Наемница из клана Прайд (СИ) (fb2)

Наемница из клана Прайд Севастьянова Екатерина

ГЛАВА 1

Наша встреча была назначена в полночь в сумрачном городе Муссоне, давно заброшенном колониальными магами. Люди обходили это место стороной за тысячу ярдов, одна мысль о живущих здесь чудовищах рождала в их душах животный страх. Демоны и чистокровные маги тоже не имели ни малейшего желания связываться с сумрачной нечистью, которая поселилась в городе после ухода колонистов, поэтому наведывались они сюда крайне редко и, как правило, становились жертвами голодных монстров. Так что за последние годы Муссон превратился в отличное убежище для преступников со всего света, отбросов магического общества, контрабандистов, кочующих по всему миру убийц, охотников за головами и… собственно меня — Лианы Анабель Прайд, прирожденной наемницы с даром смерти, бежавшей от своего клана и незавидной судьбы несколько лет назад.

Маргиналы не боятся сумрачной нечисти, тут наоборот — нечисть боится нас. Лично мне нет никакого дела до того, кто живет со мной по соседству — безумные кровопийцы, ожившие трупы или пожирающие плоть рогатые монстры. Пока нечисть не вторгается на мою территорию и не пытается сожрать меня во сне, мы мирно сосуществуем друг с другом. А когда мирное время заканчивается, я спокойно берусь за лопату и рою могилки на заднем дворе.

В общем, встречу с нанимателями — представителями Изерийской империи, которые выслеживали меня на протяжении последних двух месяцев, а после активно добивались личной встречи, используя неофициальные каналы связи — я назначила в центре города, в одном из процветающих баров, где каждую ночь собиралась разумная нечисть со всей округи. Это место я выбрала неспроста. Демоны не лучшая компания для бывшей наемницы из клана краймеров. А демоны-изерийцы компания просто преотвратная. Так что нечисть — мой гарант безопасности. Демонов с недобрыми намерениями, посмевших заявиться в мертвый город, «любимая» нечисть сожрет с особым удовольствием.


Ровно в полночь я была на месте. Заняла дальний столик практически в самом углу душного и насквозь провонявшего кровью бара, рядом с окном, через которое в случае непредвиденных обстоятельств будет легко сбежать.

Демоны ждать себя не заставили и появились в баре через пару минут после моего прихода. Высокие, статные и черноволосые мужчины. Истинные потомки демонов Большой Луны. По всей видимости, нечисть их не пугала, они оценивающе осмотрели бар и почти сразу потеряли интерес к творящейся здесь вакханалии. Их интересовала исключительно моя персона, что немного да нервировало. К слову, и на верещащего мужичка, которого нечисть поедала живьем, разрывая на части, они тоже никак не отреагировали.

— Мисс Прайд? — приблизившись ко мне, уточнил один из высших демонов на ломаном сумрачном диалекте. Его сопровождающие расселись по всему бару, пристально наблюдая за нами, но при этом сохраняя дистанцию.

— Возможно мисс Прайд, — уклончиво ответила я, всматриваясь в резкие, поистине звериные черты лица молодого мужчины. — А возможно и нет. Все зависит от того, кто вы и чего хотите.

— Меня зовут Самуэль Иара, — представился демон, протягивая свою когтистую лапищу для рукопожатия.

Я мрачно усмехнулась. Как необдуманно с его стороны протягивать руку краймеру, то есть мне, чье прикосновение губительно. Он либо идиот, либо пытается втереться в доверие. Хотя, по сути, он и во втором случае — идиот. Краймеры никому не доверяют, тем более демонам, и это общеизвестный факт.

Наверное, мне стоит сперва пояснить — кто они вообще такие, эти изерийские демоны, и для чего так настойчиво искали со мной встречи? Здесь все просто. Множество лет назад наш мир — Земной мир — населяли исключительно люди и маги, а также существа, созданные с помощью проклятий и древних чар, но однажды сферы миров соприкоснулись и открылся портал, который позволил не только демонам Большой Луны, но и всякой нечисти из других миров пробраться на наши земли. Коренные жители, как ни странно, приняли всех радушно, ведь наш мир умирал, магия исчезала, а кровь лилась рекой из-за нескончаемых войн. Демоны установили господство над всеми крупными королевствами юга, а позже запада и востока, оставив без внимания лишь север. Мируэль Иара — первый император Изерийской империи, а ранее Изерийского Королевства, объединил тысячи народов, рас и существ, испокон веков воюющих друг с другом. Он освоил новые территории, прежде никем не изведанные. Создал величественное государство с развитой магией и технологиями, добился межрасового равноправия и положил конец разрозненным войнам. На протяжении восьми веков ему поклонялись и люди, и демоны, его все знали, уважали и ценили. Но семь лет назад Мируэль Иара скончался. В уже преклонном даже по демоническим меркам возрасте. И тогда на престол взошел его старший сын — Кларэль… который постепенно разрушил все, что столетиями создавал отец. Чистокровный Кларэль Иара наделил всех демонов безграничной властью, сравнял людей со скотом, магов с рабами, а многие безобидные расы приказал безжалостно истребить. Теперь демонов боятся и ненавидят, и не только на территории Изерийской империи, но даже здесь в Независимом Сумрачном Королевстве и на севере, который никогда не привлекал демонов.

У Мируэля пятеро сыновей. Трое из них — Винкель, Тимуэль и Нарэль — полностью и безоговорочно поддержали старшего брата, нового императора, его законы и ужасные порядки. А вот четвертый, внебрачный сын от человеческой женщины, не захотел мириться с новыми устоями. Он задумал совершить государственный переворот, занять престол и вернуть империи былую свободу. Но для того чтобы свергнуть чистокровных демонов с престола, которых поддерживают такие же чистокровные высшие чины империи, при этом не начав войну и избежав гибели многомиллионного мирного населения, полудемону-получеловеку нужны могущественные союзники. Например, краймеры.

— Рад, что вы согласились на встречу, мисс Прайд, — улыбнулся мне внебрачный сын первого императора. — Вас было очень непросто найти и еще сложнее с вами связаться.

— Я избегаю демонов, — пожала плечами в ответ. — Ваш народ в последнее время стал слишком жесток ко всем нижестоящим расам.

— Смена власти привела к неприятным последствиям, — не стал отрицать Самуэль.

— Но полагаю, вам уже известно о моем намерении восстановить Изерийское государство.

— Более чем.

— И мне потребуется помощь краймера в решении одного вопроса, а если быть точнее, то в устранении высшего эшелона империи, поэтому я хочу заключить с вами контракт, — демон протянул мне свиток, искрящийся черной магией, — как прежде заключал его с краймерами вашего клана.

— Я больше не занимаюсь исполнением контрактов, — отрезала категорично. — Наймите любого другого краймера. Или простого наемника — в Муссоне их полно.

Демон покачал головой.

— Мне не нужен простой наемник, мисс Прайд. Мне нужна надежная, проверенная и сильная наемница исключительно из клана краймеров, в совершенстве владеющая языками, черной магией и оружием. И так уж вышло, что ваша кандидатура подходит идеально. Я искал вас по всему Сумрачному Королевству не просто так и именно с вами намерен заключить контракт.

— Мне жаль, господин Иара, но я больше не занимаюсь исполнением контрактов! — повторила снова, на этот раз куда громче и тверже, привлекая к нам внимание скучающей нечисти.

Я сбежала из клана, от законов краймеров и традиций, от старейшин и безумных мужчин не для того, чтобы вновь возвращаться к черной работе наемника. Краймерами не становятся — это не добровольный выбор. Увы, краймерами рождаются. В девяноста процентах случаев рождаются мужчины и только в десяти — женщины. С детства нас обучают сражаться, убивать и исполнять любые контракты нанимателей. Нас отлучают от матерей и приучают к самостоятельной жизни буквально с пеленок. Выживешь — молодец. Не выживешь — ну и ладно. Если у мальчиков не просыпается магия к четырем годам — их убивают, ибо краймер без магии бесполезное существо в глазах Тьмы. Если у девочек не просыпается магия, их отправляют в женскую общину клана и по достижении четырнадцати лет используют как сосуды для вынашивания детей. Так случилось с моей матерью и с младшей сестрой. Их магия не проснулась. Я почти не знала мать, не могла с ней видеться, не могла говорить — это было запрещено. А нарушение любого запрета в клане каралось столь жестоко, что невозможно описать и больно вспоминать. Мы встречались лишь в Восходящую ночь, раз в год. В ночь, когда женщины общины ложатся под всех краймеров по очереди, а после от самых сильных из них рождаются дети. В клане процветало кровосмешение. Братья с сестрами, отцы с дочерьми. Мать умерла при родах восемнадцатого сына, а сестра в одну из таких Восходящих ночей. Мне повезло чуть больше, моя магия пробудилась в три года… но на этом везение закончилось.

