди, как неожиданно они перенеслись в другую комнату, где разворачивалась настоящая драма. Осознание этого, а также попытка понять что же произошло, привели его к единственному логичному выводу: «Тот, кто вспоминает свое истинное прошлое, видит книгу такой, какая она есть. То есть практически покадрово».

Именно эта мысль и натолкнула Марса на то, что все воспоминания о его двух месяцах жизни в мире книги сводятся лишь к отдельным вырезанным эпизодам. Что было между ними он не помнил совсем, если только это не было принципиально важно для сюжета.

— Какое право, — продолжала кричать и плакать Эммелин, смотря в глаза мужа, — она смеет вести себя так дерзко в этом доме? Дорогой!

Мужчина устало закрыл глаза. Казалось, что стоило его ноге войти в эту комнату, как Эммелин сразу же бросилась к нему. Этим недовольным и каким-то уставшим выражением лица Рейган был даже слишком похож на своего второго сына Люка, сидевшего в данный момент на диване. Причина, по которой парня приволокли сюда, была одна: рядом со своим сыном Рейгану просто приходилось выслушивать просьбы любовницы.

— Что это за истерика с самого утра? — пытаясь подавить нотки раздражения в голосе, спросил Рейган.

— Дорогой… — Голос Эммелин дрогнул, брови сдвинулись вместе, а слезы начали еще обильнее стекать с ее глаз. — Эта девушка меня обижает. Она оскорбила меня и теперь пытается вывести из себя.

Взгляд Рейгана переместился на Ди. Марс, уже знавший чем все это может закончиться, решил оставить всю эту ситуацию на волю сюжета. Он думал, что Ди начнет возмущенно отрицать свою причастность, однако, совершенно неожиданно для него, девушка быстро прошла к Рейгану и, схватившись за его руку, прижалась к нему грудью точно так же, как и сама Эммелин.

Наступила тишина. Все присутствующие замерли в изумлении. Неожиданно прозвучали тихие всхлипы. Приподняв голову, Ди со слезами на глазах посмотрела на лицо шокированного Рейгана.

— Господин, — пролепетала девушка, сдавленно всхлипывая, — как я могла обидеть кого-то из вашей семьи? Вы же приютили меня, дали работу и еду. Я бы просто не посмела сказать вам и слово против даже… — Девушка опустила голову, как-то грустно, но в то же время нежно улыбаясь. Щеки ее покраснели, а сама она как-то смущенно продолжила: — Даже если бы лично вы попросили меня о чем-то, что не было бы связано с моей работой.

Лицо Эммелин приобрело пунцовый оттенок. Ее глаза наполнились яростью, а каждый мускул лица напрягся. Рейган продолжал молчать, не совсем понимая, как на это реагировать.

Ди, склонившая голову еще ниже, презрительно усмехнулась и посмотрела в сторону Марса. Из-за того, что она стояла полубоком к парню, он мог прекрасно видеть и ее взгляд, направленный в его глаза, и ее насмешливую улыбку.

«Она делает это для того, чтобы разозлить меня?»

— Дорогой! — не сдержавшись, все же вскрикнула Эммелин. Этот ее громкий голос вынудил Рейгана отодвинуть обеих девушек и отойти назад. Лицо Эммелин, исказившееся во злобе, было действительно похоже на лицо Люка, который точно также краснел и напрягался тогда, когда кто-то выводил его из себя.

— Думаю, — произнес Рейган, поднося руку к своим губам и начиная кашлять, — вам будет тяжело и дальше работать в этом доме. Я не спешу обвинять вас, но если кто-то из членов моей семьи недоволен вами, оставаться здесь и дальше не лучший вариант.

Ди радостно улыбнулась. Слегка склонив голову вправо, девушка совершенно спокойно и даже как-то неожиданно ответила:

— Вы правы.

Эммелин удивлённо посмотрела на Ди. Слишком легко та сдалась в ее глазах и слишком спокойно она переключалась с одной эмоции на другую.

Неожиданно прозвучал стук. Дверь в гостиную приоткрылась и на пороге появилась Эль, облаченное в платье медсестры. Следом за девушкой вошел один из охранников дома. Все внимание переместилось на вошедших.

— Добрый день, — произнесла Эль, добродушно улыбаясь, — я пришла от медицинского центра «Сайленс» для присмотра за больным.

Наступила напряженная тишина. Эммелин и Рейган молча переглянулись. Взгляд Эль лишь на мгновение переместился к лицу Марса. Насмешливо улыбнувшись, девушка подмигнула своему нанимателю и вновь совершенно спокойно посмотрела на главу семейства.

В этот же момент, будто ощутив на себе чужой взор, Марс повернул голову влево и встретился со взглядом Люка. Тот выглядел удивлённым. Из всех присутствующих он единственным успел заметить ту тонкую связь, что протягивалась между этими двумя, и собственная догадка вызвала у него изумление.

Марс, заметив эту реакцию, улыбнулся Люку в ответ. Этот его самоуверенный взгляд, усмешка и факты, сложенные воедино, создали перед глазами Люка полную картину сложившейся ситуации, но странным во всем этом было именно то, как реагировал на все это сам Марс. Он будто намеренно говорил:

— Теперь и ты знаешь.

***

— Видеть вас сейчас напротив довольно странно и удивительно, — произнес ласковый женский голос. Темноволосая азиатка, сидевшая в мягком кожаном кресле в своем любимом яркокрасном народном китайском платье, носившем названия ципао, довольно улыбнулась.

Марс, сидевший в коляске напротив, приветливо улыбнулся в ответ. Место, в котором они находились, было личной комнатой Джии — второй любовницы Рейгана. Позади Марса стояла Эль, а позади Джии ее личная служанка.

— Я могу представить себе удивление Эммелин, если бы я пришел к ней, — заговорил Марс, — но совсем не могу представить ваше. Хотя бы потому, что сейчас вы выглядите так, будто ждали этой встречи.

Улыбка на женских губах растянулась еще шире. Самоуверенность в этом взгляде перемешивалась с радостью, будто намеренно подтверждая слова Марса.

— Хорошо, давайте опустим формальности, — ответила Джия закидывая ногу на ногу, — и перейдем сразу к сути. Чего вы хотите от меня и что вы задумали?

— Не могу сказать, что хочу от вас многого. Скорее мне просто нужно предупредить вас о том, что я намерен сделать, и убедить вас в том, что это будет для вас выгодно.

— Я слушаю.

Неожиданно прозвучал грохот. Люк, ворвавшийся в комнату словно вихрь, резко затормозил на пороге. Дыхание его было не ровным, взгляд быстро бегал от одного человека к другому.

— Я так и знал! — отчего-то радостно вскрикнул Люк.

Джия стала серьезнее. Строго посмотрев на парня, она произнесла:

— Люк, не могли бы вы покинуть мою комнату? Мне не очень нравится, когда…

Парень даже не стал слушать. Быстро пройдя между Марсом и Джией, он подошел к креслу, стоявшему рядом и спокойно сел в него. Самодовольная улыбка появилась на его губах.

— Что бы вы не задумали, я в деле.

***

Перед глазами вновь что-то промелькнуло. Осмотревшись, Марс понял, что он вновь оказался в своей спальне. Перенос между частями сюжета был быстрым, и даже каким-то слишком незаметным. Ты просто оказывался в нужном месте в нужное время.

Эль, стоявшая за спиной парня, плавно развернула коляску, позволяя Марсу и его гостю встретиться глазами. К своему удивлению парень увидел напротив себя Мелис. Женщина стояла в темном, будто траурном платье, скрытым под серым тонким пальто.

— Матушка, — произнес Марс, натягивая на себя улыбку, словно маску, — вы что-то хотели?

Мелис строго посмотрела в глаза Брайана. Этот ее серьезный взор заставил парня отбросить в сторону всю наигранную любезность.

— Я никогда не была тебе матерью, — произнесла Мелис, опуская взгляд. — Независимо от того, что я делала для тебя, у тебя даже язык не поворачивался, чтобы назвать меня так. Возможно именно поэтому я и перестала чувствовать себя…

— Вы что-то хотели? — перебил Марс. Какое-то странное чувство, внезапно возникшее в его груди, вынудило его сменить тему. Это чувство, будто совсем ему не принадлежавшее, не хотело позволить женщине произнести всю правду.

— Я покидаю этот дом, — спокойно произнесла Мелис. — Не думаю, что смогу протянуть здесь еще несколько дней. Мое сердце болит каждый раз, когда я думаю об этом месте.

Марс промолчал. Неприятное ощущение начинало нарастать. Осознавая, что это чувство может принадлежать главному герою, парень старался подавить его в себе.

— А еще, — продолжила Мелис, — оно болит так же, когда я думаю о тебе…

— Поэтому вы больше никогда со мной не встретитесь?

Мелис вновь взглянула в глаза сына. Такие спокойные, ясные и проницательные, они не выражали ни упрека, ни злости. Мелис грустно улыбнулась.

— Прости.

Марс опустил голову, тяжело вздыхая. Эта ситуация, как и само решение Мелис, вызвали в нем довольно смутные эмоции. Одно он понимал точно: останавливать женщину не хотел ни он, ни сам Брайан.

— Ничего страшного, — произнес парень, иронично улыбаясь и приподнимая взгляд. — Так будет даже лучше. Если честно, после того, как вы попытались меня убить, я все думал стоит ли мне избавляться от вас, но теперь, когда вы сообщили, что хотите уйти, я думаю, что так будет намного лучше. Просто исчезните из моей жизни, матушка. И будьте уже счастливы.

Мелис улыбнулась еще шире. Впервые за все это время в ее глазах появился истинный блеск заботы и доброты.

— В этом весь ты Брайан. Матерью никогда не называл и всегда пытался отстраниться, но при этом всегда улыбался, был честен и желал мне всего наилучшего. Думаю, кое-что не меняется даже после потери памяти.

Марс ничего не ответил. Тогда, обернувшись, Мелис молча и со спокойной душой покинула комнату. После принятия единственного верного в данной ситуации решения ей было безразлично все то, что происходило в этом месте. Она просто хотела начать жизнь с чистого листа.

— Господин? — прозвучал взволнованный голос Эль. Слегка наклонившись, темноволосая медсестра посмотрела на выражение лица Марса. Тот лишь улыбался.

— Теперь нам только остается подготовиться к шоу.

***

Громкие крики разнеслись по всему дому. Рейган и Эммелин, находившиеся в объятиях друг друга в своей личной спальне, услышав их, удивленно подскочили. В то же миг дверь в комнату распахнулась и в нее, словно вихрь, вбежала горничная.

— Господин! — истошно закричала она. — Репортеры окружили дом! Они пытаются взломать дверь!

— Что? — растерянно произнес Рейган.

— Новости! В новостях говорят, что вы пытаете своих детей!

Глаза Рейгана расширились в изумлении. Будто осознав, кто мог вызвать эту волну общественного негодования, мужчина быстро выскочил из комнаты и побежал на первый этаж.

— Дорогой! — вскрикнула Эммелин, бросаясь следом за мужчиной.

Громкие крики и лозунги становились все сильнее. В какой-то момент Рейган услышал звук битого стекла, явно предвещавшего неладное. Оказавшись на первом этаже, Рейган побежал в сторону комнаты Марса. Нужная дверь была уже практически у него перед глазами, как неожиданно окно, расположенное прямо напротив этой двери, оказалось разбито. В дом, друг за другом, начали забираться сотрудники полиции.

— Всем оставаться на своих местах! — прозвучал знакомый женский крик. Ди в темно-синем полицейском костюме подняла пистолет и направила его на парочку знакомых лиц. Позади девушки одним строем стояло еще пятеро полицейских.

По другую сторону окна мелькали метавшиеся из стороны в сторону люди. Группы репортеров пытались прорваться в здание, а в то же время группы полицейских пытались их задержать.

Взгляды Эммелин и Ди встретились. При виде этого шокированного женского лица лишь на секунду, но Ди не смогла сдержать самодовольной улыбки. Блеск в ее глазах вызвал еще больший шок.

— Рейган Хиггинс, вы обвиняетесь в истязании своих детей и попытке покушения на убийство своего старшего сына Брайана Хиггинс!

— Сюда! Срочно! Позовите врачей! — прозвучал крик одного из полицейских. Ди обернулась, а остальные ее напарники поспешили к обвиненным. Рейгана и Эммелин схватили и сразу же заковали в наручники, а Ди, тем временем подошедшая к уже знакомой ей комнате, осторожно заглянула в нее. Там, на полу, лежало тело избитой и прикованной к ножке кровати Эль. Рядом с ней на кровати лежало тело Марса, лицо которого было покрыто синяками и кровью. В комнате царил настоящий хаос. Инвалидная коляска была перевернута, на полу виднелись кровавые отпечатки рук. Оба пострадавших пребывали без сознания.

Ди резко обернулась, смотря на полицейских.

— Отправьте кого-нибудь за врачами. Пускай покажут дорогу.

— Стоять! — прозвучал громкий крик.

Неожиданно Рейган вырвался из хватки полицейского. Быстро подбежав к комнате Марса, он оттолкнул в сторону Ди и возмущенно заглянул туда, где должен был находиться его сын. При виде того кошмара, который царил в комнате, а также состояния Марса и его сиделки, мужчина изумленно открыл рот. Он опустил плечи, растерянно расширил глаза и медленно обернулся. Его взгляд уставился на людей, окружавших его в этот момент.

— Это не я… — тихо пробормотал он.

Кто-то из полицейских сразу же подскочил к нему и, резко схватив за шиворот, наклонил лицом в пол. Рейган ощутил боль и невозможность сопротивляться, а от того начал истерично кричать:

— Это все подстроено! Это не я! У вас нет доказательств! Пустите! Не смейте!

Марс, на самом деле не спавший в это время, отчетливо слышал эти громкие крики. Он также слышал всхлипы Эммелин и ее мольбы о помощи. Да, эта ситуация была полностью подстроена. Стоило только провести небольшое расследование, и можно было легко понять, что все синяки были гримом, а кровь на самом деле была донорской, однако в данной ситуации это и не было важно.

«Кажется этот мужчина все еще не понимает, что в данной ситуации общественности и СМИ неважно есть у полиции доказательства или нет. — Марс, явно ощущавший собственную победу, попытался сдержать улыбку. — Достаточно одного повода, одной фотографии, и все сразу поверят в то, что отец запер своего сына инвалида в комнате и истязал его до потери сознания. Учитывая еще и те фальшивые доказательства, которые нам удалось создать за эти сжатые сроки, думаю, этого будет достаточно для полноценного обвинения и парочки лет заключения. А учитывая еще и поддержку Люка и Джии, на помощь Рейгану никто точно не придет».

***

В голове будто что-то щелкнуло. В ушах зазвучал странный писк, после чего этот писк начал заглушаться громкими аплодисментами. Открыв глаза, Марс сначала увидел перед собой ослепительный свет, исходивший от книги в его руках, а следом, приподняв взгляд, он увидел и группу знакомых лиц, аплодировавших ему. Элей, Ник, Симон и даже Арман с улыбками смотрели на Марса.

— Поздравляю! — громко закричала девушка, радостно взмахивая обеими руками.

Марс, все еще не сильно веривший в реальность происходящего, захлопнул книгу в своих руках и начал задумчиво осматривать себя. Странное чувство, вызванное целым скопом разных воспоминаний, включавших в себя даже воспоминания Брайана Хиггинса, будто говорили ему, что все это лишь очередной тест.

Вскочив со своего места, Симон быстро подбежал к Марсу. Он закинул руку ему на плечо и как-то радостно рассмеялся. Марс продолжал стоять, словно каменное изваяние без эмоций и каких-либо действий. Его растерянность была понятна. Всякий, присутствующий в комнате испытывал уже что-то подобное на себе.

— За тобой наблюдал даже наш глава! — счастливо произнес Симон. — Он ушел буквально пять минут назад, после того, как понял, чем все это закончится.

— Он также сказал, — продолжила Элей, плавно спускаясь по ступеням амфитеатра, — привести тебя после завершения теста.

Марс приподнял взгляд на девушку, а следом и перевел его на Армана. В отличие от Симона и Элей, которые улыбались радостно и искренне, Арман улыбался скорее насмешливо и самоуверенно.

— То есть, — заговорил Марс, смотря в глаза Армана, — я сдал?

Арман сначала пожал плечами. Следом, разведя руки в стороны, он ответил:

— Поздравляю.

Марс ощутил облегчение. Опустив взгляд на серебряную книгу в своих руках, он вновь попытался убедить себя в том, что все пережитое им было лишь частью теста и не более.

«У меня еще осталось несколько вопросов о сюжете этой книги. И, возможно, что ответы на них я узнаю именно от гильдмастера».

16. Встреча с гильдмастером

Марс молча следовал за Ником, Симоном, Элей и Арманом. Группа чтецов вела его по длинным каменным коридорам главного здания прямиком к самому главе.

Все еще пребывая в состоянии легкого напряжения и растерянности, Марс мог лишь молчать. Даже когда к нему обращались, он не мог связать нормально и пары слов, а потому отвечал довольно невнятно. Весь мир казался ему будто нереальным, что и порождало вопрос: а что есть реальность? Что если этот мир, как и мир книги, всего лишь проекция или игра воображения? Что есть в том самом вагоне место, в котором он должен был умереть, и была его истинная реальность? Тогда все, что происходит с ним сейчас — это лишь игра разума перед неминуемой гибелью.

Ребята, провожавшие Марса, продолжали идти вперед и время от времени поглядывать на него. Кто-то иронично улыбался, кто-то продолжал сохранять молчаливое спокойствие, а кто-то предпочитал и вовсе не обращать на парня внимание. Так или иначе, но все понимали, что чувствовал Марс в этот момент. Тяжело было отречься от того, что ты воспринимал, как свое настоящее. Тяжело было поверить в то, что это была всего лишь проверка. Поэтому и первые часы после прохождения теста казались для всех них лишь продолжением мрачного сна.

— Симон, — заговорила Элей, будто намеренно развеивая тишину, — ты говорил, что был счастливым императором в своем тесте, верно?

Парень в широкополой шляпе повернул голову к своей напарнице. Улыбнувшись ей, он ответил:

— Да, именно.

— Тогда почему ты все же решил вернуться? В книге тебя бы ждала прекрасная вечность.

Марс, услышав этот вопрос, приподнял голову и задумчиво посмотрел на Симона. Казалось, будто этот вопрос мог решить все его спутанные в один клубок раздумья.

Симон с ироничной улыбкой пожал плечами. Вновь повернув голову к тянущемуся вдаль коридору, он заговорил:

— Ко мне вернулись воспоминания. После этого я начал видеть свой мир лишь отрывками, а еще позднее, я понял, что изменить основное течение сюжета практически нельзя. Эта мысль меня начала угнетать и я просто не вынес такого существования.

— Арман, — Элей начала слегка замедляться, выравниваясь с еще одним своим согильдийцем, — а что насчет тебя?

Арман усмехнулся. Настойчивость Элей и ее нежелание сохранять тишину, как обычно, мешали всем окружающим, хотя в этот раз девушка делала это явно намеренно.

— Я ничего не вспомнил, — ответил Арман. — У меня просто не было времени на то, чтобы углубляться в собственные раздумья. Конец света, пятеро детей, сами понимаете, что каждая секунда была словно ад.

— Соглашусь, — хором произнесла парочка Элей-Симон.

— А сама-то ты как выбралась? — спросил Арман в ответ, все же решаясь подыграть.

Взгляд Марса, как и ожидалось, переместился на девушку. Сам он, полностью отвлекшись от раздумий, начал слушать.

— Просто отомстила, — произнесла довольным голосом Элей, — как и было сказано в сюжете. Мои воспоминания тоже не вернулись.

— Я… — произнес Марс тихо, ненамеренно заставляя всех посмотреть на себя. — Могу я спросить?

— Конечно! — радостно вскрикнула Элей, наконец-то услышавшая долгожданные слова.

— Кем по сюжету были Эль и Ди? Вы знаете это?

Ребята замолчали. Все внимание переместилось к Арману, который тут же заговорил:

— Насколько мне известно, они были наняты настоящим Брайаном еще до аварии.

— То есть Брайан понимал, что его хотят убить.

— Да, — хором ответила вся компания.

— Ты бы и сам понял это, если бы не перескочил через половину сюжета. Кто вообще так быстро тесты проходит?

— Кстати, а это случайно не новый рекорд.

— Без понятия. Думаю, только главе это известно.

— То есть, — вновь заговорил Марс, начиная иронично улыбаться, — я их нанял, заплатил, а потом, когда потерял воспоминания, — они с меня еще больше требовали?

Парень рассмеялся, а вот остальные как-то нерешительно посмотрели на него. В своих размышлениях Марс даже не заметил того, что он мысленно уже связал себя с героем книги. Это было явным показателем воздействия теста на его сознание.

Вскоре, в самом конце коридора показались двустворчатые двери. Они были выполнены из черного дерева, а потому сильно контрастировали на фоне бежевых мраморных стен. Первой к дверям подошла Элей. Она тихо постучалась и, дождавшись положительного ответа, схватилась за дверную ручку.

Марс затаил дыхание. Он знал, что человек, к которому его вели, был главой целой гильдии. Он также знал, что этот человек был в десятки раз сильнее него.

Элей и Симон вошли первыми. Следом пошел Арман, а уже после него и Марс с Ником. Оказавшись в комнате, Марс задумчиво окинул ее взглядом. Это было довольно широкое помещение. Прямо напротив двери стоял письменные стол, а рядом с ним несколько шкафов, заполненных книгами. Чуть дальше, уже справа от стола, шли несколько кресел и чайный столик, тумбы, картины, длинный темно-зеленый ковер, несколько стоящих ламп и даже статуя женщины с отрубленными руками. Как бы то ни было, но такая обстановка казалась странной.

Взгляд Марса остановился на одном из кресел. Там, закинув ногу на ногу и как-то задумчиво подперев лицо рукой, сидел незнакомец. Его пронзительный карий взгляд устремился прямиком на новичка. Хмурое, слегка смуглое квадратное лицо, казалось на удивление спокойным, хотя обычно оно выглядело скорее грозным.

Марс повернулся лицом к этому мужчине. Остальные, также заметив его, развернулись.

— Проходите, — произнес Крестат спокойно, — и присаживайтесь.

Ни на секунду его взгляд не отходил от лица Марса. Ощущая явное давление, Марс медленно подошел к креслу, стоявшему напротив Крестата, и сел в него. Остальные расселись справа и слева, даже не пытаясь как-то преградить общение этих двоих. Лишь на секунду Марс опустил взгляд, замечая в левой руке Крестата вытянутый белый конверт.

— Я думаю, — неожиданно заговорил глава, заставляя вновь поднять взгляд, — у тебя есть некоторые вопросы. Ты можешь задать их прямо сейчас.

Марс задумался на мгновение. Вопросов у него и впрямь было предостаточно.

— Расскажите предысторию, которую я должен был узнать о моем прошлом. Почему я так и не вспомнил все?

— Не о твоем прошлом, — резко произнес Крестат, начиная щуриться, — а о прошлом Брайана, верно?

Марс ответил не сразу. Эта поправка заставила его ощутить себя как-то странно. Так, будто он действительно допустил какую-то оплошность.

— Верно.

— Ты не вспомнил все прошлое Брайана, — заговорил Крестат, плавно откидываясь на спинку кресла, — потому что слишком быстро прошел сюжет. Ты пропустил множество фрагментов истории. Книга должна была растянуться на три года.

— А получилась на два месяца? — удивленно спросил Марс.

Крестат усмехнулся. Осознав, что даже сам Марс не заметил, как пропустил большую часть сюжета, он с более теплой интонацией продолжил:

— На самом деле в твоей книге случай был не самым простым. Ты, в отличие от остальных, с самого начала сюжета потерял как свои воспоминания, так и воспоминания Брайана. Ты не вникал в характер главного героя, ты создал еще одного человека на основе той жизни, которую тебе пришлось прожить за эти два месяца.

— То есть, — нахмурившись, произнес Марс, — другие при прохождении теста теряют только свои воспоминания, но вместо них получают воспоминания героя?

— Именно, — уверенно ответил Крестат, — но твой сюжет предполагал амнезию, потому ты и остался без всего. Если бы ты просто получил все воспоминания героя, тогда отречься от них было бы проще, а так, получается, что ты создал новую версию себя.

— Что значит отречься от них?

Крестат бросил взгляд влево, будто намеренно передавая слово другому человеку для большей убедительности. И, так как взгляд его упал на Элей, девушка заговорила:

— Марс, ты, наверное, еще сам не понял, но иногда ты говоришь о себе, как о Брайане. Такого быть не должно. После выхода из книги ты должен продолжать воспринимать героя как стороннего персонажа чужой истории, но не как часть самого себя.

— Это… — Марс вернул взгляд к Крестату. — Плохо?

— Не знаю, — мужчина отчего-то насмешливо улыбнулся. — Эта книга новая. Лишь несколько человек успели пройти ее. Могу сказать лишь одно: в обычном случае тест не так сильно воздействует на того, кто его проходит. Человек легко может отречься от чужой личности, однако тебе даже нечего отрицать. Это просто значит, что в тебе изменений произойдет немного больше, чем в других.

Марс склонил голову и задумчиво опустил взгляд. Переосмыслив эту ситуацию, он и впрямь осознал, что имя Брайан, как и его личность, были уже довольно привычны для него.

— Я уже молчу о том, — продолжил Крестат, внешне оценивая состояние Марса, — что в сюжете ты жил как инвалид, жизнь которого была практически обречена. Теперь, когда ты вновь можешь ходить, какие чувства, ты испытываешь?

— Радость, — резко и даже как-то слишком быстро ответил парень. Марс приподнял взгляд и без тени сомнения посмотрел в глаза гильдмастера. — Я бы никому не пожелал оказаться на моем месте.

— Месте Брайана, ты хотел сказать?

— Да-да.

Крестат сощурился. Обычно даже самые стойкие чтецы, проходившие через поглощающие книги, первые часы были слишком слабыми и растерянными. Марс был похож на одного из таких, однако он по сравнению с другими как-то слишком быстро начал приходить в норму. Одно лишь напоминание о том, что он настоящий жив, молод и здоров, наполнили его энергией. И вызвали новый вопрос уже у самого Крестата:

— Как думаешь, почему тело Брайана так быстро выздоравливало?

Марс задумчиво склонил голову. Практически сразу он вспомнил момент, когда догадался о деталях теста и скинул с себя специальный воротник. Тогда Ди смотрела на него, как на безумца, однако понимающий детали человек воспринимал это иначе.

— Думаю, — заговорил Марс с улыбкой, — это связано с теми решениями, которые я принимал. Мой характер хоть и слегка схож с характером героя, но я немного решительнее и хладнокровнее его. Боюсь предположить, но в конце книги, наверное, Брайан и должен был стать таким. Иначе я просто не вижу иных вариантов, как бы он мог справиться со своей семьей.

Крестат засмеялся. Такая самоуверенность Марса почему-то даже подкупала.

— Тело Брайана должно было постепенно поправляться по ходу сюжета, — начал отвечать гильдмастер. — Ты пропустил множество фрагментов сюжета, а потому телу пришлось подстраиваться под текущую сюжетную ветку.

— Тогда, — заговорил Симон, не выдерживая молчания, — что насчет младшего брата героя? Как думаешь, почему он решил помочь?

Марс перевел взгляд на заинтересованного парня. Глаза его горели лишь от одного воспоминания концовки этого теста.

— На самом деле у Брайана и его брата Люка не были плохие отношения. — Марс сделал глубокий вдох и плавно откинулся на спинку кресла. Его мысли начали постепенно приходить в норму, а тело расслабляться после всего произошедшего. — Брайан был добряком. Он был проницательным и довольно легко мог понять истинную натуру людей, однако он никогда не пытался сделать что-то для себя и всегда мирился со всей несправедливостью. Люка просто раздражала эта черта характера в его брате. Он видел, как тот пытался всем помочь, но совершенно забывал о себе самом, и именно это его злило. Люк захотел изменить брата, правда, выбрал для этого не лучший способ.

— Изменить с помощью издевательств? — удивленно спросил Симон.

— Он ждал, пока терпение Брайана лопнет, и тогда он начнет относиться ко всему иначе.

— В конце концов, — заговорил Ник спокойно и уверенно, — план Люка должен был сработать, только вот его старший брат возненавидел бы его и погубил бы вместе со всей семьей.

— Марс, — позвал Крестат, задумчиво потирая подбородок, — еще вопросы будут?

— Кем был Брайан? — совершенно спокойно спросил Марс. — Какая у него была предыстория? Вы так и не ответили.

Крестат перевел взгляд вправо. Там, ближе всего к нему, сидел Ник. Заметив этот явный намек, парень заговорил:

— Как ты уже сказал, Брайан легко понимал человеческую натуру. Он знал, что от него собираются избавиться, но из-за собственных стремлений и надежд он просто ждал, что его родственники одумаются.

— Тогда, — перебил Симон, — почему он просто не передал свое право наследника Люку?

— Особенность мира. — Холодно ответил Арман, привлекая к себе внимание. Скрестив руки на груди, парень продолжил: — Право наследия получает первенец или, в случае его гибели, следующий ребенок. Лишь гибель является основанием смены порядка наследования.

— Чтобы избежать возможной смерти, — вновь заговорил Ник, — Брайан нанял двух девушек. Тебе они знакомы.

— Ди и Эль?

— Да, они обе являются преступницами, однако Брайан смог добиться их освобождения и начал спонсировать. Этим девушкам всегда нужны были деньги, поэтому они были не против подобной работенки.

— Однако, — настороженно произнес Марс, — никто не ожидал, что Брайан потеряет память?

— Никто и аварии не ожидал, — ответил Арман. — В тот день, когда произошел этот инцидент, на Брайана было совершено сразу четыре покушения. Они просто не успели физически помочь своему нанимателю.

— Тогда, — громко вскрикнул Симон, резко и даже как-то возмущенно поднимаясь на ноги, — почему Брайан не пытался исправить мнение о себе?!

— Потому что это было бесполезно, — холодно ответил сам Марс. — Рейгана не устраивал его сын в частности из-за его неуверенной матери. Брайан не мог изменить свою мать, попросить ее вести себя также коварно, как вели себя остальные любовницы. Он видел, как сильно она боялась Рейгана, а потому молчал.

— Согласен. Это довольно обычное дело, когда отец начинает недолюбливать своего ребенка из-за его матери.

— И наоборот! — уверенно поддержала Элей.

— Но ведь в истории… — пробормотал Симон неуверенно. — Там говорилось, что у Брайана было мало талантов.

— Мало, но они все-таки были, да? — усмехнулась Элей.

Симон замолчал. Быстро сев на свое место, он разочарованно пожал губы.

— И вождение машин не одно из них? — спросил Марс.

Компания удивленно посмотрела на парня, а затем почему-то начала улыбаться. Вопрос задал Арман:

— И как ты догадался?

— Проверил данные о поездках Брайана до аварии. — Марс спокойно пожал плечами. — Он никогда не превышал скорость и ездил довольно умеренно. Конечно, это не значит, что он был плох в вождении, но, что-то мне подсказывает, что хотя бы иногда, но гонщики должны хотеть нарушить правила и разогнаться.

— Здесь ты прав.

— Тогда кем же он был? Какой был у него талант?

Взгляды Марса и Крестата встретились. Один ждал ответа, другой ответ знал и потому улыбался.

— Он был хорош в обращении с деньгами, — наконец-то заговорил гильдмастер, выпрямляясь и даже немного наклоняясь вперед. — Мог заработать за один день больше, чем зарабатывает тот же богач за неделю. Его талантом было именно преумножение денег.

— Говоря об этом, — вступил в разговор Арман, зловеще улыбаясь, — ты попросил снять все деньги с карты и даже отдал их в руки преступниц, потому что боялся, что твоя семья сможет отследить или заблокировать ее? Это было бы хорошим решением, если бы эта карта изначально была связана с накоплениями твоей семьи.

— Хочешь сказать, — настороженно протянул Марс, — что все это было деньгами Брайана?

— Он готовился покинуть семью, и потому тайно организовал свою компанию. Никто не знал, что на него нападут раньше его побега.

Марс тяжело вздохнул. Теперь он действительно чувствовал, что совершил большую ошибку. Еще больше его удивляло то, что его помощницы сделали все, для того, чтобы забрать у него как можно больше денег. Единственное, что радовало, так это то, что они действительно остались ему преданы.

Приподняв голову, Марс посмотрел в глаза Крестата. Улыбавшийся широкоплечий мужчина наблюдал за каждым его действием и внимательно изучал. Стоило Марсу вновь поднять взор, как Крестат спросил:

— Ты получил ответы на все свои вопросы?

— На большинство из них, — с улыбкой ответил Марс.

— Тогда, — мужчина протянул Марсу конверт, который удерживал все это время в своей руке, — прочитай договор и подпиши его.

— Какой еще договор? — удивленно спросил Марс, не решаясь взять странный конверт. Арман недовольно закатил глаза, Ник просто промолчал, а Элей и Симон заулыбались.

— Договор на вступление в гильдию, конечно же, — ответил Крестат.

Марс усмехнулся. Он медленно и довольно демонстративно поднялся с места, вызывая некую растерянность.

— К сожалению, еще до начала теста я принял решение, что в вашу гильдию я не вступлю.

На губах Крестата растянулась улыбка. Опустив руку, мужчина также поднялся на ноги и тем самым возвысился над Марсом.

— Ты принял решение еще раньше самого предложения?

Аура гильдмастера будто стала тяжелее. Марс видел этот пронзительный взор, наполненный азартом и весельем.

— Я догадывался, что, в случае моего успеха, оно последует.

— И, — протянул низкий зловещий голос, — почему же ты отказался?

— У меня есть достаточно причин для этого, — уверенно произнес Марс, смотря в глаза Крестата также пронзительно и уверенно. — Первая: плохая организация, из-за которой ваша гильдия не способна обеспечить безопасность всем этажам.

— Что-то еще?

— Вторая — это незнание лабиринта. Я не могу вступить в вашу гильдию, не изучив ее.

Крестат широко улыбнулся, позволяя Марсу увидеть его насмешливый оскал. Голос его прозвучал ниже:

— Дай угадаю, осталось что-то еще?

— А еще, — Марс неожиданно и даже как-то слишком невинно улыбнулся, как улыбался во время прохождения теста Брайан, — у меня просто сложилось плохое впечатление о вас. Ничего личного.

Наступила тишина. Ник, Симон, Элей и Арман удивленно расширили глаза. Подобная фраза, сказанная гильдмастеру с такой беззаботной улыбкой, вызывала настоящий шок. Даже Крестат сначала растерялся, но затем отчего-то рассмеялся. Сквозь смех он смог протянуть только одно:

— Наглый парень!

Ник резко поднялся с кресла. Посмотрев на Марса, он взволнованно спросил:

— Ты ведь понимаешь, что упускаешь отличную возможность?

— Но ведь, — Марс повернулся к Нику, — после того, как я уже прошел тест, я могу присоединиться к гильдии в любой момент, разве нет?

Крестат смеяться перестал, однако широкая улыбка все еще была видна на его лице. Посмотрев на уверенного Марса, он радостно ответил:

— Ты прав. Любой, кто был допущен до теста и проходит его успешно, может стать одним из нас. Неважно когда и при каких обстоятельствах.

Марс пожал плечами и ответил:

— Тогда я теряю не так много. Единственное, что меня сейчас волнует, это происходящее на втором этаже.