Я пыталась сбежать из клана шестнадцать раз. Пятнадцать из них оказались провальными и оставили на моем теле неизлечимые шрамы. Но сбежать у меня все же получилось, не без помощи сторонних магов, но получилось. Обычно из клана не уходят. Подобное недопустимо для краймера. Лишь смерть освобождает от обязательств перед Тьмой.

— У нас с вами есть один общий знакомый, — удивил меня демон высшей касты. — Его зовут ХанЯщер. Бывший маг-наемник из клана Ночи. Он сказал, что вы его должница. А также заверил, что вы заключите со мной магический контракт в уплату долга.

Я помрачнела.

До чего же тесен мир… ХанЯщер — один из тех магов, кто помог мне сбежать из клана, а после снять все чары слежения, заклинания связи и деактивировать вшитые под кожу маячки, взрывающиеся при малейшей попытке их извлечения. Поэтому, да, опытному наемнику из клана Ночи я была обязана жизнью. Но в условиях сделки трехлетней давности никем не было обговорено, что мой долг чистокровному магу плавно перетечет в помощь высшему демону-изерийцу императорской крови.

— Вы один из лучших краймеров, Лиана Прайд, известных Северу, а краймеры лучшие среди наемников. Гении конспирации. Ходячие детекторы лжи. Искусные убийцы. И вы нужны мне на территории империи. Тем более что здесь вас, — демон обвел рукой душное помещение, где в одном конце дожирали труп мужика, а в другом — предавались страсти дети сумрачного леса, — ничего не держит. Вы загнаны в ловушку, живете на руинах древнего города вместе с нечистью, от которой нормальные маги бежали бы в ужасе. Вы боитесь выйти за пределы Муссона, боитесь своего клана? Я вас понимаю. Но вы не можете жить так целую вечность. — Демон подался вперед, доверительно заглянул мне в глаза. — Вы слишком молоды, чтобы погрязнуть в этом «прекрасном» месте. Я предлагаю вам выход, защиту от клана, новую жизнь и работу. Высокооплачиваемую, разумеется, но не деньгами. Я знаю, что деньги вас не интересуют, хоть это и редкость для наемницы, поэтому у меня есть предложение получше.

— И какое же? — проявила я чисто женское любопытство.

— Вы принимаете контракт, а я обещаю рассмотреть любой способ оплаты, какой вас только устроит. Хотите вступление краймеров в межрасовое соглашение?

— Упаси меня трехглазый жрец от таких желаний!

Ненавижу краймеров. Ненавижу все, что связано с ними.

— Хотите собственный дом, квартиру или имение в Изерийской империи?

— Меня вполне устраивает общество нежити, если вы еще не заметили. Молчаливые соседи, которые умеют хранить тайны. И как я уже сказала ранее — не люблю демонов. А империя ими кишит.

— Хорошо, — не сдавался младший семьи Иара. — Может, хотите власти? Все краймеры ее хотят. Место советника или возглавлять одну из армий империи?

— Заманчиво, — съязвила я, — но армия демонов опять же не в моем вкусе.

— Тогда предложите сами, мисс Прайд. Чего желает ваше сердце?

— К сожалению, оно желает невозможного.

— А именно?

— Тотального уничтожения краймеров.

Самуэль Иара замешкался.

— Вы хотите уничтожить свою расу? — Непонимание в его взгляде сменилось отчетливым недоверием. — Свой клан и свою семью?

— Именно, — подтвердила я холодно, — всех краймеров до единого. Всех без исключения.

— Это… — демон постучал острыми когтями по столу, — сделать непросто… Краймеры живут в кланах. А один краймер стоит целой армии вооруженных солдат экстра-класса.

— О, поверьте, — улыбнулась ему мило, — я это знаю. Как и то, что краймеры чувствуют опасность задолго до ее наступления, что краймеры способны менять личины, перенимать чужую память, убивать прикосновением, насылать проклятия на тысячи существ — магов, людей, демонов — одновременно, профессионально и незаметно. Кланы краймеров фактически неуязвимы. Истребить их невозможно, в этом и состоит проблема.

И тут демон сказал то, чего я никак не ожидала услышать:

— To, что невозможно для Сумрачного Королевства, вполне возможно для технологически и магически развитой Изерийской империи. Уничтожить краймеров непросто — это верно, но вполне реально. Заключим контракт. — Самуэль вновь протянул мне до боли знакомый свиток. Подобные свитки я видела ежедневно на протяжении всей своей осознанной жизни — заказы на грабежи, убийства, похищения. — И в случае успешного его исполнения, я обещаю, что вы останетесь единственной представительницей своей расы.

— И я должна поверить вам на слово? — Я скептично заломила бровь. — Вам? Полудемону, изгнанному из империи собственным братом?

— Никому не верьте на слово, — посоветовал он, — пропишем ваши условия в контракте. В случае их неисполнения вы знаете, что меня ждет- сначала муки, потом смерть. Соглашайтесь, мисс Прайд. Терять вам все равно нечего.

Я взяла свиток, сдернула черную ленту, развернула магический пергамент и внимательно принялась читать условия предлагаемого контракта.

Стать международной шпионкой? Вмешаться в структуру власти чужого государства, на территории которого краймеры находятся вне закона, ибо признаны сверхопасной расой? Уничтожить более десятка высших чинов, наделенных безграничной властью и магией? Помочь демону-изгнаннику, внебрачному и незаконному сыну великого императора, взойти на престол? Да это же самоубийство! Скорее всего, меня казнят на центральной площади или бросят в темницу на съедение изголодавшимся крысам. Хотя в восьмидесяти процентах случаев жизнь одиноких наемников именно так и заканчивается — на плахе или в тюрьме, — в оставшихся же двадцати она заканчивается еще хуже.

— Ну так что? — поинтересовался демон, заметив, что контракт я изучила досконально. — Вы согласны?

Я сложила руки на груди и в задумчивости откинулась на спинку грязного стула. Согласна ли я пойти на верное самоубийство, руководствуясь призрачным шансом на успех, который поможет поставить крест на расе самых жестоких магов в истории? Ответ очевиден. Краймеры отняли у меня слишком многое, превратили меня в чудовище. Я засыпаю с кинжалом под подушкой и просыпаюсь с кинжалом наизготове. Рано или поздно ищейки клана меня найдут — Муссон с каждым годом становится все более известен — и когда меня найдут… шанса на очередной побег уже не будет. В лучшем случае меня ждет казнь, в худшем — судьба сосуда для будущих детей клана, солдатов Тьмы, лишенных чувств и эмпатии.

— Мне потребуется новая личность, — сообщила я нанимателю, внося коррективы в условия контракта. — Документы, деньги, жилье и прикрытие.

— Вам предоставят все необходимое по прибытии в столицу Изерийской империи.

— Что насчет связного?

— У меня много доверенных. Вас встретят и обо всем проинформируют.

Вытащив из ножен кинжал, я закрепила контракт кровью, после передала кинжал из

полуночной стали демону, предлагая ему последовать моему примеру. Самуэль Иара не мешкая вспорол ладонь, после чего сжал ее в кулак, позволяя каплям крови стечь на ворсистую бумагу.

— С вами приятно иметь дело, — улыбнулся он.

— А вот с вами не очень, — не стала кривить душой я.

— Не любите демонов, я понял.

— Нет. Не люблю тех, кто прибегает к услугам наемников.

Когда контракт, охваченный сизым пламенем, дотлел, прожигая поверхность стола, черная метка краймера вспыхнула на моей шее, связывая меня с высшим демоном незримыми нитями магической сделки до тех пор, пока все условия контракта не будут приведены в исполнение.

ГЛАВА 2

Волнение нарастало с каждым часом. Я то и дело выходила на палубу, спрашивала у матросов, сколько времени осталось до прибытия в порт Арт-Ридер, в центральный порт Тан-Града, столицы Изерийской империи. В детстве я мечтала увидеть этот город контрастов, почувствовать себя полноценной частью его общества. Я мечтала о светлой силе, которая по дуновению ветра искоренила бы истинное зло из магии краймеров, даровала бы мне шанс на жизнь, лишенную оков, в самом богатом и прославленном городе мира, где демоны и люди живут рука об руку, где магия тесно переплетается с нанотехнологиями, где драконов можно встретить чаще, чем попрошаек на улицах, где раньше все были равны — и гномы, и беженцы Большой Луны, и лесные дриады. Прекрасный город… был когда-то. После смены власти многое изменилось не в лучшую сторону. Бешеные налоги на проживание в столице, строгая иерархия рас, сокращение рабочих мест для людей ввиду замены их магией и роботами, узаконенный произвол демонов, возобновление рабства и публичной казни.