— Слушай… — задумчиво протянул Крестат, наконец-то вспоминая о причинах прохождения этого теста Марсом. — На низших этажах орудуют в основном отбросы. Некоторых из них ты и сам бы мог отделать.

— Некоторых, но не всех. — Усмехнувшись, Марс с блеском в глазах, склонил голову и как-то слишком радостно протянул: — Чтобы решить проблему, нужно избавиться от ее источника на корню.

17. Подготовка к сражению

Прозвучал противный дверной скрип. Обернувшись на него, Алекс увидел перед собой Марса. Парень стоял на пороге небольшого ресторанчика, славившегося исключительно своей терпкой выпивкой.

Пробежавшись взглядом по обстановке заведения, в котором работал его знакомый, Марс быстро оценил его. Пол в этом месте был деревянным, довольно старым, потертым и без преувеличения очень скрипучем. Стены имели противный светло-зеленый оттенок, и в некоторых местах уже были измазаны чем-то неизвестным.

— Марс? — удивленно вскрикнул Алекс. Поставив на стойку перед собой бокал, который до этого момента был в его руках, парень уперся в нее обеими руками.

Марс приподнял взгляд, возвращая его от отвратительных стен к другу. Кроме Алекса и Марса в этом месте не было никого, что позволяло этим двоим общаться совершенно спокойно.

— Ты занят? — спросил Марс.

Услышав этот вопрос, Алекс отрицательно покачал головой и ответил:

— Уже закончил.

Отступив на несколько шагов, парень уперся правой рукой в деревянную поверхность стойки и перепрыгнул через нее. Приземлившись, он быстро направился к Марсу.

— Где ты был сегодня? Я заходил на обед к нам, но Сафона сказала, что ты ушел с храбрецами.

— Так и было, — спокойно ответил Марс. — Я попросил их помочь нам.

— И они так легко согласились?

Марс пожал плечами. Развернувшись, он протянул руку к дверной ручки и, повернув ее, вновь вышел на улицу. Голос его прозвучал расслабленно:

— По пути пришлось еще пройти тест на вступление в гильдию, но, вообще, да, согласились легко.

— Тебя приняли в гильдию?! — изумленно вскрикнул Алекс.

Наступила тишина. Осмотревшись, Марс осознал, что прохожие, услышавшие этот крик, удивленно уставились на них. Алекс тоже заметил это, а потому начал виновато улыбаться.

— Прости-прости…

— Нет, — произнес Марс уверенно, — я отказался.

— Что?! — вновь вскрикнул Алекс на всю улицу. Вторая новость поразила его сильнее предыдущей, а потому и реакции людей, проходивших мимо, он не заметил. — Как так?

Марс лишь усмехнулся. Махнув рукой, он повернулся полубоком и отчего-то радостно произнес:

— Долгая история. Просто пошли скорее. Нам нужно торопиться.

Алекс лишь тяжело вздохнул. Вынув из кармана штанов связку ключей, он быстро повернулся к двери, запер заведение и направился следом за товарищем. Взглянув на спину Марса, уже ушедшего далеко вперед, Алекс обреченно произнес:

— Никогда не пойму этого парня.

В то же время Марс, не останавливаясь ни на шаг, задумчиво осматривался по сторонам. Из-за теста, который оказался для него вполне реальной жизнью на целых два месяца, Марса преследовало чувство, будто все это он не видел уже довольно давно. Даже Алекс, лицо которого было несомненно знакомым, казался лишь кем-то далеким из прошлого.

Вскоре оба парня дошли до заведения «Кофейная душа». Знакомые очертания знакомого места вызвали улыбку. Марс остановился напротив двери, ведущей в кофейню, и задумчиво осмотрел ее. Чувство, будто это место он не видел уже довольно давно, все не покидало его.

— Чего ты замер? — прозвучал удивленный голос Алекса, стоявшего за спиной. Обойдя Марса, парень быстро прошел к двери, открыл ее, и сделал несколько шагов внутрь заведения. Глазам его предстала удивительная картина: вся кофейня была заполнена незнакомыми людьми. Мужчины и женщины, молодые юноши и девушки сидели за столиками и на столиках, а также стояли около них.

Сафона сидела возле стойки на гостевом высоком стуле, а Лилит тем временем, оперевшись на стойку локтями, с довольной улыбкой осматривала всех гостей. Первым, что бросилось в глаза, было количество людей, а вот вторым по значимости наличие на одеждах каждого из них метки гильдии «Храбрость».

— Чего ты замер? — прозвучал голос Марса из-за спины. Усмехнувшись, парень хлопнул Алекса по плечу и совершенно спокойно прошел вперед. Алексу оставалось лишь удивленно последовать за ним.

— Марсик вернулся! — радостно произнесла Лилит при виде вошедших в заведение парней.

— И балбес, — продолжила Сафона, недовольно смотря на лицо Алекса. Тот в ответ лишь улыбнулся и как-то неуверенно почесал затылок.

— Теперь все здесь? — прозвучал мужской голос со стороны.

Подойдя к прилавку, Марс сел на сидение рядом с Сафоной и обернулся прямиком на этот голос.

Выйдя в центр заведения, Арман быстро окинул взглядом всех присутствующих. Сначала его взор ухватился за группу Симона, Элей и Ника, которые сидели за столиком неподалеку, а следом и за самого Марса, севшего прямо напротив входа.

— Тогда мы начинаем, — произнес парень, с полной серьезностью смотря в глаза Марса. — Для начала, давайте пройдемся по деталям плана. У нас есть шестнадцать точек, где с наибольшей вероятностью могут скрываться нарушители порядка на этаже. Для того, чтобы завершить эту миссию именно сегодня, мы должны атаковать все точки разом.

Кто-то из группы храбрецов поднял руку. Заметив это, Арман перевел взгляд на согильдийца и кивнул.

— Что делать с поверженными? Нужно ли уничтожать их всех или же стоит брать под арест?

— Если они будут оказывать сопротивление, — серьезно произнес Арман, смотря в глаза того, кто задал вопрос, — тогда уничтожаем. Если сразу сдаются, берем под арест. Правда, — парень пожал плечами и как-то неохотно продолжил, — у нас нет достаточного количества мест для заложников. Да, и средства тратить на таких отбросов не очень хочется.

Мужчина лишь усмехнулся. Склонив голову, он смиренно произнес:

— Вас понял.

Марс наблюдал за сложившейся ситуацией лишь со стороны, но весьма задумчиво. Он участвовал в этой операции также, как и остальные, а потому даже этот намек на убийство всех без исключения, касался и его. Задумавшись об этом, Марс спросил сам себя: «А смогу ли я?»

— Ранее я уже объяснил вам о расположении каждой из шестнадцати точек, — продолжил говорить Арман, вновь привлекая к себе внимание, — поэтому повторять не стану. Лучше сразу перейдем к делению на группы…

Арман начал перечислять имена людей и номера их групп, однако Марс, погрузившийся в раздумья, этого будто не слышал. Он медленно повернул голову вправо, смотря на Алекса, стоявшего неподалеку. Тот на удивление казался спокойным. Ни слова про убийство, ни само осознание опасности его будто не пугали.

Заметив на себе взгляд, Алекс повернул голову к Марсу и улыбнулся. Тогда, все же не сдерживая своего интереса, парень спросил:

— Тебе не страшно?

Алекс улыбаться перестал и как-то удивленно посмотрел на товарища. Заметив некоторое волнение на лице Марса, он ответил:

— Конечно страшно.

— Тогда почему ты…

— Потому что, — перебил Алекс, начиная улыбаться, — во всей этой ситуации есть и моя вина. Из-за меня эти ребята хотели напасть на нас и на наш новый дом. Тебе пришлось вести переговоры с храбрецами, ну, а я что? Хуже? Я тоже должен нести ответственность.

— О, как заговорил… — прозвучал довольный женский голос. Слегка наклонившись вперед, чтобы получше разглядеть говорившего, Сафона с усмешкой посмотрела на Алекса. — Взрослеешь прямо на глазах, молодец.

— Согласна, — произнесла Лилит, радостно улыбаясь, — правда, в одном ты не прав. Эти плохие ребята и без тебя были проблемой на этаже. То, что их никто не останавливал, это скорее вина храбрецов, неправда ли? — Лилит перевела взгляд на некоторых членов гильдии «Храбрость», сидевших рядом и явно подслушивавших разговор. Услышав вопрос девушки, они быстро отвели взгляды, делая вид, будто бы ничего не слышали. Лилит от этого улыбнулась еще шире.

— Последняя группа, — громко заговорил Арман, заметивший отсутствие внимания и интереса у некоторых личностей, — Ник, Элей, Симон и Марс.

Марс, услышавший свое имя, вздрогнул. Собрание уже должно было подойти к концу, но неожиданно прозвучал недовольной голос хозяйки заведения:

— Прошу прощения, — Сафона нахмурилась, смотря в глаза Армана, — вы решили собраться в моем заведении, а нас в план включить забыли?

— Госпожа Сафона?! — удивленно спросила не одна, а скорее сразу несколько личностей с разных концов заведения. Ник, оказавшийся в их числе, поднялся с места и шокировано продолжил: — Вы лично хотите участвовать?

Сафона усмехнулась. Соскочив с высокого сидения, она уперла руки в бока и гордо выпрямилась.

— Если дело касается этажа, на котором я живу, тогда почему я должна стоять в стороне?

Наступила тишина. Многие из присутствующих в этом зале были посетителями кофейни, а потому Сафону знали довольно хорошо. Более того, те, кто были знакомы с ее прошлым, даже не сомневались в том, что она сможет за себя постоять.

— И… — протянул Ник, переводя взгляд на девушку за стойкой. — Лилит тоже?

— Да, — протянула Лилит, радостно улыбаясь, — думаю, я тоже хочу помочь вам. Можно мне в группу Марсика?

— Не вопрос, — моментально ответил Арман, вновь окидывая взглядом толпу и будто раздумывая как можно разделить этих ребят. — Лилит, Элей и Марс будут в одной группе. Вы зачистите одну из самых малочисленных точек.

— Отлично, — хором произнесла новоиспеченная команда.

— Тогда к Нику и Симону присоединятся Сафона и Алекс. Ваша точка зачистки остается прежней.

— Поняли, — произнесли хором Ник и Симон.

Алекс, услышавший имена членов своей новой группы, в которой он знал всех, но не очень хорошо, неуверенно улыбнулся. Взглянув на Сафону, он как-то обеспокоенно произнес:

— А не будет ли это опасно? Все-таки возраст…

Сафона возмущенно обернулась и приподняла голову. Посмотрев в глаза Алекса, она вскрикнула:

— Я тебе дам возраст, разгильдяй!

— Эта зачистка, — громко продолжил Арман, явно желая поскорее покончить со всем этим, — проще тех, что мы провели на верхних этажах, и тех, что мы еще провести должны, однако, — парень резко развернулся, смотря на ту часть толпы согильдийцев, которая до этого момента все время смотрела ему в спину, — не расслабляйтесь. Есть вероятность того, что проделки на первом этаже как-то связанны с верхними этажами, а это значит, что мы должны быть начеку!

— Есть! — хором произнесли все храбрецы. Услышав этот уверенный ответ, Арман продолжил:

— Тогда расходимся по позициям и ждем назначенного часа.

Постепенно храбрецы начали делиться на группы и разбредаться. Некоторые, стремясь прикрыть свои эмблемы, начали надевать плащи, шляпы, теплые кофты и любую другую комфортную одежду. Марс же остался на своем месте. Элей, попрощавшись с друзьями, направилась прямиком к нему.

— Ну, — медленно приближаясь, радостно протянула девушка, — привет, напарник.

— Привет, — ответил Марс с иронией.

— Марсик, — прозвучал голос из-за спины.

Откинув голову назад, Марс встретился взглядом с Лилит. В этот момент девушка стояла прямо за спиной парня, слегка склонившись к стойке. Из-за этого стоило Марсу отклониться, как лицо Лилит сразу оказалось прямо над ним. При виде легкого удивления Марса Лилит, как всегда, радостно улыбнулась.

— Вы подождете, пока я переоденусь? — спросила она.

— Да, конечно.

Лилит кивнула. Быстро развернувшись, она вышла из-за стойки и ушла в подсобное помещение. Марс и Элей остались наедине.

— Повезло тебе, — произнесла девушка, с коварной улыбкой. — В группе с двумя прекрасными дамами.

— Да… — протянул Марс абсолютно спокойно. — Я уже привык.

Элей недовольно надула губы. Посмотрев на Марса, а также вспомнив о прекрасных медсестрах, помогавших ему во время теста, девушка разочарованно произнесла:

— Я ожидала не этого ответа, ну и ладно.

Марс, заинтересованный больше своими рассуждениями, чем разговором с новой напарницей, замолчал, но уже спустя несколько секунд решил спросить:

— Почему, когда речь зашла об участии Лилит, все насторожились?

Элей с улыбкой посмотрела на парня. Окинув его взглядом, девушка убедилась в том, что он спрашивал серьезно, и спокойно произнесла:

— Открой-ка рейтинг.

Марс нахмурился. Выпрямившись, он произнес кодовую фразу и махнул рукой. Рейтинг открылся прямо перед глазами.

— А теперь, — произнесла Элей, придвигаясь ближе и беря руку Марса в свои ладони, — давай нажмем сюда…

Девушка направила ладонь парня в верхний правый угол рейтинга, где виднелась всего одна небольшая ячейка:

«Не скрывать безымянных персонажей».

Стоило нажать на эту ячейку, как в лидерах рейтинга появилось еще две строки с подписью:

«Безымянный».

Марс, увидев это, а также увидев отсутствие рангов и очков этих двух безымянных, приподнял взгляд к Элей и удивленно спросил:

— Что значит безымянный?

— Безымянный? — переспросила девушка, отпуская руку Марса и отходя ровно на шаг. — Это, можно сказать, титул, дарованный лабиринтом за совершение определённых действий. Титулы обычно показываются справа от имени в рейтинге, конечно, если ты ставишь специальные параметры. Прямо так, как мы сделали это сейчас. — Усмехнувшись, Элей пожала плечами. — Титул дает чтецу своеобразную привилегию и, в случае с безымянными, эта привилегия заключается в сокрытии реального имени.

— За… — начал Марс, но его тут же перебили.

— Ты ведь и сам уже заметил, что благодаря рейтингу слишком легко отследить местонахождение человека и его навыки? — Элей приподняла указательный палец вверх. Она оказалась настолько увлечена своим рассказом, что на мгновение перестала реагировать на все и вся вокруг себя. — Это не всегда выгодно и далеко не всем. Поэтому безымянные могут легко скрываться на этаже, правда, только если они этого хотят.

— А Лилит, как я понимаю, не скрывается?

— Что-то вроде того, — с усмешкой ответила девушка. — Раньше она была классным покорителем лабиринта, но потом почему-то повернула назад и обосновалась здесь. Даже не знаю почему.

Марс вновь опустил взгляд на рейтинг. Если бы не подсказка Элей, то он вряд ли бы обратил внимание на слишком маленькую иконку с выделением безымянных личностей.

— А кто тогда второй безымянный? Ты знаешь?

— Как кто? — удивленно спросила Элей. — Конечно госпожа Сафона.

Подобное признание повергло Марса в шок. Вплоть до этого момента он воспринимал Лилит и Сафону лишь как безобидных местных жителей, приютивших его, но он и подумать не мог, что у них было такое загадочное прошлое.

— Они обе безымянные?

Элей усмехнулась. Осознав, что Марс действительно так ничего и не узнал о людях, приютивших его, она с иронией ответила:

— Так Сафона мать Лилит. Конечно она знает секрет получения данного титула.

— Мать? — еще более изумленно спросил Марс.

Прозвучали тихие шаги. Обернувшись на них, Марс посмотрел в сторону коридора, ведущего в подсобное помещение. Из него совершенно спокойно, легкой походкой, вышла Лилит. После переодевания она выглядела немного иначе. Привычное рабочее коричневое платье было сменено на короткие темно-синие шорты и легкую черную рубаху. Волосы ее оказались сплетены в косу, свисавшую с плеча к талии.

— Я готова. — С улыбкой произнесла девушка. — Долго ждали?

Марс не нашел, что на это ответить. Все те дни, что он провел в этом месте с этими людьми будто пронеслись у него перед глазами, и сейчас все казалось совершенно иным. Его отношение к миру после теста, люди вокруг него, раскрывшие свои тайны, а также сам лабиринт, все еще таивший в себе множество загадок и сложностей.

«Похоже в этом месте есть еще много того, что мне только предстоит узнать».

Вскоре группа покинула кофейню и направилась дальше. Марс, ведомый своими товарищами, мог лишь молча идти рядом. В то же время Лилит и Элей практически не умолкали. Они обе были довольно общительными, а потому и темы для разговоров находили быстро.

— Что-то мы совсем забыли про нашего спутника, — произнесла Лилит, поворачивая голову влево, чтобы увидеть Марса.

Парень, услышавший это и сразу обративший внимание, посмотрел на девушек задумчиво. Те почему-то широко улыбались.

— Ладно-ладно, — произнесла Элей, начиная коварно щуриться, — я знаю, что у Марсика, как всегда, много вопросов. Можешь спрашивать, если хочешь.

Марс на мгновение закрыл глаза, отмечая, что после недолгого общения с Лилит Элей тоже начала называть его этим странным прозвищем. Однако от предложения он отказываться не стал и потому произнес:

— Однажды мне сказали, что чтецы по натуре одиночки. Почему?

Элей удивленно посмотрела на парня. Каждый раз его вопросы казались ей слишком странными.

— А ты сам подумай, — ответила девушка серьёзно. — Обычно на несколько этажей появляется всего одна редкая книга. Как делить ее, если ты в команде?

— А если книга с деньгами? — продолжал расспрашивать Марс.

— Деньги персональный предмет, — с нежностью в голосе произнесла Лилит. Переведя взгляд с Марса на улицу, по которой они шли, девушка продолжила: — Если ты хочешь купить что-то на них, тогда это должно быть что-то равноценное.

— Сама система будет оценивать равноценно это или нет, — добавила Элей.

— Кстати говоря, — вновь произнесла Лилит радостно, — это одна из причин по которой чтецы никогда не обманывают друг друга в официальных сделках.

Марс задумался над сказанным и, быстро расставив все на свои места, спросил:

— Потому что все деньги в этом месте созданы самим лабиринтом?

— Именно, — хором произнесли девушки.

Марс от чего-то улыбнулся. То ли его обрадовала новость о том, что в этом месте жульничать в сделках нельзя, то ли он обрадовался новой информации, связанной с его приобретённым после теста талантом.

Группа начала постепенно смещаться к краю улицы. Вскоре, свернув за угол, они оказались в тесном темном переулке. Место это, как и все переулки этажа, казалось невероятно чистым. Лилит, знавшая точную дорогу лучше всех, быстро прошла вперед, присела рядом с небольшим канализационным люком и, приоткрыв его, начала спускаться по лестнице под землю. Следом за ней пошла Элей и только потом Марс. Как самый последний, парень закрыл за собой люк, погружая канализацию в темноту.

Исчезнувший свет сначала смутил Марса, вызывая необходимость аккуратно спускаться по ступеням вниз, однако, спустя пару секунд, парень увидел свет, исходивший откуда-то снизу.

Лилит, доставшая свой дневник, вынула из него небольшой круглый шарик, так напоминавший те, который помогали ей в приготовлении кофе. Шарик этот висел в воздухе в паре сантиметров от женской ладони и сиял нежным молочным оттенком.

Место, в котором они оказались, было похоже на длинный темный туннель. Каменные стены были влажными, а в самом центре этого туннеля тянулась длинная глубокая впадина, по которой текла вся грязная вода этого этажа.

Увидев свет, Марс спокойно спрыгнул с лестницы вниз и, приземлившись, посмотрел на Лилит. Девушка лишь кивнула и направилась дальше. Марс и Элей пошли следом.

— Кстати говоря, — заговорила Лилит тихо, — Марс, поздравляю с получением очков и повышением ранга.

— Что? — удивленно спросил Марс.

Лилит лишь взмахнула рукой в воздухе и произнесла про себя фразу: «Открыть рейтинг». Перед ней появился перечень имен и данных обо всех чтецах находившихся на ближайших этажах. Немного опустив список, Лилит повернула его к Марсу и намеренно показала на одну из строчек, которая выглядела так:

895. Имя: Марс. Количество очков: 100.000. Ранг: Zy.

— Ого, — воодушевленно протянула Элей, — кажется тебе засчитали наш этаж после прохождения теста.

Марс удивленно перевел взгляд на свой ранг, а затем и на количество очков. Подобное повышение, конечно, радовало, но и настораживало.

— Удивительно, что тебе дали так много, — произнесла Элей, будто думая о том же, о чем думал и Марс.

— Не удивительно, — ответила Лилит с улыбкой, продолжая идти впереди. — Ваша гильдия расположена на довольно высоком этаже. Система и без того засчитала бы прохождение теста на этом этаже довольно высоко, однако Марс мало того, что прошел тест, так еще и сделал это с его начальным рангом.

— А… — протянула Элей, недовольно дуя губы, — систему не понять. Она вроде и пытается честно оценивать, но иногда определенно дает сбой.

Лилит рассмеялась. Она понимала, что Элей говорила это лишь из зависти, но звучало это все равно забавно.

— Не в этом случае.

— А ты, — произнес Марс, осматривая худощавую женскую фигуру впереди, — Лилит, частенько проверяешь рейтинг, да?

— Просто старая привычка, — ответила девушка, не оборачиваясь.

В какой-то момент Лилит остановилась. Приподняв руку, над которой парил сияющий шар, она направила его на потолок. Там, в определенном месте по правую сторону, виднелся люк, ведущий наружу.

— Нам сюда.

Девушки переглянулись. Первой по лестнице решила взобраться Элей. Потянувшись к перекладинам, она начала медленно, тихо и аккуратно подниматься.

— Марс, — позвала в это же время Лилит.

Парень, обративший на нее внимание, заметил в глазах девушки переживание и легкое волнение. Нахмурившись, она необычайно серьезно для себя произнесла:

— Ты не должен испытывать жалости по отношению к этим людям. Они сами выбрали свой путь. Неважно при каких обстоятельствах, но они решили нападать на других и угрожать им. Значит, они были готовы к тому, что когда-нибудь сами окажутся на месте жертвы.

Марс молчал. Серьезность Лилит и ее хладнокровие по отношению ко всей этой ситуации поражали. Возможно, для нее, Сафоны и даже всех храбрецов эта миссия была через чур простой, однако для самого Марса подобное было впервые. Поэтому ему лишь оставалось гадать что же такого происходило на верхних этажах, из-за чего дух каждого побывавшего там закалялся настолько сильно.

— Я понял.

18. Продолжение пути

Марс стоял в канализационном туннеле, запрокинув голову назад. Пространство вокруг было погружено в тьму, однако именно рядом с Марсом виднелись лучи света, идущие откуда-то сверху. Чуть выше над головой парня находился открытый люк, а также девушка, быстро забиравшаяся по перекладинам лестницы.

«Я не должен сомневаться, — подумал Марс, закрывая глаза, — ведь это уже не мой мир. Здесь все намного сложнее».

Света, падающего на лицо, стало больше. Ощутив это, парень вновь открыл глаза и посмотрел наверх. Лилит, уже забравшаяся внутрь нужного здания, быстро махнула рукой Марсу. Парень кивнул, потянулся к лестнице и также тихо начал подниматься. Стоило ему оказаться наверху, как Лилит тут же закрыла за ним люк.

Место, в котором оказался Марс, было похоже на винный погреб. Здесь стояли огромные деревянные бочки, стеллажи с квадратными отверстиями для бутылок, а также несколько длинных столов, видимо, уже давно никем не использованных. Комната была погружена в полумрак. Ее освещали лишь несколько факелов, развешанных вдоль стен. Присмотревшись к этому огню, Марс заметил, что пламя было ненастоящим. Оно исходило от того же круглого сияющего предмета, используемого для готовки и освещения, какое постоянно носила с собой Лилит.

Отведя взгляд от огня, Марс посмотрел в самый дальний и темный участок. Там, на полу, лежало несколько связанных тел. При виде их парень удивленно замер.

Лилит быстро поднялась на ноги, кивнула Элей и будто отдала приказ. Обе девушки быстро разошлись в разные стороны. Элей направилась к лестнице, ведущей наверх, а Лилит к пострадавшим людям.

Марс, не совсем осознававший происходящее, сначала подумал, что это были пойманные Элей бандиты, однако, приглядевшись, парень понял, что это были обычные пострадавшие чтецы. Это стало понятно по отсутствию у них дневников, наличию среди пострадавших нескольких взрослых женщин, а также обычной повседневной одежде, совсем не похожей на одежду нападавших.

Люди эти лежали связанными на полу и совсем не проявляли признаков жизни. Лилит, подсев к ним, начала быстро ощупывать пульс у каждого. Завершив таким образом осмотр, она обернулась к Марсу и кивнула. Так он понял, что все они были живы.

Вспомнив о Элей, парень быстро обернулся. Девушка, сначала убежавшая вверх по лестнице, а теперь уже вернувшаяся обратно, плавно направлялась к ним. Остановившись рядом с Марсом, она тихо произнесла:

— Лестница ведет в коридор на первый этаж. Там через каждые полтора метра расставлена охрана по одному человеку.

Лилит быстро поднялась на ноги. Нахмурившись, она начала обдумывать сказанное напарницей.

— Нам нельзя выпустить ни одного из них, — произнесла Лилит шепотом, — думаю, я смогу заблокировать все выходы из здания с помощью моей способности. Тогда после этого… — взгляд ее переместился сначала на Марса, а затем на Элей. — Мы должны будем…

— Перебить всех, кто останется внутри? — с довольной улыбкой произнесла Элей. — Не проблема.

— Марс, — Лилит вновь посмотрела на парня, — нам стоит разделиться, но, честно говоря, я не знаю стоит ли отпускать тебя одного.

Марс задумался. Он не представлял каким способом Лилит хотела заблокировать все входы и выходы одновременно, но примерно предполагал реакцию их противников, которые должны были оказаться в ловушке. Также он не представлял как долго будет действовать способность Лилит, а потому примерно понимал ее желание расправиться со всем как можно скорее.

— Я, — заговорил парень тихо, — позову на помощь, если она мне понадобится.

Девушки радостно улыбнулись. Марс ответил так спокойно, что это даже начинало вселять уверенность.

— Ладно, — произнесла Лилит, вновь возвращая взгляд к Элей, — тогда я пойду позади. Пробейте нам путь вперед, наведите шум и тогда мы точно победим.

Марс усмехнулся. Элей, радостно закивала головой, а Лилит вновь вынула свой дневник из небольшой кожаной сумке на поясе. Открыв его, девушка сделала глубокий вдох и произнесла:

— Закон первый. Кто-то рожден, чтобы быть одиноким, кто-то другой существует, чтобы стать опорой одинокого.

Под ногами девушки начал медленно, словно по часовой стрелке, появляться магический круг. Яркие светло-коричневый свет осветил женскую фигуру.

Неожиданно Марс ощутил, как кто-то схватил его за руку. Обернувшись, он увидел Элей. Девушка, улыбнувшись, потянула напарника за собой в сторону лестницы. Марс понял все сразу. Опустив правую руку к черной кожаной сумке, висевшей на поясе, он быстро щелкнул заклепкой, приоткрыл сумку и вынул из нее дневник.

Элей, отпустив Марса, сделала то же самое и уверенно начала подниматься по лестнице. Зловеще улыбнувшись, девушка, не останавливаясь произнесла:

— Закон шестой. — Под ногами Элей, словно по кругу вместе с часовой стрелкой, появился магический круг светло-зеленого сияющего оттенка. — Судьба говорит мне поступить правильно, но я поступлю иначе.

Поднявшись на вершину лестницы, Элей остановилась и обернулась. К тому моменту Марс, стоявший прямо позади, уже держал меч в руках и был полностью готов к бою. Решимость в его глазах и уверенность в его действиях вызвали ироничную улыбку.

Элей обернулась лицом к двери и сделала глубокий вдох. Она быстро закрыла и спрятала свой дневник обратно в сумку. В тот же миг в ее руках появилось два странных оружия, изогнутых в виде полумесяца. В самом центре такого оружия находилась рукоять, а по ее краям начинались тонкие серебряные лезвия, напоминавшие острые концы месяца. Лезвия эти сияли, как и магический круг, зеленым оттенком.

Стоило оружию возникнуть, как Элей тут же начала действовать. С ноги отворив дверь, она намеренно заставила ее с грохотом распахнуться, удариться о стену и привлечь внимание всех ближайших охранников. Удивленные случившимся люди бросились к источнику звука.

Элей гордо шагнула в коридор. Она бросила строгий взор сначала вправо, а затем и влево.

— Марсик, ты левша?

— Нет, — Марс также вышел вперед.

— Тогда пойдешь налево.

Марс усмехнулся. Отсутствие права выбора было видно на лицо, но его это не задевало, ведь он не сомневался, что Элей принимала решения исходя строго из числа противников по обеим сторонам, а также из уровня навыков их обоих.

— Договорились.

Элей и Марс быстро развернулись спинами друг к другу и бросились в бой. Элей, разогнавшись, подпрыгнула вверх и словно настоящая волна обрушилась на своих противников. Быстро взмахивая обоими полукруглыми клинками в своих руках, она начала пробиваться через строй нападавших. Движения ее были плавными, быстрыми и практически неуловимыми. Из-за необычной формы ее оружия, а также наличия множество противников, девушке приходилось постоянно кружиться вокруг себя, пригибаться, подниматься и вновь разгоняться. Иногда из-за необычной силы, окружавшей ее оружие, ей даже не приходилось касаться противника. Зеленое сияние, исходившее от клинков, было будто их продолжением, что разрубало все на своем пути.

В то же время Марс, наученный только простому сражению на мечах, таких плавных движений не имел и сражался просто на пролом. Так, резко взмахнув мечом слева направо, он разрубил стоявшего перед ним человека и ногой оттолкнул его назад. Тело, повалившееся на толпу, на мгновение ее затормозило. Воспользовавшись этим, Марс приблизил рукоять меча к своей груди и сделал резкий выпад вперед. Острое лезвие его оружие пронзило грудь еще одного нападавшего, заставляя его замереть.

Неожиданно Марс услышал позади себя топот ног. Даже не успев обернуться, он увидел женскую фигуру, внезапно пролетевшую над ним. Перевернувшись в воздухе, Лилит улыбнулась Марсу и быстро приземлилась позади всей группы нападавших.

Марс замер в изумлении, как замерли и остальные. В то же время Лилит уверенно бросилась вперед. Сознание Марса прояснилось как-то быстро. Замахнувшись клинком слева направо, он резко взмахнул им и отрубил несколько голов, застывших противников. Кровь брызнула вверх, вызывая панику у незадачливых преступников, стоявших позади. Головы рухнули на землю и покатились под ноги, кто-то из толпы испуганно закричал, однако Марса это волновало не так сильно.

«Никогда бы не подумал, — произнес Марс про себя, начиная отбиваться от мечей нападавших, — что мне придется направить оружие на другого человека».

Марс слегка наклонился вперед и, направив меч на запястье атаковавшего противника, быстро пронзил его. Резкая боль заставила нападавшего заскулить и выронить оружие. Тот уже хотел отступить, но его товарищи, продолжавшие наваливаться сзади, будто намеренно подтолкнули его вперед, навстречу мечу Марса. Мужчина так и не смог удержать равновесие, а потому навалился прямиком на лезвие парня. Осознав, что лезвие пронзило его живот, незнакомец приподнял голову и с ужасом посмотрел в глаза Марса. Тот казался невероятно хладнокровным и спокойным.

«Но если мне нужно выбирать между выживанием и гибелью, я безусловно выберу первое».

Марс резко дернул на себя меч, вынимая его из тела раненного. Он отступил буквально на один шаг, позволяя телу рухнуть на землю, после чего снова бросился в бой.

Некоторые из нападавших, увидевшие решительного парня, в ужасе бросились бежать. Другие же начали сражаться еще отчаяннее. Марс, увлеченный этим моментом, не обращал ни на что внимание. Ни на жалобные мужские крики за спиной, ни на резко потемневшее небо. Только когда все противники рядом оказались повержены парень смог прийти в себя. Руки его и одежда были покрыты кровью, а на лице виднелся пот.

Глубоко вздохнув, Марс опустил взгляд на тела погибших. К своему удивлению жалости к ним он не испытывал. Осмотрев следом коридор, он понял, что Лилит, как и Элей, уже давно закончили в этом месте и даже направились дальше. В коридоре он остался совершенно один.

Тогда Марс наконец-то обратил внимание и на возникшую, словно из неоткуда, темноту. Учитывая время суток, а также продолжительность сражения, поверить в то, что вечер наступил так быстро, было сложно. Обернувшись к окну, Марс взглянул на него и увидел по другую сторону прочную земляную стену, возникшую прямо вокруг этого здания. Брови парня от удивления приподнялись. Не долго думая, он понял, что все это было вызвано способностями Лилит, и это поражало еще больше.

— Ты закончил? — прозвучал голос за спиной.

Резко обернувшись, Марс увидел напротив себя Лилит. Девушка была вся растрепанная и явно уставшая, однако на ее губах все еще была видна улыбка. Капли крови покрывали всю ее одежду, руки и даже лицо. Руки ее особенно устрашали, ведь они были по локоть в крови. Создавалось впечатление, что она сражалась даже не с помощью оружия, а скорее с помощью собственных рук.

Такой внешний вид мог бы напугать любого, однако Марс попытался сохранить хладнокровие. Улыбнувшись также невинно, как это делала Лилит, он ответил:

— Да, закончил.

***

Примерно в то же время Алекс, объединившийся в одну группу с Сафоной, Ником и Симоном, молча стоял в стороне. Они находились в переулке неподалеку от того здания, которое считалась еще одной штаб-квартирой местных бандитов. Пока Алекс молча ждал, целый комок мыслей собирался в его голове. Он думал о сражении, убийствах, своей неопытности и невезении, а также о страхе, который все больше и больше нарастал со всеми этими эмоциями.

Ник, заметивший отстраненность Алекса, косо взглянул на него. Уже несколько раз он видел этого парня рядом с Марсом, а потому предполагал, что тот был таким же неопытным новичком.

Переведя взгляд с Алекса на Сафону, Ник произнес:

— Сафона, вы присмотрите…

Женщина усмехнулась. Уперев руки в бока, она радостно ответила:

— А как же? Придется.

Алекс от этих слов будто очнулся. Встряхнув головой, он удивленно посмотрел на товарищей по команде и спросил:

— За кем вы хотите присмотреть?

Симон улыбнулся, Ник тяжело вздохнул, а Сафона рассмеялась. Именно эта реакция и дала Алексу понять ответ на вопрос.

— А… — протянул парень рассеяно. — Спасибо. Полагаюсь на вас.

Ник и Симон переглянулись. Глава группы тут же развернулся и побежал куда-то вперед. Симон, махнув Алексу на прощание, также ушел следом за Ником. Сафона и Алекс остались наедине.

Парень, ощутив свою бесполезность, грустно улыбнулся. До того момента, как они пришли к точке сбора, он чувствовал себя спокойным и уверенным, однако сейчас все было иначе, и именно это тревожило его.

— Тебя это устраивает? — неожиданно прозвучал голос Сафоны. Женщина, стоявшая напротив Алекса, недовольно нахмурилась.

— Устраивает что? — удивленно переспросил парень.

— Быть слабее всех и прятаться за чужими спинами.

Алекс от удивления замолчал. Строгость Сафоны в этот момент даже как-то пугала. Не в силах выдержать ее взгляд, парень отвернулся и тихо ответил:

— Нет, конечно, просто я иначе не могу.

Сафона задумчиво сощурилась. Этот ответ был именно таким, какой она и ожидала. Тогда, вновь расслабившись, она спокойно ответила:

— Ясно.

Неожиданно прозвучал взрыв. Сильная энергия, вырвавшаяся наружу в этот момент, хлынула в переулок. Алекса сбило с ног, но Сафона все же смогла устоять. Выхватив из сумки дневник, женщина быстро открыла его и произнесла:

— Закон двадцать седьмой. — Под ее ногами появился темно-синий магический круг. — Путь к цели — это путь препятствий.

Неожиданно напротив женщины появилась сияющая темно-синяя стена. Прозвучал повторный более мощный грохот. Дым, ветер и энергия, хлынувшие вновь от очередного взрыва, обрушились прямиком на эту стену. Все пространство переулка осветила необычная, но очень мощная способность Сафоны.

Алекс, сидевший на каменной поверхности, удивленно уставился на уверенную миниатюрную женщину. В этот момент, освещенная магическим кругом и стоящая напротив сильнейшего защитного барьера Сафона казалась невероятной.

— Так вы и правда можете сражаться? — шокировано спросил парень.

Сафона обернулась. Еще один взрыв прозвучал за ее спиной. Различные предметы, отброшенные этим взрывом, начали ударяться по поверхности защитного барьера и тут же скатываться на землю.

— А кто говорил, что не могу?

Алекс не ответил ничего. Во-первых, его поражали все эти взрывы. Во-вторых, его поражала Сафона. В-третьих, от страха и переживаний он просто не чувствовал собственных ног.

— Послушай, — заговорила Сафона, задумчиво щурясь, — ты не плохой парень, но очень трусливый. Я ненавижу трусов.

— Почему?

— Потому что, — женщина вновь стала серьезной и хмурой, — трусы первыми бросают своих товарищей.

— Я бы… — произнес Алекс изумленно. Намек Сафоны был понят сразу и довольно точно. Это вызвало возмущение, которое оказалось сильнее страха. Пересев на колени, Алекс вскрикнул: — Я бы никогда!

— Правда? — женщина усмехнулась. — Ты в этом так уверен?

Алекс замолчал. Уверенность в нем была, но недоверчивый голос Сафоны звучал так, будто она не могла поверить в это без каких-либо доказательств.

— Подумай над этим хорошенько, — произнесла женщина, разворачиваясь спиной к Алексу. — Если хочешь измениться, начинай уже что-то делать, а если нет, тогда лучше не связывайся с людьми совсем.

***

Операция по зачистке этажа была завершена полностью только к вечеру. Все участвовавшие группы выполнили свою миссию успешно. Смертей со стороны храбрецов не было, как и не было серьезных травм. Однако те, кто все же умудрился получить травмы, чувствовали себя неловко перед остальными, ведь это была зачистка всего лишь второго этажа.

Благодаря завершению этой миссии на этаж вновь вернулся мир и покой. Как таковая группировка нижнего этажа перестала существовать. Еще одним весомым достижением данной миссии стало привлечение внимания храбрецов к заведению «Кофейная душа». Количество заказов увеличилось вдвое, а бизнес Сафоны начал процветать.

Окинув свой внешний вид взглядом, Марс гордо выпрямился. Одежда, которая на нем была, подходила скорее для путешествий, чем для длительной работы в ресторане: черные прямые штаны, спрятанные в высокие черные сапоги, темно-коричневая рубаха с длинным рукавом, поверх которой надета черная кожаная куртка и, конечно же, черная сумка с дневником, прикрепленная к поясу штанов.

Глубоко вздохнув, Марс схватился за дверную ручку и медленно направился по коридору вперед. Спустившись на первый этаж, он медленно прошел в сторону главного зала.

После минувшей миссии мысли Марса наконец-то пришли в порядок. Он осознал все свои личности, все свои реальности и все свои возможности. Можно сказать, что именно тест от гильдии, а следом и сражение против других чтецов позволило ему смириться с особенностями этого лабиринта.

Марс вышел в главный зал. Там, возле стойки, он увидел Лилит и Сафону. Появление парня, да еще и в новой одежде, незамеченным не осталось. Лилит широко улыбнулась, а Сафона недовольно нахмурилась.

Марс быстро обошел стойку и остановился напротив матери и дочери. Называть их таковыми даже в своих мыслях все еще было странно, но парень пытался смириться с этим.

— Я хочу отправиться дальше, — уверенно произнес Марс.

Услышав это, Лилит радостно хлопнула обеими руками по поверхности стойки и вскрикнула:

— А я говорила, что он уйдет!

Сафона тяжело вздохнула. Приложив к своему лицу ладонь, она недовольно произнесла:

— А я верила в его осознанность…

Марс улыбнулся. Он знал, что его поведение в последние дни казалось крайне подозрительным. Он уходил вечером на рынок, а затем возвращался с покупками и ничего не рассказывал о них. Добывал информацию у прибывавших храбрецов и активно старался подружиться с некоторыми из них.

— Спасибо вам, — заговорил парень, склоняя голову, — за все, что вы сделали для меня.

— Подожди, — произнесла Сафона строго.

Марс удивленно приподнял голову. Женщина напротив него, спрыгнув со специально перенесенного стула, в силу своего роста скрылась за стойкой. Марс слышал лишь стук ее невысоких каблуков.

Обойдя стойку, Сафона быстро подошла к парню и протянула ему небольшой черный мешочек. Марс посмотрел на него с удивлением и принял.

— Подарок на прощание. — Женщина усмехнулась. Ее слова дали ясно понять, что она с Лилит готовилась к отбытию Марса также усердно, как и он сам. Схватившись за два конца мешочка, марс раскрыл его и к своему удивлению увидел знакомые карты переноса.

— Знаешь как пользоваться? — произнесла Сафона с нежной улыбкой. — Я закрепила наш ресторанчик точкой «домус». Появляйся иногда хотя бы из-за совести.

Марс приподнял голову и удивленно посмотрел на женщину. Еще в самом начале знакомства с ней он заметил странность ее поведения. Вроде бы строгая и иногда даже любит поиздеваться, в то же время добрая и щедрая, когда дело касается людей, которые ей нравятся.

— Обязательно, — ответил Марс с улыбкой. Сафона, как и Лилит, тоже начали улыбаться, но неожиданно Марс заговорил: — Могу я попросить еще один подарок на прощание?

Нежная атмосфера была разрушена. Сафона и Лилит засмеялись, а Марс, ничего не понимавший, растерянно замолчал.

— Наглый, как всегда! — не прерывая смеха, вскрикнула Сафона. — Говори.

— Как получить титул «безымянный»?

Сафона и Лилит замолчали. Вопрос Марса застал их врасплох, но затем почему-то вызвал улыбки. Хитро посмотрев на парня, Сафона ответила:

— Вот как придешь в следующий раз, так я тебе и расскажу.

Марс пожал плечами. На четкий ответ он, честно говоря, не надеялся, но считал, что попробовать все равно стоило. Развернувшись, парень сделал шаг в сторону выхода.

— Стоять! — прозвучал женский крик за спиной.

Марс оглянулся. Лилит быстро оббежала стойку и бросилась навстречу парню. Подбежав к нему, она крепко обняла его.

Марс удивленно замер, совсем не ожидая подобного прощания. Он ощутил, как женские руки хватаются за его ладони, сводят их и начинают крепко сжимать. Отстранившись, но не выпуская рук Марса, Лилит посмотрела в его глаза и произнесла:

— Марс, послушай внимательно, наверху есть такие места, в которых карты переноса не работают. Так что не полагайся на них. Всегда думай о пути отступления.

— Понял, — ответил Марс спокойно.

— Когда будешь путешествовать один, — продолжала поучающее говорить девушка, — бери с собой запасы еды. Будут ситуации, когда ты будешь застревать на одном этаже неделями. Чем выше этаж, тем он длиннее. Даже не надейся на быстрое восхождение.

— Понял.

— Если будет ситуация, — тише и менее торопливо заговорила девушка, — в которой тебе придется выбирать между редкой книгой и безопасностью, выбирай безопасность. Не все редкие книги хранят в себе полезные навыки и таланты.

Марс непонимающе склонил голову. В одном его взгляде уже был виден вопрос, на который Лилит ответила уже с улыбкой:

— Есть очень сильные и полезные навыки, но они требуют за себя плату. Получение такого навыка оборачивается для некоторых чтецов катастрофой. — Лилит опустила взгляд на ладони Марса и как-то грустно улыбнулась. — Именно поэтому прежде, чем читать подобную книгу, сначала скупи о ней информацию. Возможно, что подобная книга уже появлялась ранее или же кто-то уже пытался открыть ее.

Марс задумчиво посмотрел на женскую макушку. Одно он мог сказать точно: Лилит переживала.

— Хорошо, — произнес парень с нотками теплоты в голосе, — я понял.

Лилит вновь потянулась к Марсу и, обхватив его руками, прижалась к его груди лицом. Из такого положения голос ее прозвучал сдавленно и прерывисто, однако Марс понял все:

— Мой мальчик уходит. Марсик, как же ты там один будешь?

Марс улыбнулся. Как-то неосознанно и даже уже машинально он положил руку на русую макушку и неряшливо потрепал ее.

Сафона, стоявшая в стороне, скрестила руки на груди. Насмешливым тоном она спросила:

— И когда это вы так сдружились?

Лилит быстро обернулась к матери и с улыбкой ответила:

— Он мне как младший брат.

Марс, стоявший за спиной девушки, благодаря своему росту мог видеть все, что происходило впереди. Так, посмотрев на Сафону, он прощально кивнул и, развернувшись, ушел.

Лилит услышала за спиной лишь тихий скрип закрывшейся двери. Обернувшись, она грустно улыбнулась.

— Удачи.

Марс направился прямиком к воротам. Время было раннее, так что на небе было все еще темно. Такая погода напоминала ему первый день, когда он очутился в этом месте. Все это казалось уже таким странным и далеким. Таким необычным и даже фантастичным. Марс чувствовал себя так, будто бы это место было его домом и на самом деле никакого иного мира совсем не существовало.

— Марс! — неожиданно прозвучал громкий крик за спиной.

Обернувшись, Марс увидел бегущего Алекса. Запыхавшийся, явно уставший и взволнованный парень затормозил и, наклонившись, попытался отдышаться. Алекс, как и Марс, был одет в совершенно новую, не привычную для него одежду. Это были узкие темно-серые штаны, белая рубашка с закатанными рукавами, поверх которой был надет черный жилет. За спиной Алекса виднелась большая сумка с вещами, будто намеренно подсказавшая Марсу причину появления товарища.

— А ты… — неуверенно начал Марс.

Алекс резко выпрямился и гордо заявил:

— Я с тобой!

— Что? — удивленно спросил Марс. — Ты ведь боишься боевые зоны. А как же счастливая мирная жизнь?

Алекс иронично улыбнулся. Приподняв вверх правую руку, он покачал в воздухе указательным пальцем.

— Сафона сказала, что устроит мне прямо на втором этаже боевую зону, если я брошу тебя одного. Ее я боюсь больше, чем каких-то зомби.

Услышав этот ответ, Марс рассмеялся. Вплоть до этого момента у него даже и в мыслях не было, что Алекс решится пойти вместе с ним. Возможно именно поэтому подобная новость была такой приятной.

— Ладно, — произнес Марс, немного успокоившись, — я не против. Честно говоря, мне кажется, что в одиночку я бы не справился.

— Вот именно! — радостно вскрикнул Алекс, начиная кивать. — Одна голова…

Так и не дослушав, Марс неожиданно повернулся к другу спиной и произнес:

— Хотя, возможно, было бы лучше просто завести попугайчика…

— Марс!

19. Начало восхождения

Со всех сторон звучали топот ног, стоны и громкие крики. От быстрого бега сердце колотилось, как бешенное, а легкие так быстро хватались за каждый доступный глоток воздуха, будто боялись, что больше никогда не смогут ощутить его.

Марс, бежавший следом за Алексом, видел лишь спину своего товарища. Ему было даже страшно оборачиваться и смотреть на всю ту толпу ужасных созданий, которые бежали следом за ними. Благодаря тесному помещению, а именно длинному ветхому коридору со множеством странных дверей, бояться нападения справа и слева не приходилось, но в данной ситуации это никак не успокаивало.

Алекс, бежавший впереди, старался не останавливаться. Даже если он видел перед собой зомби, он либо быстро отталкивал его в сторону, либо старался отрубить голову на месте. Впереди показался долгожданный поворот.

Сделав шаг вперед, парень уже было начал тормозить, как неожиданно он увидел перед собой еще несколько мертвецов. Парочка разлагавшихся смертоносных созданий набросилась на него прежде, чем он смог что-либо осознать. В ужасе Алекс попятился назад, но поднять меч так и не смог.

В тот же миг, заметив нерасторопность друга и несколько рук, показавшихся из-за поворота, Марс поднял меч и приготовился к бою. Не останавливаясь ни на шаг, он сделал резкий выпад вперед и замахнулся. Действия друга Алекс заметил моментально и потому, беспокоясь за сохранность собственной головы, машинально отклонился назад.

Марс одним быстрым действием отрубил головы выскочив из-за угла мертвецов, а Алекс навалился на стену, стоявшую позади него. Меч Марса из-за сильного замаха, на достигнутом не остановился и вонзился в угол поворота, из которого его пришлось вытаскивать только с помощью ноги и резкого рывка.

Там, прямо за поворотом, находилась очередная толпа зомби, бежавшая навстречу. Конечно, вид мертвых вызывал ужас, но осознание того, что за спиной их было еще больше, придавало силы двигаться вперед.

Вновь удобно схватившись за меч, Марс быстро побежал вперед и громко вскрикнул:

— Она была где-то здесь еще несколько минут назад!

Алекс пришел в себя мгновенно. Одного взгляда туда, откуда они так стремительно убегали, стало достаточно для того, чтобы быстро сориентироваться. Там, по длинному узкому деревянному коридору к ним навстречу бежала целая армия мертвецов, состоявшая из нескольких десятков голов. Резко оттолкнувшись от стены, Алекс побежал следом за Марсом.

Тем временем Марс, бросившийся на мертвецов, начал отбиваться от них. В таком тесном пространстве он просто не мог сильно замахиваться, а потому старался чередовать атаку с простым отталкиванием нападавших. Он поражал зомби скорее не отрубанием конечностей, а молниеносными колющими ранами.

— Я помню, помню! — неожиданно закричал Алекс, подбегая к одной из множества дверей в этом коридоре. Он резко повернул ручку и попытался дернуть ее на себя, однако, к сожалению, ничего из этого не вышло. Дверь была заперта. Не теряя надежды, парень принялся хвататься за каждую последующую дверь и стараться открыть ее, но ни одна не поддавалась.

Деревянный пол под ногами уже начал трястись из-за подступающей толпы монстров, что подгоняло еще сильнее. Алекс, все больше волновавшийся, раз за разом хватался за дверные ручки и резко дергал их на себя, но, так и не сумев повернуть ни одну из них, он быстро бросал все и спешно бежал к другой двери.

Неожиданно из-за угла появились тянущиеся вперед руки. Эти белоснежные, местами обглоданные до костей, конечности, вызвали панику. Следом за руками появились и головы, а потом и туловища. Некоторые из зомби, вывернувших в коридор, начали падать на пол, не в силах быстро затормозить на повороте. Другие сразу же начали топтать их, ломая кости.

Алекс, вновь подбежавший к следующей двери, быстро повернул ручку и дернул ее на себя. К приятному его удивлению дверь и вправду отворилась, позволяя увидеть мрачное темное пространство.

— Марс! — закричал радостно Алекс, быстро оборачиваясь и принимая боевую стойку. — Сюда!

Марс обернулся. В этот момент он удерживал меч обеими руками, словно перегородку между собой и толпой мертвецов, которые накидывались на него. Услышав крик Алекса, парень резко навалился на мертвых, отталкивая их, и бросился бежать прочь.

В то же время Алекс, осознававший, что на него вот-вот нападут со всех сторон, повернулся спиной к загадочному темному пространству, которое уже и не казалось таким устрашающим, как в первый раз. Терпеливо и довольно волнительно он ждал момента, когда его друг сможет достаточно приблизиться.

Как только Марс подбежал, а вместе с ним подбежали и мертвецы, Алекс опустил меч и слегка отвел его в сторону. Марс сделал резкий рывок вперед, оказываясь с Алексом на одной линии, и в тот же миг его товарищ резко взмахнул оружием, отрубая головы навалившимся следом за ним созданиям. Конечно, падения тел это не остановило, однако выиграло спасительные секунды. Марс быстро шагнул во мрак, в месте с ним и Алекс быстро отскочил назад.

Перед глазами на мгновение все погасло. Тело ощутило легкую боль, вызванную потерей баланса и падением на пол. Именно эта боль и заставила открыть глаза. Алекс, седевший на полу прямо рядом с Марсом, задумчиво осмотрелся.

— Ну, и что это за место? — спросил он, поправляя свои накренившиеся очки.

Марс осмотрелся также настороженно и задумчиво. Это место казалось ему знакомым, но он мог точно сказать, что здесь он никогда не был.

В этом месте, а вернее сказать зале, практически все было уставлено письменными столами и стульями. Лишь по краям зала можно было увидеть выстроенные вдоль стен книжные шкафы. В этом месте также был второй этаж, к которому вела лестница, расположенная вдоль стены слева, однако где-то на своей середине она была разрушена, а потому взобраться по ней было невозможно.

— Похоже на временную комнату.

— Временную, — растерянно протянул Алекс, — что?

— Комнату, — повторил Марс, переводя взгляд на друга, — где монстры нападают, через определенное время. Как в том месте, где была редкая книга.

— А… — протянул Алекс, наконец осознавая смысл сказанного. Неожиданно еще одна мысль заставила его резко выпрямиться и с надеждой взглянуть на Марса. — Постой, разве хранители не исчезают вместе с книгой? Значит, здесь никого быть не должно? Значит, мы в безопасности?

— Исчезают, — подтвердил Марс и, оттолкнувшись от пола, начал медленно подниматься на ноги, — но кто говорил, что на их место не придет что-нибудь новенькое?

Алекс ощутил неладное. Переведя взгляд с фигуры товарища, он медленно перевел его вперед. Там из-под столов начали вылезать мертвецы, подобные тем, что гнались за ними в коридоре.

Вновь зазвучали сдавленные болезненные стоны. Эти гниющие, бесконечно страдающие создания будто всем своим существом пытались показать как тяжело им было. Марс при виде своих противников встал в боевую позицию.

Алекс же тяжело вздохнул. Оттолкнувшись от пола, он также поднялся на ноги, выпрямился и принял боевую позицию с мечом на изготовке.

— Второй день пошел, — произнес он обреченно, — а мы все еще не прошли дальше третьего.

Марс быстро рванул вперед. Машинально прикинув количество противников в зале, он уже задумался над тем, как много времени им понадобится на то, чтобы зачистить это место. Подскочив к первой группе мертвецов, Марс завел правую руку влево и резко рубанул ею в воздухе. Острие лезвия прошлось по шеям тянущихся навстречу мертвецов. Еще секунда, и их головы со свистом полетели вниз, приземляясь прямо в ногах. Тела повалились на Марса и тот вынужденно отступил.

— Лилит предупреждала, — заговорил парень спокойно, — что это дело не быстрое.

Алекс усмехнулся. Обогнав друга, он быстро подпрыгнул вверх, оттолкнулся от лица стоявшего спереди зомби и перепрыгнул через него. Мертвецы были разрознены. Собираясь в небольшие кучки по три или четыре, они нападали на свою жертву. Так, обогнув одну из таких кучек, Алекс напал на нее со спины, а Марс спереди.

— Вот бы… — вскрикнул Алекс громко, высоко замахиваясь клинком, как он делал это всегда в силу своей бесполезной привычки. — Была какая-нибудь карта!

Острое лезвие пронзило стоявшего напротив мертвеца прямо со спины и разрубило его надвое. Тело рухнуло на колени, а следом и лицом на пол.

Марс, стоявший спереди той же группы, взмахнул мечом слева направо, разрубая надвое еще нескольких противников. Голос его прозвучал немного сбитым, но уверенным:

— Карты бесполезны в боевых зонах.

— Почему? — удивленно спросил Алекс, атакуя следующего монстра.

— Потому что, некоторые из зон периодически перестраиваются! — Марс, заметив позади себя приближение еще одной группы мертвецов, резко развернулся и быстро подскочил к ним. Так он смог увеличить расстояние между теми, кого он атаковал до этого, оставляя их на волю Алекса, и сосредоточиться уже на новых противниках. — Это мне рассказали храбрецы.

Алекс усмехнулся. К этому моменту он уже смог справиться с последним противником. Подтолкнув ногой тело зомби, парень намеренно заставил его рухнуть быстрее. К своему удивлению, стоило единственной преграде между ним и его напарником исчезнуть, как он увидел Марса, окруженного со всех сторон.

Парень выглядел бледным и уставшим. Действия его казались замедленными и несвоевременными. В какой-то момент Алекс увидел, как один из мертвецов внезапно раскрывает свои челюсти до разрыва щек и сухожилий?

Марс заметил этого мертвеца не сразу. Лишь услышав над своим ухом зловещий вздох, он слегка повернул голову вправо и ужаснулся. Отвратительный запах гнили, исходивший изо рта трупа, ударил в нос, и это стало последним, что успел ощутить Марс.

В тот же миг в рот мертвеца неожиданно влетело нечто. Марс, в удивлении повернув голову, увидел меч, торчавший изо рта зомби. Осознание пришло моментально, Повернув голову к Алексу, который в этот момент остался безоружным среди монстров, Марс будто вновь пришел в себя.

Резко развернувшись, он вырвал меч товарища изо рта мертвеца и быстро побежал к другу. Алекс, оставшийся совершенно безоружным, понял плачевность своего положения только после предпринятого действия. С правой и с левой стороны на него набросилось разу несколько групп мертвецов. Парень замер, словно вкопанный. Все, что он мог видеть — это исказившееся в злобе и страхе лицо Марса. Неожиданно он увидел, как его друг раскрыл рот и услышал его грозный крик: «Беги!»

Алекс будто очнулся ото сна. Повернув голову в сторону ближайшего мертвеца, он резко схватил его за плечо, подтолкнул вперед так, чтобы тот начал падать прямо под ноги и, быстро наступив на его спину, оттолкнулся от него.

Две группы мертвецов навалились друг на друга, словно две огромные волны в море. Алекс же, вновь наступив на чью-то голову, быстро перескочил через еще одного монстра и спрыгнул на пол. Он ощутил резкую боль в ногах, вызванную неудачным приземлением, но сейчас это, в сущности, было не так важно.

Марс, быстро подбежавший к товарищу, перекинул в его руки меч, а сам бросился в сторону тех зомби, что стояли за спиной Алекса. Напарники оказались спинами друг к другу, но, не теряя ни секунды, сразу бросились в бой. Алекс на тех, кто преследовал Марса, а Марс на тех, кто преследовал Алекса.

— Кажется, — усмехнувшись, вскрикнул Алекс, — ты устал!

Марс, подбежавший к своим противником, начал быстро и без остановки отрубать им головы. Услышав крик товарища, он усмехнулся и закричал в ответ:

— Да, ног не чувствую!

Алекс как-то машинально окинул зал взглядом. Зомби здесь было достаточно для того, чтобы продолжать сражение еще долгое время. Неожиданно на глаза парня попался второй этаж, которой, казалось, был совсем пуст. Осознав, что это хорошая возможность, Алекс решил действовать.

Он быстро прорвался сквозь толпу мертвецов, находившуюся у него перед глазами и, подбежав ближе к огороженной части второго этажа, повернулся лицом к напарнику.

— Марс! — громко закричал Алекс, указывая пальцем вверх.

Марс быстро обернулся и, заметив жест друга, осознал все сразу. Решение он принял моментально. Оттолкнув от себя группу монстров, Марс развернулся и побежал в сторону Алекса. В тот же момент сам Алекс спрятал меч в ножны и, сложив руки в замок, слегка присел.

Марс разогнался и, подняв правую ногу, оттолкнулся от рук напарника. Он без труда смог ухватиться за ограждение и забраться на второй этаж.

Алекс же, не теряя ни секунды и даже не вынимая меча из ножен, побежал прямо на группу несущихся навстречу мертвецов. Монстры повалились на него толпой, как они это делали всегда.

Алекс, выждав момент, быстро отскочил в сторону, позволяя им рухнуть на пол. Не останавливаясь, он оббежал зомби и вновь обернулся лицом к Марсу. Его товарищ уже стоял на втором этаже и то ли взволнованно, то ли недоверчиво смотрел на него.

Алекс усмехнулся. Взгляд его быстро пробежался по обстановке перед глазами. Слегка присев, он быстро разогнался, подбежал к стоявшему неподалеку столу и, оттолкнувшись от него, потянулся к ограждению второго этажа. Кончики пальцев ухватились за деревянную изгородь. Алекс повис на ней, словно елочная игрушка, но взобраться оказалось сложнее. Тут на помощь пришел Марс. Склонившись над изгородью, парень схватился за запястья Алекса и потянул его на себя.

К своему удивлению Алекс осознал, что Марс вполне нормально удерживает его на весу. Так, приподняв друга примерно до вершины изгороди, он помог ему удобнее ухватиться руками и нащупать ногами опору. Алекс забрался на второй этаж и почти сразу рухнул на пол. Тяжелое дыхание, переизбыток адреналина и общая усталость после минувших стрессовых дней, выжали из него последние силы.

— Я все…

Марс осмотрелся. Окинув взглядом второй уровень, он заметил переломанную лестницу и отсутствие каких-либо признаков жизни.

— Кажется, — протянул парень задумчиво, — наверх они не могут подняться.

— Слава богу, — ответил Алекс, окончательно откидываясь назад и тем самым полностью ложась на деревянный пол, — можно отдохнуть.

Марс взглянул на напарника с усмешкой. Это сражение, как и эта идея подняться наверх казались невероятными.

— Даже тебе иногда приходят в голову умные мысли.

Сощурившись, Алекс посмотрел на улыбавшегося товарища. Недоверчиво и даже как-то оскорбленно он спросил:

— Мне кажется, или ты в последнее время любишь обижать других?

— Что ты, — наигранно протянул Марс, присаживаясь на пол рядом с Алексом, — это был комплемент.

Алекс усмехнулся и ничего не ответил. Он уже было хотел погрузиться в глубокий сон, как неожиданно услышал знакомое шуршание. Следом за этим звуком он ощутил и приятный мясной аромат, присущий лишь одному определенному блюду.

Резко приняв сидячее положение, Алекс к своему удивлению увидел протянутый Марсом бутерброд. Его товарищ, сидевший перед открытым на полу дневником в позе лотоса, держал в одной руке бутерброд для себя, а другой протягивал напарнику. При виде еды Алекс был готов всплакнуть от счастья, но вместо этого он ограничился лишь смиренным принятием дара и быстрым его поеданием.

Марс поднес бутерброд к губам и, надкусив его, быстро закрыл свободной рукой свой дневник. Взгляд его вновь пробежался по второму этажу, представлявшему собой лишь деревянную огороженную дорожку, выстроенную вдоль стен зала.

— Как думаешь, — заговорил Алекс, ненароком заставляя Марса прекратить наблюдения и перевести на себя взгляд, — скоро будет безопасная зона?

Марс усмехнулся. Этот вопрос показался таким наивным, но при этом искренним, что даже шутить по этому поводу было как-то жалко. Сглотнув ком в горле, он ответил:

— Мы только недавно ушли со второго этажа. Не думаю, что скоро появится новая безопасная зона.

Алекс разочарованно опустил взгляд на еду в своих руках и тихо произнес:

— Очень жаль…

— Безопасные зоны ведь необязательно идут через каждые десять этажей.

— Это как? — удивленно спросил Алекс, вновь поднимая взгляд к другу. — Я слышал…

— Представь, — быстро перебил Марс, приподнимая вверх указательный палец. — У нас есть пятьдесят этажей, которые мы можем поделить на пять блоков по десять.

— И?

— Вот на любом из десяти этажей одного блока может быть безопасная зона. Как в начале, так в середине и конце.

Алекс удивленно распахнул глаза. Для человека, прожившего в лабиринте чуть больше, чем Марс, знать это было бы хорошо, однако учитывая то, что Алекс не собирался подниматься выше, было вполне понятно почему он не интересовался тем, что происходило на других этажах.

— Что, серьезно?! — удивленно вскрикнул парень.

— Мне сказали, — продолжил говорить Марс спокойно, — что следующая безопасная зона находится на пятнадцатом этаже.

Алекс обреченно замолчал. Брови его опустились, глаза расширились, губы приоткрылись.

— Так, нам еще подниматься до нее и подниматься…

— Верно.

— Как мы жить-то будем?! — неожиданно громко завопил парень.

Марс усмехнулся. Он примерно понимал причину паники. Еды они взяли с собой достаточно, но учитывая ту скорость, с которой им удавалось преодолевать этажи, было даже страшно представить, как много времени им должно было потребоваться на то, чтобы дойти до следующей безопасной зоны.

— Спокойно, — произнес Марс уверенно. — У меня достаточно продуктов, так что от голода точно не умрем.

— Но опасности… — Алекс устало закрыл глаза и, склонив голову, задумчиво замычал. — Мы не знаем, что нас еще ждет.

— Это да, — быстро ответил Марс. Откусив еще один кусок вкусности, парень тщательно прожевал ее и продолжил: — Старшие сказали, что после третьего уровня система начнет активно вторгаться в ход прохождения.

— О чем ты? — удивленно спросил Алекс, сразу же настораживаясь.

— Без понятия. Просто говорю то, что сказали мне.

— И тебе не страшно?

Марс поднес ко рту большой палец, на котором остались частички вкусного соуса, сочившегося из бутерброда. Облизнув этот соус, парень взглянул на друга и совершенно спокойно спросил в ответ:

— А тебе не страшно просто жить?

— О чем ты?

Алекс нахмурился, вновь не понимая ход мыслей своего товарища. Марс же, будто переживший уже долгую и довольно трагичную жизнь, с улыбкой ответил:

— В жизни мы тоже не знаем, что нас будет ждать за тем или иным поворотом. Ты можешь заболеть, свалиться с лестницы, поскользнуться в ванной или на кухне. Более того, в жизни тебе кажется, что если опасность не смотрит тебе прямо в глаза, тогда с тобой ничего не произойдет.

Алекс задумался. В этот момент он даже представил себя, находящегося в незнакомом мрачном месте. Вокруг была тьма, но голова, будто еще ничего не осознававшая, не чувствовала подвоха. Тогда же, повернув голову вперед, Алекс будто увидел возникшее из неоткуда нечто. Из-за темноты он не мог разглядеть ни морды, ни тела этого создания, но его большие красные глаза, были размером с самого Алекса, что довольно устрашало. Тогда же Алекс и понял смысл сказанных Марсом слов. Сделав глубокий вдох, он вновь посмотрел вперед, но увидел перед собой уже не навязчивый образ, навеянный сознанием, а своего напарника, совершенно спокойно поедавшего бутерброд.

— Зато здесь ты понимаешь, что опасность прямо перед тобой, да? — произнес Алекс не без иронии.

— Именно.

Алекс вновь посмотрел на спокойного друга. Марс уже будто не обращал на него внимания и думал о чем-то своем.

«Этот твой странный ход мыслей довольно сложно понять, знаешь ли…»

Усмехнувшись, Алекс закинул последний небольшой кусок бутерброда к себе в рот и быстро прожевал его. Дождавшись, пока еда скатился по горлу в желудок, Алекс с интересом заговорил:

— Слушай, а ты можешь рассказать мне больше о себе?

— Что именно? — удивленно спросил Марс, вновь поворачивая голову к товарищу.

— Ты ведь из другого мира. — Алекс пожал плечами и довольно улыбнулся. — Ты знаешь много того, что я не могу понять. Может… Какая-то история из прошлого или… Как выглядели люди, которые попали с тобой в этот мир?

— Люди? — переспросил Марс удивленно. Этот вопрос заставил его вновь погрузиться в воспоминания и попытаться вспомнить момент своего призыва. — Я особо не запоминал их лица. Там было множество людей разных полов и возрастов. Я помню только некоторых из них…

— Кого именно? Наверное, красоток.

— Можно и так сказать. — Марс иронично улыбнулся. — Я помню двух жриц, святую, парочку воинов и героя.

Алекс задумчиво надул губы и спросил:

— Воины и герой были мужчинами, да?

— Угадал.

Алекс сначала разочарованно вздохнул, но затем почему-то улыбнулся. Уперевшись руками за спину, он сел в удобное для себя положение и произнес:

— Повезло тебе. Такие призвания довольно редки. Я ни разу не видел ни война, ни жриц, ни святых.

Так же как и Алекс Марс закончил есть свой бутерброд и, оттряхнув руки, потянулся к дневнику, лежавшему на полу прямо перед глазами. Открыв его, Марс вынул целый кувшин с водой.

— А герои тебя, как я вижу, не интересуют.

— Нисколько, — уверенно ответил Алекс. Он дождался того момента, когда Марс сделает первый глоток, а затем вновь спросил: — Как думаешь, что с ними всеми стало?

Марс удивленно замолчал. В последнее время он старался не думать о тех, с кем он был призван. После призыва он и остальные призванные еще несколько дней находились вместе. За это время он смог познакомиться с так называемым героем, жрицами и даже со святой. Впечатления были смутными. Эта группа героя и его свиты была довольно воодушевленной, точнее пыталась казаться такой на глазах других. Уж герой-то первым понял ситуацию, в которой они оказались, но, будто опасаясь паники, он притворялся общительным и решительным перед всеми. Говорил, что все будет в порядке и они обязательно смогут вернуться домой.

Последним воспоминанием, связанным с героем и остальными призванными, был момент их распределения, когда король ясно дал понять, что остальные, кроме самой свиты героя, его не интересуют. Герой тогда не сделал ничего, и помогать, конечно, никому не стал. Марс не винил его в этом, но теперь он и симпатии к герою особо не испытывал.

— Без понятия, — наконец-то ответил парень, прекращая размышлять. — Возможно они пошли спасать мир от нашествия короля демонов.

Алекс усмехнулся. Протянув руку к Марсу и тем самым попросив у него воду, он взял кувшин и как-то насмешливо ответил:

— Эти люди снаружи такие забавные. Все время пытаются спастись от нашествия короля демонов, а если его нет, намеренно затевают полномасштабные войны друг с другом. Живут только ради того, чтобы создавать проблемы.

— Разве здесь все иначе? — спросил Марс с улыбкой.

Алекс сделал всего один большой глоток и, поставив кувшин на пол, уверенно ответил:

— Чтецы живут для того, чтобы жить. Читать книги, получать навыки, проходить лабиринт.

Марс был готов рассмеяться, но, сдержав позывы хохота, произнес:

— Забавно слышать это от новичка, который недавно вошел в лабиринт.

— Это… — Алекс неуверенно отвел взгляд, начиная как-то неловко улыбаться. — Такое наблюдение. На самом деле именно этим лабиринт мне нравится намного больше, чем внешний мир.

Марс улыбнулся как-то безмятежно. Склонив голову, он задумался:

«Если даже Алекс это сказал, то так оно и есть».

Алекс устало потянулся и, вновь откинувшись назад, лег на деревянный пол. Марс же в это время, взяв кувшин, спрятал его в свой дневник и ответил:

— Согласен. Это место странное, но оно честнее, чем мир снаружи, хотя и немного жестче.