Весь путь от прибрежного города Муссона до столицы Изерийской империи в целом занял у меня чуть больше трех недель. Несколько дней по воздуху, остальное время по воде на торговом судне, куда капитан принял меня на борт за небольшую плату без документов и лишних вопросов — тесное знакомство с контрабандистами пошло на пользу.

По прибытии в порт Арт-Ридер я связалась с доверенным демоном Самуэля Иара, который должен был меня встретить и помочь с поиском новой личины… точнее мага, с которого придется скопировать личность, вплоть до памяти и самых сокровенных воспоминаний. Я могла бы пойти более легким путем и просто изменить свою внешность с помощью иллюзии, замаскировать отличительные черты краймеров под иллюзорной маской — это быстро и безболезненно, но очень рискованно. Многие высшие демоны различают иллюзии и некоторые чистокровные маги тоже. Так что с маскировкой придется серьезно потрудиться. Внешность краймеров довольно приметна — слишком бледная кожа, слишком выразительные черные глаза с отражением самой Тьмы. А уж об излучаемой нашей расой энергии даже и говорить не стоит.

Пока дожидалась демона, с удовольствием побродила по «торговому городку», расположенному на побережье Кровавого моря, где прилавки ломились от обилия рыбы, сладких пряностей, сочных фруктов, дешевых сувениров, ярких южных нарядов и всевозможных украшений ручной работы, а также редких магических минералов, добытых из глубоких недр океана.

Обменяв ерны, северную валюту, на сотнеры, я купила парочку востребованных в работе наемника эликсиров, которые в Сумрачном Королевстве можно найти разве что на черном рынке у торговцев запретными веществами, и то за баснословную сумму денег. Алхимические ингредиенты в неразвитых Королевствах стоят очень дорого.

Когда на зорг пришло сообщение: «Транземная линия № 22, капсула РА5», я вернулась к пристани и с помощью заклинания незаметной тенью проскользнула мимо поста стражей внутренней безопасности Тан-Града, где проходила тщательная проверка документов всех вновь прибывших в город магов, вампиров и прочих существ. Отыскав подъемную площадку, я без труда добралась до двадцать второго яруса воздушной магистрали, где меня уже дожидалась двухместная летающая капсула с мерцающим номером на боковой панели «РА5».

— Лиана Прайд? — уточнил худощавый демон, как только я забралась на пассажирское сиденье полностью прозрачной капсулы с интерактивной панелью управления.

— Да, — подтвердила я, снимая черный палантин, до этого момента прикрывающий волосы и часть лица. — Лиана Анабель Прайд.

— Серьезно? — почему-то засомневался демон преклонных лет. — Такая юная леди — личный краймер господина Иара?

Слово «личный» мне не понравилось, но вдаваться в детали я не стала.

— Верно, — кивнула в ответ, делая вид, что не замечаю, с каким интересом меня рассматривает доверенный.

Демон казался старым и хилым. Его темные волосы уже изрядно тронула седина, у впалых глаз залегли глубокие морщины, лицо осунулось, потеряв свойственную демонам привлекательность. Но мои внутренние инстинкты вовсю сигнализировали об опасности — рядом находился хищник физически гораздо сильнее меня, но слабее магически.

 — Вы выглядите очень молодо, Лиана Анабель Прайд, — заметил мужчина, слегка нахмурившись. — Почти как моя дочь, а той и шестнадцати лет нет…Не поймите неправильно, но я должен спросить. Сколько вам лет? Не хотелось бы использовать малолетнюю магиню в кровавых планах господина. Совесть мне этого не позволит. Я лучше найду взрослого наемника, пусть и не краймера.

Теперь пришла моя очередь удивляться. Я в изумлении посмотрела на изерийца. Демоны часто выступали в качестве нанимателей краймеров. И они не гнушались использовать детей для грязной работы. Мне едва ли исполнилось семь лет, когда демон-изериец впервые предложил мне высокооплачиваемый контракт, в условиях которого от наемника требовалось далеко не полевые цветочки собирать. В кланах у краймеров нет права отказаться от контракта без риска быть повешенным. Пять тебе лет, или тридцать, или шестьдесят — ты либо принимаешь контракт, угождая старейшинам клана и исполняя волю Тьмы, либо твое тело болтается в петле на эшафоте в назидание остальным. А еще ты можешь попытаться сбежать, как это сделала я, но, скорее всего, тебя найдут, и тогда ты будешь молить о быстрой смерти.

— Внешность краймеров неизменчива на протяжении практически всей жизни, — поведала я обычно не разглашаемую информацию, просто чтобы избавить себя от новых вопросов. — Мне двадцать восемь.

Но до конца жизни выглядеть я буду лет на семнадцать. Не могу однозначно сказать — хорошо это или нет. Иногда внешность помогает, а иногда играет против меня. Вспомнить хотя бы клан Альпаки, представители которого пожирают юных магинь каждое полнолуние. И на северном континенте таких кланов полно (существенный минус нецивилизованных государств). Выйдешь на улицу ночью, и тебя обязательно захотят либо сожрать, либо принести в жертву, либо совокупиться с тобой под луной. Даже при огромном желании я бы вряд ли смогла подсчитать все случаи покушения на мою жизнь. А жизнь у краймеров, кстати, долгая, если не брать в расчет огромный риск преждевременной насильственной смерти. Без магической подпитки, то есть без ритуальных убийств и многочисленных жертвоприношений детей и девственниц, рядовой краймер может прожить до трех, а иногда и до четырех сотен лет, что практически сопоставимо с продолжительностью жизни низших демонов.

— Вам двадцать восемь? — в смятении переспросил изериец.

— Да, — равнодушно подтвердила я.

— Никогда бы не подумал! — Демон, кажется, удивился. Но оно и понятно, о краймерах мало что известно, тем более южанам. — Меня зовут Герц Шали, я доверенный господина Иара.

И мужчина по южному обычаю протянул мне руку для рукопожатия. Ох, не люблю такие моменты.

— Прикосновение краймера убивает, — вежливо напомнила я.

— Но вы в перчатках.

Да, в перчатках. Черных, сверхпрочных и эластичных перчатках, с металлическими нитями на пальцах. Но есть один минус… смертельный причем.

— Перчатки спасают не всегда, — предостерегла я демона, исходя из собственного довольно печального опыта. — Иногда бывают осечки. А вы мне понравились, не хотелось бы вас убивать. К тому же я не знаю, как управлять этой летающей штуковиной, и ума не приложу, куда мне потом спрятать ваш труп.

Руку мне пожать больше не предлагали. И вообще отсели от меня как можно дальше.

Демон активировал панель управления капсулой и включил городское пилотирование. Ремни безопасности тотчас же обвили мое тело, подобно змеям, намертво приковав к жесткому креслу. А дальше… дальше я поняла, что предпочитаю ходить пешком. Летающая капсула за считанные секунды разогналась до запредельной скорости, немыслимым маневром врываясь в поток таких же капсул на воздушной магистрали двадцать второй транземной линии.

А в Сумрачном Королевстве только недавно появились машины и зорги… Машины управлялись магией — людские технологии на севере в принципе отсутствовали — а зорги имели ограниченный функционал: мобильная связь с частыми перебоями, камера, несколько приложений и никакого выхода во всемирную сеть.

***
Агно дэр Айи.

Квартал Магов, Тан-Град.


— Она выживет? — спросил Агно, не в силах отвести напряженного взгляда от человеческой магини.

— Вероятней всего, нет.

Девушка извивалась на полу, тихо всхлипывая, отчаянно впиваясь зубами в жесткий кляп. Слабое тело не могло справиться с магическими путами низшего демона. Агно не приемлил насилия и не переносил вида женских слез, несчастная юная магиня вызывала у него бесконечную жалость.

Когда общество демонов раскололось на две части — одни возрадовались безграничной власти, которую даровал их расе Кларэль Иара, а другие не пожелали возвращаться к устоям Большой Луны, — Агно с ужасом наблюдал, во что превращается его раса и кем становятся демоны, почувствовавшие кровь и вседозволенность. В монстров! Разумные, образованные существа превращались в монстров, коими были их предки, правившие Большой Луной.

— Какой процент выживаемости после снятия личины? — Агно не терял надежды. Он не был монстром, не желал власти… в отличие от его хладнокровного собеседника.

— Полагаю, что минимальный.