— Сказал тот, кто особо внешнего мира и не видел.

— И то верно.

20. Появление новой книги

Тишина комнаты раз за разом прерывалась тихими жалостными стонами. Марс, сидевший во все том же опасном зале, часть которого была наполнена мертвыми тварями, устало откинулся на перегородку, отделявшую второй этаж от открытого пространства первого. Там, внизу, прямо под тем местом, где находились Марс и Алекс, кучковалась толпа мертвецов. Эти страшные гниющие создания даже спустя время не спускали глаз со своих целей и, протягивая к ним руки, будто пытались добраться до них. Марс смотрел на эти руки с отвращением и ненароком вспоминал детали недавнего сражения.

«Было бы неплохо, если бы я заполучил какую-то способность. Сейчас все, что у меня есть — это навык владения мечом и такие бесполезные навыки, как готовка и прочее. По сравнению со мной, Алекс, который еще не освоил ни одного навыка для сражения… — Марс опустил взор на спящего неподалеку друга. Подложив руку под голову, Алекс сладко спал последние пять часов. — Кажется более удивительным. Интересно, замечает ли он сам, как хорошо у него развиты рефлексы?»

Приподняв взгляд, Марс уставился на деревянный потолок, видневшийся над головой. Очертания этого прохудившегося потолка, так похожего и на пол, и на стены этого странного этажа-здания, будто начали расплываться. Сон валил с ног, но вовсе не потому, что Марс не спал совсем. Наоборот, он спал еще раньше Алекса, пока тот сидел на страже, но то ли из-за скопившегося напряжения, то ли из-за чрезмерной усталости, сейчас он просто не мог взять себя в руки.

«Лилит посоветовала мне не рисковать и не рваться за редкими книгами, но, при возможности, думаю, я попробую заполучить одну из них. Без навыков и редкой книги дальше будет тяжко…»

Приподняв руку вверх, Марс быстро махнул ею в воздухе и произнес: «Открыть характеристики».

Неожиданно перед глазами мелькнул яркий свет, а после него возникло и то самое окно информации. Там, в этом небольшом светло-голубом невесомом прямоугольнике, виднелась фотография Марса и личные данные о нем. В отличие от рейтинга окно характеристик было изображено в виде книги, страницы которой можно было перелистывать. На левой и самой первой странице была фотография Марса в полный рост, вокруг которой было собрано множество разных иконок. В одной из таких иконок находился личный дневник, другие же были пусты. На второй правой странице в несколько рядов располагались сила, ловкость, здоровье, удача. На этой же странице были видны число очков и ранг Марса. В общем виде вторая страница выглядела примерно так:

Имя: Марс

Призвание: Чтец

Ранг: Zy.

Ловкость: 12

Интеллект: 18

Сила: 8

Выносливость: 4

Удача: 100

Количество очков: 100.000

Окно характеристик было одной из функций системы. Оно было изучено Марсом во время его подготовки к восхождению, и уже тогда он понял, что нечто подобное имели все люди в этом мире независимо от их призвания.

Вспомнив объяснения Лилит об особенностях ранга в этом мире, Марс осознал, что его ранг и параметры вполне соответствовали друг другу. Разные буквы ранга показывали, что Марс со своими навыками сейчас находился примерно между двумя уровнями. Большая буква «Z» говорила о хорошо развитых для данного ранга ловкости и интеллекте, а маленькая «Y» говорила о недостаточных силе и выносливости.

Что касалось удачи, то она не вписывалась ни в какие рамки. Даже те храбрецы, у которых Марс добывал информацию, были удивлены подобным стартовым показателем новичка. Возможно, именно это и объясняло то невероятное везение, которое сопутствовало Марсу во время всего его пребывания в лабиринте.

Тогда возникал весомый вопрос, почему же раньше Марс не замечал подобного везения в своей жизни? Что ж, возможно дело в том, что в нашей жизни мы просто не замечаем многого, пока не случится нечто из ряда вон выходящее.

Вздохнув, Марс потянулся к верхнему углу окна характеристик, и уже было хотел закрыть его, как неожиданно заметил возникновение нового окна прямо перед глазами. Там, на светло-голубом фоне, темными черными буквами было написано:

Внимание!

На третьем этаже появился фолиант.

Время жизни редкой книги: пять часов.

Тип книги: книга способностей.

Способности, сокрытые в книге: неизвестны.

Чуть ниже текстовой надписи был виден счетчик, начавший обратный отсчет до окончательного исчезновения фолианта. Марс, при виде этого окна, невольно улыбнулся. Это была такая шокированная, но, тем не менее, приятно удивленная усмешка, какая бывает у человека, считавшего себя загнанным в тупик, но от чего-то получившего надежду.

Окно с уведомлением закрылось само по себе. Тут же выпрямившись, Марс подсел к Алексу и начал его тормошить. Парень, снявший с себя очки на время сна, невольно поежился, но так и не проснулся. Тогда Марс, уже сгоравший от нетерпения, резко толкнул его и закричал:

— Вставай сейчас же!

Перепуганный этим криком Алекс подскочил и, удивленно оглянувшись, громким воплем спросил:

— Что?! — немного придя в себя, Алекс посмотрел на Марса и дополнил свой вопрос: — Почему?

— Потому что появился фолиант. Мы должны его заполучить.

— Что? — удивленно спросил Алекс, но, тут же прокрутив ответ Марса в своей голове, изумленно вскрикнул: — Что?!

Марс быстро вскочил на ноги. В тот же миг перед глазами Алекса возникло уведомление, подобное тому, какое видел Марс о появлении нового фолианта.

Подхватив с пола свой дневник, Марс быстро развернулся и направился вперед по второму этажу. Алекс, недовольно застонав, схватил с пола свои очки, надел их, подобрал следом дневник и меч, после чего побежал прямо за товарищем. Уведомление закрылось само по себе.

— Это книга может быть опасной! — закричал Алекс громко, заставляя Марса немного сбавить темп и все-таки дождаться его.

— Почему?

Марс быстро оглянулся, но шага не остановил. Тогда Алекс, нагнав его, начал объяснять:

— Нам ничего не известно о ее способностях, да и время ее существования слишком короткое. Это довольно рискованно!

Марс усмехнулся. Нисколько не вняв словам Алекса, но на мгновение, вспомнив о схожем предупреждении Лилит, он подошел к краю этажа и остановился. Там, впереди, виднелось начало деревянной лестницы, которая была разрушена уже через две ступени. Мертвецы на первом этаже пришли в движение. Из-за всех этих криков и огромного топота они начали метаться из стороны в сторону в поисках источников звука. Некоторые из них, видимо самые внимательные, находились прямиком под тем местом, где сейчас стоял Марс, и будто ожидали его.

— Ничего так просто не случается, — с улыбкой произнес Марс.

— Что? — шокировано, переспросил Алекс, смотря то на своего друга, то на зомби внизу.

— Это, — Марс быстро раскрыл свой дневник и, вынув из него меч, также быстро захлопнул его, — судьба!

Алекс смог ответить не сразу. Пока он размышлял, Марс уже даже успел сложить дневник в небольшую кожаную сумку и приготовиться к следующему шагу.

Нахмурившись, Алекс все же спросил:

— У тебя крыша поехала?

Марс усмехнулся. Повернув голову к своему товарищу, он совершенно спокойно и даже как-то радостно произнес:

— Возможно.

Алекс не успел ответить на это ничего. Марс просто шагнул вперед, спрыгивая со второго этажа вниз, прямо в лапы мертвецов. Перепуганный Алекс наклонился, смотря на своего более безумного, чем когда-либо друга.

В то же время Марс, соскочив прямо на головы мертвецов, резко оттолкнулся от них и побежал вперед. Одна из цепких гниющих лап практически ухватилась за его ногу, но Марс, заметивший это сразу, быстро отрубил ее. Буквально несколько таких широких шагов по головам, и парень уже смог соскочить на пол. Тут же развернувшись, он взмахнул мечом, оттолкнул от себя стоявших ближе всего зомби и с блеском в глазах посмотрел на Алекса.

Парень в очках отрицательно покачал головой, как бы выражая свое несогласие на подобный безрассудный поступок. Тогда Марс просто пожал плечами и, развернувшись, побежал вперед.

— Стой! — взволнованно вскрикнул Алекс. — Ты ведь не оставишь меня здесь!

— А ты как думаешь? — закричал Марс, даже не оборачиваясь.

От подобного ответа тело охватила дрожь. Алекс попытался представить себя в этой комнате наедине со всеми этими мертвыми, и отчего-то ему стало дурно.

Опустив взгляд вниз, парень посмотрел на группу мертвецов, которая все еще стояла под обломками лестницы, как бы ожидая спуска второго парня. Из-за крика Алекса к этой группе начали прибиваться и другие зомби, наконец заметившие местонахождение живого человека, что делало подобную сцену более и более устрашающей.

— Только не здесь, — пробормотал Алекс недовольно и, резко развернувшись, бросился обратно по второму этажу.

Марс, отбежавший уже достаточно далеко, резко затормозил и обернулся. Приподняв взгляд, он увидел своего друга быстро бегущего вдоль второго этажа, ровно к тому месту, где они еще недавно отдыхали. Группа зомби внизу передвигалась следом за ним, немного отставая.

Оказавшись в нужной точке, Алекс быстро схватился свободной рукой за перегородку и, перепрыгнув через нее, рухнул вниз. Приземлился Алекс не просто на первый этаж, а на стол, стоявший на первом этаже, что было куда ближе и безопаснее, хотя в данной ситуации помогало это не так сильно.

Осознав, что Алекс даже сейчас пытается найти для себя какие-то легкие безопасные пути, Марс был готов рассмеяться. Алекс тем временем, заметив несущуюся ему навстречу толпу мертвецов, испуганно вздрогнул и быстро помчался к выходу.

Стоило ему спрыгнуть со стола, как он заметил руки, тянущиеся к его ногам. Один из мертвецов, не способный ходить из-за отсутствия нижней части тела, все это время лежал под столом, из-за чего сверху его видно не было.

Алекс быстро вынул меч из ножен. Ощутив, как что-то уже хватается за его ногу, он взмахнул клинком и разрубил это что-то надвое. Из-за хватки мертвеца парень на мгновение потерял равновесие, повалился вперед, но так и не упал. Не прерывая бега, он выпрямился и ускорился.

Марс, дождавшись пока Алекс окажется достаточно близко, спокойно развернулся и, распахнув единственную в этом месте дверь, уверенно шагнул во мрак. Алекс забежал в эту темноту следом, окончательно отрываясь от своей погони.

После переноса парни очутились во все том же узком мрачном коридоре какого-то заброшенного особняка. Старый деревянный пол, гниющий так же, как и обитатели этого этажа, скрипел от каждого шага. Стены, местами разрушенные до своего деревянного каркаса, практически рассыпались на глазах. К удивлению Марса и Алекса в этом месте кроме них двоих больше никого не было. Лишь дверь за спиной, а также правый и левый концы коридора, сворачивавшие в разные стороны.

— Как мы вообще поймем, где фолиант? — тихо зашептал Алекс, боясь появления очередной волны мертвецов. — Этаж огромен. Мы так и не нашли выход из него.

Справа начали разноситься сдавленные стоны. Вскоре из-за угла появилась тянущаяся вперед рука. Этот мертвец не шел, полз по полу на звуки скрипа половиц и шепота. Следом за ним из-за угла начали выходить и другие мертвые.

При виде этой картины Алекс вздрогнул и оглянулся. Если с правого конца коридора к ним надвигались мертвые, то путь на левом конце был все еще чист. Алекс уже думал, что они повернут налево, как неожиданно заметил, что его друг без тени сомнения развернулся и решительно пошел направо.

— Что ты сейчас делаешь? — недовольно спросил Алекс.

Не оборачиваясь, Марс ответил:

— Важна каждая закономерность.

— Что? — Алекс удивленно расширил глаза и тут же вспомнил слова Бьянки во время их прошлого сражения за редкую книгу. Тогда она говорила примерно то же самое, и тогда же она бежала в самую гущу хранителей, не переживая ни об опасности, ни о возможности ошибиться.

Алекс устало вдохнул и, удобно схватившись за меч обеими руками, побежал следом за Марсом. Его более уверенный и безрассудный товарищ помчался на противников напролом. В последние дни они всегда бежали напролом, потому что в этом месте иначе выживать было просто невозможно.

Марс, вновь выступавший в роли танка, быстро мчался вперед. Он намеренно старался не останавливаться и не тратить времени на убийство всех и каждого, ведь он осознавал, что зачистить весь этаж было физически невозможно для них двоих.

Тем временем Алекс, бегущий следом, внимательно следил за каждым зомби, которого отталкивал от себя Марс. Осознавая, что его товарищ убивает далеко не всех, он не терял бдительности, ожидая возможного нападения.

Вскоре перед глазами появился новый поворот. Свернув на нем, парни вышли в другой, более просторный коридор. В этом месте было темнее, чем во всей остальной части этажа. Где-то впереди находилось небольшое круглое окно, изображенное в виде хризантемы. Блеклый молочный свет, струящийся через него, падал на деревянный пол. Благодаря рассеиванию света можно было заметить, что этот странный коридор впереди переходил в открытое пространство, что и настораживало.

— Марс… — тихо зашептал Алекс, начиная немного замедляться, как и его товарищ. — Это место, кажется, мы здесь еще не…

Парни вышли на участок света, на который падали лучи из странного окна. Остановившись в этом месте, они осмотрелись. По левую сторону от них и впрямь виднелось открытое пространство. Это было нечто похожее на холл или зал. Чуть ниже виднелась широкая величественная лестница, тянувшаяся вниз. А у противоположной стены, расположенной против лестницы, виднелось огромное витражное стекло. Свет, проникавший в это место с противоположной стороны витража, позволял каждому отдельному кусочку стекла сиять своим светом. Красные, синие и желтоватые оттенки переливались и, падая вниз в виде необычных насыщенных лучей, опускались к самому центру данного зала.

Что изображено на мозаике, понять сразу было сложно. Фрагментов было много и некоторые из них даже повторялись. Внизу были люди в черных одеяниях, вверху ангелы в белоснежных платьях, а в самом центре человек с крестом в руках. Взгляд центрального человека был величественен, но было в выражении его лица что-то нежное, что-то, что выражало сострадание. Остальные же, кроме самих хладнокровных ангелов, выглядели сожалеющими и печальными. Одно можно было сказать точно: данный витраж был сценой страшного суда.

При виде этого витража Алекс удивленно замолчал. Это место и это изображение настолько повергли его в шок, что он сразу же вспомнил об основной причине, по которой новички так сильно боялись переходить на более высокие этажи. Среди жителей первой безопасной зоны ходили слухи, что сам лабиринт на третьем уровне пытался отсеять всех новичков, которые, по его мнению, не достойны быть чтецами. Некоторые даже поговаривали, что те, кто до вхождения в лабиринт совершил множество жестоких злодеяний, так и оставались в боевых зонах, блуждая по этажам до скончания своих дней.

Если бы не карты Марса, которые могли перенести их обратно в безопасную зону, Алекс бы уже давно поверил в то, что они на самом деле злодеи, которые обречены на гибель, однако теперь он видел смысл этих слов немного иначе. Настоящие злодеи, которые были отвергнуты лабиринтом, оставались в этом месте не в виде блуждающих обреченных людей, а в виде зомби.

— Мы близко, — произнес Марс, вновь возвращая Алекса к реальности. От напряжения и переживаний Алекс сглотнул. В этом месте и перед этим витражом он лишний раз убедился в том, что в одиночку в это место он бы никогда не отправился.

Неожиданно в самом центре зала, в том месте, куда падал сверкающий свет от витража, начали появляться темные сгустки. Опустившись к полу, эти сгустки начали разрастаться, принимая человеческую форму. Медленно приподнявшись, все эти странные тени, одновременно резко повернули головы и посмотрели на парней. От такой сцены даже Марс ощутил пробежавшую по телу дрожь. Отступив на один шаг, он как-то машинально посмотрел в сторону единственного пути отступления и заметил надвигавшихся оттуда мертвецов.

«Сейчас уже нет смысла бежать».

Марс вновь взглянул на темные тени, которые начали быстро подниматься с колен. Приняв боевую стойку, Марс уверенно произнес:

— У нас нет иного выбора, кроме как сделать это.

Алекс нервно усмехнулся. Также приготовившись к бою, он ответил:

— Если что, это была твоя идея, самоуверенный ты псих.

Неожиданно прозвучал грохот. Весь зал, как будто встряхнуло. Алекс и Марс, ощутившие колебание земли, сначала растерялись. Следом за грохотом прозвучал треск стекла. Приподняв взгляды, парни увидели разлетевшиеся в стороны осколки витража и выпрыгнувшую из-за другой стороны стены девушку. Рассмотреть ее времени особенно не было. Она была типичной брюнеткой с длинными прямыми волосами, бледной кожей и миловидным личиком.

Приземлившись прямиком в центр зала, где сейчас находились загадочные тени в виде людей, девушка быстро побежала вперед. Тени набросились на нее моментально. Тем не менее, не замедляя шага, незнакомка приподняла вверх свое длинное острое копье и быстро взмахнула им в воздухе. Зал охватило пламя. Этот возникший из копья яркий свет ослепил округу и оттолкнул от себя тени мертвецов.

Незнакомка, не сбавляя темпа, быстро забежала на лестницу и начала подниматься. Шокированные Марс и Алекс даже не заметили того момента, когда она оказалась прямо перед ними. При виде изумленных лиц парней эта обворожительная девушка коварно улыбнулась и, проскочив между Марсом и Алексом, тихо прошептала:

— Простите, мальчики.

Парни не успели ничего осознать. Они лишь почувствовали, как какая-то обжигающая сила, возникшая со спины, резко подтолкнула их вперед прямо в лапы теней, которые бежали следом за виновницей этого происшествия. Горящие красные глаза теней, их цепкие пугающие черные руки и невозможность остановить это падение, вызвали ужас.

Остановившись на вершине лестницы, девушка со все той же довольной улыбкой на губах произнесла:

— Мне конкуренты не нужны.

21. Новый путь

Тяжелые вздохи чередовались с громкими воплями и сдавленными стонами. Марс и Алекс стояли спиной к спине в самом центре просторного зала, по полу которого были разбросаны осколки некогда разбитого витража. После длительного тяжелого боя их тела изнывали от усталости и истекали кровью. Множественные неглубокие раны покрывали их руки и ноги, а огромные темно-коричневые местами желтые и даже зеленоватые синяки растягивались от середины спины и до самих плеч.

Усталым, поникшим взглядом Марс осмотрелся по сторонам. Перед собой он уже не видел противников, но странное чувство недоверия все еще заставляло его испытывать напряжение. Алекс прибывал в таком же состоянии. Он был будто в полубреду. Сражался отчаянно, переносил удары из последних сил.

Сделав глубокий вдох, Марс выпрямился, вытянулся словно струна, и обернулся к Алексу. Его товарищ, ощутив потерю опоры со спины, также выпрямился и обернулся. Их взгляды, не выражавшие ничего кроме усталости, встретились.

— Ты как? — спросил Марс, быстро осматривая товарища. — Ранен?

Алекс натянуто улыбнулся, но губы его дрогнули и потому он практически сразу улыбаться перестал. Рухнув на пол, парень в очках сделал глубокий вдох и попытался восстановить дыхание.

Марс, обошедший Алекса и осмотревший его от головы до пят, помимо многочисленных поверхностных повреждений заметил на его теле большой ожог. Он тянулся примерно от шеи и, спускаясь по лопаткам, останавливался где-то чуть ниже них. При виде ожога Марс нахмурился. Он осознал, что подобную рану Алекс мог получить только от той беглянки, которая своей неожиданной атакой столкнула их прямо в руки монстров. Сам Марс после той атаки подобной боли не испытывал. Так как он стоял чуть дальше Алекса, вперед его подкинуло не столько самой атакой незнакомки, сколько взрывной волной от нее. Основной урон получил все же Алекс.

— Выглядит серьезно, — произнес Марс, раскрывая дневник в своих руках. — Нужно перевязать.

Алекс жалобно застонал. В этом месте, а именно в самом центре странного зала, по одну сторону которого виднелась широкая лестница, а по другую разбитый где-то по центру на множество осколков витраж, кроме них двоих не было уже никого. Темные создания, что напали на них, исчезали моментально, стоило лишь пронзить им грудь или отрубить голову. В отличие от зомби, останков после них не оставалось.

Вынув из дневника бинты и какую-то мазь, Марс подсел к товарищу. Алекс понял все сразу, и потому, желая немного помочь, он стянул с себя порядком изодранную футболку. Тогда Марс начал обрабатывать его раны. То, что они оба выглядели неважно, было неоспоримо, однако побагровевшая и вздувшаяся кожа на спине Алекса явно была намного болезненнее всех ран, имевшихся у Марса. Вид запекшейся плоти вызывал жалость и одновременно отвращение.

— Я так и знал, что умру здесь, — застонал Алекс, ощущая обжигающую боль сначала во время нанесения мази, а затем и во время перебинтовывания.

— Если будешь ныть, — произнес Марс недовольно, намеренно затягивая бинты туже, — перевяжу не туловище, а рот.

Алекс резко замолчал и недовольно зажмурился. В этой полной тишине они просидели еще несколько минут, пока обработка самой серьезной раны не была завершена.

— Как думаешь, — вновь заговорил Алекс, оборачиваясь к товарищу, — она забрала фолиант?

Марс тем временем, скинув с себя местами порванные кожаную куртку и футболку, начал обрабатывать собственные раны той же мазью. На самом деле у этого лечебного средства не было таких моментальных эффектов, какие были у необычных пилюль, которые могли вылечить тебя в считанные секунды, однако эта мазь способствовала обработке любых поверхностных ран и быстрому восстановлению всех поврежденных поверхностей.

— Оповещения о захвате фолианта не было, — ответил Марс отстраненно, будучи полностью погруженным в процесс обработки ран.

— О, — удивленно протянул Алекс, начиная улыбаться, — точно.

— Скорее всего, — наклонив шею влево до хруста, Марс протянул мазь в руки напарника, — она еще бродит по этажу в его поисках.

Алекс без слов понял намек и остальные свои раны начал обрабатывать уже сам. Эта небольшая легкая передышка действовала на него успокаивающе. Вскоре, совсем позабыв о недавнем страхе, Алекс с полным решимости голосом спросил:

— Как думаешь, много еще человек охотятся за этой книгой?

Марс положил перед собой дневник и, открыв его, забросил внутрь свои порванные в клочья куртку и футболку. Достав следом чистую сменную темно-серую кофту, он ответил:

— Вряд ли. Книга, конечно, редкая, но уж больно подозрительная. Информации о ней мало, время ее существования слишком коротко. Одно могу сказать точно: спускаться за ней с верхних этажей вряд ли будут.

— Значит, — настороженно произнес Алекс, продолжая наносить мазь на свои раны, — придут только те, кто будут в окрестностях?

— Возможно. — Переодевшись, Марс подхватил с пола свой дневник, поднялся на ноги и осмотрелся. Его взор пробежал по залу, в центре которого они находились, и поднялся к лестнице, с которой они скатились практически кубарем не так давно.

Парень быстро махнул в воздухе рукой и про себя произнес: «Открыть окно оповещений».

Тут же перед глазами появилось окно, в котором виднелось лишь одно уведомление о появлении редкой книги. Немного увеличив это уведомление, Марс посмотрел на время, оставшееся для жизни той книги, за которой они охотились.

— В любом случае надо торопиться, — произнес Марс, быстро закрывая окно перед собой. Парень обернулся и посмотрел на Алекса. Тот уже закончил к этому моменту с обработкой ран. — Мы слишком много времени потеряли здесь. Остался только час.

Раскрыв свой потрепанный дневник, Алекс вынул из него темную рубашку и начал надевать ее. Голос его прозвучал спокойно:

— Рваться в бой сломя голову не стоит. Мы сильно вымотаны.

Марс усмехнулся. Сейчас он понимал, что Алекс говорил это не из страха, и это было совсем на него непохоже.

— Здесь ты прав.

Алекс закрыл дневник, взял его и свой меч в руки и медленно поднялся на ноги. Колени его пошатывались, руки, удерживавшие дневник и меч дрожали, но, совсем не обращая на это внимания, он спокойно подошел к Марсу.

Товарищ кивнул и, развернувшись, направился к лестнице. Ступени, местами покрытые черный сажей, заставили Алекса вспомнить подозрительную незнакомку и спросить:

— Как ты думаешь, огонь — это ее способность?

— А ты видел магический круг под ее ногами? — спросил в ответ Марс.

— Нет, — с легким удивлением ответил Алекс. — Значит…

— Одухотворенное оружие, — продолжил вместо него Марс, начиная хмуриться. — Оружие, в которое кто-то вложил свою способность и продал.

— Но ведь такое оружие стоит целое состояние! Использовать его часто…

— Если у нее оно есть, тогда почему бы и нет?

Алекс недовольно цокнул. Отведя взгляд, он ответил:

— Значит, богатенькая.

Оказавшись на вершине лестницы, парни осмотрелись. Взгляды их вновь приковал витраж, который в самом своем центре был частично разрушен. По другую его сторону явно виднелось пространство еще одного зала, однако попасть туда было практически невозможно.

— Если бы, — заговорил Алекс, задумчиво смотря на стены противоположного зала, — мы только могли пробраться через осколки витража…

Марс улыбнулся. Вспомнив с какой скоростью оттуда убегала эта незнакомка, он почему-то особо не испытал желания попробовать проникнуть в другой зал.

— Я так высоко не подпрыгну, — ответил Марс.

— И я.

— Тогда идем, — парень развернулся и быстро направился дальше. Они с Алексом повернулись спиной к тому коридору, из которого пришли изначально, и медленно направились к противоположному. Бежать желания не было, как и торопиться тоже. Каждая клеточка тела испытывала тяжесть после такого долгого утомительного сражения.

Марс вошел в коридор первым. По началу освещения здесь не было совсем, что вызывало напряжение и полную боевую готовность, однако спустя какое-то время на деревянном полу, вдоль стен, стали появляться небольшие зажжённые свечи. Тускло освещая коридор, они давали хотя бы какую-то видимость.

— Ты так спокоен… — произнес Алекс задумчиво. — Разве тебе не нужна была эта книга? Вдруг та девчонка заберет ее раньше нас?

Марс иронично улыбнулся. Слегка повернув голову влево, он ответил:

— То, что она хочет получить ее, еще не значит, что фолиант считает ее достойной.

Алекс недоверчиво нахмурился. Не замедляя шага, он спросил:

— О чем ты?

Марс улыбнулся еще шире. Вновь повернув голову вперед, он начал осматривать стены странного коридора, вдоль которых не было ни дверей, ни окон.

«О, так ты этого не знаешь? Вот уж, правда. Кажется, ты не из тех, кто будет интересоваться тем, что не жизненно важно».

— Алекс, — заговорил Марс тихо, — как ты думаешь, у книг есть своя воля?

— Какая еще воля может быть у книг? — не без иронии спросил Алекс в ответ.

— А у редких книг?

Алекс замолчал. В его понимании все книги были скорее простыми инструментами, чем живыми объектами, однако когда речь заходила о фолиантах, которые охранялись странными созданиями и сами содержали в себе странные способности, тут могли вступать в силу все неведомые законы лабиринта.

— Возможно… — протянул Алекс, впервые мысленно разделяя обычные книги и фолианты на две разные группы. — Почему ты спрашиваешь?

Марс сделал широкий шаг вперед, вызывая скрип деревянных половиц под ногами. Даже свеча, находившаяся на одном уровне с прохудившейся половицей, слегка дёрнулась, вызывая покачивание огня и искажение света.

— Вспомни ситуацию с Бьянкой. Она довольно долго охотилась за книгой, но видел ли ты тех, кто охотился за этой книгой вместе с ней? То есть ее соперников.

— Нет, — ответил Алекс решительно. Произнеся это, он начал что-то осознавать. — Погоди… Та книга тоже содержала в себе способности и, кажется, была довольно хорошей. Не помню, что в ней было, но в отличие от того фолианта, за которым мы охотимся, содержание той книги не было скрыто. Да и время ее жизни было долгим.

— Тогда, — произнес Марс загадочно, — почему же никто не пытался найти ее кроме нас и Бьянки? Почему был нанят именно ты, ничего не сведущий в покорении лабиринта человек?

Алекс открыл рот, намереваясь ответить, но тут же закрыл его и замолчал. Собственная догадка показалась ему глупой, а потому он решил даже не пытаться гадать.

— Ладно, я понял к чему ты клонишь, — ответил Алекс, пожимая плечами. — Я тупой, признаю. Просвети же меня, о, великий мудрец.

Марс заулыбался. Пожалуй, самоирония была одной из немногих положительных черт характера Алекса.

— Все фолианты появляются во временных комнатах, правда? — начал отвечать Марс. — Не в коридорах, по которым сейчас бродим мы, а именно в комнатах.

— И…

— Фолиант сам определяет, кого пропускать в комнату, а кого нет. — Марс остановился и, обернувшись к товарищу, на мгновение перевел взгляд за его спину. К счастью, преследования не наблюдалось. — В случае с Бьянкой, думаю, в начале жизни того фолианта его искали многие, но после того, как временная комната так и не была обнаружена, лишние люди отсеялись сами. Если комната не была обнаружена в первые дни, тогда и ее дальнейшие поиски просто бесполезны. Соперники Бьянки сдались, и осталась она одна.

— Но, — возмущенно начал Алекс, — мы же с тобой тогда попали в ту комнату, верно?

Марс пожал плечами и, вновь развернувшись, продолжил идти вперед. Алексу не оставалось ничего, кроме как последовать за ним.

— Это просто значит, — произнес Марс, — что фолиант даровал нам право, как и самой Бьянке, завладеть им.

— А ты вообще, откуда об этом знаешь?

— В отличие от некоторых я готовился к своему восхождению основательно. Эти сведения, как и многие другие, мне представили храбрецы.

Алекс разочарованно вздохнул. Слегка наклонившись вперед, он подавленно ответил:

— Но у меня же не такие хорошие с ними отношения… Значит, я не виноват.

— Конечно, не виноват, — с усмешкой протянул Марс. — Никто в этом не виноват, но если где-нибудь в процессе восхождения ты умрешь, знай, всему виной послужила твоя глупость.

Алекс недовольно сощурился. Так как Марс шел впереди, он мог видеть лишь его спину, скрытую под плотной тканью кофты.

«Вроде дело говорит, но так обидно…»

— И что теперь нам нужно делать? — спросил Алекс, вновь выпрямляясь и набираясь духа.

— Искать двери и дергать их. Нам нужно найти комнату, а открыться она может через любую дверь.

Алекс осмотрелся. Дверей в том месте, где они находились, не было. Только-только заметив это, Алекс начал осознавать всю странность и подозрительность данного места. Здесь не было противников, была лишь дорога вперед и напряженная тишина. Одно лишь было ясно точно: в этом месте они еще не бывали.

Желая удостовериться в чем-то, Алекс остановился и обернулся. Позади он увидел лишь полумрак тянущегося вдаль коридора. Как и ожидалось, ни дверей, ни противников не было.

Марс, заметивший переживания друга, усмехнулся. Сейчас он был даже рад тому, что Алекс начал все осознавать без каких-либо особых подсказок.

Резко развернувшись, Алекс быстро подбежал к Марсу и выглянул вперед из-за его спины. Там, куда сейчас они направлялись, находилась единственная в этом коридоре дверь. В отличие от всех остальных деревянных дверей этого странного здания-этажа, эта дверь была широкой и определенно железной. Такой, будто за ней скрывалось нечто опасное.

— Постой, постой, ты хочешь сказать, — Алекс вышел вперед и посмотрел на Марса напряженно, — что мы пойдем туда?

— Есть варианты получше?

Алекс разочарованно замолчал. Брови его сомкнулись, а с губ сорвался тяжелый стон.

— А что если там находится босс этажа? Та пугающая штука, из-за которой другие монстры разбегаются в панике!

Оказавшись напротив странной двери, Марс бегло осмотрел ее и потянулся к ручке, больше напоминавшей рычаг. Совершенно ровным тоном он ответил:

— Удивлен, что тебе это известно. До пятого этажа боссов не будет, не беспокойся.

— С чего ты это взял?

Марс положил руку на рычаг и улыбнулся. Отвечать он не стал, ведь ответ уже был очевиден. Вместо этого, потянув на себя ручку, он наклонил ее до неприятного скрипа и резко отпустил. Механизм двери пришел в движение. Железный замок медленно отворился, а дверь начала плавно отъезжать назад. Марс и Алекс отступили, позволяя двери открыться во внутрь.

Глазам их предстала довольно непривычная странная картина: впереди виднелся открытый коридор между двумя зданиями. Над коридором виднелась треугольная крыша, а сам он был огорожен балками и перегородкой примерно по уровень пояса. Между крышей и перегородкой не было ничего, ни стен, ни окон, поэтому можно было легко увидеть то, что происходило на улице.

Это был первый этаж. Поэтому, сделав лишь один шаг вперед, Марс сразу же замер. Это было впервые, когда он видел улицу на этом этаже своими глазами. Здесь дул приятный прохладный ветерок, однако гнетущая тишина действительно пугала.

Алекс также сделал шаг вперед и осмотрелся. К его удивлению на улице, укрытой невысокой травой, лежали человеческие останки. Это были разные конечности, оторванные головы и даже внутренние органы. Отвратительная трупная вонь ударила в ноздри, вынуждая прикрыть нос рукой.

На улице было темно. Не было видно ни неба, ни звезд. Одна лишь земля, покрытая полумраком и разбросанные части человеческих тел.

— Марс… — тихо зашептал Алекс. — Это впервые на этом этаже, когда…

— Молчи.

Марс буквально кожей ощутил опасность. Резко присев, он скрылся между двумя перегородками по правую и левую стороны. Спокойно проходить между этими двумя зданиями у него желания совсем не было, поэтому он начал передвигаться на четвереньках.

Алекс тоже присел. В таких ситуациях он спокойно повторял за напарником и старался обдумать текущее положение.

«Почему он сел? — задумался Алекс, начиная передвигаться следом на четвереньках. — Боится, что это могут быть зомби? Не вижу никаких признаков жизни, но и рисковать как-то не хочется».

Марс и Алекс пробрались примерно через половину этого небольшого открытого коридора и замерли. Там, впереди, перегородка обрывалась и выходила на улицу, но еще чуть дальше она начиналась вновь. Подобное место следовало пересекать быстро и осторожно.

Марс решил сменить положение. Положив руки на пол, он встал в позицию бегуна и приготовился. Тихо и молниеносно, он проскочил через это небольшое открытое пространство и вновь оказался скрыт за перегородками.

Алекс, опасаясь разделения с товарищем, в точности повторил это действие. Только после того, как опасное место осталось за спиной, они плавно продолжили продвигаться вперед.

Чуть дальше по коридору виднелась дверь, ведущая к другому зданию. До нее оставалось не так много, поэтому сердце постепенно начинало успокаиваться. Алекс был уже готов улыбнуться, как неожиданно услышал тихий вздох за спиной.

Глаза его в ужасе расширились, а сам он на мгновение перестал соображать. Медленно и довольно боязливо обернувшись, он увидел заползающее через открытое пространство между перегородками тело. Точнее это была голова, с выдавленными глазами и выбитыми зубами. Она торчала прямо из-за перегородки, будто наблюдая за единственными живыми в этом месте.

Алекс прикрыл рот то ли в ужасе собираясь закричать, то ли опасаясь того, что от страха он не сможет вздохнуть. Еще один вздох прозвучал над головой.

Приподняв ее, парень увидел прямо над собой на обороте деревянной треугольной крыши чье-то прибитое гвоздями тело. Это был определенно уже не человек, но наличие на нем мяса и кожи, а также минимума трупного разложения вызывало странные эмоции. Взгляд Алекса приковала кожаная сумка, висевшая на поясе все еще живого трупа. Это была определенно сумка для дневника, что говорило о том, что этот человек когда-то был таким же чтецом, как и они все.

Марс, также услышавший вздохи и стоны, среагировал быстрее. Рука его самовольно потянулась к испугавшемуся Алексу.

Неожиданно Алекс ощутил, что воротник рубашки начинает стягиваться на его шее и тянуться куда-то назад. Этот резкий рывок привел его в чувства.

Потянув к себе товарища, Марс вскочил на ноги, заставил его подняться следом и быстро побежал вперед. В этот же миг по обе стороны коридора появились мертвецы, и в таких количествах, в каких они еще не появлялись перед ними никогда. Эти тянущиеся руки вызвали панику и желание бежать еще быстрее.

Алекс спешно вынул меч, а Марс потянулся к рычагу двери. Дернув за нее, он спровоцировал очередной механизм и открыл ее. Алекс, будучи последним в строю, начал отталкивать от себя и Марса мертвецов.

Когда дверь раскрылась окончательно, оба парни забежали внутрь здания и, навалившись на железную дверь, быстро закрыли ее. Противный скрип, стоны, топот ног и крики начали постепенно утихать.

Окончательно убедившись в том, что дверь закрыта, парни отступили назад. Зомби, находившиеся снаружи, начали бить по ней кулаками, головами и всем, чем только приходилось, но дверь совсем им не поддавалась. Только это и успокаивало.

Парни уже были готовы облегченно выдохнуть, как неожиданно за их спиной прозвучал знакомый женский голос:

— Так вы выжили?

22. Загадочная дверь

— Так вы выжили? — прозвучал настороженный женский голос.

Быстро обернувшись на него, Марс и Алекс уставились на темноволосую незнакомку, не так давно столкнувшую их прямо в лапы убийственно опасных теней. Сейчас, благодаря относительному спокойствию и наличию ярких лучей света, падающих прямо на женское лицо, парни впервые смогли рассмотреть внешность этой загадочной девушки. Рост и телосложение у нее были вполне средними. Волосы темные, длинные. Глаза большие, намеренно подведенные на нижнем веке черной полосой. Брови чуть приподнятые, аккуратные. Нос тонкий, вытянут вперед, кончик слегка опущен. На фоне темных волос и карих глаз бледная кожа смотрелась как-то ярко и не совсем естественно. Возможно, дело было в освещении, но именно в этот момент кожа девушки будто блестела на солнце.

— Как видишь, — ответил Марс, настороженно хмурясь. Взгляд его плавно опустился с женского лица на фигуру. Девушка была одета в короткие шорты, черную кофту с длинными рукавами, рассеченными надвое и перемотанными тонкими темными лентами. На ногах ее виднелись невысокие сапожки, белые чулки, подходившие под цвет шорт, а в руках ее было то самое длинное, пылающее огнем копье.

Незнакомка повернулась лицом к парням и совершенно спокойно произнесла:

— А на первый взгляд слабаки, слабаками.

Марс и Алекс ничего не ответили. Они лишь продолжили недоверчиво рассматривать девушку, которая всем своим видом так и сообщала, что здесь должен был быть какой-то подвох.

— Мишель Франц Бьеин, — вновь заговорила девушка, — приятно познакомиться.

Алекс нахмурился. Прикрыв рот рукой и слегка склонившись к Марсу, он тихо спросил:

— Чего это она такая вежливая?

— Это, — намеренно громко заговорила Мишель, заставляя обоих парней вздрогнуть от неожиданности, — уже вторая наша встреча. — Уверенно приподняв голову и слегка сощурившись, девушка посмотрела на двух своих новых знакомых сверху вниз. — Если во время первой еще можно проигнорировать этап знакомство, то все, что случается потом, — это уже знак.

Марс все также старался не терять бдительности. Быстро окинув взглядом помещение, он осознал, что оно было полностью пусто. Это был просторный зал, в самом центре которого располагался небольшой постамент, на котором и стояла Мишель. На потолке, прямо над постаментом, был виден небольшой стеклянный купол. Холодный свет проникал через него в комнату и, отражаясь от земли, рассеивался в округе.

Внимательно присмотревшись к другой части зала, которая находилась прямо позади Мишель, Марс увидел там дверь. Так как из-за другой двери за спиной Марса и Алекса все еще слышались стоны и крики зомби, эта дверь в данном зале была единственным возможным выходом.

— Чего ты там стоишь? — недоверчиво спросил Алекс, продолжая рассматривать девушку.

— Жду, — ответила Мишель, вновь приподнимая голову и смотря куда-то на стеклянный купол.

— Ждешь чего? — продолжал докапываться Алекс.

Девушка усмехнулась. Опустив взгляд, но, не склонив головы, она насмешливо ответила:

— Так я тебе и сказала.

— Ладно, — произнес Марс. Уверенно выпрямившись, парень направился навстречу Мишель, а, вернее, навстречу той двери, что находилась за ее спиной. — Это не так важно.

Стоило Марсу сделать первые пять шагов, как Мишель неожиданно встала в боевую стойку. Копье ее, удерживаемое в правой руке, оказалось выставлено вперед, а левая нога отведена назад.

Марс сразу же остановился. Хладнокровие и решимость в глазах Мишель сообщили ему о том, что пропускать его дальше она не намерена, хотя было в ее глазах и еще кое-что. Этот взгляд нельзя было сравнить со взглядом жестокого безнравственного человека. Скорее это был бедный подбитый зверь, загнанный в угол обстоятельствами, и потому решивший сражаться насмерть.

— Просто пропусти нас, — произнес Марс спокойно. — Мы пойдем дальше и не станем тебе мешать.

— Так я тебе и поверила, — настороженно произнесла Мишель. — Явно ведь попытаетесь обмануть меня.

— Послушай! — неожиданно вскрикнул Алекс, выравниваясь с Марсом. — Мы не такие корыстные и жестокие, как ты!

Мишель отвечать не стала. Крепче сжав копье в своей руке, девушка бросилась на противников. Марс и Алекс машинально отступили, только Марс отступил дальше, чем Алекс, а вот его товарищ намеренно встал прямо перед ним и принял боевую стойку с выставленным вперед мечом в руках.

Замахнувшись, Мишель резко ударила прямиком по мечу Алекса. Парень попытался выставить его перед собой, как щит, но давление и сила удара девушки заставили его сдаться практически сразу. Он начал соскальзывать назад, а его руки дрожать от тяжести.

В то же время Марс, распахнув свой дневник и вынув из него меч, наконец-то приготовился к бою. Он сделал лишь один шаг вперед, и Алекс, заметивший это краем глаза, сразу же отпустил меч и отскочил в сторону.

Мишель повалилась вперед от неожиданности и увидела прямо перед своими глазами сияющее в лунном свете острое лезвие. Глаза ее расширились от удивления и осознания того, что свое падение на меч она затормозить не может.

Другая идея пришла в голову моментально. До боли стиснув зубы, девушка сжала в своей руке копье и слегка наклонила его к земле. Оружие вмиг загорелось, заставляя противников отступить.

Марс и Алекс, уже наученные горьким опытом, отскочили от копья, как ошпаренные. Пламя, вспыхнувшее в комнате, начало превращаться в настоящую огненную стену.

При виде этого оба товарища замерли в изумлении. В тот же миг из-за стены огня выскочила Мишель. Темноволосая девушка появилась перед глазами внезапно. Алекс заметил ее лишь в тот момент, когда она, немного склонившись во время бега, уже была в одном шаге от него.

Взмахнув копьем, Мишель вновь активировала его силу и озарила зал пламенем. Алекса откинуло назад. От резкой жгучей боли парень начал громко кричать и извиваться на полу.

Мишель подошла ближе и вновь замахнулась копьем, намереваясь добить своего противника одним ударом, однако позади себя девушка неожиданно ощутила чужое присутствие. Резко развернувшись, Мишель столкнулась с мечом Марса. Она оказалась действительно удивлена тем, как смотрел на нее Марс. Это был не просто испуганный или взволнованный взгляд, это был взор человека, действительно намеревавшегося кого-то убить: холодный, жестокий, беспощадный и расчетливый.

Слегка надавив на свое копье, Мишель резко подняла его вверх и тем самым оттолкнула от себя Марса. Парень отступил на шаг, но, не растерявшись, вновь бросился в бой. Раз за разом он замахивался мечом, пытаясь нанести атаку то по рукам, то по животу, а иногда и по ногам, однако Мишель легко угадывала его действия. Она будто видела те места, куда он хотел атаковать, а потому отражала его атаки своим копьем за секунду до попадания.

Марс начинал раздражаться все больше. В какой-то момент, не выдержав этого постоянного бессмысленного нападения, он решил рискнуть и атаковать во время отражения атаки. И вот, направив свой меч на живот Мишель, он дождался того момента, когда ее копье остановит его атаку, а следом попытался свободной рукой схватить ее за кофту и потянуть на себя.

Девушка, заметившая этот жест мгновенно, и сама решила воспользоваться моментом. Перехватив руку Марса, она резко вывернула ее, притянула к себе парня и толкнула его вперед.

Марс так и не смог устоять на ногах и рухнул прямиком на пол. Меч его оказался отброшен в сторону, а левая рука вывернута до невыносимой боли. Первые его мысли после падения были связаны именно с болью, но последующие с угрозой дальнейшего нападения. Повернувшись полубоком, парень приподнял взгляд и посмотрел на ту, кто возвышалась над ним. Приподняв копье, Мишель с расширенными от злости и отчаяния глазами произнесла:

— Как я уже говорила, ничего личного…

Марс увидел резко опустившееся копье и в ужасе застыл. Острое лезвие уже должно было пронзить его, но неожиданно комнату озарил яркий посторонний свет. Острие оружия замерло прямо перед глазами Марса, привлекая к себе все его внимание.

Мишель, повернувшая голову и взглянувшая на источник необычайного света, увидела переливавшийся в разных оттенках постамент, а также книгу, неожиданно воспарившую над ним. Глаза ее расширились от радости. Быстро перескочив через Марса, девушка побежала прямиком к книге. Рука ее в надежде протянулась вперед.

Марс, наблюдавший за этим со стороны, удивленно округлил глаза. Он не понимал, что это была за книга, почему ее так хотела заполучить эта девушка, и что вообще происходило. Шок от возможности смерти все еще сковывал его, заставляя тело дрожать.

Тем временем Мишель, подбежав к книге, быстро схватила ее и резко распахнула. Пожелтевшие страницы начали переливаться розово-голубыми цветами и блистать. Мишель счастливо улыбнулась и в тот же миг исчезла. Она будто испарилась, а на ее месте осталась лишь необычная старинная книга. Спустя мгновение серебреная книга рухнула на пол с характерным грохотом, разрушившим всю тишину.

Алекс, также наблюдавший за этим моментом, приподнялся. Он посмотрел сначала на книгу, а следом и на своего товарища. Пусть на груди Алекса сейчас и виднелась обожжённая рана, явно доставлявшая сильную боль, больше его все-таки волновало произошедшее. Указав пальцем на книгу, Алекс протянул:

— Марс… это же не…. Фолиант был, да?

Марс осознал, что это была за книга почти сразу. Слова Алекса лишь подтвердили его размышления и вызвали громкий смех. Так и не принимая сидячего положения, Марс накрыл лицо руками и начал громко хохотать.

Алекс, все также ничего не понимавший, немного выпрямился и продолжил расспрашивать:

— Подожди, разве ты не говорил, что фолианты появляются во временных комнатах? Но мы в этот раз даже не переносились. Значит, это не временная комната.

Немного успокоившись, Марс сел. Не скрывая своей широкой насмешливой улыбки, он посмотрел на товарища и ответил:

— Да, ты прав.

— Что все это значит? — Алекс поправил очки на своем лице и нахмурился. — Куда тогда она пропала?

Марс ответил не сразу. Улыбнувшись лишь шире, он поднялся на ноги, подобрал с пола свой меч и ответил:

— Все потому, что это не фолиант. Книга, может быть, и редкая, но это книга иллюзий. Она засасывает в себя человека и превращает его в персонажа своей истории. — Марс вытащил из своей сумки дневник и, спрятав в него меч, вновь положил обратно. — Я попадал внутрь такой книги, когда проходил тест у храбрецов. Приятного мало.

— Она… — Алекс нахмурился и как-то задумчиво опустил взгляд на пол. — Сможет выбраться оттуда?

— Если переживет основной сюжет, да.

Марс подошел ближе к Алексу. Само его присутствие как бы натолкнуло товарища на мысль о том, что им обоим нужно было сделать сейчас. Алекс достал свой дневник и, вынув из него лечебную мазь, начал быстро обрабатывать свои раны.

Марс хотел предложить помощь изначально, но при виде того, как его друг был поглощен своими мыслями, он даже не стал его отвлекать. Алекс тут же заговорил:

— Тогда эта девушка даже не знает, как выглядят временные комнаты? Но она не выглядит как новичок. Только не с таким дорогим оружием…

— Кажется, — Марс насмешливо улыбнулся, — тебя сильно взволновало ее исчезновение.

— Конечно! — возмущенно вскрикнул Алекс. Приподняв голову, он настороженно посмотрел на Марса и все также громко продолжил: — Она пыталась нас убить, а потом просто испарилась! Я уже был готов поверить в то, что она заполучила фолиант!

Марс улыбнулся. Размышляя над этим, он понимал, что отдать фолиант такому человеку было бы действительно обидно для них обоих.

— Можешь не переживать, — произнес Марс, повернувшись спиной к Алексу. Медленно подойдя к постаменту, парень подобрал с него загадочную серебряную книгу и, не раскрывая ее, начал рассматривать сверкающую обложку. — Сейчас она определенно получила по заслугам.

Алекс начал довольно цокать и покачивать в воздухе указательным пальцем. Улыбнувшись, он произнес:

— Не знаю, какой сюжет у этой истории, но, надеюсь, что он заставит ее переосмыслить свое поведение.

Марс улыбнулся довольно, зловеще и даже как-то презрительно. С полным радости голосом он ответил:

— Полностью с тобой согласен.

Алекс посмотрел на него с удивлением. Обычно Марс старался сдерживать свои эмоции, а если он и улыбался, то это никогда не было вызвано страданиями других.

— Кажется, — заговорил Алекс хитро, — ты проникся духом мести.

— Духом мести? — переспросил Марс, косо поглядывая на странную книгу в своих руках. — Ну, мы ей и не мстили, говоря начистоту. Однако я просто не могу отрицать того, что я сейчас немного счастлив.

Алекс недоверчиво сощурился и насмешливо ответил:

— «Счастье» и «немного» слова несовместимые, знаешь ли.

Марс пожал плечами и тут же выпустил неприятную тяжесть из своих рук. Старинная книга грохнулась на пол прямо боковым обрезом книжного блока и, раскрывшись, скатилась на пол пожелтевшими листами вниз. Марс прошел мимо книги и также спокойно направился в сторону нужной двери.

— Возможно.

Алекс следом поднялся на ноги. Он быстро спрятал свой меч в ножны, а мазь в дневник, после чего с сомнением покосился на лежавшую на полу книгу.

— Мы так и оставим это здесь? — спросил Алекс, поглядывая то на своего товарища, то на книгу. — Неужели у правильного тебя нет желания помочь даме в беде?

Марс остановился. Повернувшись полубоком, он с легким блеском смеха и иронии в глазах ответил:

— О, я буду молиться за то, чтобы она благополучно выбралась, и ее книга не оказалась в лапах зомби.

Алекс удивленно замер, а затем, вновь прокрутив ответ Марса в своей голове, громко и даже как-то радостно закричал:

— Ты зло! Так и знал, что ты такой же, как и я! А-ха-ха!

Марс слушал этот громкий смех с улыбкой. Он вновь повернулся лицом к дверям, отделявшим одну часть здания от другой, и задумчиво замер.

Алекс быстро подбежал к нему, продолжая все также радостно смеяться, но стоило ему перевести взгляд на эту загадочную деревянную дверь, как весь его смех разом прекратился. На лице появилось волнение и тревога. Марс, также никак не комментировавший данную ситуацию, одним своим видом вызвал напряжение.

Вместо слов Марс решил поступить иначе. Набравшись сил, он подошел к деревянной двери, протянул руку к ее ручке и быстро потянул на себя. Глазам его предстала темнота, так напоминавшая ту, которая обычно вела во временные комнаты. Марс довольно улыбнулся, собираясь уже сделать этот желанный шаг вперед, как неожиданно услышал голос Алекса:

— Тупик?

Марс обернулся. Товарищ его выглядел немного озадаченным. Он смотрел на деревянную выемку, заложенную камнями сверху вниз. Именно это ему и не было понятно: если пути дальше нет, тогда зачем нужна дверь?

— Что ты видишь? — спросил Марс настороженно.

— Как что? — переспросил Алекс удивленно. — Конечно же, стену. Стена перекрывает путь вперед, разве… — заметив удивление в глазах Марса, Алекс и сам начал сомневаться в своих словах. — Нет?

Марс вновь посмотрел в сторону тьмы, ведущей вперед. Для себя он определённо видел дорогу дальше, но вот видел ли ее Алекс — было уже другим вопросом.

— Постой, — протянул Алекс недоверчиво, — там и правда что-то есть?

— Похоже, — Марс иронично улыбнулся и, приподняв руку, похлопал друга по плечу, — тебя фолиант видеть, как раз-таки не желает.

Алекс недовольно нахмурился. По какой-то причине в словах Марса он даже не сомневался, а потому и мысль о том, что он чего-то просто не видит, была принята им довольно быстро.

— Больно надо, — произнес Алекс. Быстро подойдя к стене, парень сел рядом с ней и скрестил руки на груди. Его рассерженный и слегка обиженный взгляд уставился куда-то вперед. — Если хочешь идти дальше, иди. Я буду ждать здесь, только будь добр вернуться.

Марс вновь посмотрел на темное пространство. С одной стороны время поджимало и, если он хотел получить необычные способности, терять спасительные минуты смысла не было, но с другой стороны он не знал, что ждало его по другую сторону. Не было ли опасно идти совсем одному? Могла ли его накопившаяся усталость сказаться на дальнейшем сражении? Стоил ли риск полученной награды? Да и…

Марс оглянулся в сторону валявшейся на полу серебряной книги. Конечно, он не знал, как быстро Мишель сможет выбраться из нее, но оставлять ее наедине с Алексом тоже было не лучшей затеей.

— Время тикает, — произнес Алекс, замечая лишние раздумья своего товарища и его неуверенно направленный в сторону книги взгляд. Тяжело вздохнув, парень снял очки со своего лица и аккуратно прислонился к стене.

— Хорошо, — ответил Марс спокойно. — Я постараюсь закончить в срок.

Алекс улыбнулся. Приподняв голову, он кивнул в сторону той двери, которая для него была лишь тупиком, а для самого Марса настоящим шансом стать сильнее.

— Будь осторожнее. Фолиант сейчас в конце своей жизни. Значит, и его хранители стали опаснее.

Марс улыбнулся в ответ. Подойдя ближе к двери, он насмешливо ответил:

— Мне ли не привыкать?

— Самоуверенный засранец.

23. Сражение за фолиант

Марс сделал шаг вперед и сразу замер. Уже привычное чувство, напоминавшее кратковременную потерю опоры под ногами, охватило его тело. Парень раскрыл глаза в легком нетерпении и ажиотаже. Привкус нового приключения буквально чувствовался у него на языке.

Перед собой Марс увидел вытянутый вперед церковный зал, напоминавший неф базилики. По правую и левую стороны от него были видны ряды деревянных сидений, а еще чуть дальше и колонны, окружавшие этот зал. Впереди тянулась тонкая дорожка, заканчивавшаяся примерно там, где неф переходил в округлую апсиду, на которой был виден постамент для молитв и алтарь. Чуть дальше, над алтарем, виднелся витраж, центром которого было изображение человека, возносившегося на небеса. Свет, проникавший через витраж, падал на пол и сидения в зале, окрашивая их в разноцветные прерывистые оттенки. Это и казалось странным. В помещениях, подобных этому, обычно все устройство зала было таким, чтобы как можно больше солнечного света попадало внутрь. Здесь же царил полумрак и неестественный из-за витража красновато-синеватый свет.

Где-то впереди послышались сдавленные стоны и хрипы. С сидений, повернутых спинками к Марсу, начали подниматься черные тени, так похожие на те, от который ему и Алексу еще недавно приходилось отбиваться. Принимая сидячие положения, эти тени медленно приподнимались на ноги и выходили в узкий коридор, в котором стоял Марс.

Странный противный запах приблизился к носу парня. Недовольно нахмурившись, Марс повернул голову сначала влево, а затем и вправо. Там, возле самого выхода, лежало мужское, разодранное в клочья, тело. Кровь вокруг него была разбрызгана повсюду и казалась еще свежей. При виде этой картины Марс ужаснулся. Узнать в этих останках человека было сложно. Лишь валявшийся неподалеку раскрытый дневник, также запачканный кровью, был свидетельством того, что этот человек был одним из чтецов.

Тем временем тени замерли. Вспомнив о них, Марс быстро приподнял голову и вновь посмотрел вперед. Странные создания, напоминавшие людей своими фигурами, но при этом ими не являвшиеся хотя бы из-за их черной дымящейся сущности, вызывали страх и трепет.

Выстроившись в несколько рядов, тени замерли. Они стояли между рядами сидений, посреди коридора и даже где-то вдали у самого алтаря. Стояли и ждали неизвестно чего.

Марс, не сразу осознавший причину происходящего, машинально посмотрел на себя и заметил кое-что. Одной ногой и всем своим туловищем он уже стоял внутри храма, а вот вторая его нога, немного остававшаяся позади, была частично погружена в тень, являвшуюся выходом из временной комнаты. Таким образом Марс будто и находился в этом месте, и не находился одновременно. Одно можно было сказать точно: нападать на него сейчас не собирались.

Тогда парень решил вновь осмотреться. Он пробежался взглядом по нефу, прошелся по головам теней, наполнявших его, и дошел до апсиды, в центре которой стоял алтарь. Никаких следов искомого фолианта видно не было, и это было неудивительно, ведь фолиант всегда был скрыт от чужих глаз.

«Важна каждая закономерность» — вспомнил Марс слова Бьянки, и начал задумываться над тем, что казалось ему необычным.

Больше всего внимания в этой картине привлекали: труп человека, явно бежавшего к выходу откуда-то справа, столпотворение теней между рядами, а также странный витраж, подобие которого уже встречалось по пути в это место.

Марс сделал глубокий вдох. Так или иначе, оставаться на месте он не мог. Время поджимало, необходимость действовать возрастала. Из этой позиции многого он увидеть не мог, а потому становилось ясно, что нужно было сменить позицию.

— Вот сейчас помощь Алекса мне бы не помешала, — с улыбкой произнес Марс и шагнул вперед.

В тот же миг, когда он ступил внутрь нефа, тени бросились к нему. Марс принял боевую позицию и, собрав все свои оставшиеся силы, приготовился прорываться.

Выпустив свои длинные когти, тени бросились на него с громкими противными криками. Марс, внешне сохранявший решимость, ощутил толику страха и явное желание бежать. Тело инстинктивно дрогнуло, а рука сжала рукоять меча, будто бы она была единственной надеждой на спасение. Отведя руку в сторону для замаха, Марс, пытаясь бороться с нахлынувшим чувством страха, грозно закричал и бросился на теней.

Завязалось сражение. Парень, прорывавшийся через толпу монстров, не останавливался ни на секунду. Взгляд его бегал то вправо, то влево, в попытке уследить за всеми противниками. Быстрыми размашистыми движениями он то поднимал меч, то опускал, то отводил его назад, то вновь выводил перед собой.

Тени, пронзаемые его мечом, физически ощущались, как настоящая плоть и кровь любого живого создания, правда, стоило мечу проникнуть им в грудь или отрубить голову, как эта плоть становилась мягче и испарялась прямо на глазах.

Придвинув меч к своей груди, Марс сделал еще один широкий выпад вперед с вытянутой рукой. Оружие его пронзило грудь нападавшего спереди. Когти этого создания замерли прямо перед глазами Марса, так и не дотянувшись до его лица.

Парень быстро подступил одной ногой к другой и потянул на себя меч, но неожиданно ощутил резкую боль со спины. Когти теневого монстра прошлись по его спине, оставляя пять глубоких кровоточащих полос. Боль на мгновение сковала тело, заставляя его повалиться вперед, однако сознание сразу заставило сосредоточиться. Марс до боли прикусил нижнюю губу и, удержав равновесие, вновь выпрямился и обернулся. Меч в его руке описал горизонтальную дугу перед глазами, прорубая тем самым тела стоявших рядом теней.

Слева и со спины вновь возникла новая, более сильная боль. Тени, оказавшиеся в слепой зоне Марса, протянули к нему свои когти и вонзились в его руки, ноги и спину. Парень вскрикнул от боли и тут же отскочил назад. Острые когти, вонзившиеся в его плоть, словно нож в масло, неохотно отпустили жертву, но при этом углубили и увеличили ее ранение.

Осознав, что оставаться в проходе больше нельзя, Марс запрыгнул на деревянное сидение и побежал куда-то в сторону. Взгляд его быстро пробежался по залу, осматривая его сверху. Всего на мгновение, к своему удивлению, в апсиде возле алтаря Марс увидел фигуру тени, будто облаченной в плащ. Обычно тени выглядели лишь как силуэты людей. Худые, сутулые, с выпирающими ребрами, неестественно длинными руками и ногами они были похожи на самых настоящих монстров из фильмов ужасов, однако эта тень свою сущность явно прятала под многослойностью одежд.

Перед собой Марс увидел теней, быстро бежавших к нему навстречу. Тогда, сменив направление, парень запрыгнул на спинку стоявшего спереди сидения и, перепрыгивая с одной спинки на другую, таким образом побежал вперед, в сторону апсиды.

***

Тем временем Алекс оставался сидеть возле входа во временную комнату. Состояние парня было не лучшим. Он явно ощущал боль от всех своих многочисленных ожогов и даже попытка обработки ран не принесла особой пользы. Тело будто пылало, голова кружилась, сердце быстро стучало, а легкие почему-то не могли набрать достаточно воздуха. Быстро и тяжело вздыхая, Алекс прижимался краем не раненного плеча к стене. Голова его была приподнята, а глаза полуоткрыты.

«Черт. Вот теперь я переживаю. Что если он не вернется? А если он вернется и будет ранен настолько, что умрет у меня на руках?»

Неожиданно зал озарил яркий неестественный, будто серебристый свет. Слегка опустив голову, Алекс посмотрел вперед. Иллюзорная книга, все также валявшаяся возле постамента, распахнулась сама по себе и начала быстро перелистывать страницы.

Алекс замер в ожидании. Перевернувшись, одна из страниц плавно легла на другие и засияла. Свет в комнате стал еще ярче, заставляя жмуриться и быстро прикрывать глаза.

Когда этот яркий свет ослаб, Алекс опустил ладонь, открыл глаза и увидел перед собой Мишель с иллюзорной книгой в руках. Темноволосая девушка быстро осмотрелась. Первой ей в глаза бросилась фигура Алекса, рассевшаяся на полу, а следом и отсутствие его напарника.

Алекс нахмурился. Рука его машинально потянулась к лежавшему рядом мечу, правда, четко осознавая свою слабость, Алекс понимал, что в случае сражения вероятность его поражения крайне высока.

Пробежавшись взглядом по всему залу, Мишель с отвращением отбросила от себя иллюзорную книгу и вновь посмотрела на Алекса. Парень в ее глазах выглядел плохо. Бледный, тяжело и быстро дышавший, он даже не мог выпрямиться. Рука его безвольно лежала на рукояти меча, сжать который он был не в состоянии.

Мишель нахмурилась. Взгляд ее задумчиво опустился, а рука легла на небольшую кожаную сумку, висевшую на шортах. Алекс при виде этого лишь вяло улыбнулся. В его фантазиях сразу предстал образ копья, который сейчас явно был спрятан именно в дневнике.

Мишель сделала шаг вперед и уверенно посмотрела на Алекса. Быстро щелкнув по замку сумки, она достала из нее дневник и начала приближаться.

— Только не визжи от страха, — произнесла девушка строго. — Я просто хочу дать тебе кое-что.

Алекс нахмурился. Улыбка исчезла с его губ, а сам он внимательно начал следить за каждым жестом девушки. Мишель подошла практически вплотную. Раскрыв дневник в своей ладони, она представила нужный предмет и вскоре над ним появилась вытянутая прямоугольная деревянная коробочка, на поверхности которой были выжжены странные узоры.

Подхватив коробку другой рукой, девушка раскрыла ее, спрятала свой дневник обратно в сумку и вынула из коробки круглый белый шарик, напоминавший пилюлю.

Алекс смотрел на эту картину с приоткрытым ртом. Не успел он и слова произнести, как Мишель поднесла эту пилюлю к его губам и быстро положила в рот. Той же рукой она приподняла за подбородок голову Алекса и, взглянув в его глаза, строго произнесла:

— Глотай.

Алекс молчал. Круглая пилюля явно ощущалась на его языке, а продолжавшая высоко приподнимать голову женская рука даже не позволяла раскрыть рта. Подчинившись, Алекс проглотил пилюлю.

Мишель поняла это по его дрогнувшему во время глотка горлу и потому сразу отпустила. Она отступила на несколько шагов и задумчиво посмотрела на парня перед собой.

— Зачем? — спросил Алекс, опуская голову.

— Зачем? — с искренним непониманием переспросила Мишель, слегка наклоняя голову на бок.

Алекс нахмурился. Отстранившись от стены, он сел в позу лотоса. Боль постепенно начала отступать, а болезненные раны исцеляться.

— Ты хотела убить нас еще недавно, — заговорил парень, — а теперь так легко отдаешь что-то настолько дорогое?

Мишель пожала плечами. Ни тени сомнения, ни тени жалости на ее лице видно не было.

— У меня много денег. От одной пилюли ни жарко ни холодно не станет. А вот от потери возможности получить фолиант я лишусь многого.

Девушка поставила руки на бока и вновь задумчиво осмотрелась. Дальняя дверь, из которой они все пришли в эту комнату, все еще дрожала под натиском мертвых, шнырявших тут и там по другую ее сторону.

— Он ушел, — произнес Алекс, примерно понимая ход мыслей Мишель, — но не в ту сторону. Его признал фолиант.

— Так и думала, — ответила девушка, вновь поворачивая голову. — Скажи, признал — это то, что называется выбором фолианта? Ты когда-нибудь сам был признанным фолиантом? И где он вообще нашел дверь?

Вопроса было целых три, но Алекс решил ответить лишь на один из них. Повернув голову в сторону деревянного дверного косяка, полностью заполненного кирпичной кладкой, он кивнул на нее. Мишель поняла все без слов. Тяжело вздохнув, она резко села на пол в позу лотоса, как и сам Алекс.

— Ясно. Значит, я снова в пролете.

Алекс смотрел на Мишель с непониманием. Все же многое в этой девушке было для него загадкой. Под сомнением была даже обоснованность и разумность всех ее действий, хотя какая-то причина для такого поведения определенно была.

Мишель схватилась обеими руками за колени и, запрокинув голову, начала покачиваться то вперед, то назад. С губ ее слетел жалостный вопль:

— Господи, ну, что же я всем так не нравлюсь!

Алекс нахмурился еще сильнее. Отвернувшись, он задумался:

«Она серьезно не собирается убивать меня? Интересно, как отреагирует на эту картину Марс, когда вернется? — На губах его появилась усмешка. Приподняв голову и как-то устало закрыв глаза, Алекс глубоко и облегченно вздохнул. — Ладно. В любом случае хуже уже быть не должно».

***

Марс быстро спрыгнул на пол. Боль от прыжка отдалась в ноги и усилилась от кровоточащих ран, рассекавших его бедра, плечи и спину. Тени буквально были повсюду. Осознавая, что следующая попавшая в него атака может стать решающей, Марс старался не останавливаться и постоянно двигаться. Он оббежал пространство нефа вдоль и поперек, но так и не смог пробраться к апсиде. Там, возле алтаря, где стояла странная тень в плаще, будто была запретная зона. Стоило ему приблизиться к ней, как все тени сразу же становились агрессивнее. Марс чувствовал, что это могло быть подсказкой, но при этом не видел возле алтаря ничего необычного, кроме самой тени в плаще. Времени оставалось все меньше и, казалось, фолиант уже должен был проявить себя, но он так и не появлялся.

Плотно стиснув зубы, Марс резко развернулся и приподнял голову. Взгляд его вновь оказался направлен на странную тень, стоявшую прямо позади толпы своих приспешников.

«Попробовать пробраться туда еще раз? Но я уже пытался несколько раз. Сколько бы не пробовал, кроме попыток теней отогнать меня от этого места, не вижу ничего необычного».

Позади себя Марс услышал скрежет. Уже как-то машинально он повернулся боком и резко поднял меч снизу вверх. Оставленная его острием линия разрубила напавшего противника пополам.

Тогда другая тень, бросившаяся на Марса спереди, быстро протянула к нему свои руки. Заметив это, но все еще продолжая смотреть на странную фигуру возле алтаря, парень отступил на несколько шагов. Из-за отстранившегося противника тень потеряла равновесие и повалилась вперед. Марс воспользовался этим моментом и, подняв ногу, быстро поставил ее на плечо тени, намеренно придавливая к земле.

«Времени все меньше. Меня не покидает чувство, будто кто-то водит меня за нос. Если так подумать, в тот раз Бьянка тоже побежала на загоревшийся шкаф, но это было ловушкой».

Краем глаза Марс заметил атаки слева и справа от себя. Он быстро отскочил назад, и вновь принял боевую стойку. Сознание его наконец-то начало успокаиваться, а боль отходить на задний план.

«Стоит проверить» — подумал парень и тут же развернулся.

Он вновь запрыгнул на скамью и побежал по ней куда-то вперед. Выход был слева, а алтарь справа. Как и в прошлый раз, перед глазами сразу появились противники, возникшие словно из ниоткуда, и это стало подсказкой. Разогнавшись, Марс запрыгнул на голову одной из теней и попытался быстро перепрыгнуть через нее.

Неожиданно слух пронзил громкий противный писк. Тени начали кричать так громко и неистово, что от всего этого звука разболелась голова.

Марс ощутил, как чья-то рука протянулась к его щиколотке, но ничего сделать с этим не смог. Тень вцепилась в его ногу и резко отбросила в сторону. Сила, с которой Марса откинули к стене, была невероятной. Парень ударился спиной о прочную каменную поверхность и быстро скатился по ней на пол. Боль сковала тело, позволяя лишь приподняться на локтях и осмотреться.

Марс попытался взять себя в руки, ведь в этот момент от его силы воли зависела его жизнь. Он приподнял голову и увидел приближавшихся теней. Странные создания быстро перебирались по деревянным длинным сидениям, огибали их и продолжали при этом истошно пищать.

Неожиданно для себя где-то позади теней на заднем плане Марс заметил темную фигуру, бежавшую со стороны апсиды куда-то вперед по длинному узкому проходу между сидениями. В руках этой тени находилась книга. Небольшая, вытянутая, слегка поблескивавшая на фоне темной фигуры ее хранителя.