Предводитель клана Оэ, вампиров южного континента, оценивающе посмотрел на девушку, человеческую магиню, которая, по его мнению, идеально подходила краймеру для снятия личины. Да, она человек и это серьезный минус, но работает в городской страже криминалистом, приближена к капитану и имеет доступ к архиву города. Превосходная личина, под которой краймер сможет оставаться незамеченным на протяжении очень долгого времени. Ну а то, что личина умрет, ибо краймеры безжалостные создания Тьмы, Оэ не особо тревожило.

Предводитель южных вампиров не терзал себя муками совести, он действовал во благо своего клана и не считал жертв. А клану не выгодно правление Кларэля Иара. Новый император за последние годы настроил против себя всех вампиров и юга и севера.

Клан Оэ первым поддержал притязания на престол младшего из семьи Иара, полудемона, который спас не один клан от проклятья Солнца, избавив вампиров от исключительно ночной жизни. Другие кланы последовали примеру Оэ и встали на сторону Самуэля Иара, но полукровный демон вопреки их ожиданиям отказался от войны. Вампиры уважали решение Самуэля сохранить жизнь мирного населения и не устраивать бойню, но гуманных взглядов не разделяли. Будь их воля, они бы уничтожили весь Тан-Град ради быстрой победы над сынами Большой Луны.

— Тьма… — вдруг произнес вампир, шумно втянув носом воздух. — Тьма идет…

— Всего лишь наемница, — недовольно проворчал Агно, так же как и вампир, ощутив приближающуюся опасность. Демонический слух уловил шаги Герца Шали и сопровождающей его магини.

— Краймеры — дети Тьмы. — Вампир обнажил клинки и завел их за спину, готовясь к стремительной и скрытой атаке. Если слухи о наемнице верны, то дополнительные меры безопасности не помешают. — Тьма беспощадна. С ней невозможно договориться. Уж я-то знаю.

— Убьешь краймера, — пригрозил Агно, — и свои клинки из задницы месяц будешь выковыривать.

 Вампир плотоядно усмехнулся. Он наслышан о приглашенной Самуэлем наемнице. Клан Оэ тесно общается с кланом Сумрачного Королевства, а в Сумрачном Королевстве знают о молодой наемнице из рода краймеров. Она убивает нанимателей, по крайней мере, так говорят. Но говорят так лишь вампиры. Клыкастые слухи не распространяют, да и вообще к другим расам относятся презрительно.

Первым на пороге квартиры человеческой магини появился Герц Шали, он же бывший советник покойного Мируэля Иара. Вампир встретил его напряженным взглядом, крепче сжимая клинки за спиной… А вслед за демоном в квартиру зашла она. Наемница севера. Юная и прекрасная Тьма, увидев которую вампир забыл о смертельной опасности, впервые в жизни забыл об осторожности. Он невольно опустил клинки, поедая глазами желаемую добычу. Стройная и грациозная молодая женщина, с тонкой талией, упругими мышцами и сердцевидным лицом. Кожа белоснежная и атласная, как у истинной северянки. Волосы угольно-черные до плеч. Оэ ощущал девственную кровь. И яд в ее крови. Это сочетание будило в нем зверя.

— Лиана Прайд, — представил наемницу бывший советник императора, — личный краймер Самуэля Иара. — После Герц указал на низшего демона. — Это Агно, он введет вас в курс дела и будет помогать по мере возможности.

Агно улыбнулся наемнице, чуть склонив голову в знак приветствия.

— А это — господин Оэ, предводитель клана южных вампиров… Лучше держись от него подальше.

Девушка скептично посмотрела на господина Оэ, от которого ей так любезно предложили держаться подальше. Вампиры частенько переходили ей дорогу, но такие древние, как этот, еще никогда.

— Любите сосать кровь молодых и невинных дев, господин Оэ? — обволакивающе нежным тоном поинтересовалась юная наемница у предводителя клана. — Мне начинать закупать чеснок, святую воду и осиновые колья?

— Все это чушь. Людские байки. От вампиров нет спасения.

— Возможно. — Лиана пожала плечами. — Но осиновый кол в сердце гарантированно отобьет у вас желание присосаться к моей шее.

Простая смертная язвит… ему! Предводителю тысячелетнего клана! Оэ мотнул головой, не понимая, что с ним творится. Он смотрел на порождение самой Тьмы, смотрел в ее черные глаза, в которых растекалась ртуть, и не мог справиться с наполняющим его желанием. Тягостным и сладким. Хотел к ней прикоснуться, припасть губами к изящной шее. Укусить, слизать кровь, поцеловать, сделать своей. Будь она ведьмой или дриадой, предводитель клана решил бы, что его околдовали… но у наемницы нет таких сил. Да и по правде говоря, тысячелетний вампир уже давно невосприимчив к любовным чарам и дурманам.

Человеческая магиня, чью квартиру так безбожно захватили варвары, вновь закричала что есть мочи, извиваясь на мягком ковре между журнальным столиком и потертым от времени оливковым диваном. И даже жесткий кляп не заглушил ее отчаянного крика. Нервы девушки сдали окончательно.

— Что здесь происходит?! — Лиана только сейчас заметила пленницу. — Кто она такая? Почему связана?

Наемница оставила рюкзак с немногочисленными пожитками, оружием и эликсирами у двери, там же сняла и бросила на кресло кожаную куртку с вышитым на спине орнаментом пятиконечной звезды.

 После чего быстрым шагом миновала вампира, который едва сдержал порыв заключить ее в убийственные объятия, и, не обращая внимания на Агно, с любопытством изучающего каждое ее движение, опустилась на колени перед связанной магиней.

— Это ваша новая личина, мисс Прайд, — пояснил Герц Шали. Он знал, что наемнице не понравится такой расклад, но был согласен с Оэ.

— Она же человек! — резонно возмутилась Лиана, с болью в сердце осматривая вынужденную жертву в политической игре высших демонов. — С такой личиной я долго в городе не протяну. Любой демон имеет право забрать человеческую жизнь.

— Понимаю, — встрял в разговор Агно. — Вы ожидали как минимум чистокровного мага, но господин Оэ, уже имевший дело с краймерами, заверил, что эта магиня — наилучший вариант из всех возможных. Минус, что человек, но плюс, что работает с городской стражей.

Лиана в замешательстве обернулась к Агно.

— Люди не выживают после снятия личины, чтоб вы знали. Я наемница, а не бездушная убийца.

Вампир насмешливо вздернул тонкую бровь, хотел спросить: «А есть ли разница?», но расстраивать вожделенную магиню не стал. Не смог бы… Он не знал о женщинах- краймерах в достаточной мере и об их чарах, которые хуже любовного зелья воздействуют на всех сынов Тьмы и Ночи, опутывая их сознание колючей проволокой, протыкая их сердца невидимыми стрелами с наконечниками, пропитанными ядом страсти.

***
Двумя часами позже.


Агата Бетслер.

Квартал Магов, Тан-Град.


Агата понимала, что это конец. Неминуемый и необратимый. Привкус смерти горчил на языке, горло саднило, а боль от пут пронзала тело, разливаясь по венам жгучей смесью отчаяния и страха.

Они спорили. Очень долго спорили о ее судьбе — демоны и вампир, вампир и наемница, наемница и демоны. И в итоге подписали Агате приговор. Думала ли она когда-то, что умрет вот так? В своей квартире, в ночной сорочке, связанная и беспомощная перед ликом истинного зла? Нет. Работая в следственном отделе Городского Контроля, находясь под защитой стражей, она забыла о реальности, о той, не прикрытой мужественными спинами, реальности, где демонам позволено врываться в дома людей, разорять кварталы магов, брать все, что понравится: вещи, женщин, реликвии и драгоценности. Убивать за грубое слово, насиловать из-за симпатичной внешности, грабить в связи с нехваткой денег. Агата смирилась с приходом новой власти, как это сделали все остальные маги за неимением другого выхода, но она надеялась, что беспорядки и разбой высшей касты ее не коснутся. Как оказалось… зря надеялась.

Агата вздрогнула, когда наемница, не снимая перчатки, протянула к ней руку и коснулась ладонью щеки, начиная копировать личность. В ее черных, как смертный грех, глазах застыла холодная печаль, но объяснить, чем она вызвана, магиня не смогла. Слишком боялась, чтобы думать, слишком устала, чтобы действовать.

Агата всхлипнула и забилась в новом приступе истерики, когда заметила изменения… По черным волосам наемницы заструились искры, рыжие локоны легли на плечи. Глаза утонули в синеве. Кожа порозовела, утратила неестественную бледноту. И захрустели кости, меняя скелет северянки, полностью перенимая все черты ослабевшей от магических манипуляций Агаты.

Через четверть часа у человеческой магини едва получилось разлепить глаза. Большого труда ей стоило сфокусировать взгляд на своей безупречной копии. Такие же огненные волосы, как у нее, такие же веснушки на лице, даже родинка на шее идентична. Рост, телосложение, аура, энергия — все один в один, ни за что не отличить.