«Они переносят ее с места на место?» — удивленно задумался Марс, начиная осознавать что к чему.

На губах его появилась улыбка. Марс подобрал с пола свой меч и, быстро вскочив на ноги, побежал прямо на толпу теней. Резким быстрым движением он очертил им косую прямую в воздухе и тем самым разрубил противников перед своими глазами. Толпа теней повалилась назад, а Марс, продолжая наступление, побежал дальше.

Несмотря на начавшееся сражение взгляд его был прикован к тому, кто нес в своих руках книгу. Неожиданно Марс заметил, что та тень, что переносила книгу, отдала ее одному из своих сородичей и быстро побежала в сторону Марса, присоединяясь к нападению.

Теперь все становилось понятнее. Марс не мог найти книгу потому, что она постоянно передавалась из рук в руки.

«Значит та фигура у алтаря была просто приманкой?»

На губах парня появилась зловещая улыбка. Ощутив нападение позади, Марс резко развернулся вокруг себя и, все также не останавливаясь, прорубил мечом окружавших его противников.

«Отлично. Этот шанс я ни за что не упущу!»

Продолжая внимательно наблюдать за фолиантом, находившимся в руках одной из теней, Марс быстро бежал вперед. Тени бросались на него еще яростнее, чем обычно. Некоторые из них намеренно выступали преградой между Марсом и фолиантом.

Тогда, боясь потерять книгу из виду, Марс запрыгнул на скамью. Он быстро побежал по ее спинке вперед. Тени были примерно ему по пояс. Все протянутые к нему руки Марс сразу обрубал, тем самым стараясь не останавливать бега, правда иногда когти так и цеплялись за его штанины, разрывая их в клочья.

Впереди показался конец лестницы, рядом с которым Марса уже ждала группа теней. Заметив их, Марс попытался разогнаться и высоко подпрыгнуть. Он подскочил над головами противников и, перелетев через них, приземлился за их спинами. Рядом сразу же появились другие тени, которые вцепились в руки и плечи Марса, однако парень уже был так близок к цели, что его было просто не остановить.

Фигура, державшая в руках фолиант, при виде приблизившегося чтеца начала быстро разворачиваться. Марс протянул к ней левую руку и, вцепившись в корешок книги, потянул ее на себя.

На своем лице он ощутил острые когти, неприятно скребущие кожу. Руки, что цеплялись за него, будто намеренно тянули назад, но Марс все продолжал рваться вперед и цепляться за корешок книги кончиками пальцев.

От напряжения и накала эмоций парень практически зарычал. Он сделал еще один шаг вперед и, встряхнув рукой с оружием, попытался освободиться от рук, удерживавших его. Тело вытянулось, словно струна и все же сумело вырваться. Марс схватился за фолиант еще крепче и резко вырвал его из рук тени.

Стоило книге оказаться в руках, и парень сразу же открыл ее. Страницы начали перелистываться сами по себе, а загадочные темные фигуры исчезать одна за другой. Марс ощутил, что постепенно все те силы, что тянули его назад, начинают ослабевать.

Когда все страницы фолианта оказались перевернуты, а самый последний лист предстал перед его глазами, Марс удивленно замер. В отличие от всех тех книг, что он видел до этого, эта редкость была действительно странной. Почему? Потому что у нее не было содержания. Все листы, перевернувшиеся перед глазами в одно мгновение, были совершенно пусты.

Осознав это, Марс машинально приподнял голову и посмотрел в сторону алтаря. Все тени, кроме одной, в нефе исчезли. Осталась лишь последняя. Та, что стояла во множестве странных одежд возле алтаря.

Повернув к ней голову, покрытый собственной кровью и многочисленными травмами Марс шокировано спросил:

— И что это такое?

Глаза парня были расширены от непонимания и шока. Данная книга в его глазах была такой же пустой, как и все ее страницы. Ни способностей, ни награды в ней не было.

Тень, стоявшая у алтаря, медленно приподняла руку и поднесла ее к лицу. Вытянув вверх указательный палец, загадочное создание поднесло его к тому месту, где у него, как у любого человекоподобного существа, должны были располагаться губы. Почему был показан этот жест Марс так и не понял, но сразу после этого тень начала растворяться в воздухе, как и все остальные. Растворяться, оставляя Марса в этом месте совершенно одного.

24. Победа или поражение?

Прозвучал тихий скрип, а следом и звук шагов. Алекс резко обернулся и посмотрел на того, кто наконец-то смог выбраться из временной комнаты. Неподалеку от замурованной двери, какой она казалась только для глаз Алекса и Мишель, стоял Марс. Парень выглядел израненным и измученным. Руки его были опущены, дневник лежал в кожаной сумке, подвешенной к поясу, штанины и кофта были изодраны, а поверх этих дыр сочилась кровь. Марс был бледен и, казалось, он даже еле дышал.

Мишель, которая сидела прямо напротив Алекса, оборачиваться не пришлось. Она просто перевела взгляд за спину своего временного компаньона и заметила там Марса.

Парень возник, словно из ниоткуда. Не было искажения пространства, не было каких-то визуальных перемен в каменной поверхности. Он просто появился и все.

— Марс! — шокировано вскрикнул Алекс, видя своего товарища в таком плачевном состоянии. Быстро поправив свои съехавшие очки, Алекс развернулся и вскочил с места.

В это же время Марс, пошатнувшись, начал падать. Заметив это, Алекс подбежал к нему, раскинул руки в стороны и ловко поймал полусонного парня.

Удержать Марса сразу Алекс не смог, и потому вместе с ним скатился на пол. Вид глубоких ран товарища действительно устрашал. Казалось, будто в тело Марса вцепились толстые рыболовные крюки, которые впоследствии были резко вырваны.

Руки Алекса задрожали. Из-за всего этого обилия крови голова его закружилась, а сознание помутилось. Удерживая вот так Марса, он даже не мог потянуться за лечебной мазью, которая в этой ситуации была явно бесполезна.

Неподалеку послышались шаги. Подойдя ближе, Мишель присела рядом с Алексом и задумчиво осмотрела Марса. Вид его ран отталкивал и ее, но в отличие от полностью шокированного Алекса девушка старалась сохранять самообладание.

— Да… — на выдохе протянула Мишель. — Неплохо ему досталось. Вот почему новички не должны участвовать в войнах за редкие книги до того, как пройдут первые десять уровней.

— Мишель! — опомнившись, вскрикнул Алекс. Повернув голову к девушке, он с мольбой посмотрел на нее. — Пилюли. У тебя же еще остались пилюли?!

На губах Мишель появилась ироничная улыбка. Хитро сощурившись, девушка загадочно спросила:

— А что если нет?

Алекс удивленно округлил глаза. Его взгляд вновь оказался направлен на Марса, который в этот момент лежал в его руках, почти не дыша. Крови становилось все больше. Четко ощущая ее на своих руках и даже на своей одежде, Алекс начинал переживать все сильнее. Приоткрыв пересохшие губы, он тихо и как-то растерянно прошептал себе под нос: «Если бы я тогда оказался от лечения… Тогда ему бы хватило?»

Мишель нахмурилась. Реакция Алекса совсем не соответствовала той, которую она ожидала, и потому ей даже стало совестно за то, что она своими словами так шокировала человека.

— Ладно, — вздохнула Мишель, вновь поднимаясь на ноги. Потянув руку к кожаной сумке на своем поясе, девушка быстро раскрыла ее, вынула дневник и призвала коробку с пилюлями.

Алекс смотрел на нее с непониманием и удивлением. Он пришел в себя лишь тогда, когда женская рука протянула ему пилюлю. Быстро схватив ее, Алекс слегка отстранил от себя Марса и забросил необычное лекарство ему в рот. Оказавшись на языке, пилюля сразу начала действовать. Тело Марса будто засияло светло-зеленым оттенком, а его раны начали постепенно заживать.

— Оставь его, — со вздохом произнесла Мишель и плавно развернулась. — Лучше пойдем перекусим. Он присоединится, как поправится.

Неподалеку, в том месте, рядом с которым еще недавно сидели Мишель и Алекс, был разведен костер. Рядом с ним лежали ткани, на которых сидели Алекс и Мишель, а также еда, только недавно вытащенная из их дневников.

Девушка быстро подошла к костру, села на свою мягкую подстилку и, потянувшись к коробочке с бутербродами, начала жадно поглощать их. Алекс опомнился не сразу. Шок от переживаний, вызванных возможностью гибели единственного товарища, все еще заставлял его сердце биться учащенно. Лишь спустя некоторое время Алекс подтащил Марса ближе к костру, положил его голову на одну из своих курток, а следом и сам сел рядом.

Мишель, дождавшись этого момента, потянулась за еще одним бутербродом и, взяв его, протянула Алексу. Парень сначала растерялся. Мишель вела себя совсем не так, как при их первой встрече. Сейчас она даже не напоминала ту кровожадную хитрую незнакомку, которую представлял себе Алекс. Девушка так настойчиво протягивала ему свободной рукой бутерброд, что Алекс просто не смог отказаться. При этом у нее самой все лицо было покрыто крошками и красным соусом, сочившемся из хлебной булки.

Взяв бутерброд, Алекс произнес:

— Спасибо.

— Наслаждайся, — спокойно ответила Мишель, вновь выпрямляя спину.

— Скажи… — протянул Алекс, искоса поглядывая на девушку. — Почему ты сейчас так добра к нам?

Приподняв указательный палец, покрытый соусом, Мишель быстро облизнула его и, не отводя взгляда от костра, ответила:

— Сейчас уже нет причин злиться, грустить, плакать или бороться. Почему бы тогда не проявить свою добрую человеческую натуру?

— Тогда, — продолжал расспрашивать Алекс, — зачем тебе нужен был фолиант, раз ты была готова пойти на что-то подобное ради его добычи?

Мишель замолчала. Проглотив остатки пищи, девушка медленно повернула голову к Алексу. Лицо ее выглядело серьезным.

— Я прошла уже двадцать восемь этажей вверх, — заговорила она строго, — но ни разу не видела скрытной комнаты с фолиантом. Ни разу не держала фолианта в своих руках, и ни разу не получала никаких особенных способностей.

— И что? — хмуря брови, спросил Алекс.

Мишель усмехнулась. Она положила небольшой оставшийся кусочек бутерброда себе в рот, прожевала его и проглотила. Только после этого она ответила:

— В гильдии без талантов не берут. Вот и получается, что я, человек, покоривший уже двадцать восемь этажей, но так и не получивший особых навыков, никому не нужен.

— Ты так хочешь попасть в гильдию?

Мишель потянулась к своему дневнику. Он лежал раскрытым прямо возле ее ног. Вынув из него небольшое темное полотенце, девушка начала обтирать им свои руки.

— Без гильдии после двадцатого слишком тяжело. Там намного выше уровень конкуренции и намного больше монстров. — Мишель усмехнулась. Она бросила полотенце обратно в дневник, и тот, как губка, сразу поглотил его. — А после тридцатого уровня вообще появляются хранители этажа со своими квестами, некоторые из которых без команды пройти невозможно.

Алекс начал внимательно вслушиваться в этот разговор, однако неприятное ощущение жидкого соуса, уже капавшего из бутерброда в его руках, заставило его временно переключиться на еду. Поднеся перекус к своим губам, он начал быстро есть.

— Чтецы обычно покоряют лабиринт по одному, — продолжала говорить Мишель, — но именно для таких случаев гильдии и существуют. Они оказывают поддержку своим участникам независимо от ситуации. Помогают проходить квесты, делятся полезными вещами, а еще выручают из проблем. Например, если ты застрянешь на одной из боевых зон, именно гильдия отправит людей на твои поиски.

— М… — протянул Алекс, облизывая губы. — А вот Марс уже получил приглашение в гильдию и отказался от него.

Мишель недовольно сощурилась. Взгляд ее переместился на парня, лежавшего неподалеку от Алекса без сознания.

— Бесит, — холодно произнесла девушка.

— Меня тоже, — с улыбкой ответил Алекс. — Периодически.

Мишель усмехнулась. Оперевшись руками за спину, она устало наклонилась назад.

— А как так получилось, — вновь заговорил Алекс, — что ты еще ни разу не видела фолиант? Не везет?

Мишель широко улыбнулась. Прикрыв глаза, девушка задумалась над своим ответом. Найти его сразу оказалось довольно сложно. Усталость клонила в сон, а приятное тепло, исходившее от костра, так и подталкивало расслабиться.

— Знаешь, — заговорила Мишель, — какая разница между теми, кто продолжает покорять лабиринт, и теми, кто остается в безопасных зонах?

Алекс отрицательно замотал головой. Глаза Мишель были закрыты, так что она вряд ли видела это, но все равно продолжила:

— Вторым намного сложнее держаться наплаву. Лабиринт фактически поддерживает покорение, и высмеивает тех, кто этого не желает.

Алекс нахмурился. Для него лабиринт был скорее неживым объектом, однако в словах Мишель это слово принимало совершенно другой образ и смысл.

— Как это выражается? — спросил Алекс.

— В выпадении особых предметов, появлении фолиантов и даже в присвоении награды. Если ты продолжаешь покорять лабиринт с самого начала своего пути, тебе выпадает больше полезностей, но если ты хотя бы раз отказался от этой идеи, продвинуться дальше очень сложно.

Алекс машинально приложил руку к подбородку. Сравнивая себя и Марса он явно видел, кому везло все-таки больше, а кому меньше. Создавалось впечатление, будто лабиринт потворствовал тем везунчикам, которые хотели покорять его с самого начала.

— Это как твоя ситуация? — спросил парень. — Ты не можешь получить фолиант потому, что когда-то отказалась покорять лабиринт?

Мишель открыла глаза и посмотрела на Алекса. У него на подбородке виднелась красная полоса от соуса. Увидев это, девушка улыбнулась и явно привлекая внимание показала сначала на свой подбородок, а следом и на Алекса.

Парень, быстро все осознав, засуетился и поспешил вытереть лицо. В это же время Мишель начала отвечать:

— Возможно. Понять волю лабиринта вообще тяжело. Да и я не то чтобы не могу получить фолиант.

Приподняв взгляд, девушка посмотрела на потолок. Где-то позади нее на потолке находилась круглая выемка, которая плавно переходила в небольшой стеклянный купол. Из-под этого купала сочился лунный свет, который падал своими лучами на постамент и плавно расползался то по полу, то по потолку.

— На самом деле, — продолжала Мишель, — мне попадалось много ценных книг, в которых я находила исключительно деньги, а могла не получить вообще ничего. Разве это не показатель того, что лабиринт на моей стороне? Да, я не видела фолиантов со способностями, но если бы лабиринт действительно отрекся бы от меня, тогда я и другие редкости бы не увидела. Просто мне кажется, что меня пытаются проучить.

Алекс прожевал последний кусок бутерброда и, сглотнув, ответил:

— Даже не знаю.

— Говоря об этом, — с улыбкой произнесла Мишель. — Есть и другой факт, который усложняет жизнь тех, кто остается в безопасных зонах.

— Какой?

Девушка стала выглядеть серьезнее. Нахмурившись, она ответила:

— Бывшие покорители. Люди, которые смогли добиться успехов в лабиринте, но отказавшиеся от продолжения покорения. У них есть связи, деньги и влияние. Безопасные зоны фактически находятся под их влиянием, и не все бывшие покорители жалуют прибывших слабых новичков.

— О, — радостно протянул Алекс, — я знаю несколько таких. Как оказалось, даже гильдия, охранявшая первую безопасную зону, была знакома с ними.

— Вот поэтому, чтобы зафиксироваться в безопасной зоне, ты должен еще доказать, что чего-то стоишь.

Вновь приложив правую руку к подбородку, Алекс задумался. Голос его прозвучал тихо:

— Но ведь я тоже отказывался покорять лабиринт, а все же скрытную комнату после этого видел.

— А ты до своего отказа выше первой безопасной зоны поднимался?

— Не особо…

— В этом и разница. — На женских губах появилась ироничная улыбка. — Ты был новичком, который еще не познал строение башни. Поэтому ее зоркий глаз даже не был направлен на тебя. Чем выше ты поднимаешься, тем больнее падать. Слышал подобное?

— Конечно.

— В лабиринте это значит, что чем выше ты поднимешься, тем сложнее будет отказаться от покорения. — Приподняв руку, девушка отвела ее в сторону и как-то машинально пожала плечами. — Иначе наказание от самого лабиринта будет суровым. Бывшие покорители отказываются от приключений на свой страх и риск.

— Но те, кого я знаю, не выглядели несчастливыми или измученными.

Мишель посмотрела на Алекса. Разговор с ним на удивление казался приятным. Более того, ей даже нравилось то, что он интересовался особенностями лабиринта.

— Никогда не знаешь, что может случиться завтра, — ответила Мишель. —То, что у твоих знакомых сейчас все хорошо, не значит, что им будет вести и дальше. Именно поэтому многие чтецы после отказа от покорения даже пытаются навсегда покинуть лабиринт.

— Неплохой вариант, — с улыбкой протянул Алекс.

— Но потом они все равно возвращаются.

— Зачем?

Мишель вновь улыбнулась и пожала плечами. Ответ ее прозвучал расслабленно и даже немного насмешливо:

— Кто бы знал. Я слышала, что какой-то голос зовет их обратно.

Алекс нахмурился. Теперь в его представлении лабиринт казался еще более странным существом, нежели объектом. Более того, после недавних разговоров с Марсом, он начал задумываться и о том, что редкие книги тоже могут иметь свою волю в этом месте. Это и интриговало и пугало одновременно.

— У лабиринта есть конец? — вновь спросил Алекс.

— Не знаю. Спроси это у тех, кто поднялся выше сотого.

— А вы, — прозвучал хриплый голос неподалеку, — неплохо ладите.

Медленно приняв сидячее положение, Марс устало почесал голову. Глаза его были приоткрыты, движения медлительны.

— Марс! — радостно вскрикнул Алекс. — Живой!

Марс, смерив друга оценивающим взглядом, насмешливо ответил:

— Конечно живой. Еще бы я таким не был.

Алекс нахмурился. Он быстро поднял руку и указал куда-то в сторону замурованной двери, где на полу были видны остатки размазанной растекшейся красной жидкости.

— Взгляни вон на ту лужу крови, — строго произнес Алекс. — Это все твое. Неудивительно, что я ожидал твоей смерти.

Марс сначала удивленно посмотрел на кровь, но затем, вновь прокрутив в голове слова Алекса, беззаботно переспросил:

— Таки ожидал?

— Прекрати цепляться за слова!

Мишель смотрела на эту картину с полуулыбкой. Конечно, ее забавляло подобное общение между товарищами, однако собственное любопытство так и не давало ей полностью расслабиться в присутствии Марса.

— Кто меня вылечил? — спросил Марс, вновь становясь серьезнее. Взгляд его переместился на Мишель, будто так и ожидая ее ответа. Тогда девушка спокойно произнесла:

— Я.

Марс улыбнулся. Он задумчиво перевел взгляд с Мишель на Алекса, который в данный момент также выглядел здоровым и бодрым. Не было сомнений в том, что подтолкнуть Мишель помочь им смог именно Алекс.

— Пожалуй, — протянул Марс, устало прикрывая глаза, — я не буду спрашивать каким образом вы спелись.

— А я тебя все-таки спрошу, — настороженно произнесла Мишель, — ты получил фолиант?

— Да, — спокойно ответил Марс.

— И что в нем было?

Парни насторожились. Взгляд Мишель казался серьезным и даже каким-то суровым. Подобный взгляд вызвал соответствующий вопрос у Марса:

— Хочешь попытаться отобрать?

— Отобрать? — удивленно переспросила девушка. — Разве фолианты не исчезают после их прочтения? Их же нельзя вынести из скрытных комнат, я не права?

— Ну…

Марс усмехнулся. Протянув руку к своему дневнику, парень вынул его из сумки, раскрыл и призвал тот самый честно отвоеванный фолиант. Он небрежно бросил загадочную книгу в ноги Мишель и ответил:

— Можешь сама посмотреть на него.

Девушка нахмурилась от непонимания и удивления. Взяв в руки белоснежную книгу, покрытую тонким серебряным плетением, она открыла ее и начала перелистывать одну страницу за другой. Сияющая белоснежная бумага быстро шелестела в ее руках при перелистывании всех этих страниц.

— Он пуст, — удивленно вынесла вердикт девушка.

— Да, я знаю.

Взгляд ее вновь поднялся к спокойному Марсу. Хотя спокойным он казался только со стороны. В глазах его явно читалось разочарование.

Алекс, также заинтересованный этим, быстро подполз к Мишель и, взяв из ее рук книгу, начал прямо перед ней перелистывать ее. Девушка вновь уставилась на эти поблёскивавшие от света страницы, и спросила:

— И что, ты ничего не получил?

— Разве что седые волосы.

Услышав этот ответ, Алекс и Мишель подняли свои взгляды на Марса и с какой-то усмешкой выплюнули:

— Ха.

Марс нахмурился. Реакция этой парочки была какой-то слишком радостной и даже язвительной, хотя больше всего поражало то, что эта реакция была у них одинаковой.

— Вы двое меня напрягаете.

Мишель и Алекс переглянулись. Все еще радостная девушка сказала своему компаньону:

— Вот видишь. Понять волю лабиринта очень сложно.

— Ты права.

Марс тяжело вздохнул. Осмотрев комнату, в которой они находились, он пришел к выводу, что оставаться в этом месте надолго нельзя. Во-первых, сейчас здесь было до подозрительного тихо. Во-вторых, его не отпускало предчувствие того, что вот-вот должно было что-то произойти.

— Думаю, — произнес Марс, привлекая к себе внимание, — нам скоро нужно будет идти.

— А как же отдых?! — возмущенно вскрикнул Алекс.

— Мы отдохнем, — с кивком ответил Марс. — Просто предупреждаю, что сидеть здесь вечно не лучшая идея. Нам нужно наконец-то выбраться с этого этажа.

— Тогда я бы на вашем месте не спешила. — Мишель забрала у Алекса фолиант, закрыла его и протянула обратно Марсу. — До перехода на следующий этаж вам действительно стоит отдохнуть.

— Вообще-то… — Марс на мгновение замолчал, пытаясь подобрать слова. — Я хотел подстроиться под тебя. Дело в том, что мы уже давно не можем найти выход, и…

— Ты надеешься на то, что я выведу вас отсюда? — девушка зловеще улыбнулась. — Кажется, тебе много помогали в жизни. Да так, что теперь ты готов поверить даже той, кто пыталась тебя убить.

— Но Алекс же тебе поверил, — с улыбкой продолжал Марс.

Мишель недовольно надула губы. Выпрямившись, она строго ответила:

— У нас с ним есть схожие черты невезучих людей. Ты другой.

— Поэтому… — Марс улыбаться перестал. Взгляд его стал наигранно печальным и обреченным. — Ты оставишь меня здесь?

Мишель сощурилась, явно ощущая давление, однако под таким неприятным щенячьем взглядом продолжать дразнить кого-то и дальше она не могла.

— Тут есть еще одна проблема, — произнесла девушка чуть тише. — Лабиринт разрастается с каждым днем. Вместе с фолиантами появляются странные скрытые комнаты и даже целые коридоры, ведущие к этим комнатам. Так как этажи меняются, карты в них бесполезны, и даже мои воспоминания прошлого прохождения этого этажа могут оказаться бессмысленными.

— Тогда, — вновь радостно заговорил Марс, — нам тем более стоит держаться вместе.

Мишель усмехнулась и произнесла:

— Вы только посмотрите на него. Что мне будет за помощь вам?

Алекс неожиданно хлопнул в ладоши и, сложив их вместе на уровне груди, поклонился. Ответ его прозвучал вместе с поклоном:

— Почет и несколько молитв на рассвете за твое здоровье.

Мишель рассмеялась. Лишь погодя, немного успокоившись, она ответила:

— Ты мне еще самодельную открытку подари.

— Если настаиваешь…

— Нет же! — Девушка резко выпрямилась и всплеснула руками. Ее радость переросла в возмущение. — Дурень. Не нужны мне ваши открытки и молитвы.

— Тогда… — недоверчиво заговорил Марс. — Деньги?

— Обещание, — решительно ответила девушка.

— Что?

Мишель тяжело вздохнула. Она довольно быстро поняла, что Марс и Алекс, как новички, не знали ценности обещаний.

— Обещание, что в будущем, когда мне понадобится помощь, вы сделаете все, чтобы спасти меня.

— И как же ты проверишь сдержали ли мы его? — настороженно спросил Алекс. Мишель повернула голову к нему и ответила:

— Это сделка. Нас рассудит сам лабиринт.

— Это что-то похожее на систему купли-продажи? — спросил Марс. — Нельзя обманывать?

— Именно.

— Тогда это уже не обещание, — задумчиво произнес Алекс, — а клятва какая-то.

Мишель иронично улыбнулась. Слегка склонив голову влево, она посмотрела на костер и ответила:

— Называй, как хочешь.

— Хорошо, — произнес Марс решительно. — Сейчас это меньшее, что мы можем, чтобы выбраться отсюда.

Мишель взглянула сначала на Марса, а следом и на такого же уверенного Алекса. Кивнув, она ответила:

— Договорились.

Неожиданно прозвучал треск стекла. Резко обернувшись, ребята уставились в сторону постамента, над которым еще недавно виднелся стеклянный купол. Там, с потолка, вместе с осколками купола посыпались тела мертвецов. Падая на постамент, они начинали друг за другом подниматься, создавая собой самую настоящую стену из зомби.

Марс, Алекс и Мишель сразу вскочили на ноги и приготовились к бою. Громкие стоны и хрипы зомби вновь наполнили комнату, окончательно уничтожая ту недолгую расслабленную атмосферу, которая еще недавно царила в этом помещении.

— Нет, ребят… — с натянутой усмешкой протянула Мишель. — Мы точно не отдохнем.

25. Неловкая ситуация

— Не отставайте! — прозвучал громкий крик Мишель. Девушка бежала впереди группы, силой пробивая себе путь. Руки мертвецов тянулись со всех сторон, а их пугающий хрип, порой напоминавший даже сдавленные вопли, продолжал звучать без остановки.

Алекс бежал сразу за Мишель, а Марс, будучи замыкающим, старался сильно не отставать, но в то же время не позволять противникам нападать со спины. Изначально они хотели выбраться из здания с временной комнатой и вернуться в первое строение, но из-за большого скопления мертвецов у дверей, им пришлось искать другой путь через улицу.

Зомби здесь было больше, чем где-либо. Эти пугающие гниющие создания будто появлялись из ниоткуда и набрасывались на тебя, желая полакомиться человеческой плотью.

Мишель в своем сражении была похожа на настоящего воина копья. При каждом взмахе этого длинного остроконечного оружия вокруг него появлялись вихри пламени, атаковавшие противников еще раньше, чем само острие. Огонь, внезапно возникавший и будто вырывавшийся наружу, действовал как взрыв. От каждого такого взрыва раздавался звонкий хлопок, разносившийся по округе.

Так, перекинув копье из правой руки в левую, Мишель резко затормозила, взмахнула оружием слева направо и тем самым откинула от себя нападавших мертвецов. Хлопок от взрыва вновь прозвучал рядом с ней.

Алекс, бежавший сразу следом, также затормозил и повернулся к Мишель боком. Он крепче сжал меч в своих руках и, стоило еще одному мертвецу броситься к нему с широко раскрытыми челюстями, как парень тут же пронзил его грудь. Алекс оттолкнул от себя мертвое тело ногой, заставляя его повалиться на тех зомби, что стояли позади него, но помогло это не сильно.

Марс также подбежал к своим товарищам. Резко развернувшись спиной к ним, он принял боевую стойку, замкнул их круг и приготовился к бою.

— Почему мы остановились? — тяжело дыша, спросил Алекс.

— Дальше нет пути! — закричала в ответ Мишель. — Мы не пройдем!

Парень в очках испуганно вздрогнул, рассматривая окружавшую их толпу мертвецов. Вновь оттолкнув от себя противников, Алекс закричал:

— Тогда что нам делать?!

Мишель усмехнулась. Взгляд ее привлекло строение, в которое они изначально хотели попасть, но по воле случая сделать этого так и не смогли. Со стороны это здание казалось странным: его облезлые сероватые стены не имели ни окон, ни дверей. Лишь несколько этажей и скатная подозрительная крыша.

— Тогда мы пробьем себе путь, — решительно ответила Мишель. Девушка широко расставила ноги и, схватившись обеими руками за копье, слегка присела. В следующую же секунду она, быстрее ветра, бросилась в сторону здания.

Марс и Алекс, не ожидавшие этого, сначала растерялись, но затем, заметив узкий и явно не долговечный путь между мертвецами, оставленный позади Мишель, быстро побежали по нему.

Зомби отлетали от девушки и ее огня в разные стороны. Приблизившись к желанному зданию, Мишель резко затормозила, вознесла над собой копье и громко вскрикнула:

— Делов-то!

Прозвучал грохот. Огонь вновь осветил округу. Алекс и Марс, быстро подбежав к Мишель, увидели огромную дыру в стене, пробитую ею. Девушка не стала терять времени. Она немедленно побежала вперед и будто прыгнула во мрак здания.

Руки и мощные челюсти мертвецов были все ближе. Марс и Алекс, осознавая это довольно отчетливо, также прыгнули во тьму следом за Мишель. Единственное, что они ощутили спустя пару секунд — это потерю опоры под ногами и внезапную боль.

Марс четко почувствовал приземление на твердую поверхность. Резкий удар, заставивший его сначала присесть, а после и рухнуть всем телом на спину, вызвал ноющую боль в ногах и пояснице. Парень открыл глаза не сразу. Сначала перед собой он увидел блеклый лунный свет, сочившийся сквозь дыру где-то рядом с потолком, а следом, приподнявшись, он увидел перед собой уже поднявшихся Мишель и Алекса.

Неохотно, но Марс подобрал с пола свой меч и вновь встал на ноги. От силы удара и накопившейся усталости его колени тряслись.

Мишель тем временем осмотрелась. Место, в котором они оказались, было центром округлого зала. С одной стороны к нему вела лестница, поднимавшаяся на этаж выше, а с другой его стороны был виден знакомый и частично разбитый витраж. Присмотревшись к этому витражу, Марс понял, что он был будто развернут в другую сторону.

— Я уже здесь была… — тихо произнесла Мишель, медленно принимая боевую стойку. Алекс, заметивший напряжение девушки, также встал в боевую позицию, но все же спросил с остатками надежды в голосе:

— Здесь безопасно?

— Почему, ты думаешь, — тихо прошептала девушка, — я пробила собой дыру в витраже, только чтобы сбежать отсюда?

По залу неожиданно разнесся тихий рык, а следом за ним на лестнице и вокруг всего зала начали появляться фигуры темных хищных зверей. С виду это было нечто похожее на пантеру с сияющими красными глазами и странной дымкой, исходившей от каждого кусочка этого темного тела.

— Это обратная часть этажа, — произнесла Мишель с холодом в голосе. — Та, которая ближе всего ко входу на следующий уровень.

Звери начали подступать. Марс, увидев это, встал в боевую позицию. Напряжение его начало сменяться решимостью и желанием наконец-то выбраться из этого места. Быстро разогнавшись, он побежал вперед к монстрам, преграждавшим ему дорогу.

— Так ведь это нам и нужно! — счастливо вскрикнул он, слегка отводя влево свой меч. Первый зверь, словно сорвавшись с цепи, бросился прямо на него. Прямо перед ним Марс затормозил, присел, и вынес меч вперед, пронзая им теневое создание прямо в широко раскрытый рот. При атаке парень ощутил неприятную боль в руке, которая была вызвана явно последствиями недавнего падения с большой высоты.

Звери, находившиеся справа и слева, бросились прямо к Марсу. Заметив это, парень выпрямился, перехватил меч другой менее раненой рукой и резко отступил.

— Да, конечно, — произнесла Мишель недовольно. Выпрямившись, девушка опустила обе руки по швам и замерла. — Беги, сражайся, главный герой.

Марс резко взмахнул мечом снизу вверх, разрубая голову темного создания надвое. Слова Мишель прозвучали для него негромко, но достаточно отчетливо. Обернувшись на них, парень недовольно произнес:

— Слушай, если ты будешь и дальше меня так называть, я перенаправлю всю эту армию монстров на тебя.

Марс указал свободной рукой прямо на зверей, быстро бегущий к нему на встречу. Мишель на это лишь зловеще усмехнулась. Слегка приподняв голову, она с хитрым блеском в глазах ответила:

— Попробуй.

— Так-так, ребята! — возмущенно закричал Алекс. — Вы еще не забыли, что у нас сражение в полном разгаре?

Неожиданно Алекс увидел краем глаза движение. Зверь напрыгнул на него справа и всем своим весом повалил к полу. Боль от нового удара, а также тяжесть массивной туши заставили Алекса быстро прийти в себя. Парень резко перевернулся на спину, тем самым оказываясь лицом к лицу к зверю. Клыкастое создание раскрыло свою пасть и быстро приблизилось.

При виде этого Алекс машинально согнул ноги в коленях и оттолкнул от себя зверя, однако откинуть его совсем не удалось. Своими ногами Алекс как бы создал преграду между ним и клыками, но у монстра был еще один способ атаковать. Он замахнулся своей когтистой лапой и быстро опустил ее к Алексу.

Парень вновь ударил ногами по животу зверя, но в этот раз намного сильнее. Меч в правой руке Алекса ощущался довольно отчетливо, и именно в этот момент, когда расстояние между ним и нападавшим увеличилось достаточно, парень решился его применить.

Быстро подняв свое оружие, Алекс схватился за него обеими руками и изо всех сил воткнул в горло темному зверю. Создание начало извиваться в агонии. С каждой секундой это черное звериное тело становилось все легче, и постепенно, словно сам дым, оно исчезло.

— Алекс, — прозвучал зов Марса где-то со стороны, — ты чего разлегся? Вставай, давай.

Алекс повернул голову влево и увидел фигуры Марса и Мишель. В этот момент они настойчиво сражались со зверьми у лестницы, как бы не позволяя им приблизиться к Алексу. Осознав, что продолжать лежать и дальше уже нельзя, Алекс перевернулся и начал подниматься.

— Говорит точно, как главный герой, — произнес парень, поправляя свои очки.

— Вот-вот! — довольно закричала Мишель.

Марс на это лишь усмехнулся. Сделав глубокий вдох, он собрал в себе остатки сил и быстро побежал вверх по лестнице. Монстров, попадавшихся на пути, он либо разрубал, либо отталкивал от себя.

«Главный герой, да?» — начал размышлять Марс.

Ноги казались тяжелыми. Они неохотно поднимались с одной ступени на другую и будто совсем не пытались помогать поддерживать быстрый темп бега.

«Было бы забавно, если бы я им был».

Краем глаза Марс заметил прыгнувшего прямо на него зверя. Резко затормозив, парень повернулся полубоком и, сжав свой меч обеими руками, сделал выпад вперед, прямо к зверю. Лезвие его оружия пронзило шею монстра, а острые длинные клыки замерли буквально в паре сантиметров от плеча Марса.

«Однако среди всех призванных героем был точно не я».

Парень быстро развернулся и продолжил бежать вверх. Он не следил за своими спутниками, как делал бы это настоящий герой, ведь он знал, что сражаться и выжить в этом месте — это была задача для каждого из них. Если бы роль его была иная и, возможно, если бы его характер заставлял сражаться ради блага других людей, тогда он, безусловно, пытался бы сейчас всех спасти, подбадривал бы товарищей и разбрасывался бы громкими обещаниями о том, что все они выживут. Однако он все же не был героем, да и его характер пусть и бывал порой безрассудным, но уж точно не вынуждал его жертвовать собственным благом ради других.

Марс забежал на последнюю ступень и резко развернулся. Один из монстров, бежавших прямо за ним, прыгнул вверх, и широко разинул пасть. Марс, увидев это и, вовсе не желая тратить больше сил, чем надо, просто приподнял ногу и ударил его прямо по носу. Зверь кубарем покатился назад, утаскивая вместе с собой еще парочку теневых созданий.

«И, честно говоря, я вовсе не хочу им быть».

На вершину лестницы следом забежали Мишель и Алекс. Девушка, даже не останавливаясь, быстро рванула вперед по коридору и громко закричала:

— За мной! Не вздумайте отстать!

Марс и Алекс побежали следом. Топот бегущих позади ног, быстрое неровное дыхание и нарастающее чувство страха все возрастали. Пока Алекс бежал позади всех своих товарищей, он на мгновение задумался о том, что убегать ему было намного страшнее, чем сражаться. И дело было как раз в том, что во время бега ты оборачивался спиной к своему противнику.

Фигуры Мишель и Марса, казалось, отдалялись все сильнее. Осознавая это, Алекс пытался бежать быстрее, но уставшие ноги почти не слушались его. Протянув руку за своими товарищами, парень сделал глубокий вдох и обрывисто произнес:

— Я не могу. Больше не могу.

Марс услышал позади себя голос и быстро повернул голову. Боковым зрением он заметил отстававшую фигуру товарища, а также бегущих следом за ним зверей.

Под ногами, откуда ни возьмись, появилась горящая свеча. Марс перепрыгнул через нее и вновь посмотрел вперед, а вот Алекс перепрыгнуть не успел. Он споткнулся о свечу и повалился на пол. Монстры позади него выпустили когти и приготовились атаковать.

Марс, осознавая, что его друг находится в критическом положении, резко затормозил и развернулся. Он изо всех сил побежал к Алексу, но оказаться рядом не успел.

Звери прыгнули прямиком на повалившегося Алекса. Марс просто не успел подбежать ближе и хоть как-то помочь, а потому отчаянно и громко закричал: «Нет!»

Неожиданно мимо Марса пролетел огненный сгусток. Прямо на его глазах копье, окруженное пламенем, вонзилось в зверя, бросившегося на спину Алекса. Зверь оказался отброшен назад вместе со всеми своими собратьями. Сильное пламя охватило их фигуры и начало сжигать в прах. Звери взвыли и начали метаться из стороны в сторону.

Изумленный скоростью всего происходящего Марс обернулся. Неподалеку от себя он увидел фигуру девушки, все еще стоявшей в соответствующей для броска позе: с широко расставленными ногами и вытянутой вперед рукой.

Осознав, что ее атака удалась, Мишель хмыкнула. Она выпрямилась и быстро подошла ближе.

— Кажется, я уже предупреждала, — произнесла она строго, проходя мимо Алекса. Мишель подошла к туше горящего зверя, из которой торчало ее длинное огненное копье. Вынув его, девушка обернулась и все также решительно продолжила: — Не отставайте.

Алекс приподнялся с пола и удивленно посмотрел на сильную и даже какую-то величественную в этот момент девушку. Марс в этот момент смотрел на Мишель с таким же шоком, и это явно приподнимало настроение самой девушки. Усмехнувшись, она сделала уверенный шаг вперед и сразу замерла. Над ее головой послышался подозрительный треск. Приподняв голову, Мишель увидела небольшую щель в треснувшем деревянном потолке, а также быстро выбиравшихся из нее насекомых, напоминавших двухвосток. При виде этой отвратительной картины глаза девушки в ужасе расширились, а в следующую секунду потолок над ее головой треснул, и из него посыпалось целое полчище насекомых. Фигура девушки оказалась с головы до ног покрыта темными насекомыми, от которых исходил странный темный дым.

Прозвучал громкий истошный вопль. Марс и Алекс резко выпрямились и приготовились бежать на помощь, но неожиданно увидели возникшее рядом с Мишель пламя. Это пламя в мгновение ока начало разрастаться и охватывать без разбору весь коридор.

Парни, сразу осознавшие, что это может значить, бросились прочь. Прозвучал взрыв. Стены ближайших комнат начали разрушаться, а потолок в дальнем конце коридора, из которого только что выбежали ребята, осыпаться.

Марс и Алекс рухнули на пол, пытаясь спастись от этой мощной огненной волны. Лишь через некоторое время женский крик прекратился, а пламя начало будто утихать.

Приподнявшись с деревянного пола, покрытого повсюду обломками стен и потолка, парни обернулись.

Мишель стояла на прежнем месте, опустив обе руки вдоль тела. В левой ее ладони было копье, а правая удерживалась за черную кофту где-то в области сердца. Лицо у нее было недовольным и даже немного опечаленным. Это была смесь гримасы ужаса, отвращения и разочарования.

Марс и Алекс начали медленно приподниматься. Позади Мишель они все еще видели языки пламени, которые, пусть и менее сильно, но продолжали плавно охватывать деревянный коридор.

— А что насчет того огня? — неуверенно спросил Алекс, указывая куда-то за спину Мишель. — Ты его не остановишь?

Девушка обиженно поджала губы и быстро направилась вперед. Лишь обогнав обоих парней, она ответила:

— Его уже не остановить. Нужно поторопиться. Огонь распространяется быстро.

Марс иронично взглянул на охваченный огнем коридор. Из-за дыма было уже сложно дышать.

— И кто же в этом виноват?

Мишель лишь ускорилась. Отвечать на вопрос она не стала, как и комментировать эту ситуацию в общем.

Впереди показалась дверь, разделявшая коридор на две разные половины. Пройдя через нее, а следом и запустив своих компаньонов, Мишель быстро захлопнула дверь и также молча пошла дальше.

Впереди, где-то по правую сторону руки, показались открытые настежь двустворчатые двери. Заметив их, Мишель резко остановилась. Странный звук, исходивший из-за этих дверей, показался ей подозрительно знакомым.

Девушка прижалась спиной к стене и, стараясь не издавать ни звука, начала тихо подступать к дверям. Марс и Алекс, недоверчиво переглянувшись, решили повторить то же самое и последовать за напарницей.

Вскоре, когда Мишель все же подобралась к странным широким дверям, она все же заглянула внутрь комнаты. Там, в огромном помещении, казалось бы, имевшем слишком высокий потолок, находилось создание, отвечавшее за защиту ворот на этом этаже. Это создание было выше любого из людей. На фоне обычного человека оно казалось настоящим великаном. Странное существо, имевшее человеческие очертания фигуры, было облачено в длинную мантию с капюшоном, скрывавшим все его лицо. В правой, абсолютно черной руке, находилась длинная ржавая коса.

— Где находится выход? — прозвучал тихий шепот Алекса слева.

Услышав его, Мишель аккуратно указала большим пальцем в сторону двери. Алекс насторожился. В глазах девушки было видно напряжение и сомнение.

Быстро присев на пол, парень тихо подполз к двери и аккуратно заглянул в зал. Увиденное его не обрадовало. Вновь спрятавшись за косяком, парень приподнял голову и снизу вверх посмотрел на Мишель. С расширенными от ужаса глазами он указал на дверь и тихо спросил:

— Вот там?

Мишель вновь кивнула, вызывая у Алекса мурашки. Марс, наблюдавший за происходящим с сомнением, настороженно спросил:

— Что там?

Алекс сел на колени и обернулся к другу. Голос его прозвучал тихо, но не менее испуганно:

— Смерть с косой в десять-двенадцать метров росту.

Брови Марса удивленно приподнялись. Как у любого обычного человека, образ смерти с косой у Марса был довольно четким, тем не менее, правильным. Взглянув на Мишель, парень спросил:

— Как ты прошла через босса в прошлый раз?

— Я была с группой.

— Не в одиночку? — тихо зашептал Алекс.

Мишель посмотрела на парня и возмущенно заговорила:

— Я что, ненормальная, чтобы в одиночку на босса этажа лезть? Не важно на каком уровне — босс есть босс. Обычно на прохождение такого монстра могут целыми командами собраться.

— И что мы собираемся делать? — спросил Алекс в ответ.

— Для начала стоит придумать план, — заговорил Марс уверенно. Все внимание переместилось к нему. — Кто-то пойдет в наступление, а кому-то лучше дождаться подходящего момента и контратаковать.

Алекс, уже представив картину сражения в первых рядах, решил пойти по самому безопасному для него пути, а потому сразу спросил:

— Можно я буду контратаковать?

Марс и Мишель посмотрели на него с недоверием. Такая отзывчивость сразу дала понять, что он просто надеялся отсидеться в стороне, а потому и это предложение принято серьезно никем не было.

— Думаю, — произнес Марс, поднимая взгляд на Мишель, — ты лучше всего подойдешь для внезапной атаки.

— Согласна, — уверенно ответила девушка.

— Тогда мы с Алексом…

Неподалеку от себя Алекс услышал странный шоркающий звук, а следом и ощутил всем своим телом посторонний, довольно мощный вздох. Испуганно и как-то настороженно парень повернул голову в сторону двери и увидел высунувшуюся из нее огромную двухметровую голову. Голова эта лежала полубоком на полу и как бы смотрела на своих незваных посетителей. Капюшон, скрывавший лицо, был в этот момент слегка спущен, из-за чего на лице босса этажа можно было увидеть широкую пугающую улыбку от уха до уха. Это лицо было угловатым, сморщенным и как будто облезлым.

Марс и Мишель, также обратившие внимание на подозрительно сильный поток ветра в закрытом помещении, говорить перестали и обернулись к двери. Когда они увидели торчащую из нее голову, шок застыл на их лицах.

Осознание пришло спустя пару секунд. Резко развернувшись, Мишель закричала:

— Бежать!

Марс, ощутив явную опасность, быстро подтолкнул девушку вперед, заставляя ее потерять равновесие, а следом начал падать и сам. Прозвучал звонкий грохот. Рука странного создания вцепилась в стену, отделявшую зал от коридора, и раскрошила ее, словно сухари.

26. Комната отдыха

Внезапный грохот ударил по ушам. Марс, как и Мишель, упавшая на пол одновременно с ним, не сразу понял, что произошло. Он лишь услышал шум, ощутил болезненное падение, а следом и почувствовал осыпающиеся сверху мелкие объекты: обломки деревянной стены, штукатурка, песок. На мгновение из-за всего этого большую часть коридора заволокло дымкой, что еще больше препятствовало осознанию того, что произошло. Однако так продолжалось недолго.

Слегка приподнявшись и обернувшись полубоком к потолку, Марс увидел огромное лезвие, воткнутое в противоположную стену коридора. Хранитель этажа, замахнувшись из своего зала косой, пробил ею стену в коридор. Если бы Марс и Мишель не упали бы в нужный момент на пол, эта коса с легкостью отрубила бы им головы, если не больше.

Коса вновь начала медленно двигаться, явно управляемая рукой хранителя. Вскоре она и вовсе покинула коридор, оставляя после себя лишь дыру в стене и странное чувство беспокойства.

Неожиданно прозвучал крик Алекса. Парень в очках, лежавший на полу дальше остальных товарищей и намного ближе ко входу в зал неожиданно ощутил, как нечто схватило его за ногу и потянуло внутрь просторного помещения.

Марс, увидевший уже исчезающую фигуру товарища за дверным косяком, быстро вскочил с места и побежал следом. В то же время Мишель, испытывавшая неприятную боль после падения, медленно перевернулась на спину и приложила руку к своему боку. Во время обрушения стены нечто тяжелое упало на нее и ударило так сильно, что на мгновение она вообще потеряла связь с реальным миром.

Оказавшись посередине зала, Алекс наконец-то ощутил, что когтистая сильная рука загадочного нечто опустила его. Испуганно и даже как-то нежеланно Алекс медленно поднялся с пола и обернулся. От увиденного глаза его расширились, а тело в волнении и смирении ослабло.

Перед собой он увидел возвышавшуюся, словно настоящее здание, фигуру хранителя. Облик этого создания, напоминавший облик смерти с косой, какой ее воображали себе обычные люди, лишь вызывал растерянность и страх.

Хранитель тем временем, схватившись за основание своей косы обеими руками, широко расставил ноги, приподнял свое оружие и приготовился к замаху. Алекс смотрел на это, как завороженный. Тело его дрожало от страха. Мысли путались, ноги не слушались. Он явно слышал, что позади его кто-то окликал, но сказать что-то или сделать из-за нахлынувшего страха он не мог.

Хранитель резко опустил косу, вызывая ею сильный ветер. В это же время на своей спине Алекс ощутил чьи-то руки. Марс, вовремя подбежавший к застывшему товарищу, резко подтолкнул его вперед, заставляя не просто упасть, а скорее прокатиться лицом по полу.

Резкое падение и болезненный удар о пол заставил Алекса прийти в чувство. Коса пролетела над головами обоих парней.

— Какого лешего ты замер?! — грозно завопил Марс.

Удивленный Алекс приподнял голову и посмотрел на своего товарища. В ушах его все еще как будто гудело, заглушая крик Марса, однако по его лицу можно было легко сказать, что он был зол. Хотя, возможно, стоило сказать, что он был в ярости.

«Марс злится?» — удивленно спросил себя Алекс.

Хранитель вновь начал действовать, и потому Марс засуетился. Быстро схватив товарища за шкирку, он поднялся с пола и побежал прямо в ноги противнику. Алекс ничего не осознавал, но делал все так же, как делал это Марс. Хранитель, смотря на обоих парней, как на букашек, поднял свою массивную ногу.

— Приготовься к бою! — вновь закричал Марс, окончательно приводя Алекса в чувство и отпуская его. Оба парня разогнались. Быстро проскочив прямо под ногой хранителя, они избежали участи быть придавленными и оказались у него за спиной. Резко затормозив, Марс приподнял голову и посмотрел на тянувшуюся к самому потолку спину хранителя.

— Оно сейчас развернется, — закричал Марс спешно и настороженно. — Оббеги его и напади со спины!

— Понял! — вскрикнул Алекс в ответ и, быстро развернувшись, побежал выполнять приказ. Он все еще слабо верил в происходящее. Этот хранитель, это сражение и сама цель их боя казались нереальными. Такими, будто бы вот-вот они все должны были пробудиться ото сна.

Не прерывая бега, Алекс приподнял голову и посмотрел на голову хранителя. Как и сказал Марс, тот и впрямь начал разворачиваться, и только в этот момент Алекс начал замечать, что все действия этого создания были какими-то приторможенными.

«Сказал, что понял… — подумал про себя Алекс, вспоминая недавний разговор с Марсом. — Но как напасть-то на такую махину?»

Алекс резко затормозил. Испуганно и как-то недоверчиво он развернулся прямиком к хранителю и бегло осмотрел его. Все, что сейчас было у Алекса — это меч в ножнах на поясе и открытая спина противника. В обычной ситуации этого было достаточно, но не в том случае, когда ты сражался чуть ли не со скалой. Неожиданно в голову Алекса пришла идея. Схватившись за рукоять меча, парень быстро побежал навстречу хранителю.

В этот же момент само создание уже было готово напасть на Марса. Замахнувшись косой, оно резко направила ее на свою цель и опустило.

«Если не можешь отрубить голову, — задумался про себя Алекс, подбегая к щиколоткам Хранителя, — руби ноги!»

Парень схватился за меч обеими руками, воткнул его в правую ногу противника и резко потянул вправо, намеренно пытаясь разрубить сухожилия. Черная густая кровь прыснула на его лицо и одежду, вызывая чувство отвращения и неприязни.

Быстро и совсем не останавливаясь, Алекс побежал ко второй ноге хранителя. Создание, явно ощутившее боль, начало терять равновесие. Алекс, оказавшись рядом с левой ногой, воткнул в нее меч и точно также разрубил сухожилия.

Хранитель приподнял ногу, заставляя Алекса в опаске отскочить назад, и резко топнул. Грохот пронесся по всему залу, вызывая землетрясение. Алекс, еле удержав равновесие, закрыл уши руками и недовольно сморщился. Неприятный звук будто ударил по ушам, вызывая головную боль.

Приподняв взгляд, Алекс начал присматриваться к пространству, расположенному перед хранителем. Там, где еще недавно стоял Марс, не было никого. Исчезновение товарища действительно ужаснуло. Алекс видел, как смерть замахивалась косой на Марса, но он не знал смог ли его товарищ избежать атаки.

— Марс! — закричал Алекс перепугано. — Где Марс?!

Хранитель начал медленно оборачиваться. Огромные ярко-красные глаза, светившиеся из-под тени капюшона, вызывали трепет. Вновь встретившись лицом к лицу с этим созданием, Алекс ощутил дрожь.

«Оно снова смотрит на меня, — подумал Алекс, через силу стараясь сохранять спокойствие. — И мне все также страшно. Никогда не думал, что буду смотреть в глаза смерти».

Неожиданно рядом с капюшоном хранителя Алекс заметил чью-то фигуру. При осознании того, кто это был, глаза парня изумленно расширились.

Марс карабкался по спине хранителя, удерживая небольшой кинжал в зубах. Собрав остатки сил, он подтянулся к шее создания. Повиснув лишь на одной правой руке, парень быстро схватил свободной левой кинжал и воткнул его в шею противника. Черная кровь вновь брызнула наружу.

Хранитель взвыл и начал быстро раскачиваться из стороны в сторону. Своей рукой он попытался ухватиться за парня, повисшего на нем и причинившего такую боль, однако Марс тут же отпустил ткань черной накидки хранителя и начал по складкам скатываться вниз.

Вновь оказавшись обеими ногами на земле, Марс побежал навстречу Алексу. Тот выглядел шокированным, радостным и каким-то растерянным. Как только Марс подбежал ближе, Алекс с надеждой спросил:

— Что теперь?

— А я без понятия, — непринужденно ответил Марс. Протянув руку к дневнику на своем поясе, парень быстро раскрыл его и кинул внутрь него кинжал. — Надеялся на то, что шея его слабая зона, но, как видишь, урон минимален.

Хранитель развернулся неожиданно быстро. Широко распахнув свою пасть, до такого состояния, при котором нижняя челюсть практически полностью отделяется от черепа, он громко закричал. Марс и Алекс закрыли уши руками. Этот крик оказался настолько оглушительным, что все их мысли в этот момент просто улетучились.

Быстро, свирепо и довольно пугающе смерть бросилась в сторону парней. Марс и Алекс не успели на это среагировать и просто замерли на своих местах.

Неожиданно неподалеку вспыхнуло пламя. Со спины Алекс и Марс услышали топот женских ног. Быстро подбежав к парням, Мишель разогналась, подпрыгнула и активировала силу своего копья на полную мощность. Огонь окружил тело хранителя и, словно сужающийся круг, быстро приблизился к нему. Создание начало метаться в агонии, в то время как Мишель, Алекс и Марс быстро отскочили назад.

Густой дым стал заполонять весь зал. Это был не только дым от огня в этой комнате, но также и дым, следовавший за ними из других коридоров этажа. Правда, теперь к его запаху прибавился также отвратительный смрад горелой плоти. Недовольно поморщившись из-за этого, Мишель обернулась к парням и спросила:

— Вы как там, живы?

Марс спокойно ответил:

— Живы.

Алекс, внимательно присмотревшись к фигуре Мишель, к ее позе, при которой свободной рукой она придерживалась за бок, а также к болезненному выражению на ее лице, спросил:

— Ты ранена?

Мишель усмехнулась. Собрав все силы в кулак, девушка опустила руки вдоль тела и выпрямилась. Ответ ее прозвучал насмешливо:

— До нашей свадьбы заживет. К тому же у меня есть пилюли.

Наступила тишина. Алекс и Марс удивленно переглянулись, и в этот же миг Мишель с улыбкой продолжила:

— Шучу.

— Кстати говоря, — вновь настороженно заговорил Алекс, — я все хотел спросить. Ты так легко отдала мне пилюлю, но почему-то Марсу сразу не захотела давать. Почему?

Брови Мишель удивленно приподнялись. Девушка отвернулась, отвела взгляд в сторону и, поднеся руку к своим длинным черным волосам, начала наматывать на палец одну небольшую прядь.

— Ты просто… — Протянула Мишель, мысленно продолжая подбирать десятки слов. — В моем вкусе. А еще в твоей травме была виновата я, так что и лечение была обязана предоставить я. Что касается этого мальчишки… - Мишель повернулась полубоком и как-то зловеще посмотрела на Марса. Голос ее стал тверже: — Он меня раздражает. Везучий гад.

Взглянув на своего товарища, Марс добродушно улыбнулся ему, хлопнул по плечу и ответил:

— Поздравляю. Вы одного поля ягоды.

Мишель хмыкнула и направилась куда-то вперед. Алекс же остался на месте все еще в какой-то настороженности, непонимании и растерянности.

— Какая странная женщина, — тихо прошептал он.

Марс лишь усмехнулся. Краем глаза он заметил все большее и большее отдаление фигуры Мишель. Вновь повернув голову к девушке, а вместе с тем и убрав руку с плеча Алекса, он заметил, что она направлялась в какое-то определенное место, а именно к противоположному концу зала. Там, в самой затемненной части помещение, до которого доходили лишь остатки света от пылающего где-то вдали огня, виднелась большая, покрытая мраком арка. При виде этой арки Марс замолчал и стал серьезнее. Он был поражен тем, что не заметил подобного в этом месте с самого начала, но, вполне возможно, что причиной тому было наличие в этом зале кого-то более заметного и пугающего, чем какая-то арка.

Заметив странное поведение товарища, Алекс и сам проследил за его взглядом. Арка действительно пугала. Размером она была примерно с босса этого этажа, при этом мрак, окутывавший ее изнутри, вызывал настороженность.

Ничего не говоря, Мишель вошла в эту арку и в ней же и исчезла. При виде этого Алекс и Марс переглянулись и быстро побежали следом. Чем ближе они были к арке, тем больше она казалась. На стене вокруг нее и на самой ее поверхности явно прослеживались какие-то символы, но дым, все быстрее распространявшийся по залу, а также желание нагнать союзника, не оставляли времени для рассмотрения всего этого.

Алекс и Марс, добежав до арки, быстро и одновременно прыгнули вперед, будто пересекая финишную черту. Стоило им сделать это, как сознание помутнело, перед глазами потемнело, а тело вновь начало ощущать легкость, присущую переносу.

Спустя пару секунд тьма сменилась на ослепительный свет. Ощутив его, Марс прикрыл глаза руками и аккуратно, стараясь привыкнуть к яркому свету, начал открывать их. Когда он наконец-то смог осмотреться, перед ним предстала довольно странная картина: он и Алекс находились в совершенно пустом белом пространстве, в котором было не понятно ни где находилась земля, ни где располагались стены и потолок. Так, осматриваясь по сторонам, Марс совершенно не мог представить это место реальным. Странности всему этому добавляло отсутствие теней и довольно ярко заметные на всем этом белом фоне контуры их с Алексом фигур.

— Что это за место? — прозвучал вопрос Алекса неподалеку.

Марс услышал его, но ответить ничего не смог. Увиденное казалось настолько странным, что дать даже какой-то простой и самый банальный ответ было невозможно. Пустая белая комната? Но у нее нет стен. Белое пространство? Но существует ли такое место?

— А где Мишель? — прозвучал следующий вопрос Алекса. Услышав его, Марс вновь не ответил. Казалось, будто в этом месте они были одни. Этот вопрос также мог остаться без ответа, как и предыдущий, но неожиданно где-то позади прозвучал тихий, похожий на детский посторонний голос:

— Ваша спутница предпочла отправиться на тот этаж, где она прервала свое восхождение.

Алекс и Марс разом развернулись. Перед собой они увидели создание, ростом не превышавшее пятилетнего ребенка. Тело его имело явно вытянутую форму, но, скрытое под несколькими слоями разных темно-зеленых и бежевых одежд, увидеть его точные очертания было сложно. Казалось, что и голова этого создания была вытянутой. Намного более вытянутой, чем у нормального человека, однако и она была скрыта под темно-зеленым капюшоном, поверх которого был надет вытянутый темный колпак. Тень капюшона скрывала лицо создания, позволяя увидеть лишь его два круглых, сияющих в тени желтых глаза.

— А так можно? — спросил Марс недоверчиво.

— Если ты уже поднимался выше, — заговорило странное создание, — то, конечно.

Алекс насторожился. Постепенно осознавая реальность этого места, этого существа и всего происходящего, он все больше понимал, что это был не сон. Теперь он даже понимал, что находился в месте, расположенном вне предыдущего этажа.

— Кто ты? — спросил Алекс незамедлительно.

Создание обернулось лицом к задавшему вопрос. Оно будто оценивающе осмотрело лицо и фигуру Алекса, после чего все же решило ответить:

— Некоторые зовут меня торговцем, некоторые призраком. Но я попрошу вас, обращайтесь ко мне на «вы».

Алекс ничего не ответил, но неожиданно заметил движение справа. Марс, уставший после всех этих испытаний, спокойно сел на пол и, скрестив ноги, расслабленно спросил:

— Вы тот самый призрачный торговец, который продает товары за очки?

— Все верно, — с радостной интонацией ответил торговец, — друг мой. Обычно я редко спускаюсь на нижние этажи, но ваше количество очков не оставило меня равнодушным. Уверен, вы сможете что-нибудь у меня купить.

Марс был спокоен. От храбрецов он уже слышал о призрачных торговцах и их деятельности. Обычно эти создания появлялись только в боевых зонах или в коридорах между этими зонами. Торговцы были так называемыми обитателями лабиринта. Истинными его жителями. Они продавали различные товары: пилюли, ценности, оружие и даже еду. Однако взамен они всегда требовали очки, которые присуждала система.

«После прохождения теста, — задумался Марс, — система засчитала мне прохождение сорок восьмого этажа, так что очками я не обделен. Для человека в самых низах лабиринта у меня достаточно много очков. Но все же их не так много, чтобы спускаться ради меня вниз. На что он надеется? На то, что я глупый новичок, который сразу поведется на его предложения?»

Алекс посмотрел сначала на торговца, а затем вновь на своего товарища. Так и не присаживаясь на пол, он начал подробно обдумывать ситуацию:

«Судя по тому, что Марс так спокоен, эта штука не опасна. Но он также сразу начал обращаться к нему с уважением. Значит, и мне стоит делать это».

— Мистер торговец, — неожиданно заговорил Алекс, возвращая к себе внимание, — вы можете сказать, что это за место?

— Это пространство перезагрузки, — ответил торговец спокойно. — Оно появляется тогда, когда вы переходите с одной опасной зоны на другую. Можете называть это комнатой отдыха или коридором между этажами.

— И как отсюда выбраться?

В руках торговца, словно из ниоткуда, появилась трость. Выставив ее перед собой, он схватился за нее обеими руками и устало склонился.

— Нужно просто подождать, — ответило создание спустя некоторые время. — Пространство исчезнет, когда пройдет ровно половина дня.

— То есть двадцать четыре часа?

— Все верно. — Торговец кивнул. — А пока вы находитесь здесь, не хотели бы вы кое-что приобрести?

— Я бы не отказался от утешительного билета, — ответил Марс уверенно.

На несколько секунд торговец замолчал, но затем, с какой-то насмешливой интонацией, продолжил:

— А вы хорошо осведомлены. С вас сто очков.

— Сто очков за утешительный билет? — удивленно спросил Алекс. — Что это вообще?

Взгляды Марса и Алекса встретились. При виде этой серьезности и уверенности в глазах товарища, все еще сидевшего на полу, Алекс замолчал. Марс же ответил:

— Я расскажу тебе чуть позже.

***

Время шло, усталость постепенно проходила. После хорошего долгого сна Марс будто мыслил проще, лучше и быстрее. Медленно приняв сидячее положение, парень осмотрелся. Алекс лежал где-то рядом на полу, явно досматривая свои последние сны.

Время, остававшееся у них до окончания отдыха, почти заканчивалось, ведь уже через несколько часов они должны были оказаться на следующем этаже. Осознав это, Марс машинально потянулся к своей сумке с дневником. Она лежала на белоснежном полу неподалеку.

«Хорошо, что у нас появилась возможность передохнуть. Последние дни мы только и делали, что сражались. Не было времени на нормальный сон и даже перекус».

Марс достал из своей сумки дневник и быстро раскрыл его. Шершавая поверхность твердой обложки, толстого корешка и слегка пожелтевшего листового блока вызывали довольно странные впечатления. За последние дни дневник стал неотъемлемой частью жизни Марса, так что прикосновение к нему будто успокаивало разум.

«Благодаря дневнику наши продуктовые запасы не могут испортиться, но меня смущает их количество. Если мы также долго будем проходить каждый уровень, тогда хватит ли нам того, что мы имеем?»

Прозвучал шелест страниц. Открыв дневник, Марс представил желаемый объект и он мгновенно появился. Над поверхностью листов дневника Марс увидел возникший фолиант. Эта книга, более массивная по сравнению с дневником, заставила парня отложить в сторону своего верного компаньона и начать изучать неизвестный фолиант. Марс провел ладонью по обложке, задумчиво осмотрел корешок, а следом и боковой срез книги. Он открыл книгу с недоверием и каким-то внезапно нахлынувшим отвращением. Как и ожидалось, изначально белоснежные страницы таковыми и оставались.

Устало закрыв глаза, Марс вздохнул. Ему даже не хотелось думать о том, как много сил он потратил для этой пустой и бесполезной книги. Подобное казалось какой-то насмешкой свыше над его самомнением и желанием заполучить все и сразу.

— Сам виноват, что повелся на объявление, — тихо произнёс Марс, не открывая глаз. — Говорила же мне Лилит, сначала собирать информацию, а потом уже бежать за редкой книгой.

Парень вновь открыл глаза и опустил голову. Неожиданно на поверхности белоснежных листов, словно из ниоткуда появились письмена. Глаза Марса расширились в удивлении. Прямо по центру страницы было написано:

«Поздравляем с получением фолианта.

Имя владельца книги было переписано. Нынешний владелец: Марс Эгриф.

Желаете зачислить на ваш счет приобретенные очки опыта?»

Марс молчал. Количество вопросов в его голове росло с каждой секундой. Не осознавая, какой вопрос лучше и вообще как он может получить на него ответ, парень вслух произнес:

— Как?

Рукописные строки начали появляться друг за другом прямо на глазах. Чуть ниже первой записи на странице Марс увидел:

«Вам нужно назвать действие, которое вы считаете достойным для получения очков. Фолиант сам определит, сколько и за что их нужно будет присудить».

— Зачем? — сразу же спросил Марс, все больше желая разобраться во всем этом, однако ответ на той же странице так и не появился. Насторожившись, Марс перевернул лист и увидел на его обороте вопрос:

«Зачем это нужно?»

— Да.

В книге, под предыдущим вопросом, появился ответ:

«Для улучшения характеристик владельца фолианта».

Марс нахмурился. Сам того не замечая, он стал выглядеть даже как-то радостнее. На его лице явно читалось непонимание, но во взгляде была видна радость. Радость от того, что эта книга хотя бы не является простой коркой с множеством пустых страниц.

Марс сел в удобное для себя положение: скрестив ноги в позе лотоса. На них же он положил и книгу, а правой рукой оперся на пол за спиной.

— Как именно будут улучшаться характеристики и что вообще представляет собой этот счет очков? Он как-то связан с очками системы и рейтингом?

Ответ появился незамедлительно:

«Нет».

Чуть позже, спустя пару секунд, после этого короткого ответа строки слов начали вновь появляться одна за другой:

«Фолиант присуждает очки за ваши достижения, будь то большие или малые. Впоследствии все эти очки можно собирать и прибавлять их к навыкам и способностям, записанным в этом фолианте».

— Чем руководствуется фолиант во время присуждения очков? — сразу же спросил Марс.

«Памятью создателя».

— Кто такой создатель?

«Доступ ограничен».

Марс замолчал. Последний ответ, явно показывавший нежеланную для фолианта тему, вызвал довольно сильные сомнения. Осознав, что ответа он все равно не получит, Марс решил заменить вопрос:

— Какие способности есть в фолианте? Откуда они взялись?

Неожиданно неподалеку от себя Марс услышал сдавленный кашель. Алекс, постепенно пробуждавшийся ото сна, перевернулся на другой бок, лицом к Марсу. При виде закрытых глаз Алекса Марс вновь опустил взгляд на фолиант.

«Навыки были зафиксированы фолиантом у прошлых владельцев. Все ваши навыки, полученные не из фолианта, также будут зафиксированы».

— Почему текст, — заговорил Марс тише, — появился в книге именно сейчас?

«Этот фолиант не работает в боевых зонах. Он может давать ответы только там, где не предполагаются сражения».

Марс усмехнулся. Вспомнив о том, что большинство фолиантов можно было прочитать в боевых зонах, он пришел к выводу, что его книга довольно сильно отличалась от остальных.

— Фолиант наоборот, — с усмешкой прошептал парень.

Неожиданно на следующей, правой странице книги, появилась новая запись:

«Желаете зачислить на ваш счет приобретенные очки опыта?»

— Желаю, — уверенно ответил Марс.

«Какое достижение вы хотите зафиксировать?»

Марс задумался. Достижений за последние дни у него было всего несколько, но достаточно крупных.

— Сражение с боссом третьего этажа и сражение за получение фолианта.

Ответ в книге появился не сразу. Будто задумавшись над ним, само существо фолианта сначала написало многоточие, а затем и дало свой ответ:

«Достижения засвидетельствованы. Книга закончит сбор и обработку данных через 8 ч. 41 мин.».

Марс иронично улыбнулся. Вновь закрыв глаза, он сонно склонил голову.

— Значит, результат я узнаю уже только после прохождения следующего этажа.

— Сам с собой разговариваешь? — неожиданно прозвучал вопрос неподалеку. Подняв взгляд на Алекса, Марс увидел полусонного, все еще лежавшего на полу товарища.

— Можно и так сказать.

Алекс зевнул, подобрал с пола свои очки и медленно принял сидячее положение. Лицо парня, как и его одежда, казались помятыми. Это лишь доказывало то, что последние дни были изматывающими для них обоих.

— Итак, — вновь заговорил Алекс, надевая свои очки, — что такое утешительный билет?

Марс усмехнулся. Взгляд Алекса был серьезным, ведь ответа на этот вопрос он так и не получил. Сначала Марс просто не захотел рассказывать этого при призрачном торговце, а затем просто заснул, что, в конечном счете, оттянуло момент раскрытия правды.

Закрыв книгу на своих ногах, Марс взял ее в руки и спокойно спрятал внутрь дневника.

— Ты и сам видел то, что дал мне торговец. Утешительный билет — это небольшой клочок бумаги с меткой, оставленной способностью торговца.

— Зачем он нужен? — все также серьезно спрашивал Алекс.

— Ну, это действует примерно так же, как и наше обещание Мишель. Пока у нас есть утешительный билет, этот торговец будет знать о нашем местоположении. Как только мы этот билет разорвем, он сразу появится перед нами. — Подняв взгляд на все еще недоумевавшего Алекса, Марс с улыбкой продолжил: — Это довольно полезно, когда ты попал в неприятности на боевой зоне. Эти торговцы же могут и информацию продавать, и посылки передавать. Удобно, правда?

— Удобно, — уверенно кивнул Алекс, — но дорого, не находишь? У меня всего 80 очков. Я бы даже этот билет купить не смог. Зачем ты его купил? Этот билет тебе был так нужен?