— Если я начну копировать личность, — произнесла наемница голосом Агаты, — она умрет.

Демоны промолчали. Верховный вампир меланхолично пожал плечами:

— Пусть умирает, — решил он.

Копия Агаты вновь опустилась перед своим оригиналом на колени. Волчица в шкуре ягненка. Грешница в облике святой.

Снятие личины подразумевало под собой не только изменение внешности, но и копирование памяти, всех воспоминаний. Чистокровные, особенно черные маги справляются с этой процедурой, отделываясь эмоциональной нестабильностью и долговременной потерей памяти, с последующим ее частичным восстановлением — вероятность летального исхода составляет не более сорока процентов. Но люди… с ними все сложнее. Если скопировать личность человека, то сам человек безвозвратно теряет себя настоящего, забывает все, что скопировал краймер, вплоть до своего имени. А в большинстве случаев люди просто умирают, не выдерживая ментальной нагрузки.

— Я скопирую только самое необходимое, минимизировав риск смерти сообщила наемница то ли Агате, стараясь ее успокоить, то ли демонам, ставя их перед фактом.

— Но тогда вы не сможете работать под прикрытием, — резюмировал вампир. — Недостаточное количество знаний, неполная картина воспоминаний приведут к провалу. А вас наняли именно для внедрения на объект, куда простому наемнику не попасть.

Агата… то есть ее достоверная копия, с вызовом посмотрела на предводителя клыкастых.

— Вы плохо меня знаете, господин Оэ.

Вампир судорожно вздохнул.

— Я не прочь узнать вас поближе…

— Я люблю втыкать осиновые колья в сердца приставучих вампиров. Считайте, что только что узнали меня поближе.

Наемница повернулась к Агате, сложила ладони у груди, переплетая пальцы в сложном знаке призыва темной силы, подвластной лишь краймерам. А затем в сознание человеческой магини вторглись невидимые щипцы… и Агата потеряла сознание.


ГЛАВА 3

Я остановилась перед зеркалом, внимательно осматривая себя с головы до ног.

Мое отражение более мне не принадлежало. Я видела простую девушку двадцати пяти лет, не красавицу, но довольно привлекательную южанку с типичной для этих краев внешностью. Загорелая кожа, волосы длинные и вьющиеся, цвета осенних листьев… слишком приметные. Среднего роста, хрупкого телосложения. С большими васильковыми глазами и пухловатыми губами.

— Меня зовут Агата Бетслер, — вслух проговорила я, пытаясь привыкнуть к своему новому неуютному телу. — Мне двадцать пять лет. Я стажер-криминалист в городской страже, работаю в отделе по расследованию магических правонарушений. Несколько месяцев назад закончила Военную Магическую Академию первого округа Тан-Града. Я сирота, родители умерли при невыясненных обстоятельствах, когда к власти пришел Кларэль Иара. Считаю, что демоны причастны к их гибели, но прямых доказательств этому нет.

— Неплохо. — Агно приблизился ко мне со спины. — Выглядите очень правдоподобно. И знание изерийского языка у вас на высоте.

Я посмотрела на отражение низшего демона. Осторожничает, не подходит слишком близко, предельно напряжен, словно ожидает нападения.

— Не могу поверить, что вы заставили меня это сделать.

— Снять личину с человека?

— Да.

Агно развел руками, мол, другого выхода не было. Раскрою секрет- выход есть всегда. В наше время мертвые оживают. Теперь даже смерть не отговорка.

— Все прошло идеально, мисс Прайд, так что поводов для сожаления нет. Девушка жива, о ней позаботятся.

— Надеюсь, не вампиры…

— Демоны.

— Обнадеживает.

По крайней мере, ее не сожрут на завтрак.

— Давайте еще раз обговорим все нюансы вашего дела и условия контракта, — предложил Агно. — Плюс я более подробно объясню, что от вас требуется в ближайшее время.

— Я так понимаю, что вы будете курировать мою работу от лица Самуэля Иара?

Демон кивнул.

— Буду направлять вас от лица господина Иара.

— В таком случае направляйте меня в сторону прямо противоположную разоблачению и публичной казни. Предпочитаю быструю смерть, виселица на центральной площади меня не устраивает.

— Мы не заинтересованы в вашей смерти.

— Да-да… Все так говорят до поры до времени.

Я отвернулась от зеркала.

Квартира-студия в респектабельном квартале светлых магов опустела за считанные минуты. Первым ушел вампир, затем Герц Шали, забрав с собой человеческую магиню, остался лишь Агно — молодой демон, внешне крайне похожий на дракона, что очень удивительно. Золотистые волосы, глаза, ногти и ресницы. Одежда тоже преимущественно в золотых тонах. Но драконы не вступают в близкие связи с представителями других рас… почти как краймеры. Соответственно, полукровок драконов не существует. Просто поразительное внешнее сходство… наверное.

— Скорее всего, весь следующий год мы с вами будем часто видеться, — сообщил Агно, — если не ежедневно, то еженедельно. Так, может, сразу перейдем на «ты»? Просто, чтобы было более комфортно общаться.

— Разве к демонам разрешено обращаться на «ты»? Это же вроде как смертный приговор.

 — Опустим формальности, — отмахнулся Агно.

— Хорошо, — согласилась с ним. — Я не против.

Но все же… переход на «ты» при общении с демоном гарантирует отрубленную голову, если только вы не состоите в близких отношениях. Нужно быть осторожной! Кроме того, нельзя использовать формулировку «мистер», когда хочешь обратиться к демону, только «господин», а к демонице — «госпожа». To же самое касается всех предводителей кланов — вампиров, драконов, оборотней.

Дело в том, что у демонов есть непоколебимый пунктик, касаемый сближения с другими расами — так было всегда, еще с самого первого дня правления Мируэля Иара. Демоны редко кого пускают в свой ближний круг и крайне негативно реагируют, когда кто-то пытается влезть в него без спроса.


Мы расположились на крохотной кухне, отделанной в светло-оливковых тонах. Агно передал мне документы Агаты Бетслер, ее пропуск в Департамент Магии и Городской Контроль, ключи от квартиры и краткую биографию, которая должна была помочь мне восполнить пробелы из-за неполного копирования личности.

— Твой допотопный зорг никуда не годится. — Агно указал на мой старенький гаджет, купленный в столице Сумрачного Королевства. — Держи новый — зорг Агаты. Хоть и не самая современная модель, но функционал у него расширенный. Мой номер на быстром вызове. Если возникнут неприятности с демонами, стражами или властью — звони, постараюсь оперативно среагировать и вмешаться, если буду в Тан-Граде.

— А если не будешь?

— Тебе придется действовать по ситуации.

— Другими словами, — перефразировала я, — мне придется спасать свою задницу самостоятельно. А с учетом человеческой личины сделать это, никого не убивая, будет проблематично.

— Краймеров же не просто так называют лучшими наемниками? — Агно подмигнул. — Думаю, ты без моего вмешательства справишься с любыми проблемами. Но если нет — звони, пиши, посылай открытки и прочее.

— Трупы куда посылать? — вот даже интересно. — Побочные убийства с этой личиной неизбежны. Я человек, выгляжу как человек, говорю как человек. Сколько демонов позарится на мое тело? Скольких из них придется отправить тебе по частям вместе с открыткой?

— Просто звони в случае нештатных ситуаций. У тебя в контактах есть Герц и номера доверенных демонов. Кто-то однозначно тебе поможет. Но говорю сразу, — Агно осуждающе покачал головой, — господин Иара не одобрит побочных убийств.

Постарайся вести себя благоразумно, цивилизованно и…

— Эй! Я не северное чудовище, прожившее в изоляции всю жизнь. Разумеется, я не хочу никому навредить. Но если вопрос о выживании встанет ребром — я или какой- нибудь озверевший демон…

— Ты выберешь себя, — кивнул Агно, — я понял. Спросить можно?

— О чем?

— Твои способности. — Он замялся. — Хм… Как именно работает твоя магия? Ты снимаешь перчатки, мимолетно касаешься проходящего рукой, и он умирает?

— Должен произойти прямой контакт. Кожа к коже. Но иногда, когда краймер эмоционально нестабилен, зол или сильно возбужден, он может случайно и неосознанно убить через ткань перчаток и даже через плотную одежду.

Задумчивая растерянность отразилась на лице молодого демона. Он почесал подбородок, затем встал, нашел пустой стакан в одном из шкафчиков с посудой, вернулся за стол и протянул стакан мне.