Марс вяло пожал плечами и ответил:

— Если тебе предлагают сделку, лучше не отказываться, иначе потом, в критической ситуации, никто не придет тебе на помощь. Это одно из самых важных правил в общении с торговцами.

Алекс замолчал и опустил взгляд. Его настороженность начала пропадать и сменяться бурными размышлениями. Марс видел это по его лицу, то радостному, то грустному, то растерянному, то обиженному. Через несколько минут таких раздумий Алекс произнес:

— Она даже не попрощалась.

Марс расслабленно улыбнулся. Причина глубоких размышлений Алекса сразу стала ему понятна.

— Люди, — заговорил Марс, — которые ненавидят прощания, не делают этого. Возможно, она рассчитывала на то, что мы увидимся вновь.

— Ну, — Алекс устало запрокинул голову и посмотрел куда-то вверх, — мы ведь дали ей обещание.

— Точнее клятву.

Алекс рассмеялся, вспоминая собственные слова. После нормального сна он и сам чувствовал себя достаточно отдохнувшим. Именно этот факт и заставлял его думать о грядущем будущем.

— Как думаешь, — произнес Алекс, — что будет ждать нас на следующем этаже?

— Я думаю, — ответил Марс уверенно, — что гадать нам не стоит. Догадаться все равно не сможем, а настроение испортится.

— Ты как никогда прав, друг мой. — Алекс уверенно закивал и неожиданно лег на пол. — Тогда… — Глаза его закрылись, а сам он перевернулся на другой бок. — Продолжим отсыпаться.

Марс рассмеялся. Такая быстрая смена эмоций с волнующих и тревожащих на спокойные и расслабленные, даже поражала. Слегка склонив голову влево, Марс тихо произнес:

— Мне бы твою безмятежность.

27. Кража?

Перед глазами потемнело, и буквально спустя секунду посветлело вновь. Марс бросил задумчивый взгляд сначала вправо, затем влево. Перед собой он увидел тянущийся вдаль каменный пол, составленный из множества небольших кирпичей. На этом каменном основании в округе стояли полуразрушенные арки и обломки некогда жилых каменных строений. Камень частично покрывали мох и ростки, а в некоторых углублениях, явно предназначенных для каких-то построек, виднелась даже вода.

— Ого, — протянул Алекс, оказавшийся по левую руку от Марса. — Этот намного больше предыдущего, правда?

Марс вновь пробежался взглядом по округе. Чуть дальше, там, где каменный пол заканчивался, виднелись верхушки незнакомых деревьев, а над ними далеко вверх тянулось ясное золотистое небо. Освещенное ярким солнцем небо будто не позволяло поднимать на себя взгляд и вновь возвращало любой взор обратно к земле.

— А теперь представь, — заговорил Марс, — что все хранители на этом этаже такого же размера.

Алекс вздрогнул. Перед глазами его появился довольно четкий образ их недавнего противника.

— Жуть какая.

Марс уверенно направился вперед. Впереди показалось очередное углубление в каменном полу, внутри которого находилась вода. Спокойно и даже как-то неосознанно Марс вошел в воду, которая достигала ему примерно щиколотки, и направился вперед.

Алекс неохотно, но все же пошел следом. Осматриваясь по сторонам, он с интересом изучал место, подобное самым настоящим руинам с сокровищами.

Марс, заметив где-то справа странное изменение ландшафта, развернулся и уверенно прошел прямо перед Алексом. Парень в очках остановился, недоверчиво проследил за движениями Марса и наконец-то сам обратил внимание на резкое прекращение каменной платформы где-то справа. Медленно и как-то настороженно оба парня подошли к тому месту, где каменная поверхность кончалась. Дальше был виден крутой обрыв, а за ним на некотором расстоянии виднелся лес.

Солнечные лучи, освещавшие все вокруг, будто заставляли лес играть яркими красками. Насыщенная зеленая листва крон деревьев при этом свете будто и сама становилось золотистой. Небо, окрашенное в этот же свет, ближе к горизонту становилось все темнее.

— Не верится, — заговорил Алекс, опуская взгляд на резкий обрыв в паре сантиметров от себя, — что это какой-то этаж в лабиринте.

— Согласен.

Неожиданно неподалеку зазвучал громкий мужской крик. Алекс и Марс оглянулись и увидели бежавшего им на встречу незнакомца. Следом за ним на большой скорости, словно и не настоящая вовсе, неслась волна. Эта бушующая волна была подобна морю во время бури. Она высоко вздымалась, падала на каменную землю и вновь поднималась вверх.

— Бегите! — кричал незнакомец громко, направляясь прямиком к Марсу и Алексу. — Бегите!

Алекс удивленно повернулся полубоком и взглянул на обрыв. Вид высоты, примерно достигавшей пятнадцати или даже двадцати метров, действительно устрашал. Если бы волна обрушилась прямо на Марса и Алекса, тогда они вместе с ней полетели бы на всей скорости вниз.

— Марс, — настороженно протянул Алекс, — нас так отсюда…

Марс недовольно цокнул, повернулся боком к обрыву и быстро побежал вперед. Алекс, заметив это, побежал следом. Впереди, на довольно большом расстоянии находились обломки каменных стен. Если где-то и можно было спрятаться, то только за ними. Поэтому, не останавливаясь ни на секунду, Марс и Алекс быстро бросились к ним.

Бедолага, бежавший до этого момента к еле различимой границе обрыва, будто начал что-то осознавать. Страх на его лице сменился ужасом. Заметив направление, к которому бежали Марс и Алекс, он начал и сам пытаться бежать наискосок. Волны за спиной были все ближе. В какой-то момент парень ощутил на своей спине капли. Громкий звук и плеск воды под ногами, заставили его на мгновение оглянуться, и это стало его концом. Парень увидел возвышавшуюся над ним волну, а следом она, словно тяжелая бетонная плита, обрушилась на него и понесла вместе с собой.

Марс и Алекс, все же успев добежать до стены, стоявшей вдоль обрыва, прижались к ней. Волна, раскинувшая свои холодные опасные руки в разные стороны, ударила прямо по ним, придавливая прямиком к каменной ограде. Холод, тяжесть, боль и давление сковали их тела. Нехватка воздуха заставила плотно стиснуть губы, задержать дыхание и закрыть глаза.

Марс и Алекс простояли так некоторое время, после чего вода начала постепенно отступать. Она выплеснулась за пределы каменного строения, на котором сейчас находились Марс и Алекс, оставляя после себя лишь небольшие лужицы в углублениях на каменном полу.

Марс и Алекс открыли глаза спустя какое-то время. Из-за нехватки кислорода оба они начали судорожно хватать ртом воздух и пытаться прийти в себя. Через несколько минут подобной отдышки, Алекс, повернув голову в сторону обрыва, с грустью протянул:

— Тот парень… Его только что…

— Не смотри, — с холодом ответил Марс. Зачесав свои мокрые черные волосы назад, он спокойно развернулся и направился вперед, вдоль обрыва. — Идем дальше. Нам нужно найти более безопасное место.

Алекс пошел следом без лишних слов. После увиденной сцены его терзало чувство вины, а потому и продолжать думать о подобном не хотелось. Тяжело вдохнув, парень сделал уверенный шаг вперед и неожиданно для себя запнулся о нечто торчащее из земли. То был обломок камня, отчего-то никак не вписывавшийся в общую кладку. Запнувшись, Алекс повалился вперед. Прозвучал подозрительный скрежет, а следом и грохот от падения Алекса.

Марс, услышавший этот странный звук, удивленно обернулся. Даже сам грохот от падения насторожил его меньше, чем этот скрежет. Взгляд Марса опустился на Алекса и заметил рядом с ним раздвинувшиеся в разные стороны плитки камня. Все произошло буквально за секунду. Плитки раздвинулись, под ними появились подозрительные черные дыры, а из них на полной скорости вылетели стрелы. Так как некоторые из камней, откуда вылетали стрелы, были под наклоном, опасные наконечники разлетались в самых разных направлениях.

Прежде, чем Марс успел отреагировать, он ощутил неприятную боль в руке. Стрела, пролетев неподалеку от него, зацепила предплечье, оставляя после себя глубокую царапину.

Алекс, уже лежавший на каменном полу после падения, резко поднял голову. Так как ловушки находились справа и слева от него, и стреляли они снизу вверх, ни одна из стрел не была выпущена прямо в Алекса, хотя без своего удачного падения несколько из них легко могли бы оказаться запущены ему в голову или грудь.

— Марс! — испуганно выкрикнул Алекс, замечая рану на руке товарища.

Марс от боли весь съежился и отступил. Сделав этот шаг назад, он довольно четко ощутил, как один из камней под его ногой, словно рычаг, немного опустился вниз. Это осознание вновь заставило его насторожиться. Марс быстро приподнял голову и осмотрелся.

— Нужно обработать рану, — взволнованно произнес Алекс, поднимаясь на ноги. — Если инфекция попадет…

— Вода… — протянул Марс насторожено, ощущая некоторое колебание земли под ногами и довольно подозрительный плескающийся звук. — Она снова прибывает.

Алекс вздрогнул. Быстро подняв голову к тому месту, из которого в прошлый раз к ним примчалась вода, он заметил появившиеся, словно из ниоткуда ручьи.

Марс обернулся в том направлении, в котором они шли до этого момента. Возвращаться к прошлой стене было долго, но где-то впереди виднелась примерно такая же каменная преграда, отделявшая эту странную конструкцию от обрыва.

— К стене, — произнес Марс уверенно. Разогнавшись, он уверенно побежал вперед, а Алекс следом.

Странный звук все нарастал. В какой-то момент Марс уже довольно четко услышал плеск воды и, повернув голову влево, заметил волну, несущуюся им наперерез.

— Знаешь, — неожиданно закричал Марс, отчего-то начиная улыбаться, — какая сложность у этого этажа?

Алекс, нагонявший товарища, и потому видевший выражение его лица, настороженно ответил:

— Ловушки.

Марс усмехнулся. Добежав до долгожданного укрытия, он плотно прижался к каменной стене спиной и ответил:

— Именно. Есть тут одна небольшая закономерность, о которой мне рассказали храбрецы.

Алекс также прижался спиной к стене. Взгляд его машинально уставился вперед. Туда, откуда на них неслась на полной скорости волна.

— Какая?

— Если ты спотыкаешься о ловушку, — заговорил Марс, поворачивая с улыбкой голову к напарнику, — появляются стрелы, молоты и прочее опасное оружие, но если ты надавливаешь на ловушку, тогда в силу вступают более масштабные конструкции. Например, появившиеся из ниоткуда волны.

Алекс недоверчиво нахмурился. При виде этой загадочной счастливой улыбки он спросил:

— А тебе, кажется, это нравится, да?

Марс не ответил ничего. Вместо этого он улыбнулся еще шире и закрыл глаза.

— Больной уб… — заговорил Алекс, но закончить так и не успел. Волна обрушилась на них обоих внезапно. Она вновь прижала их к стене, вызывая довольно неприятное болезненное ощущение. Казалось, будто что-то невыносимо тяжелое давило на тебя, прижимая к твердой поверхности. Ты не мог дышать, не мог ничего видеть. Частично ты ощущал то, что утекающая влево и вправо вода пыталась утянуть тебя вместе с собой, но, цепляясь всем чем только можно за опору за своей спиной, ты пытался держаться на прежнем месте. Это занимало еще больше сил.

Когда вода вновь утекла, позволяя парням наконец-то открыть глаза и вновь начать дышать, они от усталости скатились по стене на пол.

— Чувствую себя уже уставшим, — произнес Алекс тихим хриплым голосом.

— И я.

Марс смотрел куда-то вперед, туда, куда тянулась их каменная опора, и видел там очертания невысоких деревьев. Из-за постоянно возникающих волн их ветви были частично обломаны, но стволы, вместе с плотно вросшими в землю корнями, были недвижимы.

— Побежали дальше, — произнес Марс.

— А если есть ловушки?

Медленно поднявшись на ноги, Марс вновь зачесал свои волосы и сделал глубокий вдох. Тело, действительно, уже чувствовало усталость, правда, эта слабость была не сравнима с той, какую он и Алекс испытывали еще несколько дней назад на этаже ниже.

— Просто беги, — совершенно спокойно и уверенно ответил Марс. — Быстро и не останавливаясь. Нам для начала нужно спуститься с этой каменной постройки.

Алекс усмехнулся. Подобный план звучал как раз в духе Марса, и в данной ситуации других вариантов он тоже не видел. Медленно приподнявшись с пола, Алекс оттряхнул свою одежду и ответил:

— Зиккурат.

— Что?

— Эта постройка называется зиккурат, хотя она и выглядит чуть иначе.

Марс усмехнулся, обернулся и произнес:

— Не умничай.

Он и Алекс встали в одну линию и, слегка наклонившись вперед, приготовились к забегу. Азартные и немного нервные улыбки появились на их губах. Будто одновременно сосчитав до трех, парни разом побежали вперед. Куда именно они бежали, было неизвестно. Впереди виднелись каменные возвышения, полуразрушенные стены, небольшие выступы в полу и череда леса где-то вдали. Так, не останавливаясь, Марс и Алекс помчались вперед несмотря на ловушки.

***

Только оказавшись внизу, Марс смог понять как именно выглядела та постройка, на которой они изначально оказались. Это было каменное многоступенчатое трапециевидное строение. От самого своего нижнего уровня оно постепенно возвышалось, и блок за блоком, словно ступенька за ступенькой, поднималось к более узкой платформе на вершине. Та сторона, вдоль которой бежали Марс и Алекс, была полностью прямая, но вот все остальные напоминали собой огромную лестницу.

— Идем? — спросил Алекс, заметивший неподдельный интерес Марса к этому странному строению.

Марс отвел взгляд от постройки и уверенно кивнул в ответ. Он и Алекс направились вперед, по очередной каменной трапе, расположенной между двумя разными частями леса.

«Если я помню все правильно, — задумался Марс, — то на этом этаже должна находиться Белая Змея. Если забрать у нее яйцо, можно получить одухотворенный редкий предмет».

Вскоре впереди показались фигуры незнакомых чтецов. Они толпились одной группой и о чем-то бурно беседовали. При виде посторонних Марс насторожился.

«Кажется, это и есть одна из причин, по которой на этом этаже постоянно кто-то находится».

Тем временем группа, преграждавшая путь, кажется, тоже заметила Алекса и Марса. Незнакомцы насторожились, развернулись к новым гостям этажа и выстроились в одну линию.

— А вы еще кто? — недовольно заговорил один из них. — Новички?

— Как видишь, — спокойно ответил Марс.

— Это наша территория, — угрожающе протянул другой, немного склоняясь вперед. — Проваливайте.

Алекс возмущенно похлопал глазами. Выступив вперед, он громко начал:

— С чего вы взяли…

Неожиданно парень ощутил, как чья-то рука хватается за его плечо. Обернувшись, он удивленно посмотрел на Марса. Тот выглядел серьезным.

— Уходим.

— Марс, — растерянно позвал Алекс, — ты чего?

Марс приблизился к своему товарищу и тихо заговорил:

— Я наступил на ловушку. Нужно найти убежище.

Алекс понял все без слов. Обернувшись, оба парня в полном молчании и довольно быстро направились прочь. Отойдя не так далеко от места столкновения с другими чтецами, они подошли к линии леса, быстро забрались на дерево и начали ждать.

— Эй, смотрите, — прозвучал крик других чтецов где-то со стороны, — вода пребывает!

— Что?! Но еще же не время!

— Стоп, а где эти…

Марс и Алекс, скрываясь под кроной дерева, могли видеть лишь постепенно прибывавшую воду. Вскоре весь этот поток обрушился на каменную тропу и смыл вместе с собой все, что удерживалось некрепко. Спустя какое-то время, когда вода отступила, Алекс посмотрел на Марса и спросил:

— Что теперь будем делать?

Марс задумчиво поджал губы. Откинувшись на ствол дерева, располагавшийся прямо за спиной, он ответил:

— Этот этаж поделен частями между различными группировками. Мы можем присоединиться к одной из них или остаться обособленными, но тогда нам придется действовать скрытно. Твой вариант?

— Если мы присоединимся к другим, — недовольно заговорил Алекс, — нас заставят сражаться в первых рядах. Конечно, лучше быть скрытными.

— В тебе говорит твоя трусость, но в этот раз я даже согласен. Тогда выступим ночью.

***

Впереди виднелась каменная стена. Подбежав к ней, Алекс резко развернулся, сложил руки в замок и слегка присел.

Марс, разогнавшись, подбежал к товарищу и, оттолкнувшись от его рук, забрался на каменную стену. Усевшись на ней поудобнее, он протянул руку вниз.

Алекс отошел назад, разогнался, оттолкнулся от стены и, схватившись за руку Марса, быстро забрался на нее. Проделав этот трюк, оба парня присели и затаились. Каменная стена, на которую они забрались, была чуть выше двух метров. Она была достаточно толстой и длинной. Будто разделяя весь этаж на две равные части она тянулась далеко на запад.

Собравшись с мыслями, Марс и Алекс встали, после чего быстро побежали вдоль стены. По правую и левую стороны слышались отдаленные голоса. Разные группы чтецов были отделены друг от друга стеной. В это время они собирались в центрах своих лагерей и обсуждали случившееся на их территории за весь день.

Благодаря мраку ночи, покрывавшему весь этаж, в отдалении, над кронами деревьев, был виден насыщенный оранжевый свет. Дым от нескольких крупных костров как по правую сторону, так и по левую, привлекал внимание. Удивляло то, что подобное было везде на этаже. Куда не посмотри, где-то скрывалась чья-то группа.

— Они даже не скрываются… — задумчиво прошептал Марс, не замедляя своего бега.

— Зачем скрываться, — заговорил в ответ Алекс чуть громче, — на этаже, где вместо монстров ловушки?

Марс затормозил. Заметив по правую сторону от стены человеческую тень, он быстро развернулся и соскочил на территорию левой группировки. Алекс, также заметивший приближавшихся людей, поспешил скрыться. Когда оба парня оказались на холодной густой траве, Марс шепотом ответил:

— На этом этаже все же не только ловушки. Здесь есть одно создание.

Развернувшись, парень быстрым шагом направился вдоль стены. Алекс, услышав его слова, жалобно застонал:

— Надеюсь, это не призрак или смерть с косой.

— Нет, — с усмешкой ответил Марс, — можешь не переживать. Оно длинное, ядовитое, хладнокровное.

— Что?

Неожиданно и Марс и Алекс замерли. Впереди, прямо по направлению их движения, появилась невысокая женская фигура. Довольно знакомый писклявый голос спросил:

— Значит вы все-таки начали восхождение?

Марс и Алекс молчали в удивлении. Девушка, преградившая им дорогу, была Бьянкой. Невысокая блондинка с двумя тонкими вьющимися хвостиками уперла руки в бока и довольно улыбнулась, будто бы ожидая какой-то реакции.

— Бьянка? — все же спросил Марс. — Почему ты здесь? Разве ты не ушла выше?

Девушка на мгновение задумалась. Приложив к своему подбородку указательный палец, она ответила:

— Что ж, я еще не получила свой редкий предмет на этом этаже, и пока не получу, дальше я ни ногой.

Марс слегка нахмурился. Подобный ответ ставил под сомнение радостность этой встречи.

«Значит она тоже хочет заполучить себе яйцо Белой Змеи?»

— Бьянка, — прозвучал посторонний мужской голос, — что там у тебя?

Из тени листвы медленным и ровным шагом вышел незнакомец. То был парень среднего роста и мускулистого телосложения. Глаза его были не большими, миндалевидными. Волосы темными, прямыми и длинными для обычной короткой стрижки. На поясе этого незнакомца, как и на поясе самого Алекса, висел меч, что было довольно удивительно для носителя дневника.

— Несколько знакомых лиц, — спокойно ответила Бьянка, поворачивая голову к своему временному союзнику.

— Знакомых? — удивленно спросил парень. Осмотрев фигуры Марса и Алекса, он будто сделал для себя несколько выводов, а затем недоверчиво спросил: — Тогда почему они крадутся, как крысы, по нашей территории?

Марс иронично улыбнулся. Недоверие незнакомца в подобной ситуации совсем не удивляло, но вызывало какие-то неприятные эмоции.

— Если бы вы оставили хотя бы одну дорогу, — заговорил Марс, — не пересекающуюся с чьей-то территорией, мы с удовольствием пошли бы по ней.

— И погибли бы, — ответил парень.

— Сетт… — недовольно протянула Бьянка.

— Почему? — вступил в разговор Алекс.

— Потому что, — взгляд Сетта переместился на парня в очках, — другие группы просто избавились бы от вас. Никому не нужны соперники.

— Соперники в чем? — продолжал расспрашивать Алекс. — Что-то я совсем ничего не понимаю.

Бьянка нахмурилась. Переведя взгляд с растерянного Алекса на почему-то виноватого Марса, она спросила:

— А ты понимаешь?

Марс посмотрел на девушку с неохотой. Тяжело вздохнув, он ответил:

— Белая Змея водится на этом этаже. Раз в несколько лет она откладывает яйца, из которых выпадают редкие одухотворенные предметы.

Алекс удивленно развернулся к Марсу и всплеснул руками. С голосом, полным возмущения он закричал:

— Ты знал, но не сказал? Не сказал! Ты хотел найти эту змею, да?!

— Только не ной, — со вздохом протянул Марс.

— Он совсем не меняется, — усмехнулась Бьянка, — да?

— Ладно, — подняв обе руки вверх, Марс вновь посмотрел на все еще настороженного Сетта, — раз так вышло, мы пойдем обратно и поищем другую дорогу.

Неожиданно тьму озарил свет. Сетт в мгновение ока вынул свою оружие из ножен и, подняв его, направил на Марса. Недлинный тонкий клинок неожиданно засиял голубым светом и, удлинившись будто с помощью какой-то способности, вытянулся вперед. Этот клинок оказался направлен прямиком на шею Марса.

Когда это произошло, Марс спокойно опустил взгляд на ярко сияющий клинок, недовольно сощурился и посмотрел на фигуру Сетта. Яркий свет, исходивший от оружия, достаточно ослеплял, и несмотря на это Марс все равно видел, что фигура Сетта не была окружена сиянием. Сияло лишь само лезвие меча, и все потому, что под ногами Сетта не было магического круга. Один лишь этот факт говорил о том, что оружие его было одухотворенным, и способность эта ему по-настоящему не принадлежала.

— Сетт, — настороженно протянула Бьянка, разворачиваясь к своему компаньону, — чего это ты делаешь?

— Я не знаю какие узы тебя связывают с ними, — все также строго говорил Сетт, не отводя взгляда от глаз Марса, — Бьянка, но эти двое вторглись на нашу территорию. Мы не можем быть уверены в том, что они не шпионы.

— И что ты собираешься делать с ними? — недовольно расспрашивала девушка.

— Поймать и…- Сетт перевел свой взгляд на Бьянку, и в этот же миг почувствовал неладное.

Марс и Алекс, заметив этот удачный момент, неожиданно быстро обогнули сияющее лезвие и приблизились к нападавшему. Алекс вынул свой меч из ножен и направил его на живот Сетта, а Марс тем временем, обогнув парня, обхватил его шею руками и тесно сжал.

Сетт и Бьянка замерли в изумлении. Девушка, совсем не ожидавшая подобного исхода, с удивлением для себя подумала:

«Быстро!»

— Мне, — низким холодным тоном заговорил Марс, — не очень нравится, когда к моей шее приставляют лезвие.

— Мне тоже, — произнес Алекс, готовясь в любой момент вонзить лезвие в плоть противника. — Как же я потом без него до безопасной зоны доберусь?

Бьянка машинально отступила на один шаг. Сколько бы она не думала об этом, она не могла понять в какой момент эти двое начали движение. Они будто переместились и оказались рядом со своим противником, хотя провернуть подобное без использования навыков или способностей для новичков было просто невозможно.

«Почему они такие быстрые? — вновь задумалась Бьянка. — Они ведь только недавно вошли в лабиринт. Не думаю, что они прошли больше нескольких этажей».

Неожиданно, будто осознав что-то, Бьянка приподняла правую руку и уверенно произнесла:

— Открыть рейтинг.

Перед глазами ее появилась долгожданная таблица. Проведя по ней пальцем, девушка опустила список вниз и наконец-то увидела нужные ей имена:

48. Имя: Марс. Количество очков: 99 950. Ранг: ZY.

49. Имя: Алекс. Количество очков: 130. Ранг: Yz.

— Марс! — изумленно вскрикнула Бьянка. — Откуда у тебя столько очков?

— Долгая история.

Неожиданно земля задрожала. Явно ощутив опасность, Марс и Алекс отскочили в разные стороны. К группе и без того напряженных лиц подошел еще один незнакомец, до этого момента скрывавшийся в тени. То был мужчина худощавого телосложения. Штаны его были коротки и напоминали своей формой восточные штаны алладины. Вместо верхней одежды, способной скрыть излишнюю худобу и торчащие ребра, этот парень носил короткий топ, а также странную черную мантию, капюшон которой скрывал его голову. Под ногами незнакомца был виден сияющий коричневым светом магический круг.

— Мы с удовольствием тебя послушаем, — произнес пришедший на помощь мужчина, — когда свяжем.

— Хьюго! — возмущенно вскрикнула девушка при виде активированной опасной способности.

— Бьянка, — строго произнес Сетт, переводя свой взгляд на растерянную напарницу, — ты видела их скорость. С какой стороны не посмотри, но они выглядят подозрительно. Мы не можем их так просто отпустить.

Бьянка плотно стиснула зубы. Мысленно она уже давно пыталась абстрагироваться от собственных эмоций и переосмыслить эту ситуацию. Учитывая все факты, не было никаких гарантий в том, что Марс и Алекс не предадут ее и не попытаются подставить.

— Ладно, — девушка протянула руку к кожаной сумке, висевшей на поясе ее коротких шорт, — Марс, Алекс, просто сдайтесь. Мы не навредим вам. Просто запрем до тех пор, пока не получим яйца Белой Змеи.

Вынув из сумки дневник, она раскрыла его и с отстраненностью во взгляде замерла. Марс, явно недовольный сложившейся ситуацией, нахмурился и спросил в ответ:

— Почему мы должны ждать где-то в стороне пока вы получаете все желаемое?

— Согласен! — решительно и даже как-то слишком настойчиво произнес Алекс, принимая боевую стойку. — Вы хотите сделать нас своими пленниками, и еще хотите, чтобы мы спокойно приняли это?

Марс удивленно посмотрел на товарища. В глазах Алекса впервые за долгое время была видна злость. В этот момент его явно что-то терзало, и что именно можно было понять по его же словам.

«Удивлен, — задумался Марс, — что он ведет себя так спокойно. У него такой взгляд… Больная тема?»

Бьянка сделала глубокий вдох. Под ее ногами появился уже знакомый ярко-розовый магический круг. Приняв боевую стойку, девушка сощурилась и без тени сожаления произнесла:

— Прости, Марс.

Первым напал Сетт. Выбрав себе в противники Марса, он уверенно бросился к нему. Марс в это время быстро вынул и открыл свой дневник. Неожиданно для себя он заметил, что Бьянка, высоко подпрыгнув, также бросилась на него в атаку с сияющим розовым мечом в руках.

Марс усмехнулся. Вознеся руку над своим дневником, он мысленно представил свое оружие, правда, представленное было далеко не мечом.

«Да, я популярен».

Неожиданно из дневника Марса появилось древко. Схватившись за него, парень быстро вытянул на себя длинное острое копье и, замахнувшись, метнул его куда-то вперед.

Сетт при виде оружия, несущегося ему на встречу, увернулся, но на этом копье не приостановило полета. Миновав фигуру одного противника, оно направилось ко второму, а именно к Хьюго, в тот момент готовившегося атаковать своей способностью Алекса.

Не ожидавший нападения с другой стороны парень успел среагировать лишь в последний момент. Между ним и копьем появилась земляная стена, ставшая его щитом.

В то же время Бьянка, обогнавшая в своем нападении Сетта, подлетела вплотную к Марсу. Парень уклоняться не стал. Лишь слегка присев и сжавшись, он позволил лезвию сияющего оружия вонзиться ему в плечо и, ударившись о кость ключицы, замереть.

Бьянка в ужасе затормозила. В одной ее руке был меч, прорубивший пусть и недостаточно глубоко, но зато довольно болезненно плоть жертвы, а в другой раскрытый дневник, из которого постоянно сочился, словно сияющая пыльца, розовый свет.

Неожиданно Марс протянул руку к дневнику Бьянки и уверенно выхватил его. Оттолкнув от себя девушку ногой, а, следом и захлопнув ее дневник, он дезактивировал ее способность и быстро побежал прочь.

Бьянка рухнула на траву. Удивленно подняв взгляд, она увидела лишь убегающую мужскую фигуру.

«Он подставился только для того, чтобы обезоружить меня?»

Осознав всю сложность и серьезность этой ситуации, девушка быстро пересела на колени и истошно закричала:

— Марс! Дневник!

Сетт медленно поднялся на ноги. Все произошло мгновенно. Единственное, на что он действительно успел обратить внимание, так это на летящее ему навстречу копье. После этого, а также после попытки избежать этой атаки, он осознал, что сражение уже было закончено, а Бьянка, потерявшая свой дневник, громко и возмущенно продолжала кричать в темноту.

Оглянувшись, Сетт заметил Хьюго, направлявшегося им навстречу. Напарник выглядел таким же растерянным и обеспокоенным, ведь его противник, во время этой странной атаки, также сбежал не сказав ни слова.

***

Вернувшись к тому месту, где они с Алексом еще недавно пережидали день, Марс устало сел на каменную поверхность. То была дорога, ведущая к зиккурату. Дорога, с которой все началось.

— Копье, да? — прозвучал голос неподалеку. Приблизившись, Алекс сделал глубокий вздох и попытался выровнять дыхание. — В прошлый раз был кинжал, и я еще не удивился, а вот копье…

Марс приподнял взгляд на своего напарника. В этот момент он как никогда прежде был рад тому, что Алекс был с ним на одной волне и с самого начала распознал его задумку.

— Это ведь это не одухотворенное оружие, — ответил Марс. — Так, железяка.

Алекс иронично улыбнулся и рухнул рядом на землю. Ответ его прозвучал расслабленно:

— Тебе бы на состязания по метанию копья записаться. Знаешь, как в империи Церцее. На Олимпийские игры.

— В Церцее есть Олимпийские игры? — удивленно спросил Марс.

— Да. Они называют это данью предкам. Убийственное зрелище, если честно. Состязания гладиаторов, метания в людей снарядов, купания с акулами, в общем, соревнования на выживание. Церцея ведь одна из самых кровожадных стран континента. Тебе ли не знать?

— Вот в метаниях снарядов в людей я бы поучаствовал.

— Ха, ха.

Марс закрыл глаза и отклонил голову назад. Взгляд его уставился на ночное небо, покрытое пеленой звезд. Это небо явно было не настоящим, но выглядело оно прекраснее любого вида из его родного города.

— Ты забрал с собой дневник Бьянки? — спросил Алекс, недоверчиво поглядывая на книжку, валявшуюся рядом с Марсом.

— Ага.

— Нехорошо.

— Почему?

Алекс тяжело вздохнул. Кивнув в сторону дневника Бьянки, он ответил:

— Украсть чужой дневник — это табу. Если сделаешь это, народ заклеймит тебя вором. Более того, в твоем статусе появится пометка: «Вор».

— Это как титул?

— Это очень плохой титул.

Марс устало пожал плечами. Склонив голову влево, он закрыл глаза и устало лег на спину. Его плечо все еще изнывало от боли, и рана явно нуждалась в обработке, но думать сейчас об этом он просто не хотел.

— Плевать. Я действовал на эмоциях. Если бы я просто оставил ее дневник, она бы вновь атаковала меня.

— Ты так легко раскидал всех, — с улыбкой протянул Алекс. — Я даже позавидовал.

— Конечно, — произнес Марс с улыбкой, не открывая глаз. — Не зря мы все это время тренировались на толпах зомби. Вряд ли на третьем этаже блуждал кто-то дольше нас.

— Как знать, как знать.

28. Охота за змеей

В округе стояла приятная тишина. Лишь стрекотание сверчков где-то внизу каменной платформы, а также щебетание птиц где-то в лесу наполняли молчаливое окружение приятной мелодией природы. Алекс, сидевший напротив Марса, задумчиво смотрел на своего более спокойного товарища.

Марс непринужденно и довольно охотно доедал из небольшой миски остатки приготовленной ранее пищи. Его раненое плечо было крепко перебинтовано, из-за чего правой рукой Марс двигал с некоторой неохотой.

— Ты, — заговорил Алекс, прерывая своим голосом тишину, — собираешься вернуть дневник Бьянке?

— Да, — не поднимая взгляда ответил Марс, — но не сейчас.

Закончив с остатками пищи, парень отставил небольшую деревянную миску в сторону и наконец-то взглянул на Марса. Тот выглядел немного встревоженным.

— А когда?

— Не знаю. Уверен, мы с ней все равно еще встретимся на этом этаже. Вот тогда и отдам.

Алекс сощурился. Присмотревшись к уверенному выражению лица Марса, еле различимому при лунном свете, он недоверчиво произнес:

— На лице написано, что что-то уже задумал. Хитрый жук.

Марс усмехнулся. Отклонившись назад, он приподнял правую руку и заговорил:

— Ну, раз я теперь вор…

Мысленно произнеся нужную команду, Марс призвал окно рейтинга. Длинный список со множеством имен, словно по команде, опустился к тому месту, где сейчас находились имена Марса и Алекса. Теперь при рассмотрении списка рядом с именем Марса можно было увидеть его новый титул. Выглядело это примерно так:

48. Имя: Марс [Вор]. Количество очков: 99 950. Ранг: ZY.

49. Имя: Алекс. Количество очков: 130. Ранг: Yz.

— Не вижу смысла, — продолжил Марс, — теперь строить из себя правильного.

— Что будем делать дальше?

Марс устало прикрыл глаза. Махнув рукой в воздухе, он автоматически закрыл рейтинг и ответил:

— Все зависит от нашей цели.

— Так ведь, — Алекс приподнял голову и совершенно спокойно посмотрел на Марса, — мы хотим заполучить яйца Белой Змеи, правда?

Марс удивленно замолчал. Ему казалось, что Алекс захочет покинуть этот этаж как можно скорее, и направиться дальше, а потому и этот ответ казался удивительным. Усмехнувшись, Марс заговорил:

— Как видишь, с данной целью действовать тихо не получится. Придется все-таки к кому-нибудь присоединиться.

— А так не хотелось.

— И то верно.

— Отправимся на рассвете, а сейчас немного отдохнем?

— Нет. — Выпрямившись, Марс серьезно взглянул на Алекса. — Если хотим увеличить свои шансы на успех, тогда до рассвета нам нужно еще кое-что сделать.

— Что же? — еще более настороженно спросил Алекс.

— Изучить и запомнить этаж настолько сильно, насколько это возможно.

— А если снова попадемся?

— Присоединимся сразу к тому, к кому попадемся.

***

Начало светать. На этом этаже солнце сменяло луну довольно быстро. Будто в считаные секунды оно появлялось на небосводе и освещало все вокруг.

Марс и Алекс медленно шли по тропе, ведущей к одной из самых многочисленных команд на этом этаже. Территорию этой команды они заприметили изначально. Охраны по периметру здесь было больше, чем где бы ни было еще.

Впереди показалась мужская фигура. Незнакомый чтец стоял посреди тропы с длинным копьем в руке. Подобная картина выглядела забавно, ведь чтецы нечасто та