— Давай еще раз, — настоял он. — Вот, допустим, ты сейчас возьмешь стакан без перчатки, частицы твоей кожи, как и бактерии, останутся на стекле, а после этот стакан возьму я и…

— И ты просто возьмешь стакан, — закончила за него неверное предположение. — Только кожа к коже. Прикосновение краймера ядовито, но лишь прикосновение руки, а конкретней пальцев.

Но если краймеру отрубить руки, то все его тело станет ядовито.

Агно задумчиво хмыкнул, с интересом покосился на меня и неожиданно спросил:

— А если я тебя поцелую?

— Получишь по морде!

— Да нет, — рассмеялся демон, — я в том смысле — случится ли со мной что-то кроме пощечины?

— Уверяю, пощечины тебе будет достаточно.

— Но все же?

— Ничего не случится.

— А если секс?

— Без понятия.

— Прилюдные ласки?

— Без понятия!

Агно вскинул руки.

— Чисто научный интерес, ничего личного. Войди в мое положение — впервые вижу краймера. Вы неизученная раса, кладезь для любого ученого.

— Ты не похож на ученого.

— Я и не говорил, что я ученый. Лишь сказал, что меня гложет научный интерес. Ну так что? — он с любопытством воззрился на меня, даже вперед чуть-чуть подался, желая поскорее услышать ответ. — Краймеры, как самки птицахо, убивают самцов других рас во время спаривания?

Серьезно? Я закатила глаза. Мы серьезно говорим об этом?

— Краймерам запрещено вступать в близкие отношения с представителями других рас, — сердобольно утолила я жажду знаний своего… назовем его куратором. — Возможно, из-за опасения кровосмешений. А возможно в целях безопасности других рас. Я не знаю.

— У тебя не было партнеров из других рас? — допытывал Агно.

— Не было партнеров вообще. Женщины-краймеры, наделенные магией, до двухсот лет занимаются исключительно выполнением контрактов на благо клана и не имеют права на близость ни с мужчинами, ни с женщинами, ни с краймерами, ни с другими расами, иначе смертная казнь или что похуже казни.

— Что может быть хуже казни?

— Ты удивишься. Казнь — это быстро. Раз — взмах руки палача, два — тебя уже нет. Существуют вещи куда страшнее мгновенной смерти.

— Но ты уже давно не в клане…

— Три года без пары месяцев.

— Что мешает разрушить или утвердить миф о несовместимости краймера и, например, демона? Или краймера и мага?

— Чувства. Разум. Опасения. Представь, ты с кем-то сближаешься, он пускает тебя в свой дом, душу, постель, сердце, а ты… забываешь однажды надеть перчатки и обнимаешь его. — Я горько усмехнулась. — Или дело наконец доходит до интимного, и в самый ответственный момент выясняется, что краймеры на сто процентов несовместимы с другими расами и попросту убивают всех существ при близком контакте.

И это еще, если не говорить о ядовитых чарах, излучаемых краймерами, и прочих нюансах черных наемников. Чары, кстати, сводят с ума окружающих. В самом прямом смысле. Но действуют, лишь когда краймер принимает истинное обличие, то есть когда на нем нет личины.

— Паршиво, — резюмировал Агно.

— Не то слово.

Демон ободряюще улыбнулся.

— Ладно. Давай перейдем к работе, — решил он сменить тему. Очень вовремя. — Тебе необходимо вжиться в образ Агаты.

— С этим проблем не будет.

— Охотно верю, но весь следующий месяц, может два, просто живи ее жизнью. Работа, дом, походы в магазин. Стань Агатой Бетслер! Неприметной девушкой криминалистом.

— Хорошо, — согласилась я. — Что потом?

— Твой начальник. Начальник Агаты, капитан городской стражи Тан-Града. Тысячелетний демон Большой Луны, который всеми силами поддерживает императора. Его нужно устранить — тихо и не вызывая подозрений.

 Я нахмурилась.

— Но ведь на его пост может прийти новый демон, другой приближенный императора. И в чем тогда смысл?

— Новый демон, безусловно, придет, но приближенный не императора, а Самуэля Иара.

— Почему ты так уверен?

— Это моя работа.

Ага… Я прищурилась.

— Ты — вербовщик, да? Переманиваешь демонов Кларэля на сторону Самуэля?

— Почти, можно и так сказать.

Значит, не вербовщик, но где-то рядом.

— После капитана, — продолжил «почти вербовщик», — устранишь еще нескольких представителей высшего эшелона власти, на места которых мы поставим своих доверенных демонов и магов. Таким образом, менее чем за год мы, не вызывая преждевременной паники и волнения Кларэля, возьмем под контроль министерство Тан-Града, Верховный Совет, армии внутренней и внешней безопасности, оставив Кларэля без поддержки тысячелетних выходцев Большой Луны.

— Умно.

— К тому же смена городской власти предотвратит восстание демонов, несогласных возвращаться к нормам цивилизованной жизни. Мы избежим мятежа последователей Кларэля и массовой гибели мирного населения от рук демонов. Возьмем под контроль войска изерийской империи путем смены тысячелетних капитанов, предводителей и адмиралов.

— Пока мне все ясно. Замена высших чинов, поддерживающих императора, в целях предотвращения войны и кровавой бойни, в мясорубку которой по большей части попадут люди и маги, за права которых выступит Самуэль.

— Уточню один нюанс, — осторожно добавил Агно. — Все высшие чины — это тысячелетние демоны, которые жили и правили Большой Луной, а после катаклизма бежали сюда, вслед за Мируэлем Иара. Мируэль не был правителем, но он вызвал соприкосновение сфер миров, тем самым спас нашу расу от гибели и вынудил бывших правителей преклонить колени. Но все те демоны, правившие Большой Луной, жестоки, а после смерти Мируэля у них развязались руки. Они начали переносить старые законы в новый мир. Они ни за что не предадут Кларэля, он сильнейший из всех ныне живущих демонов, а наша раса следует за сильнейшими. И они никогда не примут полукровку демона.

— Но ты же принял.

— Я — да. Самуэль достойный правитель, как и его отец, но не Кларэль. Он разрушит Земной мир, как демоны разрушили Большую Луну, уничтожив там всех живых существ. Его нужно остановить. Мы уже сегодня могли бы начать войну и, возможно, победить, однако…

— Тан-Град бы залили кровью, — догадалась я.

— И не только Тан-Град. Мы хотим мира, но мира не будет, если Самуэль устроит бойню. Сперва нужно сменить всех тысячелетних предводителей. Но есть проблема, о которой ты должна знать заранее.

Я напряглась. Ну как всегда. Обязательно найдется какой-нибудь подвох.

— В чем проблема?

— Тысячелетние демоны фактически бессмертны — они особая разновидность демонов с невероятными способностями и инстинктами, предугадывающими опасность. В нашем мире не рождаются тысячелетние, только высшие, которые в среднем живут не дольше восьми столетий, и низшие, которые редко доживают до четырехсот лет. Так что можешь считать тысячелетних отдельной расой, пришедшей с Большой Луны. Многие из них — видящие, их не обманет твоя личина, они будут видеть нутро, душу, Тьму. Некоторые читают мысли. И мы не знаем, кто именно, тебе придется определить самостоятельно. Кроме того тысячелетних невозможно отравить, любой яд учуют. Огнестрельное оружие на них не подействует. Холодное — тем более. Магия бессильна.

— Значит, будем расчленять… — вздохнула я.

— Кровожадная, — поежился Агно. — Возможно, твоя магия сработает и до расчлененки не дойдет. Главное, к ним подобраться и определить их уязвимые места. У простых наемников сделать это не получилось. Привлечение краймера — отчаянная мера.

Я правильно понимаю, что…

— Кто-то до меня уже пытался устранить капитана городской стражи?

Агно лукавить не стал:

— Пытались. Демоны, наемники, маги… Можешь в свободное время принести им цветы на могилки.

— Попадались плохие наемники? — с надеждой спросила я.

— Наемники были хорошими, поэтому не стоит недооценивать тысячелетних. Тебе на могилку цветы не принесут.

— Меня даже хоронить не станут, — фыркнула я. — Сожгут и все.

— Поэтому постарайся не умереть, — добродушно посоветовал Агно. — Искать другого краймера нет ни сил, ни времени. Вот список тех, кого нужно устранить, не привлекая внимания. Никаких громких убийств, в приоритете несчастные случаи и болезни.

 Агно протянул мне магический свиток, прочесть который сможет только тот, кому он предназначался. Для остальных же это просто бесполезный клочок бумаги.

Развернув свиток, я ощутила неприятный холодок — предвестник беды. Двенадцать имен. Двенадцать могущественных демонов Большой Луны, включая видящих и телепатов. Это сложно… на грани невозможного. Но если у меня получится ликвидировать тысячелетних, Агно и другие доверенные младшего Иара смогут захватить власть над Тан-Градом и армиями Изерийской империи, тогда у Самуэля появится шанс свергнуть своего брата и занять престол. Империя будет освобождена, законы восстановлены, а краймерам придет конец. Я смогу жить не оглядываясь, не озираясь по сторонам, выискивая в толпе ищеек клана, идущих по моему следу. И миллиарды жизней будут спасены, ведь власть Изерийской империи перейдет к достойному демону, который продолжит дело своего отца: объединение рас, равноправие, развитие технологий для людей, магии для всех остальных существ.

— А если вы проиграете? — не давал мне покоя этот вопрос. — Самуэль умрет. Или демоны взбунтуются, несмотря на смену городской власти. Или тысячелетние выживут.

— Мы не исключаем такого варианта, но бездействие хуже любого проигрыша. За семь лет Кларэль уничтожил практически все, что создал Мируэль. Скоро ему надоедят люди… и их он тоже уничтожит. Чуть позже — человеческих магов. Затем придут новые законы, порабощение севера и наступит тотальный хаос, подобный тому, что царствовал на Большой Луне. Кто-то же должен это остановить, верно? Пока мы позволяем Кларэлю бесчинствовать, закрывая глаза на ужас, творящийся с расой людей и низших существ, мы ничем не лучше его.

ГЛАВА 4

Ночь в квартире Агаты Бетслер прошла спокойно. Краймерам привычно спать в незнакомых местах. Соглашаясь на высокооплачиваемые контракты, наемники странствуют по всему миру. Мне приходилось бывать в разных городах, во всех Королевствах севера и на многих островах. Спать где придется и есть, что предлагают. Уютная квартирка — предел мечтаний.

Утро началось со звонка будильника. С мерзкого рингтона, который пищал, не затыкаясь, до тех пор, пока я не встала с кровати и не отправила будильник в свободный полет с тридцать шестого этажа.

«Агата должна приступить к работе в восемь утра!» — пришло сообщение от Агно.

«Знаю», — набрала короткий ответ. Успела вчера досконально изучить ее досье.

«И все же я решил напомнить. Она, а теперь ты, работаешь в квартале Власти. Осторожней! Там много высших демонов и магов. Веди себя соответственно личине. Любая ошибка может стать фатальной».

«Ты учишь краймера быть наемником? Смешно».

«Просто пытаюсь помочь сохранить тебе жизнь».

Я усмехнулась.

«Раздавая бесценные советы? Иди лучше за меня капитана убей, всяко пользы будет больше, чем от твоих советов».

«Ох… Просто отпишись вечером, что ты еще жива и мне не нужно искать нового краймера».

«Хорошо, папочка! Я буду послушной девочкой, постараюсь никого не убить и связаться с тобой вечером. Так лучше?»

«Лучше. Ты начинаешь мне нравиться».

«Нет!»

«Да-а-а! Я раньше думал, что все краймеры бесчувственные создания…»

«Правильно думал!»

«Но ты не такая».

«Не обольщайся. Ты меня совсем не знаешь!» — написала я и отключила зорг.

После пробуждения и забавных наставлений от доверенного Самуэля Иара последовал быстрый душ, затем «Вкусный и полезный завтрак, обогащенный витаминами!» — если верить надписи на упаковке обычных хлопьев, которые я нашла на кухне. Не знаю как там насчет витаминов, но вкусным я бы его точно не назвала. Да и польза от высокоуглеводных продуктов весьма сомнительная. Надо бы закупиться нормальной едой…

Рабочую форму мага-криминалиста я отыскала в шкафу — черные приталенные штаны, белая рубашка, удобные сапоги на шнуровке и черный жилет с символикой городской стражи на груди (кровавая луна и два скрещенных меча под ней). Луна… как символично.

О них, кстати, о магах-криминалистах, пришлось прочесть уйму информации в интернете — кто такие, что делают и в чем их отличие от следователей-криминалистов. К слову, с последним я так и не разобралась. Буду выяснять на практике по ходу событий. Но в любом случае Агата всего лишь зеленый стажер, только-только оперившийся маг, недавно окончивший учебу. От нее многого не ждут.

Без пятнадцати восемь я покинула квартиру, следуя четким инструкциям Агно — вживаться в роль своей личины. Работа — дом — работа. У Агаты была не слишком насыщенная событиями жизнь… что странно для молодой особы. Ни друзей, ни увлечений, ничего, что помогло бы ей разнообразить унылые серые будни, от которых даже мне захотелось вздернуться.

Если верить скопированным фрагментам воспоминаний Агаты, то опасаться на работе мне нечего, точнее некого. Несмотря на то, что каждый второй страж либо чистокровный маг, либо оборотень — в отделе по расследованию магических правонарушений к человеческой магине все сотрудники относились положительно.

Выходя на улицу, я активировала айки-браслет, который еще вчера обнаружила в личных вещах Агаты. Айки-браслет- неотъемлемый атрибут изерийцев. В него встроена интерактивная карта города, указаны все маршруты, отмечены такси, обозначены магистрали. Удобная вещь и крайне необходимая для жителей столицы. А для меня так и вовсе спасение.

Тан-Град восхищал и пугал одновременно. Огромный мегаполис — высотные здания, многочисленные кварталы, скверы, торговые центры, стадионы, алхимические заводы, различные производства: роботов, техники, зоргов. Магическая реклама, сверкающие неоновые вывески, больницы, школы, институты, лаборатории. Повсюду движение, шум, музыка, голоса, рев двигателей. Миллионы жителей, сотни рас! С ума сойти можно… Дешевые забегаловки и элитные рестораны. Стрип-бары, публичные дома с магинями, людьми, гномами — на любой вкус и кошелек. Десятки воздушных транземных линий. Множество способов передвижения по городу. Ты человек? Возьми такси под управлением андроида. Роботы безупречны, никаких аварий на дорогах! Ты маг?

Следуй к точкам пространственного перемещения. Порталы есть в каждом квартале! Ты демон? Нечисть? Дракон? Поймай автопилотную капсулу и всего за три сотнера с ветерком пролети по воздушной магистрали.

С капсулами у меня отношения не заладились, зарегистрированные порталы я осознанно избегала (не хочу, чтобы мои перемещения отслеживали и фиксировали патрульные стражи), так что, поймав такси, менее чем за десять минут добралась до одного из самых респектабельных кварталов столицы — квартала Власти. Жилых домов в этом квартале нет, только административные здания вроде Департамента Магии, Центра Межрасового Управления и Всемирного Банка. Но самое важное в квартале Власти — это сама власть. Современный дворец императора расположен на главной улице квартала, прямо в центре столицы, но подойти к нему ближе чем на триста метров простым смертным вроде Агаты невозможно — магия сожжет за секунды. Так что я расплатилась с андроидом, отпустила такси и, издалека полюбовавшись небоскребом, уходящим далеко за облака, который по старинке все изерийцы называли дворцом Власти, хотя от дворца там осталось только название, отправилась на поиск Городского Контроля.

Искать долго не пришлось. Стеклянное здание в виде закрученной спирали привлекло внимание сразу же после дворца императора.

Опираясь исключительно на обрывочные воспоминания Агаты, восполняя все пробелы из-за неполного копирования личности своими догадками, наблюдениями и предположениями, я спокойно прошла пропускной контроль, охрану демонов и андроидов. Ну что ж… все не так уж и сложно.

Первые десять этажей Городского Контроля занимала патрульная стража столицы, следующие двадцать — городская, оставшиеся были отведены сотрудникам Внутренней Безопасности империи. По словам Агно, кабинет капитана находится на одном из верхних этажей, куда рядовым стражам дорога заказана.

— Доброе утро, мисс Бетслер! — поприветствовал меня механический голос в кабине высокоскоростного лифта. — И удачного вам дня!

Повсюду эти чертовы роботы!!!

После инцидента на островах Милоу, где на моих глазах поехавшие андроиды — то ли из-за какого-то вируса, то ли из-за сбоя в системе — перебили кучу народа, я всю эту робототехнику с искусственным интеллектом на дух не переношу. Я помню пляж, залитый кровью. Бездыханные тела, омываемые волнами. Оторванные конечности, подпаленные лазерами. Мертвых людей, у которых не было ни единого шанса на спасение. Искалеченных магов, которым едва удалось остановить нашествие вооруженных роботов. Страшный был день… Воспоминания о подобных происшествиях не стирает время. Они навсегда остаются в памяти.

Не так давно острова Милоу вошли в состав Изерийской империи, после чего там заменили всех андроидов на современные модели, безопасные и управляемые не только искусственным интеллектом, но и магией. Роботы изерийского производства внешне практически неотличимы от людей и магов. Синтетическая кожа, голос, интеллект, пластичность движений. Увидев андроида на улице, его не сразу отличишь от обычного горожанина, что отчасти даже жутко.

Лифт доставил меня на седьмой этаж в отдел по расследованию магических правонарушений Тан-Града.

— Ты очень вовремя! — обрадовался Феликс Ярви, черный маг, занимающий должность эксперта-криминалиста, у которого Агату назначили проходить стажировку. — Поехали! У нас срочный вызов в квартал Страсти!

— Квартал Страсти? — переспросила удивленно, детально парадируя мимику Агаты и ее интонацию. — Убийство в публичном доме?

— В мотеле Бридж, будь он неладен! Шестой вызов за этот месяц. Такое чувство, что туда не трахаться приходят, а умирать.

***
Мотель Бридж — злачное место с тошнотворной энергетикой. Меня бросило в дрожь еще на пороге и то лишь от одного запаха. Скверного, грязного, удушающего. Постоянный контингент этого места — женщины нетяжелого поведения и мужчины с извращенными пристрастиями в сексе. Первые продают свои тела, вторые их покупают. Владелец мотеля получает прибыль от почасовой сдачи номеров, а власть берет с него налоги.

Все, что раньше было нелегальным — наркотики, проституция, работорговля — теперь стало официально доступным в квартале Страсти. Но за пределами квартала проституция, как и наркоторговля, запрещена, нарушителей подвергают казни. У беззакония в Тан-Граде есть свои четкие границы.

Обычно, если в квартале Страсти умирает торгующая своим телом девица, не вызывают даже следователя. Женщины за приличную сумму добровольно позволяют демонам и нечисти творить со своими телами все, что тем заблагорассудится, и очень часто это приводит к трагичным последствиям. Но когда умирает представитель высшей касты, а женщина, с которой он провел последние минуты жизни, исчезает, то к делу привлекают целый состав стражей и независимых судмедэкспертов.

 Самая неприкосновенная раса в Тан-Граде — это демоны, она же и главенствующая. Следом идут чистокровные маги, драконы, разумная нечисть, оборотни, вампиры и прочие дети Ночи, Света и Тьмы. Потом человеческие маги и самая обычная нечисть, вроде полоумных огров и призраков. И только потом люди. В самом низу иерархии! Кларэль Иара отсталую нечисть с набором инстинктов возвел над расой людей… немыслимо.

Работа Агаты, как стажера, сводилась к поиску и фиксированию следов преступления, будь то кража с применением магии или жестокое убийство, а после передача всех найденных улик и слепков аур в лабораторию, в которой маг- криминалист, обычно это был Феликс Ярви, составлял экспертное заключение. Потом заключение уходило на стол к одному из следователей отдела и Агата, как правило, уже не принимала в дальнейшем расследовании участия. Только эксперт-криминалист проверял новые улики, если таковые появлялись в деле, и сотрудничал со следователями.

— Осмотри еще первый этаж, — приказал мне Феликс, в то время как сам занимался изучением тела убитого. Демон лежал на кровати, полностью обнаженный с явными признаками механической асфиксии. — Там могли остаться следы магини и более отчетливый шлейф ее ауры.

— Лучше бы там остались записи с видеокамер. — Следователь с намеком посмотрел на владельца мотеля. — Очень удобно не иметь камер в своем заведении, не правда ли?

Оборотень еще сильнее побледнел. Втянул огромную голову в непропорциональные плечи и, заикаясь, выдал:

— Так… так это… конфиденциальность же! Нет у нас камер. Во всем квартале нет!

— И конечно же магиню, — вздохнул следователь, — которая пришла с демоном, вы не видели?

— Н-нет. Один он пришел. Никакой магини с ним не было!

Вот это и странно…

Камер в квартале нет, свидетелей преступления нет, и фоторобот не составить, да и память у владельца мотеля изымать бессмысленно. Сомневаюсь, что этот полукровка- оборотень как-то причастен к насильственной кончине высшего демона. Лжи в его словах не чувствую, зато страхом от него несет за несколько кварталов. И говорит он по большей мере правду: высший демон пришел в мотель около трех часов ночи и снял номер до утра, за это время к нему никто не поднимался — ни женщины, ни мужчины — но около восьми утра его бездыханное тело со следами удушения нашла управляющая. Следы удушения! У высшего демона! Разрыв шаблона… Демоны — сильнейшая раса, задушить его мог только другой демон или лунная нечисть! Но в номере помимо ауры убитого, прослеживается лишь женская аура неизвестной магини. Идентифицировать ее личность невозможно, слепок ауры слишком расплывчив. Что-то с этой магиней было не так… аура искажена, сила сравнима с демонической, ее найденные биологические материалы каждый раз показывают разную генетическую информацию.

 — На первом этаже тоже нет никаких следов, — сообщила я Феликсу, возвращаясь в номер. Невольный взгляд на демона, затем обратно на криминалиста, и я резюмировала очевидное: — Магиня не поднималась по лестнице и не заходила через парадную дверь, поэтому никто из управляющих ее не видел.

— Но не могла же она появиться из ниоткуда! — заметил один из офицеров. — И пропасть в никуда!

— Портал? — предположила я.

— Был бы выброс энергии от разрыва пространства. Его нет, значит не портал.

— Через окно? — новая догадка.

— Возможно, — не стал отрицать Феликс. — Продолжай искать следы, Агата. Первый, второй, третий этаж. Снаружи и внутри здания. Двор и крыша. Проверяй все миллиметр за миллиметром, пока не найдешь хотя бы одну зацепку, от которой мы смогли бы оттолкнуться.

— Хорошо.

— А я пока опрошу ближайшие мотели, бары и публичные дома, — устало потирая глаза, решил младший следователь. — Может, кто видел этого демона ночью. Вдруг и магиню с ним видели.

Если это вообще была магиня… Я снова посмотрела на мертвое тело демона, на этот раз задумчиво. Какая женщина способна на убийство высшего существа? Даже демонице такое не под силу.

— А что если это была не женщина? — осторожно спросила я у Феликса, понимая, что Агата вряд ли бы стала задавать подобные вопросы. Она предпочитала отмалчиваться, тихо делать свою работу и оставаться незамеченной. Ну да ладно.

Пусть считают, что Агата наконец-то выползла из своего кокона серой мыши.

— Аура женская, — напомнил Феликс. — Следы женские. Отпечатки женские. Биоматериалы тоже женские. Все искажено, но это не отменяет факта пребывания здесь магини.

— Почему? — не поняла я такой категоричности. — Некоторые существа способны менять ауру, отсюда и происходит ее искажение. А некоторые могут менять внешность и вселяться в чужие тела. Посмотри на повреждения — женской силы не хватит, чтобы раздробить высшему демону хрящи гортани и кости. А ведь демон сопротивлялся, он бы любую магиню вышвырнул в окно одним пальцем, если бы захотел.

Криминалист недовольно на меня посмотрел, отвлекаясь от изучения первичных данных на экране анализатора.

— Ты не следователь, Агата, чтобы строить такие предположения, и даже не криминалист, а стажер. Ищи след магини, от тебя большего не ждут, остальное предоставь профессионалам.

— Но есть существа…

— Стоп! — резко оборвал меня Феликс. — Понимаю, что ты хочешь проявить себя, но сейчас не время и не место. К тому же в Тан-Граде уже давно нет существ, способных к видоизменению ауры, поэтому будь добра, — маг указал на выход, — занимайся своей работой. Время поджимает.

Отлично!

Я развернулась и оставила мага наедине струпом, искать на теле несуществующие улики. Если мое предположение верно и убийство совершила не магиня, а сумрачное существо, которое считается истребленным, Феликс ничего не найдет. И я, разумеется, тоже, лишь потрачу время впустую, исследуя каждую пылинку в этом отвратительном заведении.


Примерно через полтора часа бестолкового ползанья по мотелю на корячках, вглядываясь в каждую щель, трещину и соринку, обследуя каждый сантиметр стен, пола и каменной плитки снаружи — я поняла, что работа криминалиста не для меня.

Триста слоев пыли, кружева паутины, мерзкая слизь!

Я изучила в грязном мотеле все, что только можно было изучить, включая оставшиеся двадцать четыре номера, где от запаха слезились глаза, а от вида простыней выворачивало наизнанку. Я искала более отчетливый след ауры магини везде, где только можно было его найти — внутри здания и снаружи, с помощью своей магии и с помощью анализатора. Труп после Феликса осмотрела, отпечатки повторно сняла, разве что с бубном вокруг него не станцевала… хотя я до последнего не исключала варианта, что от меня и это потребуют сделать. ...

Скачать полную версию книги





«Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики