Небесный Трон 2 (fb2)

- Небесный Трон 2 (а.с. Небесный Трон -2) 1.03 Мб, 295с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Юрий Александрович Москаленко (Dreconi Laytger)

Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 2

Глава 1. Берсерк.


Уклонившись от взмаха когтистой лапы, молодой человек отпрыгнул назад. Короткие русые волосы взметнулись от резкого движения, а у левого плеча закололо. Ведь именно оно могло пострадать, если бы Стефан не увернулся.

Перед обычным, среднего роста, парнем стоял могучий зверь не менее полутора метров высотой.

Монстр конца ступени Закалки Разума – каменный волк.

Существо, покрытое сероватой коркой земли, будто прочнейшей броней, имело высокий показатель скорости.

И сейчас двое таких волков сражались со Стефаном, на грубом лице которого читалось лишь легкое беспокойство. Будучи воином, недавно начавшим Закалку Разума, он не очень волновался о себе.

Однако его товарищи, что в данный момент также сражались с каменными волками, отнюдь не могли похвастаться той же силой, что и он. Это и беспокоило парня. Ведь если он как можно скорее не расправится с двумя своими противниками и не придет на помощь остальным, то станет очень скверно.

А кроме того, за их спинами находился караван из дюжины повозок, где сейчас прятались несколько десятков самых обычных людей. Но самое главное: там была их госпожа, защищать которую Стефан поклялся давным-давно. И от своих слов он не отступит ни на шаг!

Отразив очередной выпад монстра и кувырком уйдя в сторону, парень вскочил на ноги. Крепче сжав меч, он сконцентрировался, и, воспользовавшись выигранным мгновеньем, направил Ки в руки и оружие.

Клинок Земного ранга на секунду загудел, завибрировав, а воздух рядом с ним пришел в движение.

– Ярость Ветров! – выпалил Стефан название техники того же ранга, что и его меч, и три вихря сорвались на зверя.

У каменного волка совсем не осталось времени на защиту. Удар трех бушующих смерчей, каждый из которых мог размолоть ствол мощного дуба в щепки, врезался в морду чудовища.

Вот только Стефан совсем не ожидал, что единственным результатом его атаки окажется лишь потрескавшаяся броня на лбу монстра. К счастью, мгновенье спустя воин понял, что поспешил с выводом.

Завывший от боли каменный волк принялся мотать головой из стороны в сторону: один его глаз оказался всё-таки ранен. Стефан усмехнулся. Увы, эта радость долго не продлилась. Второй монстр бросился на него.

«Твою мать!» – запаниковал парень.

Ему удалось уклониться от пасти монстра. Но на грудь тут же обрушился сокрушающий удар лапы. Если бы не нагрудный доспех Земного ранга, то сейчас бы на груди Стефана зияла глубокая рана.

Рот парня наполнился кровью, и он сплюнул.

Невзирая на боль в ребрах, Стефан поднялся. Не было времени разлеживаться.

Вообще, напали на них всего несколько минут назад. Неожиданно выскочившие твари – наверное, они еще издалека заметили караван и бросились на него. И хотя защитников насчитывалось аж два десятка – на уровне Закалки Мышц, и еще пятеро – Закалки Разума, а монстров было всего лишь девять, людям всё равно пришлось нелегко.

Стефану, как сильнейшему, пришлось взять на себя сразу двух чудовищ. Еще четырьмя занялись другие воины его ступени, и три оставшихся чудовища достались двадцатке уровня Закалки Мышц. Тем не менее, каждый из каменных волков находился на финальном уровне Закалки Разума, что делало их сложными противниками даже для Стефана, не говоря уж о других воинах.

Но каким-то чудом они справлялись.

Одному его соратнику удалось смертельно ранить монстра. Десять бойцов смогли загнать еще одного в ловушку и насадить на копья. Поэтому Стефан считал, что если сможет продержаться еще немного против парочки противников, то остальные охранники скоро придут ему на выручку.

Победив двух каменных волков, освободившиеся защитники уже спешили на помощь к товарищам. Скоро они изничтожат всю стаю. Стефану требовалось лишь продержаться еще немного…

На самом деле, если бы не две вещи, то у них и шанса не было бы на победу.

Первая – наличие прорех в естественной броне каменных волков, куда в основном и целились воины.

Вторая – вооружение охраны. Как слуги великой аристократической семьи Стеншет, все они обладали оружием и броней Земного ранга. Именно поэтому не так уж и много бойцов получило ранения за эту битву, а монстрам довелось ощутить сталь мечей и копий, усиленных энергией, не один раз.

На мгновение окинув поле боя взглядом, парень вдруг увидел нечто пугающее. Один из раненых монстров завыл, привлекая внимание сородичей. Вслед за этим существо стало увеличиваться в размерах, пока его глаза медленно заполнялись ярко-красным пламенем. Другие монстры бросились на призыв своего вожака.

– Не может быть… – ошарашенно прошептал Стефан. – Берсерк…

Однако времени медлить не было. Двое его противников уже развернулись, собираясь бежать на призыв.

– Да хрен вам! – взорвался парень. – Столп Ветров!

Не сильно заботясь о запасах энергии, парень решился обрушить на своих каменных волков достаточно затратную технику. Другого варианта не оставалось: он не мог позволить этой паре помочь берсерку.

С клинка Стефана тут же сорвался десяток маленьких светящихся шариков, которые, взлетев, закружились над головами не успевших отреагировать монстров. На чудовищ тут же обрушился сбивающий с ног поток ветра, заставивший существ припасть к земле.

И хотя монстрам это практически никак не навредило, лишь вынудило остановиться, но воин свою задачу выполнил: каменные волки вновь обратили свое внимание на него. Устрашающе зарычав, они направили взгляды на Стефана. И едва он перестал поддерживать технику, побежали на него.

«Нужно тянуть время… Энергии почти не осталось…» – определившись с тактикой, парень кинулся к лесу, уводя чудовищ от каравана.

Однако, убегая всё дальше, с каждым ударом сердца парень все больше осознавал: в скорости он им проигрывает. Каменные волки догоняли.

Резко развернувшись, весь в ссадинах, царапинах, покрытый потом и задыхаясь от усталости, Стефан выставил перед собою клинок. Что бы ни произошло, его рука не дрогнет. Он исполнит данную госпоже клятву и до последнего будет защищать её. И даже если ему придется сейчас отдать жизнь, он сделает это без сомнений, надеясь, что сможет своей смертью помочь остальной охране.

С такими мыслями воин продолжил бой…

Отбиваясь и уворачиваясь, парень уже еле стоял на ногах. В глазах темнело, а меч грозил выпасть из слабеющих пальцев. А ведь прошла всего пара минут.

Справились ли его товарищи с берсерком и остальными монстрами?

Стефан не знал, но очень надеялся на это. Молил небеса, чтобы его жертва всё же оказалась не напрасной…

На самом деле он всего лишь второй раз в жизни встречался с монстрами. И отсутствие опыта крайне расстраивало его. Ведь, имей он сейчас таковой, возможно, ситуация сложилась бы иначе.

Но уже ничего нельзя было поделать. Исход казался предрешенным…

Парировав очередную атаку, парень всё-таки не удержал клинок. Удар монстра заставил парня упасть. Сил подняться не было.

Приняв неизбежность собственной смерти, Стефан молча и даже с легкой улыбкой смотрел на хромающую тварь, что приближалась к нему.

Всё же ему удалось кое-чего добиться. Этого волка он сильно ранил, и тот очень скоро умрет от потери крови. Более это чудовище не сможет навредить защитникам каравана…

Второго монстра парню не удалось сильно задеть, но к каравану тот вернётся уже без одного глаза.

Опустив от слабости веки, Стефан ждал кончины.

Однако прошла секунда… вторая… а затем и третья. Его никто не спешил добивать.

Раскрыв глаза, парень уставился на приблизившегося каменного волка, который, замерев, с испугом смотрел куда-то в сторону. Переведя туда свой взгляд, молодой человек не сразу поверил увиденному: на земле валялось разрубленное тело одноглазого монстра.

Дернув головой, второй зверь уставился на убийцу собрата. Но не успел он что-либо сделать, как в него полетела алая полоска энергии. Не чувствуя для себя угрозы, чудовище просто подставило под удар наиболее защищенную броней часть тела. Жалкая техника человека выглядела слабой и не опасной.

Молчаливо и безучастно наблюдая за бессмысленной атакой (ведь даже он не смог пробить их голову), Стефан оказался невероятно шокирован, когда красная полоска рассекла голову монстра, словно горячий нож масло.

– А?! – широко раскрыл глаза воин. Он же ощущал, что атаковал кто-то, даже не достигший Закалки Разума. Так как же ему удалось разрезать столь прочную броню?!

Посмотрев туда, откуда был выпущен удар, Стефан увидел молодого парня с длинными черными волосами и резкими чертами лица. Но, что было более удивительным – незнакомец уровня Закалки Мышц ходил практически голым, так как висящие на нем ветхие лохмотья трудно было назвать одеждой.

– Кто ты? – выпалил защитник каравана первое, что пришло на ум.

Стефану до сих пор не верилось, что некто такого низкого уровня смог с такой легкостью расправиться с двумя монстрами, что близились к пику Закалки Разума. Как такое вообще возможно? И что, черт побери, случилось с его одеждой?!

Подойдя к обессиленно лежавшему на земле парню, Кай устремил на него взгляд своих фиолетовых глаз.

– Скажи… ты можешь продать мне свою одежду? – услышал Стефан первые слова незнакомца, что заставили воина вновь испытать потрясение.


***

Снаружи продолжался бой. В самой роскошной повозке, что больше походила на дом с колесами, к звукам сражения прислушивалась девушка.

Она никак не могла понять, стоит ли ей вмешаться или охрана всё-таки сможет справиться.

Ощутив гибель двух монстров, в то время как все её солдаты оставались живы, госпожа облегченно вздохнула. Но лишь для того, чтобы резко раскрыть глаза, чуть не подпрыгнув на месте. Всплеск энергии от одного из каменных волков, а затем и громкий вой – это заставило девушку нахмуриться.

– Безумие монстра? – прошептала она. – Откуда здесь берсерк?..

Расстановка сил тут же изменилось. Издавший вой зверь призвал к себе на помощь остальных сородичей. Теперь не только разделить монстров не получится, так еще и под воздействием силы берсерка они начнут усиливаться.

Девушка опустила взгляд, в очередной раз посмотрев на свой меч и собирая решимость, чтобы выйти. Но она сомневалась. Тонкие и нежные пальцы медленно потянулись к оружию, когда события недавних дней вновь всплыли в памяти, заставив замереть. Госпожа не хотела повторения трагедии, так что, прикусив губу, заставила себя по-прежнему ждать. Нужно верить в своих защитников…

Внезапно она ощутила очередной всплеск энергии, похожий на использование техники, а затем три источника Ки начали удаляться. Судя по ауре, это дело рук её личного слуги – Стефана.

Бой между людьми и монстрами продолжился, но теперь волков оставалось только пятеро. Сгрудившись вместе, они стали более легкой добычей для подготовленных воинов, которые окружили чудовищ.

И пока сам берсерк продолжал расти, остальные звери, попав под ментальное воздействие, защищали его. Тем не менее их сил не хватало, чтобы остановить напор людей. С каждым новым мгновеньем на монстрах появлялось всё больше ран.

Шла смертельная гонка со временем.

Если защитники не успеют убить берсерка за те пять минут, пока он растет, то им уже не победить. Иначе, если другие каменные волки, чьи разумы оказались затуманены его воем, не сумеют продержаться, то их действия окажутся в итоге бесполезными.

И если бы те два каменных волка, которых увел за собою Стефан, были с ними, то у людей не осталось бы шансов…

Сражение продолжалось. С каждой минутой число монстров неуклонно сокращалось, но бойцы по-прежнему не могли достать берсерка. И вот пал последний каменный волк, оставив неподвижного монстра беззащитным.

Воины заликовали: у них оставалось еще более минуты. Но неожиданно всё изменилось.

Налившиеся кровью глаза берсерка вспыхнули. Достигнув почти пятиметрового размера, он ударил огромной и пугающей дикой энергией. Многие воины Закалки Мышц, окружившие его, тут же застыли истуканами, а их колени затряслись.

Взмахнув лапой, громадный монстр отправил в полет не менее четырех бойцов и, сделав резкий рывок, запросто перекусил еще одного пополам.

Защитники каравана не могли поверить своим глазам. Почему берсерк пробудился так быстро?

Сжимая оружие до дрожи в руках, они с ужасом глядели на монстра, чья сила резко возросла до ступени Закалки Души. Были ли у них шансы?

И хотя никто не спешил убегать, однако практически все медленно отступали назад, пока безумный монстр пережевывал одного из их товарищей прямо вместе с броней.

Рядом с громадным каменным волком осталось лишь четверо мужчин, находившихся на ступени Закалки Разума. Они смогли подавить страх, зародившийся глубоко в их сердцах, вот только эти воины тоже не знали, что им делать. Чувство бессилия охватывало их.

Один из них всё же не выдержал и, закричав, бросился в бездумную атаку, целясь в прореху в естественной броне монстра.

– Стой!! – закричал кто-то из оставшихся, но было уже слишком поздно.

Молниеносным движением монстр-берсерк пригвоздил глупца к земле, с легкостью размозжив человеческую голову. Кровь погибшего брызнула на окружающих, заставив их замереть, словно статуи.

Ощутив смерть одного из своих слуг, девушка более не могла ждать. Если она не вмешается сейчас, то затем станет уже слишком поздно. Даже если её безопасность под угрозой, то всё равно глупо сидеть и ждать, пока перебьют всех защитников каравана.

Подняв с полу свой белоснежный клинок, девушка, что доселе сидела на коленях, начала решительно вставать. И в тот момент, когда она почти полностью выпрямилось, что-то изменилось в её ощущении силы.

«Это Стефан? – почувствовала она знакомую энергию. – Он смог победить ту пару каменных волков? Но… кто это рядом с ним?! Я не знаю эту ауру… Что это за огромная сила?..»

…Рядом с личным слугой госпожи остановился практически голый Кай. Бросив взгляд на разбушевавшегося монстра, юноша направил правую руку на него.

Собиравшийся было броситься вперёд Стефан нерешительно замер, глядя на странные действия спасшего его человека.

«Этот парень хоть и очень силен для уровня Закалки Мышц, и я понятия не имею, что за технику он использовал, когда спас меня, но неужели он думает, что то же самое пройдет и с берсерком?» – промелькнуло у воина в голове.

– Слушай, у этого монстра есть слабые места – бреши в броне, и их очень много в области брюха. Но техниками здесь не справиться, нужно вступить в ближний бой!

– Хм. Зачем? – ухмыльнулся Кай.

Стефан оказался шокирован. Наглость этого парня превосходила все пределы. Неужели он ему не поверил и насмехается над ним?

Воин не знал, что ему делать. Спешить ли как можно быстрее на выручку к своим товарищам или же довериться незнакомцу?

И что-то подсказывало ему, что второй вариант верен. Именно поэтому Стефан всё еще стоял на месте, а не бежал к берсерку, понимая, что все равно ничего не добьется.

После того как Кай поднял руку, из его ладони потек красноватый туман энергии меча, тут же собравшийся в плотное облачко и сформировавший большую иглу. Затем с большой скоростью эта игла резко сжалась, став не больше фаланги мизинца и не толще нескольких волосинок.

Огромная мощь сжалась до столь миниатюрных размеров, и всё это произошло буквально за секунду…

«Что это? Но… стоп… разве это не техника высвобождения энергии?!» – догадка пронзила разум Стефана, успевшего разглядеть детали.

И хотя парень еще сомневался, его предположение оказалось верным.

Скопировав эту технику еще во время боя с Шайзаном, Кай смог использовать свой превосходный контроль над Ки, чтобы улучшить её. Увеличив количество формирующих нитей и уменьшив их толщину, ему удалось повысить мощность техники на порядок. А научившись еще плотнее переплетать меж собой нити энергии, он смог увеличить вариативность форм данной способности.

А уж простую истину, что чем меньше площадь, тем выше сила давления, Кай помнил еще со времён прошлой жизни. Именно поэтому можно было сказать, что Техника Высвобождения Энергии стала для него теперь более сильным оружием, чем все остальные в его арсенале!

Разрывая воздух и издавая резкий свист, алая игла рванула к громадному бронированному монстру, за несколько мгновений преодолев десятки метров.

Ощутив угрозу, берсерк подставил наиболее прочную часть брони под удар – свой лоб. К сожалению, истинную мощь атаки Кая он всё же не успел понять.

Вонзившись в нарост, алая игла пронзила броню монстра. Большее количество силы в технике оказалось растрачено на преодоление защиты берсерка, но даже оставшейся части хватило, чтобы достигнуть мозга.

Монстр дернулся в последний раз и с шумом завалился на землю.

И пока шокированный Стефан стоял с широко раскрытым ртом, не в силах осознать произошедшее, Кай, наоборот, хмурился.

В этот момент он понял, что если бы монстр, чей разум был затуманен безумием, верно оценил силу его атаки, то смог бы легко уклониться. И вот тогда бы пришлось уже вступать в ближний бой…


Глава 2. Новые знакомства.


Оглядываясь, Кай недоумевал, хотя внешне и сохранял полное спокойствие. Прошло всего несколько минут, как он расправился с берсерком, и опомнившиеся охранники вдруг решили окружить его. Направив оружие.

И как следовало это расценивать?

Кинув вопросительный взгляд на стоящего рядом Стефана, Кай увидел на лице парня растерянность.

– Отойди от него! – выкрикнул мужчина средних лет на ступени Закалки Разума, явно обращаясь к Стефану.

– Ты что несёшь, Дарл?! – возмутился парень. – Ты совсем из ума выжил?! Не видел, что ли, кто нас спас? Сейчас же опустите оружие!

Мужчина заколебался, но его клинок по-прежнему остался направленным на Кая.

– У тебя нет права нам приказывать! Это может быть один из врагов нашей госпожи, так что я не отступлю! – отрезал капитан стражи, Дарл.

– Ой, ну ты и идиот… – протянул Стефан.

Переводя взгляд то на парня, то на неадекватного вояку, Кай не мог понять, смеяться ему или плакать. Почему ему – человеку, в миг расправившемуся с огромным берсерком, пытались угрожать те, кто даже поцарапать не смог того монстра? Где здесь логика?

Так бы могло продолжаться и дальше. В конце концов юноша разозлился бы, но в разговор вовремя вмешалась еще одна сторона.

– Прошу вас прекратить! – раздался приятный, мелодичный, но при этом волевой голосок.

Бранящиеся Стефан и Дарл тут же затихли, повернув головы. Точно так же поступили и все остальные воины – и каждый преклонил колено.

Из всех находившихся здесь людей стоять остались лишь внешне невозмутимый Кай и, конечно же, обладательница чудесного голоса.

– Госпожа…

– Госпожа, прошу простить мою грубость, – перебил Дарла Стефан, за что тут же получил гневный взгляд от капитана стражи.

Кай тем временем молчаливо стоял, удивленными глазами изучая незнакомку.

Девушка. Низенькая, с длинными золотистыми волосами и миловидным личиком, она была одета в дорогое багровое платье, которое, однако, совсем не сковывало ее движений. Глаза госпожи, переливаясь всеми оттенками зелёного, также с интересом глядели на расправившегося с берсерком парня.

Девушка была красива. Настолько, что Кай был готов поклясться, что ни в прошлой, ни в этой жизни еще не видел никого похожего. Единственное, с чем он, пожалуй, мог сравнить невероятную внешность леди – с работами лучших художников Земли.

То, что он видел сейчас перед собою, было недосягаемо даже для современной пластической хирургии. Какие же у неё гены?

Вот только отнюдь не внешность стала тем, что глубоко шокировало парня. Внешне беззащитная миниатюрная девушка пятнадцати лет обладала внушительной аурой Закалки Разума. А витающее вокруг неё нечто эфемерное наталкивало Кая на мысль, что она точно смогла достичь порядка Слышащей в неких законах.

Завершали этот образ белоснежный клинок в её руках и колечко на пальце. Оба предмета были высококачественными артефактами Серебряного ранга.

Перед Каем стоял кто угодно, но точно не простой человек. По личным ощущениям, девушка была не слабее, а то и сильнее Шайзана, первого сына Яверта Йони. Сложно было поверить в такое. Обычно среди практикующих боевые искусства оказывалось очень мало представительниц прекрасного пола. Всё же, помимо таланта, требовалось еще и активно заниматься физическими нагрузками, что мужчинам значительно проще.

Именно поэтому до сих пор Кай не встречал среди воинов женщин.

Однако дело кардинально менялось, когда речь заходила об очень богатых людях. Имея достаточно ресурсов, девушки могли идти в ногу с мужчинами по пути развития. Но всё же… достигнуть таких результатов в столь юном возрасте?..

У Кая это просто не укладывалось в голове. А кроме того, парень не мог понять: почему же такой талантливый воин не вмешался в бой с берсерком? А она могла. Ведь юноша даже не мог сказать, удалось ли бы ему победить эту девушку или нет…

– Кгхм, – кашлянув, она привлекла к себе внимание. – Пожалуйста, не могли бы вы представиться?

– А вы? – приподняв бровь, сразу же спросил парень, также обратившись на «вы».

Девушка сначала удивилась, а стражники, что не смели вставать, зло зыркнули на Кая.

Обычно её и так все узнавали в лицо, поэтому не привыкшая представляться девушка не сразу поняла свою ошибку, но, чуть помедлив, кивнула.

– Меня зовут Лилия Стеншет, – натянуто улыбнувшись, представилась слегка покрасневшая госпожа.

«Она плохо себя чувствует?» – подумал юноша, заметив её странное состояние.

– Кай Арнхард, – кивнул он в ответ.

– Кай… эм… – девушка потупилась. – Прошу простить этих воинов, у них не было злого умысла… Прежде всего я хотела бы поблагодарить вас за спасение моих слуг и убийство берсерка… – лицо Лилии залилось румянцем, а глаза избегали взгляда стоявшего перед ней молодого человека.

– Вам нехорошо? – ничего не понимая, решился спросить парень.

Девушка в последний раз кинула на него взгляд, а потом развернулась к повозке.

– Нет!.. Всё в порядке… – вздохнула она, стоя спиной к Каю. – Я хотела сказать, что нам очень повезло встретить вас. Если бы вы не вмешались… Мне хочется отблагодарить вас… Но мы побеседуем чуть позже… А пока – Дарл, Стефан, отыщите для моего гостя хорошую одежду.

С этими словами девушка ушла.

Кай, немного растерянный, взглянул на себя. Он уже успел позабыть, что его вещи походят на рваные тряпки, которые практически ничего не скрывают.

Кажется, теперь он понимал, почему покраснела девушка…


***

Прошло уже более пары месяцев с тех пор, как Кай свершил свою месть в Кальтии и узнал о сбежавшей Улии. Поэтому, получив всю необходимую информацию, парень не медлил ни дня и самостоятельно выдвинулся в сторону столицы. Ждать еще несколько недель следующего каравана до Ривеертуна у него не было никакого желания. Да и одному в любом случае идти быстрее, чем с толпой.

Кай покинул регион Кальтии, прошел через еще один. Сначала он хотел купить какое-нибудь ездовое животное, но, порасспросив, понял: если он не хочет тратить лишнего времени, то пешком получится быстрее.

Так как между регионами из-за соседства с Дикими Землями часто встречались монстры, то безопасно проехать можно было не везде. Да и пришлось бы постоянно следить, чтобы лошадь или ездового ящера не убили в боях.

Поэтому Кай путешествовал один, благодаря чему спокойно проходил в тех местах, куда большинство животных обычно отказывались идти. Что же касалось багажа, то в этом его сильно выручало Пространственное Кольцо.

И так бы и продолжалось странствие парня, если бы несколько дней назад он не встретился с монстрами, внешне походившими на гигантских жаб. Как всегда, вдали от Диких Земель эти монстры не превышали ступеней Закалки Тела или Закалки Разума. И всё бы сложилось хорошо в том бою, если бы не одна мерзопакостная способность этих существ.

Они могли плеваться кислотой.

Каю повезло, что его закаленная кожа выдержала знакомство с неизвестным веществом, а организм мог сам исцелить полученные ожоги. Однако с одеждой всё-таки пришлось попрощаться. Странно, как волосы не пострадали…

Сейчас же, сидя на подушке напротив Лилии Стеншет, он с легкой улыбкой вспоминал эту ситуацию. Ему предоставили комплект очень хорошей мужской одежды белого цвета, чему он несказанно обрадовался.

И как только всё настолько изменилось? Ведь буквально еще полчаса назад Кай, не загадывая ничего особенного, шел на восток согласно карте, когда неожиданно ощутил впереди всплеск энергии. Заинтересовавшись, он подоспел как раз к тому моменту, когда Стефан уже почти расстался с жизнью. Вот тогда-то мечник и решил спасти охранника. Ну, как минимум из-за того, что если бы каменный волк всё-таки убил слугу госпожи, то Каю бы не досталась целая одежда.

Вот такой мыслью он в тот момент и руководствовался… В итоге это привело Кая к тому, что теперь он сидел напротив прекрасной девушки с невероятным талантом и спокойно попивал сладкий чай.

К чести стражи каравана, несмотря на всю силу Лилии, одних их всё равно не оставили. Чуть в стороне сидел Дарл, сохраняя почтительное выражение лица. Отойдя после ужасного боя, он наконец понял, что за глупость пытался совершить, направив оружие на Кая и приказав окружить его.

Поэтому перед тем как привести юношу сюда, мужчина принес свои извинения, на что Кай лишь сдержанно кивнул. Ему на самом деле было плевать…

«Какая-то напряженная атмосфера… – чуть не поморщился Кай, всё же сдержав себя. – Я, конечно, понимаю, что, может быть, это такие правила этикета, но мы уже минут пять вот так сидим и молчим. У меня уже чай успел закончиться. Может, стоит самому начать разговор, раз она молчит?..»

Сама же девушка, слегка смущаясь, но на этот раз сдерживая свои чувства, не могла придумать, как начать беседу. Нечеткие образы оголенного статного тела, которое она успела увидеть всего лишь мельком, почему-то не хотели уходить из головы.

Наконец переборов себя, она заговорила:

– Арнхард… Я на память знаю все шестьсот тридцать благородных фамилий Алькеи, но никогда не слышала о вашей, – девушка подобралась и взглянула парню в глаза. – Может ли быть, что вы не из знатного рода?

Кай удивился такому вопросу, и это не осталось незамеченным Лилей.

– Да, я не аристократ. Простой человек.

– Вот как… – вздохнула девушка. Она подозревала это, но не могла поверить до конца. – Скажите, а почему вы оказались на пограничье?

«Это что, допрос?»

– Мне нужно добраться до столицы, – сказал он, не видя смысла скрывать.

Девушка и капитан стражи Дарл почему-то переглянулись.

Слегка улыбнувшись, Лилия Стеншет сказала:

– И вы путешествуете один?

Парень кивнул.

– Тогда… Прежде чем мы перейдём к главной причине этой беседы… я бы хотела спросить вас. Как вы смотрите на то, чтобы мы помогли вам добраться до Ривеертуна в обмен на вашу помощь в защите каравана?

– К сожалению, я должен как можно скорее добраться туда, поэтому, боюсь, мне придется отказать вам, – Кай поставил пустую чашку на столик.

Однако, услышав такой резкий ответ, девушка совсем не изменилась в лице.

– Жаль… наверное, у вас уже и пропускной свиток есть… – наигранно нахмурилась она, медленно покачав головой.

– О чем это вы? – не понял Кай.

– Как? Вы не знаете? – якобы удивилась Лилия и слегка улыбнулась. – Для того чтобы попасть в столицу, нужно иметь особый пропуск. Иначе вам понадобится ждать от месяца до года – в зависимости от того, сколько вы заплатите, пока вам его не оформят. И как раз один такой свиток, позволяющий пройти вместе со мной, у нас есть… Да и мы сами продвигаемся не так уж медленно.

Кай понял, что его подловили. Эта информация в корне меняла дело. Если девушка не врала, то даже если он сейчас обгонит этот караван, ему все равно придется ждать оформления пропуска. Рисковать же, не веря её словам, было опасно. Да и воинская интуиция почему-то подсказывала, что сейчас ему не лгут…

– И вы предлагаете присоединиться к вашему каравану ни пойми кому? Да и когда вы планируете добраться до Ривеертуна? – полный скепсиса, спросил Кай.

– Разве "ни пойми кого" можно встретить в этих землях? – съехидничала девушка. – Через полтора месяца.

Первые слова Лилии Кай проигнорировал, а вот цифра его удивила. Это было значительно быстрее, чем он ожидал.

Парень некоторое время не знал, что сказать.

– И вы не боитесь принимать незнакомца? Вдруг я ваш враг, например? – уже чисто из принципа спросил Кай.

Сидевший спокойно доселе Дарл подобрался, однако сама Лилия так и осталась спокойной.

– А вы мой враг?

– Нет.

– Тогда не вижу никаких проблем.

Кай был ошарашен. Почему она так легкомысленно ведёт себя? Или он что-то упускает?

Так или иначе, немного поразмышляв для виду, парень ответил:

– Что ж, – вздохнул он, – тогда у меня не остается другого варианта, кроме как принять ваше предложение.

– Я очень рада, – явив яркую улыбку, сложила домиком ладони Лилия. – Не сомневайтесь, во время путешествия с вами будут достойно обращаться и заплатят за службу… А теперь я хотела бы спросить, чего вы желаете в качестве благодарности за убийство того монстра и спасение моих людей? Только, пожалуйста, не стоит просить пропуск в столицу. Так как тот, что есть у меня – именной, а решение о выдаче принимает императорская канцелярия, на которую я уж точно не могу повлиять… А так… Деньги, алхимия, системные предметы или даже техники Земного ранга. Можете просить что угодно…

Кай задумался. Девушка перед ним определённо была из очень влиятельной семьи, с большими возможностями и связями. Одной той легкости, с какой она произносила слова о награде, хватило бы, чтобы многие практикующие боевые искусства начали витать в облаках и капать слюной.

Но Кай не спешил, чем удивил Лилию. Говоря про алхимию, системные предметы и техники, она считала, что парень тут же бросится просить её о чём-то подобном. Однако ее ожидания не сбылись: ничего из этого юношу не интересовало.

Так прошла минута, пока Кай не помотал головой.

Расценив это неправильно, девушка поспешила ответить:

– Я не приму отказа.

– Нет. Я не про то… – улыбнувшись, сказал он, прежде чем вновь удивить юную аристократку и сидящего рядом капитана стражи. – Мне не нужно ничего из вышеназванного, но я не отказался бы от вашей помощи. Я должен найти одного человека в столице, и если вы смогли бы мне помочь…

Лилия Стеншет оказалась поражена. Обычно, встречаясь с ней, люди всегда заискивали, пытаясь, словно дрессированные собачки, выпросить что-нибудь для себя. Слыша лишь одну её фамилию, очень многие покорно сгибали спины в надежде подлизаться.

Однако поведение парня, сидевшего перед ней, было совсем иным. И ладно, если он не слышал о её семействе, но разве мог он отказаться от техник или еще от чего-то, столь желанного многими практикующими на пути развития? Неужели тот, кого он ищет, настолько важен?

Неожиданно взгляд Лилии упал за руку Кая. Там на одном из пальцев было старенькое, потертое и невзрачное колечко. А энергия, что должна бы исходить от него, сейчас почти полностью вливалась в тело носителя, полностью маскируя вещицу. Если бы не случайный взгляд и подсказка системы, девушка и не узнала бы о наличии у юноши Пространственного Кольца.

«Так вот, значит, что… А он не так прост, как кажется…»

– Да, у меня есть возможности помочь в таком деле. Кто тот человек, которого вы ищете? – продолжила Лилия разговор.

– Это моя сестра. Она отправилась в столицу год назад, и я больше ничего о ней не слышал…

– Ясно. Тогда, если вы не против, мы поговорим об этом завтра. Вы опишете её мне, а я птицей отправлю письмо в Ривеертун. Так будет лучше, чем если мы начнем поиск только по приезде в город.

Кай не знал, что сказать. Такая оперативность обнадеживала и радовала его.

– Спасибо, – искренне произнес он.

– Вам незачем меня благодарить. Я всего лишь выражаю свою признательность за спасение моих людей. Да и, тем более, я еще ничего не сделала, – пожала плечами девушка.

Кай задал еще пару вопросов, один из которых касался берсерков.

Как пояснила Лилия, существуют редкие монстры, энергетический кристалл которых может быть повреждён. И в зависимости от того, насколько сильно, чудовище может по желанию выпускать определённое количество сжатой внутри энергии, которую раньше не было способно использовать вообще.

Такая способность позволяла монстрам становиться в разы сильнее на некоторое время. А берсерками их называли потому, что с увеличением энергии в телах зверей их разумы захлестывало безумие.

Тем не менее с повреждённым кристаллом эти существа обрекали себя навсегда оставаться на одном уровне развития…

Перекинувшись с девушкой еще несколькими ничего не значащими фразами, Кай вскоре покинул повозку. Остались только Лилия и Дарл.

– Госпожа, вы уверены, что стоило принимать его в караван? И почему вы были столь вежливы с этим простолюдином? – обеспокоенно спросил капитан стражи, когда парень вышел.

– Не сомневайся в моем решении. А кроме того, вот скажи, у тебя же где-то четырнадцать или пятнадцать единиц внутренней энергии?

– Да, госпожа.

– А знаешь ли ты, сколько сил использовал этот Кай Арнхард, когда одной атакой победил берсерка?

– Должно быть, шесть или семь единиц. Всё же у него ступень ниже, чем у меня…

– Тринадцать, Дарл, – пригвоздила девушка.

На лице мужчины отобразилось серьёзное недоумение, а затем и шок, но в словах своей госпожи он не сомневался.

– А теперь-ка подумай: если он смог использовать так много энергии за один раз, то какова же его истинная сила? В таком случае, надеюсь, ты понимаешь, почему я не могла быть невежливой?..


***

Уминая за обе щёки уже третью порцию какого-то очень вкусного супа с кусочками мяса и овощей, Кай смотрел в тарелку, совсем ни о чем не думая. В этот момент он наслаждался вкусом еды. Привыкнув использовать энергию для поддержания сил, парень уже успел позабыть, когда в последний раз нормально ел. Именно поэтому сейчас он растягивал прием пищи, которую ему принесли. Всё же в караване хватало и простых людей, да и питаться одной лишь Ки очень долгое время (что обычно присуще Заклинателям), никто здесь не мог. Такой возможностью владел исключительно Кай, и то только благодаря пробуждению крови.

Кстати, с того момента, как прогресс дошел до двадцати семи процентов, ничего больше не изменилось. Хотя Кай и продолжал развиваться, используя кристаллы из шкатулки Джонго, а также добытые из монстров во время путешествия, на пробуждение Спящей Крови это не влияло. Ведь требовалась в разы более плотная энергия, найти которую можно было только у мастеров ступени Заклинателя, до которой парню предстояло идти еще очень и очень далеко…

За прошедшие два месяца Кай так и не сдвинулся с уровня Закалки Мышц, и причины тому он видел две. Во-первых, требовалось закончить прогресс Техники Спирального Вращения Ки Жизни, так как потом он больше не сможет наполнять энергией труднодоступные участки тела. Поэтому все имеющиеся кристаллы он потратил на эту закалку, достигнув уже девяносто четырех процентов.

Ну а во-вторых, для всех трех уровней Закалки Разума любой практикующий нуждался в особой алхимии, без которой процесс закалки становился попросту невозможен. Проблема крылась в самих уровнях, а конкретно: Закалки Сенсорных Органов, Закалки Спинного Мозга и Закалки Головного Мозга.

Все эти области человеческого организма очень чувствительны и требуют крайне деликатного обращения, что невозможно в обычных условиях. Ведь когда воин усиливает легкие, сердце, кости или что-то подобное, то он может игнорировать микроскопические повреждения, которые наносит этим областям внешняя энергия во время абсорбирования. Потому что в дальнейшем они без каких-либо проблем восстановятся.

С уровнями же Закалки Разума так поступать нельзя. Даже микроскопические повреждения могут стать критическими для столь хрупких органов. Именно поэтому люди придумали особое зелье, что на некоторое время защищало эти области и позволяло их закалять.

Однажды Кай проверил стоимость этой алхимии в торговом доме Кальтии, и, как выяснилось, один флакончик зелья с эффектом продолжительностью до месяца стоил не менее пятидесяти золотых. Это была сумасшедшая цена! А учитывая, что, для того чтобы пройти все три уровня, в среднем понадобится шесть-семь лет, то становилось понятно, почему количество воинов Закалки Разума столь мало.

Кто, кроме аристократии, вообще мог позволить себе эти зелья?..

Каю не оставалось ничего, кроме как продолжать поражаться богатству знати и надеяться, что денег, оставленных Джонго, ему хватит.

– Братан, вот ты где! – неожиданно раздался дружелюбный голос.

Услышав такое обращение, Кай аж подавился супом и закашлялся.

– Ой, ты в порядке? – не рассчитывая силы, похлопал его по спине подошедший Стефан. И, будь на месте Кая простой смертный, то эти "похлопывания" грозили бы переломать ему позвоночник и ребра.

– Кха-кха… как ты меня назвал? – выкашляв глоток супа, пристально взглянул на Стефана Кай.

– Братаном, конечно же! Ты ведь спас мне жизнь! – широко улыбаясь, немедля ответил личный слуга Лилии. – Ах да, я же так и не представился. Стефан Стеншет, – протянул он грубую, покрытую мозолями ладонь.

– Кай Арнхард, – ответил мечник на рукопожатие, одновременно пытаясь отыскать логику в словах Стефана.

– Я тут услышал, что ты теперь с нами до столицы едешь, – продолжал говорить парень, словно они были давними и очень близкими друзьями. – Так что же я хотел спросить?.. А! Ты ведь тоже намереваешься вступать в Секту Упавшей Звезды?


Глава 3. Поединок. ​


На Кая смотрели два карих глаза. Задав свой вопрос, Стефан Стеншет, улыбчивый шатен с грубыми чертами лица, молчаливо уставился на собеседника.

– С чего ты взял? – нахмурился Кай.

– Хех, ну так ведь ты же сильный! – присел Стефан на соседнее бревно. – А Секта – лучшее место для изучения боевых искусств во всей Алькее! Туда стремятся все талантливые воины! И, судя по силе и возрасту, ты точно подходишь! Потому что, чтобы стать внешним учеником секты, нужно достигнуть ступени Закалки Разума до двадцати лет или уровня Закалки Мышц до восемнадцати лет. Вот мне, например, девятнадцать, так что моя семья послала меня вступить в Секту Упавшей Звезды. Ну а ты тоже не выглядишь старше двадцати, вот я и подумал…

Кай не мог не удивляться чрезмерной болтливости Стефана.

– Нет, – холодно ответил парень. – Я об этом и не думал… Зачем вообще туда стремиться?

Брови его собеседника тут же взлетели.

– Как зачем?! – не понимал он Кая, будто тот говорил что-то абсурдное и противоестественное. – Если ты станешь членом Секты, у тебя появится шанс изучать лучшие техники Земного ранга и даже, если повезёт, Серебряного! А также там можно отточить свои навыки в тренировках с мастерами-Заклинателями, или просто в дуэлях со множеством других сильных учеников. Ну и, конечно же, не стоит забывать об особых тренировочных зонах, где выше шанс постигнуть определённые законы!

Слова Стефана казались Каю каким-то рекламным лозунгом, однако всё же некий интерес в парне пробудили.

– И эта ваша Лилия тоже туда еде… – Кай прервался.

Глаза собеседника пристально и жестоко впились в него, а лицо Стефана вдруг посерьёзнело. Энергия в его теле сильно сжалась, как это бывает в ключевые мгновенья боя, словно он собирался ринуться в атаку.

И, естественно, Кай это всё ощутил.

– Г-о-с-п-о-ж-а Лилия, – акцентируя внимание на первом слове, холодно проговорил Стефан. Его мышцы напряглись, будто он приготовился к хищному прыжку.

Обстановка накалилась.

Вязкая, тягучая тишина продлилась меньше минуты, пока Кай не явил свой дикий оскал.

– Для тебя – госпожа, – ответил он, пока вокруг его ладони начинали виться струйки алого тумана, – я же не её слуга.

Этот голос раскатом грома отдался в голове аристократа. Его сердце вдруг безумно заколотилось, а вся спесь слетела. Пот проступил на лбу.

Интонация этих слов, а также пробирающий до мурашек взгляд фиолетовых очей заставили Стефана охладить свой пыл. Ему показалось, будто его ведром холодной воды окатили. Он сразу же вспомнил о силе Кая, когда тот одной лишь атакой упокоил монстра, в победе над которым сам парень вначале и вовсе был не уверен.

– Д-да… не знаю, что на меня нашло… – стушевался Стефан.

Прежде чем продолжить разговор, он открутил крышку фляги, с которой пришел, и опрокинул несколько глотков содержимого себе в горло. И, судя по его изменившемуся лицу, там была отнюдь не водичка.

– Э-э-эх, – выдохнул Стефан, заметно успокоившись. – Да. Весь этот караван направляется в столицу в первую очередь ради госпожи Лилии. В отличие от нас, она удовлетворяет еще более жестким условиям и собирается проходить испытание на внутреннего ученика. А для этого нужно достичь ступени Закалки Разума к восемнадцати годам или уровня Закалки Мышц к шестнадцати… ну и, конечно же, сдать специальный экзамен. Но на самом деле её цель куда выше! – указал он пальцем в небо. – Госпожа намерена стать личным учеником!

– И в чём разница? – не проявляя и толики интереса, равнодушно спросил Кай, продолжая поглощать суп.

– В смысле?

– Ну, между этими внешними, внутренними и личными учениками.

– А-а-а, ты про это. Я, конечно, многого не знаю, но из того, что слышал, говорят, если станешь внешним учеником, то получишь доступ к некоторым техникам Земного ранга, а также сможешь побороться за редкие ресурсы. Внутренние же ученики имеют больше привилегий. Могут посещать общие занятия учителей, получают каждый месяц кристаллы энергии и еще что-то, а также им дают доступ в тренировочные зоны. Но внутренним учеником в разы сложнее стать. Что же касается личных, то это элита из элит! Только самые талантливые воины империи могут стать ими! Таких людей лично обучают сильнейшие мастера Секты, они получают редчайшие ресурсы и возможность изучить техники Серебряного ранга!

– Вот оно что… – серьёзно закивал Кай. – И как? Раз всё так сложно, у неё есть шансы?

Стефан заскрипел зубами от услышанного. Ему было трудно перебороть фанатичное желание оберегать госпожу, что включало в себя даже бесцеремонное отношение к ней.

– Несомненно! – громко выпалил он. – Да ты хоть знаешь, кто госпожа такая? Она талантливейшая дщерь третьей по могуществу семьи в империи! Благодаря сложнейшей подготовке госпожа смогла освоить Дыхание Силы уже в десять лет, а в двенадцать достигла уровня Закалки Мышц! Ей пророчат минимум достижение середины ступени Заклинателя, а максимум – конца! Нет никого более достойного места личного ученика, чем госпожа Лилия!

Лицо Кая продолжало выражать недоверие, но в то же время в душе он понимал, что, с учетом возраста девушки, другого объяснения быть не могло.

Кстати, про стадии развития ступени Заклинателя парень уже знал. Их было всего четыре: начало, середина, конец и пик. И если путь от простого человека до максимума Закалки Души был меньше, чем от этого же максимума до начала следующей ступени, то уже между стадиями Заклинателя лежала пропасть в разы больше.

– Тогда… если у вас такая могущественная семья, то зачем же вступать в какую-то Секту? Хочешь сказать, что у вас нет кого-то на уровне Заклинателя, кто бы мог обучить твою госпожу? Или же дело в техниках Серебряного уровня?

– Ну, для начала: ни одной семье не сравниться по мощи с Сектой Упавшей Звезды, так как она является главной опорой императорского рода. Можно даже сказать, что Секта полностью ему подчиняется. А кроме того, не так важны учителя ступени Заклинателя, как особые техники, которым они обучают личных учеников. Ведь в Серебряном ранге есть свои уровни качества как системных предметов, так и техник.

– А вот с этого момента поподробней! – впервые за весь разговор заинтересовался Кай.

– О, ну да, откуда братану знать о вещах такого ранга… – самодовольно произнес Стефан.

Каю очень сильно захотелось плюнуть собеседнику в рожу, но парень всё-таки сумел удержать себя в руках.

– На самом деле всё просто, – продолжил отпрыск аристократической семьи. – Есть четыре уровня качества: низкое, среднее, высокое и пиковое. Я думаю, из названия понятно, какой и что значит. Вот глянь-ка!

Стефан неожиданно бросил кристалл энергии, но Кай всё же успел среагировать и поймать ценную вещицу.

– Попробуй посмотреть через него на свет костра, – добавил аристократ. – Только вернуть не забудь.

Кай поднес кристаллик к глазу и стал вглядываться. Не составило труда заметить множество мельчайших трещин, пустот, а также непонятных примесей.

– Вот поэтому, а также из-за низкой плотности энергии, он и соответствует низкому уровню качества.

«Рун’Тан, ты знал про это?» – решил обратиться Кай к древней душе, что последнее время вела себя подозрительно тихо.

"Да", – с легкой заминкой отозвался красноволосый дух.

«А почему раньше не говорил?»

"А ты не спрашивал…"

– Хочешь сказать, что есть такие же камешки, но среднего уровня, высокого и даже пикового? И, погоди, ты же сказал, что это касается предметов Серебряного ранга, тогда при чем тут кристаллы энергии Низшего? – оторвался Кай от созерцания недостатков вещицы и кинул её обратно.

– Кристаллы – это исключение. Что же касается твоего первого вопроса, то про последние два уровня я ничего не знаю, – усмехнулся Стефан. – Но вот среднего уровня качества точно есть в монстрах, которые уже готовы перейти на следующую ступень после полной закалки души. Ну, и у более сильных тварей, конечно, тоже. А вот по поводу техник… В Алькее нет ни одной пикового уровня Серебряного ранга, кроме тех, которым обучают личных учеников Секты Упавшей Звезды! Это и является целью тех, кто стремится стать личным учеником!

Неожиданно Кай улыбнулся, сбив с толку Стефана.

Аристократ был неправ. Была одна техника такого уровня, находившаяся не в Секте. И прямо сейчас она расположилась в одном стареньком и потертом Пространственном Кольце, которое, в свою очередь, носил на пальце Кай.

«Кем же ты был, старик Джонго?..» – подумал парень про себя, вспомнив текст свитка и непонятные ему изначально слова про качество.

– Братан?.. – возвращая собеседника к реальности после слегка затянувшейся паузы, произнес Стефан.

– А как вообще узнать уровень качества? – вдруг спросил Кай.

– Э-м-м… Ну, обычно Система подсказывает… – и, словно предвосхищая вопрос, Стефан продолжил: – Но для этого тебе нужно полностью пройти уровень Закалки Сенсорных Органов.

– Даже так? – удивился мечник, а затем резко сменил тему. – Знаешь, я тут подумал… Извини, но уж как-то ты слишком по-простецки себя ведёшь для аристократа. Да и почему ты зовёшь Лилию госпожой, словно ты слуга?

Кай ожидал грубого ответа, возможной злости или даже, может быть, грусти, но никак не того, что невысокий шатен громко рассмеётся. Держась за живот, тот хохотал не менее пары минут, так, что аж свалился с бревна на землю.

– О-хо-хо, ну ты и насмешил меня… – вытирая проступившие слёзы, сказал Стефан. – Хех. На самом деле, хотя я и ношу фамилию Стеншет, я никакой не аристократ. Я родился в семье простого шахтёра, а затем, благодаря доброте госпожи Лилии, нам удалось стать слугами её рода, а уже когда обнаружился мой талант к боевым искусствам, меня приняли в род. Как-то так… Поэтому как таковым аристократом я не являюсь, ну и как-то не по душе мне все эти их заморочки в принципе, из-за чего веду себя, как привык. В основном, конечно…

Кай улыбнулся, собираясь еще что-то сказать, как вдруг в их разговор вмешались.

– Стефан, вот ты где! А я тебя уже обыскался! – подошел к ним капитан стражи Дарл. – Пойдем, нам нужно проложить маршрут на завтра, пришла новая информация.

– Ну что ж, – поднялся на ноги шатен, отряхивая себя, – еще как-нибудь поговорим, братан!

Стефан ушел.

Многие в караване уже готовились ко сну, поэтому, поглядев немного на особенно яркие в эту ночь звёзды, Кай также поспешил отправиться в царство Морфея.


***

За время путешествия Кай никак не мог избавиться от шока, вызванного абсурдно огромным талантом Лилии. Ведь если вспомнить того же Кияна, что должен был так же использовать множество редких и крайне дорогих ресурсов, то только к двадцати годам он сумел достигнуть уровня Закалки Костей.

А в то же время Лилия Стеншет уже в двенадцать завершила закалку мышц, а в пятнадцать – закалку спинного мозга. А ведь это значило, что пока Киян тратил где-то по год-полтора времени на каждый уровень Закалки Тела, Лилия справлялась с этим более чем за пять месяцев.

Кай даже не знал, смог ли бы он достигнуть как минимум такой же скорости развития, если бы не добытые в древнем городе сферы энергии, аналогов которым не знали в Алькее. Всё этого говорило лишь об одном – талант к культивации у Лилии на порядок выше, чем у Кая.

А если представить, какой маленькой она была в двенадцать лет, когда её сила уже превосходила любые возможности Кияна? Да такое даже в голове не укладывается…

Но больше всего будоражил возраст, когда Лилия начала заниматься боевыми искусствами. Десять лет. Да как, черт побери, такое возможно, когда, в лучшем случае, к тринадцати годам человек еще не способен вообще совладать с энергией? А даже если и попытаться насильно поглотить её, то это может закончиться смертельным исходом!

Не в силах успокоиться, Кай начал узнавать обо всём этом. Но любые его расспросы сводились лишь к одному ответу: могущество семьи Стеншет.

И вот тут-то у Кая чуть не взорвался мозг. Ведь если верить Стефану, а также другим членам каравана, то выходило, что их семья единолично господствовала в одиннадцати регионах, подобных Кальтии, а в самом роду ныне числилось аж шесть мастеров ступени Заклинателя!

Но на этом потрясения Кая не закончились. Как оказалось, на пике силы, где-то полторы тысячи лет назад, в этой аристократической семье насчитывалось до тринадцати Заклинателей одновременно, один из которых даже достиг конца ступени.

Стеншет существовали уже более трех тысячелетий, и так же, как и Кай, являлись носителями какой-то древней крови. Её особенность выражалась в невероятно сильной способности ощущать энергию. Это позволяло Лилии, например, наблюдать за округой в большом радиусе, не используя обычные органы чувств, а также уметь определять чужие характеристики, такие как мощь, скорость, запас Ки, выносливость и стойкость.

Ну и, к тому же, девушка еще обладала возможностью ощущать чужие намеренья. А это значило, что, находись рядом с ней действительно враг или попробуй ей кто-то соврать, она сразу бы поняла это. Данная особенность объясняла причину того, что Кая так легко пригласили в караван.

Ну и, в довершение всего, как выяснилось, ещё год назад Лилия Стеншет достигла порядка Слышащего в законах меча…

Что же касалось того, почему девушка смогла начать свой путь боевых искусств в столь юном возрасте, то это объяснялось тайной практикой, которой владели десять сильнейших знатных семей Алькеи.

Таким образом, с того самого дня, как парень узнал всё это, его границы понимания мира вновь безжалостно расширились. И почему-то после такого Кай больше заинтересовался так называемой Сектой Упавшей Звезды…

Прошло две с половиной недели. Караван успел войти в "мирные" земли очередного региона, который пересек за десяток дней, даже не входя в центральный город. Маршрут путешествия до столицы оказался максимально коротким, а график движения – безжалостным для очень многих. Хотя в сравнении с прошлым темпом Кая, это было помедленней.

Зато он понял, почему Лилия Стеншет говорила о таких сроках.

Как оказалось, они собирались идти через такие места, по которым обычно боятся путешествовать. Зато так путь значительно сокращался. Например, практически у самых границ Диких Земель, а в некоторых местах даже пересекая их.

Точнее, так было бы раньше, но, как совсем недавно узнал Кай, еще до их встречи караван потерял всех своих защитников ступени Закалки Души, из-за чего оборона крайне ослабла. Это и объясняло теперешнюю никудышную защищённость столь важной персоны из семьи Стеншет и значило, что ныне им придётся искать более безопасные пути.

Как раз из-за этого перед пересечением границы нового региона и произошёл небольшой спор между Каем и Лилией.

Парень настаивал, что сможет уберечь караван на опасных участках пути. Девушка не верила, желая поменять маршрут. В итоге дошло до того, что Лилия предложила Каю тренировочный поединок, который и покажет, хватит ли у него сил действительно защитить всю группу. И парень, конечно же, не отказался…

Хотя на самом деле глубоко в душе оба понимали, что просто хотят испытать силы друг друга. Это было пылкое желание тех, кто некогда ступил на путь боевых искусств. Сражения – вот что являлось их жизнью.

– Повторю. Только навыки фехтования и собственные силы. Энергию не используем, – напомнила Лилия условие, собирая золотистые волосы в пучок.

В ответ на это Кай лишь сдержанно кивнул.

Получив из рук Стефана затупленный клинок, девушка встала в стойку. У её оппонента в ладони лежал такой же. Именно Лилия была той, кто настоял на использовании простого оружия, с чем Кай согласился. Ему и самому не хотелось светить Мечом Водной Глади.

Таким образом, если что, никому из сражающихся ничего не должно угрожать.

Конечно, при их-то силе даже такими мечами можно было разрубить не то что человека, но даже крепкое дерево. Однако всё же стоило учитывать прочность закалённой плоти Кая и Лилии.

Итак, оба воина встали в стойку и приготовились. Вокруг них собрались люди из каравана. Всем было интересно поглядеть на поединок между гениальной госпожой и необычным парнем.

Каю также было очень любопытно понять настоящую силу Лилии, о невероятном таланте которой он уже успел наслышаться. Жаль, конечно, что бой пройдет без использования энергии, а значит, и техник. Неизвестно, сможет ли девушка совладать с его высокими характеристиками, полученными за счёт пробуждающейся крови и техники циркуляции Ки.

– Начинайте! – громко выкрикнул Дарл.

Десяток метров Кай преодолел практически в мгновение ока. Рука с клинком метнулась к голове девушки. Их взгляды скрестились. Фиолетовые глаза встретились с изумрудными. Парень с удивлением отметил, что на лице Лилии не дрогнул ни один мускул, даже учитывая скорость, с которой он совершил рывок.

Раздался лязг металла.

Два клинка встретились. Послышались громкие охи толпы.

Хрупкая на вид рука девушки, запястье которой можно было без проблем обхватить ладонью, крепко держала меч и с легкостью совладала с полновесным ударом Кая…

Ударом, который рассек бы пополам даже воина уровня Закалки Мышц, попади тот под него.

Но Лилия выдержала. И так просто и уверенно, что казалось, будто она совершила обычный взмах. И, по сути, так оно и было.

Не считая огромного запаса энергии парня, которую он пообещал не применять, во всех остальных характеристиках юная девушка не уступала Каю. Скорость, мощь, выносливость, стойкость… Всё это было у Лилии на таком же уровне.

И причины такой силы было всего две: более высокая ступень развития и, конечно же, поглощение с самого детства большого количества драгоценных ресурсов. Различные духовные фрукты, пилюли, зелья, ванны с особыми эликсирами и многое другое, что позволяло повышать человеческие характеристики куда больше, чем обычная закалка энергией.

В этом поединке оба были равны в параметрах.

Удачно отразив первый удар, девушка произвела контратаку. На мгновенье зазевавшийся из-за неожиданной силы маленькой противницы Кай еле успел отдернуть голову. Кончик меча рассек пространство буквально в миллиметре от его носа, но хлёсткий порыв ветра разметал тёмные волосы юноши, а на носу осталась маленькая царапина.

Лилия улыбнулась.

Один – ноль в её пользу.

Вот только Кай этого даже не заметил. У него всё еще оставалось одно преимущество – способность видеть Ки и предсказывать чужие движения по ней.

Начался беспрерывный обмен стремительными ударами. С каждым новым вздохом девушка всё лучше понимала: любое её движение Кай каким-то невероятным образом предугадывает за мгновения до того, как она его совершает.

Было ли это особое чутье, как у неё, или же еще какая-нибудь способность, Лилия не знала. Но невозможность достать противника начинала её потихоньку злить.

С другой стороны, хотя Кай и уходил от любых атак, сам он также не мог задеть девушку. Они сражались на слишком высокой скорости, и тех мгновений, за которые он успевал прочесть будущую атаку, никак не хватало, чтобы реализовать грамотный ответный удар. Мозг парня просто не поспевал за возможностями тела.

Можно было даже сказать, что на такой скорости его умение было почти бесполезно. Какая разница, что ты можешь знать движения оппонента, когда не хватает времени как-либо использовать это? Оставалось только полагаться на опыт и навыки ведения боя.

Чувствовалась настоящая пропасть между Закалкой Тела и Закалкой Разума. Обычный мозг Кая не был способен применять максимальный потенциал закалённого тела.

А пока два невероятных бойца противостояли друг другу в центре, на них глядело множество глаз. Люди были одновременно восхищены могуществом их госпожи и шокированы силой простолюдина, что стоял на целую ступень ниже.

Тем не менее, практически никто из них даже не мог увидеть движений Кая или Лилии. Всё происходило так быстро, что большинство видело лишь размытые силуэты клинков, мелькающие то тут, то там.

И только достаточно развитые Стефан, Дарл и еще пара воинов ступени Закалки Разума могли уследить за боем. И поэтому, ухмыляясь, полагали, что госпожа уже загнала наглеца в угол и тот из последних сил отбивается.

Вот только на самом деле ситуация сложилась патовая. Никто из противников не мог задеть друг друга. Силы оказались равны, и всё решилось бы в тот момент, когда первый из них выдохся бы.

Однако…

Провернув очередной финт, девушка резко разорвала дистанцию.

– Достаточно. Вы сильны. Но сейчас я покажу вам, что такое Настоящее фехтование!

Ритм дыхания Лилии резко изменился, а лицо приобрело суровый вид.

Девушка сменила стойку.

Теперь настал её черёд сокращать расстояние.

Словно пчелиное жало, клинок Лилии иглой ринулся в грудь Кая. Парень уследил за этим, и, конечно же, собирался отразить. И в тот самый момент, когда мечи должны были столкнуться, оружие девушки растаяло, словно мираж, расплывшись туманом.

Глаза Кая расширились. Он мог уследить и мог предугадать. Но нечто, произошедшее только что, выходило за рамки его понимания. Такого предвидеть он не был способен в принципе.

Пропавший клинок появился сразу в четырёх местах, будто размножившись. Вот только каждый выходил только из одной точки. В этих движениях, что слились в одно, не было и капли энергии.

Зато присутствовали законы.

Те самые, что оставались для Кая столь же мистическими…

Шея, лоб, область сердца и паха. Четыре пореза моментально появились в этих местах.

Кай замер.

Его бросило в холодный пот.

– Только что вы умерли, – закончила сражение девушка.


Глава 4. Мост.


Кай и Лилия обменивались ударами. Хотя общее количество их движений уже перевалило за сотню, сам бой длился недолго. Всего пару минут…

Опять трюк с разрывом дистанции, а затем мгновенное поражение Кая. Точнее, оно бы произошло, не замри они оба. Время остановилось.

– А она неплохо справляется с мечом. И движения также хороши, – дал оценку Рун’Тан. – А вот твои, наоборот – ужасны. Только благодаря возможности предугадывать её действия ты хоть как-то смог продержаться. Без этого ты бы уже в первые секунды проиграл.

– Ну уж спасибо… – съязвил Кай.

– Как есть… – пожал плечами красноволосый.

Сейчас они оба расположились в паре десятков метров от боя, где только что замерли две фигуры. Эти Лилия и Кая были лишь образами, воссозданными абсолютной памятью парня в мире души.

Подсказал так сделать, конечно же, Рун’Тан. И теперь Каю было проще пересматривать тот бой и анализировать как свои ошибки, так и стиль Лилии.

Поражение от маленькой девушки в некоторой мере ударило по его гордости. Однако он не стал опускать руки, а решил искать способ стать лучше, стать сильнее…

Его очень заинтересовал её стиль. Ведь, по сути, можно было сказать, что Кая никогда не обучали мастерству владения клинком. Единственное, что он знал – базовые принципы фехтования, такие как простые выпады, правила уклонения и парирования. Всё это было скопировано еще у Яфрена, когда парень наблюдал за его тренировками.

И до недавнего времени Каю этого хватало сполна. Так как во всех сражениях он всецело полагался на свои физические характеристики, и ими же задавливал врагов. Сейчас такое не прошло…

Кай выделил две свои проблемы.

Первая заключалась в незнании законов.

Вторая же крылась именно в искусстве фехтования, а точнее, в его полном отсутствии.

И если с законами Кай ничего поделать не мог, ведь ни скопировать, ни изучить их у кого бы то ни было не представлялось возможным, то вот навыки владения мечом можно и нужно было улучшать.

К сожалению, как ему ответил Рун’Тан:

– При жизни я не использовал меч. Да и какое-либо другое оружие тоже, так что ничем помочь не могу.

Поэтому Каю пришлось действовать самостоятельно, а его абсолютная память и мир души стали очень полезными инструментами в этом деле. Парень решил улучшить свое умение фехтовать за счёт того самого боя с Лилией.

Вот только мало было одного бездумного копирования движений девушки, требовалось нечто большее. Следовало проанализировать каждый взмах, каждый шаг и даже вздох, чтобы затем раскрыть смысл всех этих действий – их сакральную суть.

Стиль Меча Стеншет был по-настоящему прекрасен. Управляясь с мечом, будто профессиональная швея с иглой, Лилия казалась единой со своим оружием. Клинок словно являлся естественным продолжением её руки. Но самым великолепным было то, что каждое новое движение становилось продолжением предыдущего. Не было ни мгновенья заминки, ни секунды потраченного времени.

Только сейчас Кай понял еще одну свою большую проблему. Раньше он либо просто использовал базовые атаки, либо импровизировал, основываясь на предвиденье чужих действий. Однако во втором случае уйма времени (конечно, по меркам скоростного боя) тратилась на продумывание всех, даже мельчайших действий.

С другой же стороны, Лилия действовала инстинктивно. Каждый её шаг в бою был давно заучен и опробован сотни или тысячи раз. Ей не требовалось придумывать, как ответить, а значит, тратить драгоценное в бою время. Выучив стиль, что веками разрабатывался лучшими мастерами меча в её семье, девушка попросту выбирала один из нескольких вариантов, каждый из которых был уже давно отточен до идеала.

Кай хотел добиться такого же результата, именно поэтому уже в который раз просматривал проекцию боя в мире души. Здесь он мог замедлять "запись" или даже останавливать её в нужный момент.

Да, его абсолютная память запомнила все детали движений Лилии, тем не менее, это не значило, что он смог бы повторить за ней вот так сразу. Поскольку, кроме знания, требовалась еще и память тела.

Каю требовалось практиковаться в фехтовании, ведь одно только знание движений никак не улучшило бы его навык. Он должен был тренировать свое тело, дабы то запомнило все приемы настолько, чтобы в дальнейшем он практически всегда мог полагаться на мышечную память, а не на обычную. Именно таким образом он сможет сократить лишнюю трату времени в бою до минимума.

– Ты, кстати, где был? – повернулся Кай к древнему духу, который только что выбрался из своего дома.

В этой версии мира души парень воссоздал небольшой кусочек одного крупного земного мегаполиса. Когда он сделал это, ему удалось сильно удивить Рун’Тана, и красноволосому так понравился этот вид, что он даже поселился в одном из небоскребов.

– Об этом я и хотел поговорить, – сказал какой-то необычно бледный Рун’Тан. – Внутри мира твоей души притяжению Мира Мертвых до меня не добраться, но это не решает другой проблемы: на свое существование я трачу энергию души, и уже сейчас могу ощутить её истощение. Последнее время я спасаюсь глубокими медитациями, но будь готов к тому, что в скором будущем я иногда и не отвечу. Мне придётся время от времени впадать в спячку, чтобы пополнить хоть какие-то крохи энергии.

Кай ошарашенно взглянул на мужчину. Он совсем не задумывался о причинах слабой активности Рун’Тана в последнее время.

– А восстановить её как-нибудь можно? – спросил парень. Всё же этот древний дух был очень полезен как носитель важной информации, так что ему было крайне невыгодно терять с ним связь.

Рун’Тан грустно улыбнулся.

– Конечно, ты можешь передать мне часть своей энергии души, раз уж я нахожусь здесь, но это почти не поможет. У тебя сейчас самая простая душа, и её энергии хватит максимум на сотню лет жизни. Но учитывая разницу между нами, в данный момент всей твоей энергии души хватит не более чем на пару месяцев для моего стабильного существования. Так и получается…

– Это как-то… я даже не знаю… – вздохнул Кай. – Ты говоришь о некой энергии души, но разве это не такой же вид силы, как та же энергия меча?

– Нет. Точнее, не совсем, – покрутил головой красноволосый. – В принципе, да, можно создать её из обычной энергии, но в таком случае силы понадобится так много, что одному это будет сделать просто невозможно. Понимаешь ли, чем более развита твоя душа, тем больше энергии она сможет вмещать и тем выше станет максимальный срок твоей жизни. И от всего этого также зависит то, насколько хорошо ты можешь управлять Ки. Например, те, у кого с рождения много энергии души, в итоге становятся гениями в боевых искусствах, а у кого мало, лишаются возможности идти по пути развития. Единственное исключение – духовные фрукты, что могут десятки тысяч лет накапливать прану, а затем трансформировать её в энергию души. Съев такой, можно поднять талант контроля энергии на новый уровень и продлить свою жизнь. Но подобные фрукты настолько редки, что, подозреваю, их может быть всего пара штук на всей этой планете.

Кай на секунду задумался, чтобы сказать:

– Э-м-м… И я так понимаю, чтобы исцелить узлы души, мне как раз нужен один такой? – вкрадчиво уточнил он.

– Да.

– Понятненько… А ты знаешь, где хоть приблизительно они могут быть?

– Ну, – протянул Рун’Тан, – есть два варианта. Либо в самых опасных местах, в которых внешняя энергия просто бушует, либо в тайниках сильнейших мастеров.

– Оу… обнадеживающе…


***

– Итак, что ты скажешь? – поднеся чашу с особым чаем к губам, спросила Лилия.

– Госпожа, – поклонился только что вошедший Стефан. – Если мои глаза меня не подводят, то это точно движения фехтовального стиля вашей семьи.

– Нашей семьи, – поправила его девушка. – Не забывай, хоть ты и принятый, но всё же Стеншет. А теперь скажи, все ли движения?

– Я наблюдал за ним более десяти дней, и точно могу сказать, что нет. Лишь часть.

– Ясно, – задумалась Лилия. – Позволь угадать: эти приемы, которые он сейчас так активно тренирует – все они не выходят за рамки того, что я применяла во время нашего с ним боя, так ведь?

Стефан на пару секунд задумался, глядя на потолок. Он вспоминал и сопоставлял.

– Да! Как вы узнали? – удивленный, он снова посмотрел на госпожу.

Лилия иронично улыбнулась, закусив ноготь. Эту неподобающую для леди привычку девушка обычно скрывала на людях, но здесь был только Стефан, а значит, ничего страшного. Своему личному слуге, которого она знала с детства, Лилия доверяла всецело. И он никогда её не подводил.

– Как я и предполагала… Возможно, дело в его глазах. Еще тогда, в бою, он будто наперёд знал все мои движения, хотя и не мог с этим почти ничего сделать… И, кроме того, сила этого Кая… – нахмурилась девушка. – Возможно, он такой же.

– Моя госпожа, что вы имеете в виду? – недоумевал Стефан.

– Я считаю, у него также есть Спящая Кровь… и даже пробуждённая.

Шокированный словами госпожи парень не сразу смог заговорить.

– Но… но… но как?!.. Это же невозможно… – выдохнул он.

– Вполне возможно. С самой первой встречи с Каем я ощущала какую-то странность в нём, но не могла понять, что это. Потом, в нашем сражении, это вновь проявилось, а уже после я заметила, как быстро заживали его порезы. Такое точно не присуще никому на его ступени. А если добавить еще и огромную силу для уровня Закалки Мышц, которая дала ему возможность продержаться в бою со мной столь долго, то становится уже не так странно. Ты видел когда-нибудь людей с такой же силой и таким же уровнем, которые при том называли бы себя простолюдинами? – под конец задала она риторический вопрос.

– Кто же он тогда такой? – озадачился Стефан. – Всё-таки лишь четыре семьи в империи, включая нашу, владеют линией крови. Может ли быть…

– Вряд ли, – тут же отрезала Лилия. – Я, конечно, не знаю всех возможностей его крови, но проявленного хватает, чтобы сказать: он не относится ни к одной из этих семей.

– Тогда я не понимаю…

Допив специальный чай, приготовленный из трав Низшего ранга, что мог снимать усталость и голод, заставляя организм быстрее восстанавливаться, девушка поставила чашу на столик. Взглянув в глаза Стефану, она ответила:

– Изначально, когда он только прибыл, я подозревала, что Кай мог быть неосознанным врагом. Уж слишком вовремя он подоспел, хотя тогда непонятно, чего добивались люди, подославшие его. Но после нашего боя я изменила свое мнение. Он слишком силен для разменной монеты, такого бы человека точно не отправили. Поэтому у меня лишь одна догадка.

– Какая?

– Есть не только Алькея, Стефан, – наклонила голову Лилия. – Существуют и другие страны за пределами империи, о которых мы знаем очень мало.

– Хотите сказать… – задумался парень. – И что нам делать? Мне продолжать следить за Каем?

– Нет, больше не нужно. Веди себя как обычно. Пока я не ощущаю в нём дурных намерений, – кивнула Лилия. – Кроме того, представители нашей семьи уже должны были начать поиск его сестры в столице, и, в случае чего, у нас появится рычаг для воздействия на этого подозрительного человека.

– Но разве можно позволить ему использовать Стиль Меча Стеншетов? – обеспокоился Стефан.

– Ничего страшного. Стиль нашей семьи не такой уж и секретный, существует достаточно сторонних людей, владеющих им. Другое дело, что без особой линии крови, которой обладают только члены рода, стиль становится на порядок слабее. Всё-таки он разрабатывался под особенности нашей силы. И к тому же Кай видел очень немногое. Но на всякий случай, – лукавство блеснуло во взгляде девушки, и она улыбнулась. – Если в будущем мы по-прежнему будем иметь дело с этим человеком, в чём я уверена, то знание наших приемов мы используем как предлог, чтобы сделать Кая нашим должником.

Стефан энергично закивал.

– Госпожа, как всегда, всё продумала, – польстил парень.

– Что ж, ты можешь быть свободен.

– Как прикажете, – вновь поклонился он, прежде чем выйти.

Проследив взглядом за Стефаном, девушка взяла в руки лежавший рядом белоснежный меч, который практически никогда не помещала в Пространственное Кольцо, а затем вынула из ножен. Острейшая полоска длинного, но тонкого клинка легла ей на ладони.

«Кай Арнхард, кто же ты такой? Случайный путник, или же тебя все-таки кто-то подослал? Нужно будет обязательно разузнать о нём всё», – подумала Лилия, прежде чем продолжить медитацию над законами меча.


***

Спустя еще неделю – поскольку всё-таки был выбран более безопасный маршрут – караван наконец-таки достиг границы региона. Сейчас группе предстояло преодолеть еще один сложный участок, прежде чем попасть на территорию столичного домена. После этого – только дорога на Ривеертун, минуя еще один город, что, по слухам, не уступал размерами той же Кальтии.

– Ого, ну и высочень! – присвистнул Стефан, взглянув вниз.

Караван остановился у широкой пропасти, над которой висел крупный металлический мост. Самым странным было то, что постройка не имела опор. Вообще. Конструкция просто крепилась каким-то образом к краям обрыва.

– Какое-то странное ущелье… – пробормотал Кай, тоже глянув вниз. Там, очень глубоко на дне, яростно шумел поток воды, невидимый из-за странного тумана, клубившегося над пропастью.

– Поговаривают, пару тысяч лет назад здесь произошёл бой между двумя богоподобными мастерами, и эта пропасть образовалась из-за их сражения, – заговорила подошедшая Лилия.

– Этот мост… – с сомнением на лице указал на постройку Кай. – Он безопасный?

– Вполне! – ни на секунду не задумавшись, ответила девушка. – Его построила лучшая во всей Алькее аристократическая семья ремесленников, поэтому не стоит ставить под сомнение его качество. За более чем сотню лет он ни разу не рушился, несмотря на монстров и даже землетрясения.

– Надеюсь, вы правы, – вздохнул парень.

Пока эта троица стояла здесь, все остальные члены каравана занимались подготовкой ездовых ящеров. Эти существа вовсе не являлись боевыми единицами, а специально выращивались людьми в особых условиях. И сейчас животные напрочь отказывались переходить через мост над пропастью. Поэтому приняли решение усыпить ящеров, чтобы перевести их на специальных платформах.

Любые звери, не достигшие уровня Закалки Разума, наотрез отказывались приближаться к пропасти, поэтому у путников не оставалось другого выбора, кроме как поступать таким образом. На самом деле это место пугало не только животных, но и людей. И чем ниже была ступень у человека, тем сильнее стучало его сердце, по коже пробегали мурашки, а у некоторых даже колени тряслись.

Злая энергия пропитывала всю округу.

Но больше всех от этого страдала не кто иная, как Лилия. Из-за своей сильной чувствительности она в разы чётче ощущала весь тот ужас, что исходил из глубин ущелья. Её ладони постоянно потели, отчего приходилось прятать их за спиной. Но девушка боролась на пределе сил, не позволяя себе показать слабину перед людьми. Поэтому никто и не догадывался, как сложно ей сейчас приходилось, а ведь она еще даже на мост не ступила…

Однако Лилия воспринимала это как испытание. Как она может сейчас сдаться и, например, отойти подальше на время переправки ящеров, когда сама настояла на этом маршруте? Все терпят, и она должна! Иначе не стоило вставать на путь воина, ибо, если такая мелочь помешает ей сейчас, то проблемы, которые могут встретиться в будущем, станут для неё просто непреодолимыми!

Вот так думала Лилия. Поэтому с гордостью продолжала ждать, даже когда хотелось бежать.

Тем не менее никто не мог себе и представить, что среди них находится человек, которому здешняя атмосфера безразлична.

Впервые увидев тонкие ленты тёмно-коричневой энергии, что тянулись из пропасти, словно ядовитые змеи, ко всем живым существам, Кай без каких-либо проблем, используя возможность контролировать внешнюю энергию, защитил себя от искусственного страха. Поэтому он спокойно прогуливался вдоль обрыва в ожидании переправы ящеров.

И, конечно же, на это смотрела Лилия, не способная поверить, что этот человек так легко переносит страх. Это заставляло её сильнее сопротивляться внушению. Ведь даже Стефан и Дарл успели слегка побледнеть, пока находились здесь, а остальным людям даже приходилось использовать особое зелье для ментальной защиты!

Поскольку у каждого в этом месте появлялся беспричинный страх, это делало данный переход между регионами самым безопасным отрезком маршрута. Честно говоря, эта злая энергия обитала здесь с очень древних времён, и, конечно же, люди не раз посылали экспедиции, чтобы проверить дно пропасти. Итог всегда был одним: никто не возвращался.

Почти.

Однажды в ущелье всё-таки решил отправиться не кто иной, как мастер ступени Заклинателя. На них практически никак не воздействовала местная атмосфера, поэтому он и решил узнать, что же может находиться внизу.

В конце концов, воин действительно сумел вернуться. Тем не менее он полностью поседел, а когда его хотели расспросить, с ужасом в глазах посмотрел на людей, после чего молчаливо ушел. С тех пор его никто так и не видел…

Наконец ящеров переправили, и вереница повозок двинулась по мосту. Тащили их люди: ездовых животных-то уже не было.

Ступая за последней повозкой, Лилия в компании Стефана и Кая внешне спокойно шла, стараясь сконцентрироваться на одной точке и ни о чем не думать. Так прошло двадцать напряжённых минут, пока девушка наконец не поняла, что её больше ничего не пугает.

То страшное внушение прошло, ведь они перешли мост и достаточно удалились от него.

Облегченная улыбка украсила лицо Лилии.

– Госпожа, что-то случилось? – тут же подметил изменение Стефан.

– Нет, ничего… – успела ответить девушка, но неожиданно её перебили:

– Госпожа! – подбежала запыхавшаяся служанка. – Там… там… очнулся господин Верет!

На лице Лилии отразился шок, а затем она со всех ног бросилась к дальней повозке. Стефан, естественно, тоже услышал слова служанки, поэтому поспешил следом. На месте остался только недоумевающий Кай.

Пожав плечами, парень спокойно пошёл туда, куда побежали остальные. Вскоре он добрался до повозки, которая не уступала в роскоши Лилиной. Вокруг уже собралась толпа, но Каю не стоило никаких усилий пройти сквозь неё, будто нож сквозь масло. Невозмутимо добравшись до Стефана, который стоял у входа в повозку, парень спросил:

– Что здесь происходит?

Повернув голову и посмотрев на Кая, тот ответил:

– Господин Верет, дедушка госпожи Лилии, наконец очнулся.

– А что с ним было? – не понял собеседник.

Раздумывая, говорить или нет, Стефан всё-таки открыл рот:

– Изначально с караваном шла в разы большая охрана. Воинов Закалки Разума насчитывалось не меньше тридцати, а воинов Закалки Души целая дюжина. Господин Верет вызвался защищать внучку в дороге. Однако еще за месяц до встречи с тобой на нас неожиданно напали давние враги семьи, которых считали погибшими. В итоге все воины Закалки Души, кроме господина Верета, погибли. А он сам получил очень серьёзные ранения, после чего впал в беспамятство, и вот только сейчас очнулся…

Неожиданно, будто в замедленной съёмке, Кай заметил, как вдалеке блеснуло три зелёных точки. Тут же его чувство тревоги забило набат.

Парень обвил руку энергией меча. Молниеносно три точки превратились в длинные полоски.

Перед лицом ничего не подозревавшего Стефана мелькнула покрытая алым туманом ладонь. На руке Кая мгновенно появились многочисленные порезы, но он всё-таки выдержал.

В тот же миг рядом раздался оглушительный взрыв.

В стене повозки зияла огромная дыра – именно туда попали оставшиеся две атаки.

И пока Кай смотрел на разломавшуюся стрелу, которую он только что отразил, по округе раскатился полный отчаяния и всесжигающей ярости женский крик.


Глава 5. Лучник.


Всё произошло так быстро и неожиданно, что девушка поначалу замерла и даже не дышала.

Не осознавая происходящего или просто не желая этого делать, Лилия пустым взглядом смотрела вперёд. Сейчас её обнимал любимый дедушка Верет. Вернее сказать, закрывал.

Вонзившись в спину, две деревянные стрелы прошили сердце и легкие Верета, вынырнув наконечниками из груди. Исключительно благодаря неуступчивой плоти воина Закалки Души они не пробились дальше, к девушке.

Старик умер моментально, только и успев, что защитить дорогую внучку.

Лишь через секунду Лилия всё поняла.

Её взгляд застелила пелена безумного гнева.

На глаза навернулись слёзы. Она издала мощный крик, наполненный её бушующей Ки. Повозка моментально пошла трещинами: простое дерево не выдержало такого чудовищного давления силы.

Но это было лишь началом.

Лилия еще не видела, однако сразу же за первой атакой последовала вторая. С помощью энергетического зрения Кай заметил вспыхнувшее зелёным облако стрел, падающих с невероятной скоростью.

Не оставалось времени на сомнения. Кай выхватил из Пространственного Кольца Меч Водной Глади и плотно наполнил его энергией. Совершив резкий взмах снизу вверх, он послал широкую волну красного тумана наперерез граду стрел.

Всё это произошло так быстро, что Стефан только сейчас успел хоть что-то понять.

Спустя мгновенье обрушился смертоносный дождь. Но через завесу из энергии меча пробилась всего лишь пара атак, одна из которых только слегка задела Стефана. Остальные оказались отражены.

Однако, к сожалению, Кай не мог прикрыть больше никого этой защитой. Только маленький пятачок земли, где стоял он сам и Стефан. Поэтому все остальные стрелы достигли своей цели.

Раздались вопли и крики боли. Из простых людей никто не смог защититься, и многие погибли моментально, а некоторые получили серьёзные ранения, обещающие лишь медленную смерть. Только небольшая часть воинов уровня Закалки Мышц и все стражи ступени Закалки Разума сумели среагировать вовремя и хоть как-нибудь защититься.

Однозначно, эта атака была гораздо слабее, чем предыдущая. Вот только большего и не требовалось – своей цели она достигла. Отныне можно было ставить жирную точку на судьбе каравана.

Вдруг повозка резко затрещала, а затем взорвалась. Вырвавшаяся изнутри мощь разметала по округе щепки. В центре осталась стоять невысокая, но внушающая трепет фигура Лилии в белоснежных доспехах, казавшихся невесомыми при всей своей прочности. В правой руке девушка держала столь же белоснежный клинок.

Система дала подсказку.


[Клинок Бескрайнего Неба]

Ранг: Серебряный

Качество: ?

Особенность: активная способность [Терзание Воздушных Лезвий]

Особенность: пассивная способность [Кромка Ветра]


[Облачный Доспех]

Ранг: Серебряный

Качество: ?

Особенность: пассивная способность [Абсорбирование Атак]

Особенность: пассивная способность [Разумная Защита]

Особенность: пассивная способность [Лёгкость Ветра]


[Облачный Шлем]

Ранг: Серебряный

Качество: ?

Особенность: пассивная способность [Абсорбирование Атак]

Особенность: пассивная способность [Разумная Защита]

Особенность: активная способность [Чувство Воздушных Потоков]


И хотя глаза Кая, не будучи закаленными, не могли видеть уровень качества артефактов, что-то ему подсказывало, что эти меч и доспехи точно не ниже высокого. Почему же он смог увидеть эту строку только сейчас, оставалось секретом. Но подозревал парень, что из-за самого факта знания о подобном свойстве артефактов Серебряного ранга.

С этими предметами сила Лилии возрастала на порядок. Было даже сложно себе представить, сколько могли стоить эта броня и клинок…

Без видимых щелей, с плавными изгибами и инкрустированный кристаллами энергии, доспех Лилии больше походил на некую футуристическую броню. Но наиболее всего внимание привлекал шлем. Вытянутый назад и с каким-то подобием клюва, он имел отверстия лишь для глаз, походя на голову хищной птицы.

Меч тоже заслуживал восхищения. Ножны его сейчас покоились в Пространственном Кольце девушки. Как и рукоятка, лезвие было белоснежным. Тонкое, но длинное, это оружие обладало неистовством и аурой бритвенной остроты.

Как мог догадаться Кай, доспех появился на теле девушки так быстро неспроста. Как и его собственное, Пространственное Кольцо Лилии должно было пронизывать всё её тело специальной энергетической сеткой, чтобы его хозяйка имела возможность переносить в сжатое пространство что угодно, находящееся достаточно близко к коже. Однако это можно использовать и в обратную сторону, призывая из Кольца предметы сразу на нужный участок тела. Таким образом можно моментально облачиться в доспех и взять оружие в руку.

А память Кая вновь пополнилась новыми символами, а значит, и потенциальными символьными техниками. Однако, вероятнее всего, они так и останутся лишь потенциальными. Ведь проблема в том, что это символы, соответствующие Серебряному рангу, а значит, требуют энергии конкретного вида. В данном случае – энергии ветра, которую материал доспеха самостоятельно трансформировал. Требовалось лишь направлять поток внутренней энергии в доспех. Однако на всякий случай в них также оказались вставлены особые кристаллы энергии, которые можно было, будто батарейки, перезаряжать уже вне боя…

Вот и выходило, что, чтобы использовать эти знания, Каю сначала потребуется освоить трансформацию Ки в энергию ветра, что может занять немало времени! Ведь даже на способность создавать энергию меча он почти год потратил!..

Кай посмотрел в прорези шлема девушки.

Душа Лилии пылала огнём ярости и гнева, и это нельзя было не заметить в её взгляде. Парень даже не сразу обратил внимание на лежащего у её ног мертвого старика с пробитой стрелами спиной. Теперь он понял причину такой злости.

Вокруг рук, а затем ног и всего тела Лилии начал кружиться яростный вихрь. Спустя несколько ударов сердца он набрал силу и почти коснулся доспехов девушки.

Кай оказался шокирован: тело Лилии с невероятной лёгкостью испускало энергию ветра, будто её Ки изначально и была такой. Немыслимо! Даже он не мог так интенсивно трансформировать энергию. Проявление линии крови Стеншетов? Кто же был их великим предком?

– Техника Воздушного Танца, – прошептал восхищённый Стефан.

Это была сложнейшая техника семьи Стеншет – техника передвижений Серебряного ранга, основанная на энергии ветра и созданная специально для их семьи.

Лилия медленно и молчаливо осмотрелась вокруг и нагнулась. Закрыв веки защитившему её дедушке, она медленно направилась в сторону леса, откуда пришли те атаки. Сделав не более десятка шагов, девушка неожиданно остановилась, а затем прогремел мощный взрыв, пославший по округе неистовые порывы ветра.

Лилии уже не было на прежнем месте. На головокружительной скорости девушка бросилась вперёд. Быстрее Пяти Невесомых Шагов, которыми владел Кай. Только теперь он понял, что если бы в их поединке условия позволяли использовать энергию, то он проиграл бы еще раньше.

– Быстро, за ней! – окликнул Кай Стефана и других уцелевших воинов. Хоть ему и не нравилась нынешняя ситуация, но ему необходима была эта аристократка для поиска сестры. К тому же он пообещал защищать караван во время путешествия.

Хотя кого теперь защищать, трупы?..

– Но все эти люди? – опомнился последователь госпожи.

– И это говоришь ты?! – удивился Кай. Обычно этот парень чрезвычайно заботился только о своей ненаглядной госпоже. Что на него нашло? – Им уже не помочь, поверь. А вот Лилии еще можно.

– Ты прав, – образумился Стефан. Нужно было расставлять верные приоритеты, как бы цинично это ни звучало.

– Догоняйте! – выкрикнул Кай, и его силуэт размылся. Шаг Смещения, а затем и Шаг Скорости позволили ему вмиг пропасть из поля зрения оставшихся воинов, не считая лишь Стефана и Дарла, чему те, кстати, немало удивились.

Но, быстро выбросив это из головы, выжившие мужчины бросились вслед за госпожой и Каем. Однако без знаний техник передвижений у них не было возможности угнаться за этими двумя.


***

– Кажется, к нам направляются гости, – с улыбкой произнёс высокий мужчина, почёсывая редкую щетину.

Его компаньоны тут же оживились, вскочив с насиженных мест и выхватывая оружие.

– Ты уверен? – дерзко спросил Джозеф, главарь этой группы.

Мужчина подозрительно взглянул на густобрового парня со взъерошенными черными волосами, а затем нахально ухмыльнулся.

– Господин наниматель, обижаете… Мои стрелы сделали им очень больно, я уже отсюда чувствую, как разбушевалась сила некой юной девы. Ох, как она к нам сейчас спешит!.. – шутливо протянул он.

– Приготовились! – парень отдал приказ остальным, а затем поморщился и сплюнул на землю.

Его бесил этот зазнавшийся лучник, относящийся ко всему так снисходительно и по-детски. Так и хотелось пару раз съездить по этой беззаботной роже, а лучше – еще несколько десятков костей переломать. Они тут уже четвертый день торчат, а от этого ублюдка до сих пор никакой помощи никто не видел. Ни лагерь разбить, ни пойти хвороста набрать. Он полностью отказывался от всего, зато постоянно шутил по-дурацки. А время от времени вообще пропадал бесследно, возвращаясь, когда желал. Как же он бесил всех остальных…

Но приходилось терпеть присутствие этого наёмника. Что-что, а силы ему действительно не занимать. Не зря отец его нанял. Наконец-то он начал работать. А то сколько уже ему денег ушло за дни простоя…

– О! Еще один! Шустрый какой, почти догоняет девчонку! – воскликнул лучник. – А поприветствую-ка я их!

Все остальные тут же повернулись к нему, глядя, как на идиота. Что он опять удумал? Но когда в руке мужчины, будто по мановению волшебной палочки – а на самом деле из Пространственного Кольца, – появились две стрелы, их лица посуровели. Сейчас будет нечто…

Наложив обе на тетиву, лучник сделал глубокий вдох и выдох, а затем сосредоточился, хотя улыбка и не сходила с его лица. Медленно натягивалась тетива антрацитово-черного лука, и раздавался тихий скрип. И было непонятно, то ли это его мышцы так напрягаются, то ли дело в тетиве. Подозревали воины, что всё-таки во втором. Всё же лук явно не прост.


[Тёмный Тяжелый Лук]

Ранг: Серебряный

Качество: среднее

Особенности: пассивная способность [Тугая Тигриная Тетива]

Особенности: активная способность [Закрученная Стрела]


Десяток мужчин, исключая их господина, у которого также было оружие Серебряного ранга, мечтали о таком дорогом луке. Как бы им хотелось навалять этому наглецу да отобрать у недостойного столь ценную вещицу. Только сила лучника отпугивала их, не позволяя зайти дальше помыслов и мечтаний. Откуда у простолюдина вообще такая редкость? Даже у их господина Джозефа сабля низкого уровня качества.

Лучник не обращал никакого внимания на завистливые взгляды. Он полностью сосредоточился на выстреле. Обе стрелы, созданные из особого дерева, до предела наполнялись энергий, а кроме того… законами элемента! Мужчина действительно сумел достигнуть порядка Слышащего, даже не будучи приверженцем какой-либо аристократической семьи.

Когда он почувствовал, что всё готово, осталось лишь отпустить тетиву и отправить в стремительный полет две смертоносные «птицы», он еще пристальнее пригляделся. Навсегда улучшенные специальной техникой и зельями янтарные глаза прекрасно все различали на огромном расстоянии. Он видел две точки, что очень быстро приближались.

Поставив лук под определённым углом и отрегулировав расстояние между стрелами, он выждал ровно пять ударов сердца.

Пора!

– Закрученная Стрела! – изрек он, а затем отпустил тетиву.

С резким свистом, рассекая воздух, обе посланницы смерти ушли вперёд. Практически никто из стоящих рядом воинов даже не увидел, как они пропали. Будто и не было. Единственное, что люди смогли уловить – звук выстрела, да порыв ветра, обдавший их.

Обе стрелы летели точно к своим целям, и увернуться казалось невозможным. На такой скорости они попросту были невидимы для всех, кто ниже ступени Закалки Души, а когда стрела приблизится на расстояние, позволяющее ощутить её, будет слишком поздно. Никто не успеет даже среагировать.

С предвкушением наблюдая за своими малютками, лучник, закусив губу, ждал попадания. Ему был интересен результат, и вскоре тот его сильно удивил.

Первой цели достигла стрела, предназначенная Лилии. Вот только, как оказалось, Техника Воздушного Танца создавала сильные завихрения вокруг девушки, одно из которых заставило стрелу отклониться. В итоге та лишь по касательной задела плечо своей жертвы и даже не пробила белоснежную броню.

Это немного заинтересовало лучника, но чего-то подобного он ожидал от аристократки. А вот судьба второй стрелы взбудоражила его куда сильнее. Он не мог поверить в то, что увидел.

А дело в том, что в энергетическом спектре обе стрелы были очень даже заметны и отливали зелёным блеском. Предугадав, где и в какой момент стрела должна попасть в него, Кай даже не стал уклоняться. Сконцентрированная энергия меча тонкой алой полоской отправилась в стрелу Техникой Высвобождения Энергии.

И хотя атака Кая была куда слабее как в плане количества энергии, так и в плане отсутствия каких бы то ни было законов, это не относилось к самой стреле, которая, хоть и была полна убийственной силы, всё же оставалась обычной деревяшкой. Разрушить её не составило проблем, а сила без носителя стала полностью бессмысленна.

– Невероятно! – прошептал шокированный лучник, и его улыбка стала лишь шире. – Уровень Закалки Мышц, а какая немыслимая реакция, внимательность, скорость и сила! Я обязательно должен его проверить лично!

Облизав пересохшие губы, мужчина достал из Кольца еще одну стрелу. Девушка его уже не интересовала. Пускай остальные разбираются. В крайнем случае, если эти отбросы, нанявшие его, все же не сумеют с ней справиться, он вмешается. Но не раньше, чем оценит этот неограненный алмаз!

На этот раз стрела была не обычной, а сделанной из того же антрацитово-черного материала, как и сам лук. Энергии вместить она могла куда больше. Но и на этом лучник не остановился.

– Закрученная Стрела, – пальцы не отпустили тетиву: нужный эффект уже передался стреле, и лучник мог не спешить с выстрелом. – Поприветствуем его как положено, со всей помпезностью! Разрывной Выстрел!

С грохотом новая атака понеслась навстречу Каю. И на этот раз расстояние между парнем и самим лучником было куда меньше, а значит, и времени, чтобы среагировать, у юноши могло не хватить.


Глава 6. Побочная ветвь.


Большой удачей для Кая стало то, что он сумел увидеть насыщенную энергией стрелу еще до того, как её выпустили. Вместе с большим количеством Ки, законами стрелы, закрученностью, а также техникой, применённой в конце, эта атака представляла бы огромную угрозу не только Каю, но и защищенной доспехами Лилии, будь удар нацелен на девушку.

Пронзая пространство, черная стрела разбила пару толстых деревьев, оставив в них огромные дыры и даже не заметив того. Она была уже на полпути, когда Кай среагировал.

Обвив левую ногу узором внутренней энергии, он сделал Шаг Смещения. Потом еще раз, оставаясь по-прежнему под воздействием Шага Скорости. Получился длинный и скоростной рывок вперёд. Нагрузка, что еще аукнется в дальнейшем. Однако именно это Кая и спасло!

Позади, прямо там, где Кай находился мгновение назад, произошёл сильнейший взрыв. Бросив быстрый взгляд за плечо после выхода из рывка, парень ужаснулся. Огромный трехметровый кратер глубиною не менее метра образовался буквально в дюжине шагов позади. Спину и затылок осыпало разлетевшимися комьями земли. Кай осознал, что, соверши он только один Шаг Смещения, его бы однозначно задело! А уж что бы тогда случилось, и представлять не хотелось… Умер бы на месте.

От осознания этого факта неприятный холодок прошел по спине Кая, а сам он натужно сглотнул. Теперь парень окончательно понял, насколько опасен лучник и что к нему нужно относиться с максимальной серьёзностью.

– Ву-ху! – присвистнул мужчина, выпустивший стрелу. – Как он только заметил мою атаку?

– Ты можешь быть серьёзней?! – разгневанно выкрикнул Джозеф, которого уже достал этот шут.

Наемник с улыбкой взглянул на нанимателя.

– Ха-ха! Да я серьезней кого бы то ни было! – сказал он, а затем резко прищурился. – А вот вам бы стоило приготовиться…

– Что?.. – не успел договорить Джозеф, и его люди закричали.

Резко повернувшись на крики, он увидел три горизонтальных вихря, каждый диаметром с метр, которые на огромной скорости приближались к ним. Техника Ярости Ветров в исполнении Лилии оказалась чудовищно сильна.

– Ну наконец-то! – оскалился парень, пока часть приспешников отбегала ему за спину.

Ки воина, вплотную приблизившегося к ступени Закалки Души, пришла в движение.

– Ярость Ветров! – совершил он вертикальный взмах саблей.

Образовалось три могучих вихря, что не уступали и даже превосходили атаку Лилии. Обе техники столкнулись, разбивая и сокрушая друг друга. Похожие, но враждебные энергии ветра пытались подавить естественного соперника. Их короткое противостояние сопровождалось гулом и ударной волной.

Несколько ударов сердца спустя атака Лилии оказалась разорвана, но и второй вихрь – практически полностью растерзан, и то, что дошло до девушки, с лёгкостью удержал доспех.

Однако это всё же заставило аристократку чуть поумерить пыл, а наличие у врага техники её семейства – даже насторожиться.

– Лилия Стеншет, так ведь? – выкрикнул Джозеф, когда между ними осталось не такое уж и большое расстояние. – Можешь называть меня кузеном!

– Как я и думала, – гневно процедила девушка, а затем, буквально выплюнув, сказала: – Предатели.

Услышав слова Лилии, молодой человек побагровел от ярости.

– Тс-с, – скривился он. – Тварь! Не тебе говорить о предательстве! Это нас вы кинули, еще и всю вину сбросили! Даже истреблять нас помогали! Как же я ненавижу!..

Нахлынувшие воспоминания вновь пробудили давно уснувшие в Джозефе чувства. От злости его начало мелко трясти.

– Ну ничего… – криво улыбнулся он. – Сегодня наконец-то я начну свою месть! А теперь брось меч и сдавайся, быстро! В таком случае мы даже будем нежны с тобою, когда возьмем в плен.

Лилия проскрипела зубами и крепче сжала свой клинок. Недавняя ярость от смерти деда и членов каравана вспыхнула с новой силой.

– Серп Ветров! – не стала она отвечать, послав вместо этого технику.

Наполненная яростной энергией ветра, атака в форме огромного полумесяца понеслась прямиком в Джозефа. Рассекая пространство в метре над землёй, техника почти мгновенно преодолела расстояние между двумя воинами.

Однако Джозеф, не дожидаясь удара, мощным прыжком перемахнул через воздушный серп, который в противном случае рассек бы его на две половинки.

И пока под парнем пролетала техника Лилии, вокруг его тела закрутился быстрый и плотный вихрь. Так же, как и девушка, Джозеф использовал Технику Воздушного Танца, что повысила скорость его движений. Приземлившись и сделав перекат, он рванул в лобовую атаку.

– Быстро помогите мне! – призвал он на помощь своих приспешников, не желая возиться с девчонкой. К тому же ее требовалось взять живьём, что в одиночку, при равных силах, сделать было почти невозможно.

Скрестив клинки, Джозеф и Лилия начали обмениваться ударами. Однако при приблизительно одинаковых параметрах девушка всё же обладала крайне грозным оружием и доспехами, а её мастерство фехтования вкупе со знанием законов меча не давали парню и шанса. Он очень быстро понял, что его загоняют в угол, даже не позволяя должным образом ответить.

А кроме того, пассивная способность клинка девушки – Кромка Ветра – не позволяла парню ни на секунду расслабиться. Постоянно приходилось следить не только за самим мечом, но и за областью вокруг него, где находилось невидимое лезвие из спрессованного воздуха.

С другой стороны, благодаря доспехам Лилия могла не волноваться о вражеских ударах. Помимо того, что защита была очень прочной, у брони имелось и два крайне полезных пассивных навыка. Первый, "Абсорбирование Атак", распределял силу любого удара на девяносто процентов по всей площади доспеха равномерно, снижая нагрузку на отдельные участки. Второй, "Разумная Защита", управлял энергией в броне, перемещая её в атакуемые места, кратковременно увеличивая их твердость.

Таким образом, защита девушки находилась на высоте! А помимо всего прочего, у Лилии еще и шлем имелся, который своей активной способностью "Чувство Воздушных Потоков" помогал маневренности.

Джозеф же мог похвастаться только саблей Серебряного ранга, да и то низкого качества, которая не отличалась столь полезными свойствами. Доспеха же у него и в помине не было. Поэтому ему приходилось изворачиваться перед той, которую он изначально принял за слабачку.

Вот только всё же он располагал одним преимуществом… быстро подоспевшими союзниками!

Он уже сомневался в своем плане захватить её живьём: так легко девушка не дастся, а терять людей ему тоже не хотелось. Парень принял решение.

– Бейте в руки, ноги и в нижнюю часть корпуса! – крикнул он, решив, что ничего страшного не случится, если девушку "немного" покалечат.

Пятнадцать клинков, как и сабля Джозефа, одновременно ринулись к Лилии со всех сторон. Но силуэт девушки неожиданно размылся.

Ни один клинок так и не попал в цель. Лилия смогла увернуться от всех, не сходя с места!

Будто помощница фокусника в трюке с мечами, невредимая девушка замерла.

А затем паника просто затопила разум Джозефа. Он отпрыгнул, выкрикивая:

– Отступайте!!!

Но оказалось слишком поздно.

– Терзание Воздушных Лезвий, – быстро произнесла Лилия.

Отскочить успела лишь половина нападавших. Всех остальных разрубило на множество частей. Кровь залила поляну, окрасив белоснежные доспехи в алый цвет.

Вокруг девушки забушевал призрачный вихрь, в котором мелькали десятки полупрозрачных лезвий, кружившихся на огромной скорости. Никто из попавших под эту атаку не выжил. Отряд нападающих уменьшился на семерых человек.

– Дрянь! Ты заплатишь за это! – трясясь от гнева, выкрикнул Джозеф.

– Это мои слова, – холодно ответила девушка, после чего рванула вперёд, окруженная смертоносным вихрем.

Аристократка хотела как можно эффективней реализовать эту способность своего клинка, поскольку та являлась ультимативной. Это значило, что вновь Терзание Воздушных Лезвий она сможет активировать не раньше, чем через сутки, а сама атака продлится лишь определенное время.

К сожалению, благодаря четким командам Джозефа более никто не попал под ее вихрь. А через пару минут действие способности подошло к концу.

Бой завязался с прежней силой.

Лилии теперь приходилось сражаться против семерых воинов уровня Закалки Сенсорных Органов и Джозефа – бойца, полностью завершившего все уровни Закалки Разума. В таком неравном бою девушке пришлось уйти в глухую оборону.

Настал её черед защищаться, и противникам было очень сложно задеть аристократку хоть как-то.

– Да где же там возится этот смерд?! – подразумевая лучника, прошипел Джозеф, в очередной раз не сумев попасть по изворотливой девушке.

Он не знал, что в тот момент, когда они вступили в бой с Лилией, наемник также начал свое сражение.

Уклонившись от выстрела, Кай наконец сблизился со стрелком. Но прежде чем Меч Водной Глади настиг свою цель, антрацитово-черный лук исчез из рук мужчины, зато в ладонях появилось по кинжалу.


[Левый Кинжал Мучений]

Ранг: Земной

Особенность: пассивная способность [Яд Мучений]


[Правый Кинжал Мучений]

Ранг: Земной

Особенность: пассивная способность [Яд Мучений]


Накрест взмахнув изогнутыми клинками, лучник в самый последний момент блокировал удар Кая.

– Привет! Я Шакс! – шокировав парня, улыбнулся небритый мужчина. – А ты интересный! Мои наниматели не предупреждали о таком сильном бойце. Откуда ты?

– Наниматели? Ты наемник?! – спросил Кай, наваливаясь всем телом. Однако Шакс не сдвинулся ни на миллиметр.

– Не совсем. Я член гильдии убийц! – ответил лучник, неожиданно врезав ногой по корпусу парня.

Применив Шаг Отступления, Кай избежал атаки. Однако, не успев выйти из движения, увидел, как прямо в правый глаз, совсем не уступая в скорости Технике Пяти Невесомых Шагов, летит ядовитый кинжал.

«Бросил оружие?!» – слегка запаниковал Кай.

Отразить атаку или применить другой Шаг он не успевал. Оставалось только уклоняться. Стремительно отдернув голову, Кай сумел увернуться. Вот только краешек кинжала всё-таки оставил маленькую царапинку на щеке. Кожа моментально зашипела и начала темнеть. Но прежде чем яд прошел дальше, Кай молниеносным движением срезал поврежденный участок кожи.

Ничего, в скором времени даже шрама не останется. Повышенная регенерация всё восстановит!

– Ого! Как радикально! – ужаснувшись, парень услышал Шакса справа от себя.

Лучника уже не было на прежнем месте, а Кай даже не смог заметить, как тот переместился. Всё еще находясь под воздействием Шага Скорости, Кай, ведомый лишь рефлексами, моментально прогнулся назад – и взмахнул мечом снизу вверх, грозя располовинить убийцу.

Шакс успел среагировать, подставив второй клинок, на что Кай лишь оскалился. Ки парня хлынула в меч, активируя способность "Гибкость Воды", которая не требовала ключ-фразы. Весь клинок голубого цвета, кроме рукояти, моментально утратил твердость, превратившись в воду. Оружие юноши без проблем прошло сквозь блокирующий кинжал, и вновь отвердело.

Слегка отклонившись, лучник сумел избежать смертельного ранения, отделавшись рассечённой бровью. Кровь залила лицо Шакса, а особенно левый глаз.

Наемник тут же разорвал дистанцию.

– Ох, ну и удивил ты меня! – улыбка не сходила с лица мужчины. – Подумать только, оружие пикового качества!

Услышав слова Шакса, Кай оказался ошарашен. Не достигнув уровня Закалки Сенсорных Органов, он не мог видеть качество предметов, из-за чего ему оставалось лишь гадать об этом. Но сейчас он получил ответ.

Пиковый уровень качества.

Черт подери! Да он даже не знал, сколько это могло бы стоить, если бы кто-то действительно решился продать такую ценность. Откуда же Джонго мог достать такой клинок? А если еще вспомнить о столь же качественной технике медитации и о Пространственном Кольце, то всё становилось еще таинственнее.

Вот только размышлять об этом сейчас у парня не было ни времени, ни возможности. Бой продолжался.

На этот раз Кай использовал Шаг Скорости троекратно, увеличив одноименный параметр до предела. Таким образом, для него сражение стало протекать плавнее, но подловить Шакса больше не удавалось – тот теперь только уклонялся, не блокируя атаки.

Менее чем через минуту Кай наконец-таки понял, что уступает не только в навыках боя, но и в параметрах, разницу в которых лишь частично компенсировала техника Шагов. Всё же он сражался не абы с кем, а с человеком, который находился в шаге от ступени Закалки Души. А еще парня сильно пугала необычная техника Шакса, позволявшая совершать невероятно быстрые и незаметные рывки, чтобы часто и безопасно бросать кинжалы. Только под тройным ускорением и при помощи энергетического зрения Кай мог хоть как-то реагировать на эти броски.

Парня загоняли, не позволяя даже нормально ответить. Впрочем, попытки ответных атак ничего не давали: Шакс был слишком умел и опытен в бою.

В какой-то момент Кай понял, что оказался не так далеко от Лилии, которой тоже приходилось несладко. На её некогда белоснежном доспехе красовались кровавые пятна и даже вмятины.

Однако вот-вот уже должны подоспеть Стефан и выжившие защитники каравана. Вот только увы…

– Шакс, помоги нам! – крикнул Джозеф, как только завидел лучника. – Нужно вырубить эту девку! Это приказ!

Лучник поморщился, но игнорировать нанимателя не стал. Резко взмахнув рукой, он метнул свой кинжал в Лилию. И хотя тот доспеха не пробил, этого и не требовалось.

– Стой! – разъяренно выкрикнул Кай, осознав, что именно решил сделать наемник. – Я твой противник!

Алый серп высвобожденной энергии меча почти настиг Шакса, но в последний момент тот исчез, растворившись, словно туман.

Моментально возникнув возле не ожидавшей такого девушки, лучник перехватил еще не успевший упасть кинжал, вслед за чем отправил оба своих клинка в Пространственное Кольцо. В его руке появился обычный метательный нож Низшего ранга: всё-таки убивать Лилию было нельзя, а яд сделал бы это гарантированно.

Проделав все это так быстро, что девушка не успела отреагировать, мужчина совершил взмах.

Метательный нож вскрыл доспех Лилии, будто консервную банку, чтобы затем по рукоять войти в спину девушки.


Глава 7. Побочная ветвь 2.


Стефан и остальные достигли места сражения лишь для того, чтобы увидеть, как жестоко ранили на их глазах госпожу, которую они поклялись защищать ценою собственных жизней. Это зрелище пробудило в них дикую, звериную ярость. Однако прежде, чем они всем скопом ринулись на врагов, произошло нечто невероятное.

Вскрикнув от внезапного удара, Лилия не потеряла сознание и не упала, даже наоборот – она резко повернула голову к Шаксу, уставившись на него немигающим взглядом изумрудных глаз. Они завораживали, вызывая паническую дрожь.

– Воздушный Взрыв… – буквально прорычала девушка.

Почти вся энергия в её теле моментально сжалась в плотную точку, чтобы затем вырваться наружу. За тысячные доли секунды в воздухе вокруг Лилии сформировались четыре полупрозрачных шара. Мгновенье спустя они лопнули.

Произошел колоссальный по мощи взрыв!

Даже находившийся более чем в тридцати метрах Кай ощутил ударную волну, что мгновенно выбила из него дух и отправила в полет на пару метров. В тот момент юноша был на сто процентов уверен, что не будь его органы закаленными, то он сейчас бы заработал внутренне кровотечение.

Поднявшись и бросив взгляд туда, где находился эпицентр взрыва, парень увидел лишь сильно помятый доспех. Однако благодаря энергетическому зрению Кай разглядел, что в теле Лилии всё еще теплится слабый огонёк жизни. Невероятно прочная броня, а также направление взрыва вовне спасли её жизнь. В противном бы случае Кай даже не представлял, как можно было бы выжить после такого удара.

Поодаль валялось четыре трупа приспешников Джозефа: тех, что находились достаточно близко к Лилии. Вот только где же…

– Ух! А это было даже опасно! – внезапно раздался голос Шакса откуда-то справа.

Резко повернув голову, Кай увидел абсолютно невредимого лучника, который к тому же еще и держал под мышкой, будто ребёнка, своего слегка контуженного нанимателя. Отпустив руку и "уронив" его, Шакс плутовски стер несуществующий пот со лба.

Кай не мог поверить своим глазам. У него даже челюсть отвисла.

Как он, чёрт побери, сумел уйти от взрыва?! Ведь всё произошло настолько быстро, что даже воин, начавший Закалку Души, вряд ли бы смог хоть шаг успеть сделать. А здесь наемник не только сумел переместиться быстро и далеко, но и Джозефа успел спасти! Как?!

Кай не мог понять, пока мгновенье спустя не заметил, что Шакс стоит именно в том месте, куда попал его второй выстрел, предназначавшийся Каю. И то, что лучник достал из земли целую антрацитово-черную стрелу, навело парня на мысль:

«Неужели он может перемещаться не только к своим кинжалам, но и к стрелам?!»

– Госпожа!!! – услышал Кай встревоженный голос наконец вышедшего из остолбенения Стефана.

– Ах ты ж, мелкая дрянь! – тут же закричал Джозеф, начиная приходить в себя.

Отчасти его даже можно было понять: всё же теперь вместо изначальных четырнадцати у него оставалось только трое живых бойцов, не считая Шакса.

Но Кай уже не обращал на это внимания. Сейчас он под ускорением и Шагом Смещения бросился к потерявшей сознание девушке. Туда же спешили Стефан и остальные воины каравана.

Доставая на ходу из внутреннего кармана небольшой флакончик с синеватой жидкостью, Стефан резко остановился у лежащего лицом вниз тела Лилии. Специальной манипуляцией с энергией он быстро откупорил простой на первый взгляд пузырёк, а затем без какой-либо жалости вылил содержимое на спину девушки, как раз в то место, куда её ранил Шакс.

И едва первая капля синего вещества коснулась плоти, Лилия, даже в бессознательном состоянии, ощутила сильную обжигающую боль, и её тело изогнулось. Но сразу после этого начало происходить невероятное: ужасная рана стала затягиваться прямо на глазах!

Кай изумлённо смотрел за этим процессом.

А еще его удивила резкая смена системной информации.

Ведь изначально было:


[Зелье, Исцеляющее Раны]

Ранг: Серебряный

Качество: низкое

Особенность: при контакте с живым организмом в разы усиливает его регенеративные способности на конкретном участке.


Но потом, когда во флаконе уже не осталось зелья, подсказка Системы сменилась на другую:


[Изолирующее Энергию Стекло]

Ранг: Земной

Особенность: способно не пропускать любые излучения энергии.

Особенность: очень высокая прочность.


Спустя несколько секунд Кай, используя виденье энергии, наблюдал, как внутренняя сила девушки перестала вытекать из раны – та затянулась. Жизни Лилии более ничего не угрожало.

– Стефан, Кай! – крикнул Дарл, глядя, как приходит в себя Джозеф и собираются остатки его банды. – Забирайте госпожу и бегите отсюда! Я уверен, что это не все их силы и сюда уже спешат другие отступники! Если прямо сейчас не уйти, то будет слишком поздно. И, кроме того, без госпожи никому из нас точно не управиться с тем монстром. Я видел, как он сражался с Каем… Поэтому мы задержим их, а вы убегайте!

Сказав это, мужчина, как и остальные воины, вытянул несколько красных пилюль. Задумчиво посмотрев на них, он решительно проглотил алхимию. Так же поступили и все остальные. Кожа бойцов начала тут же краснеть, а запас их энергии возрастать в разы.

Кай вдруг вспомнил нечто похожее. Когда он сражался с Шайзаном в квартале семьи Йони.

– Дарл, но… – бессильно сжимая кулаки, хотел возразить личный слуга Лилии.

– Идиот! – гневно выкрикнул капитан охраны, даже не поворачиваясь к Стефану. – Ты желаешь подвергнуть госпожу еще большему риску?! Посмотри, что с ней случилось! Никто, кроме тебя и меня, не знает, как добраться до ближайшего города, так что ты обязан идти!

– Д… Да! – растерянность в глазах Стефана моментально сменилась холодным блеском уверенности.

Встретившись взглядом с Каем, он кивнул. С легкостью подняв Лилию, чьи доспехи были практически невесомыми из-за способности "Лёгкость Ветра", он сразу же перешел на быстрый бег, направившись на север. Кай поспешил за ним.

– Эй! Ну куда вы? – заметив это, выкрикнул Шакс, и в его руках появился лук со стрелой. – Не надо так!

Усиленная только законами и энергией, стрела тут же сорвалась вдогонку, но Кай, способный без проблем увидеть её заранее – благодаря энергетическому зрению, – с легкостью отразил эту атаку.

Как и три последующие.

А потом резко вспыхнула огромная сила со стороны оставшихся защитников каравана, которые тут же кинулись в бой. Вероятно, свой последний…

На Шакса напал лично Дарл и еще один воин ступени Закалки Разума. И, к огромному удивлению Кая, эти двое заставили лучника выкладываться на полную и даже забыть о беглецах. Один только Джозеф продолжал зло кричать, но ни он, ни его люди не могли ничего поделать. Их попросту давили голой силой, заставляя беспрестанно защищаться.

– Что это такое? Почему их силы так резко выросли, да еще и до такого небывалого уровня? – тут же спросил Кай у Стефана, не останавливая бега.

Неся госпожу у себя на спине, Стефан на секунду обернулся на далеких человечков, что сражались друг с другом. Деталей разобрать он теперь не мог, так как они уже отбежали достаточно далеко.

– Это Пилюля Красного Демона, – вновь глядя только вперед, хмуро произнес Стефан. – Она дает воинам огромную силу, раскрывая полный потенциал человека, но в обмен забирает жизненные силы. Только что Дарл и остальные проглотили смертельное количество… Уже где-то через десять-пятнадцать минут их сердца остановятся…

Закончив говорить, парень скривился. Он злился, что всё так случилось. Злился, что не смог защитить госпожу. Злился, что оказался так слаб, и ему пришлось убегать, оставляя товарищей на погибель…

Ведь у него в специальном кармане тоже были эти пилюли. Но он оказался тем, кому не пришлось использовать их…

– Может, объяснишь теперь, кто на нас напал? – спустя час спросил Кай, вытаскивая Стефана из болота мрачных мыслей.

– А? Что? – пропустил парень вопрос мимо ушей. Всё же на его ступени развития для простого бега не требовалось особой концентрации, что и позволяло ему уйти глубоко в себя.

– Я спрашиваю, кто на нас напал? – повторил Кай.

В глазах Стефана промелькнул гнев, как только он осмыслил сказанное.

– Те ублюдки – это отступники, что должны были сдохнуть давным-давно!

– А если конкретнее? – вздохнул мечник.

– Они когда-то тоже были Стеншетами, одной из побочных ветвей. Но одиннадцать лет назад, по своей глупости и жадности, они перешли дорогу императорскому роду. Как итог, главная ветвь решила изгнать врагов императора из семьи. Даже велась охота за ними, и мы потом считали, что никого из преступников не осталось. Но, как оказалось, некоторые выжили и теперь решили похитить госпожу для выкупа. И об этом мы уже узнали во время путешествия, из-за чего госпожа даже перестала пользоваться энергией, так как носители одной линии крови могут ощутить друг друга при ее использовании, несмотря на большие расстояния…

«Чувствовать кого-то с такой же кровью? Теперь понятно, почему она не вмешалась в бой с берсерком, – подумал Кай. – Но тогда… смогу ли я ощутить, если встречу "родственничка"?»

– Но почему в таком случае вы не послали за помощью?

И тут Кай услышал, как Стефан скрипнул зубами.

– Понимаешь… госпожа Лилия родилась не в главной ветви, а в самой слабой из побочных. Но из-за её великого таланта патриарх выделил ей большое количество ресурсов и даже относился, как к родной дочери. Но полгода назад он скончался, поскольку был уже очень старым. Тогда-то и повылезали все завистники и недоброжелатели госпожи. Можно сказать, теперь внутри семьи у неё также хватает врагов, – помрачнел Стефан. – Думаешь, мы не посылали письмо?!. Два сраных месяца мы ждали, но никто так и не ответил госпоже, будто её и не существовало! Эти ублюдки из главной ветви, наверное, что-то сделали с посланиями, так как ни на одно из тех пяти, что отправила госпожа, так и не пришел ответ. Твари!..

Услышав это, Кай теперь наконец-то смог расставить все точки над "і".

Всё встало на свои места.

На этом их разговор окончился, а оставшиеся часы они провели уже практически в полной тишине.


***

Они их упустили…

К моменту, когда к месту сражения прибыло подкрепление, что караулило караван у других мостов, в живых остались лишь Шакс и Джозеф. И прямо сейчас Джозеф занимался тем, что поливал грязью всё на свете. Его дико злило то, что добыча ушла прямо из-под носа. Если бы только там не было того воина уровня Закалки Мышц, что оказался столь силён!

– Ты! – вдруг его взгляд упал на спокойно сидящего на земле и восстанавливающего силы Шакса. – Из-за твоего легкомыслия девка улизнула из наших рук! Если бы ты только прикончил того пацана сразу же, а не игрался с ним! И за что мы тебе платим…

Молодой человек резко оборвал свою речь, так и не договорив. На него свалилась пугающая до чертиков аура. С холодным выражением лица Шакс уставился на Джозефа. Однако парню казалось, что убийца смотрел не на него самого, а будто сквозь. Такой взгляд пугал.

– А с чего ты взял, что я был легкомыслен? Думаешь, так легко было с ним сражаться? – изогнул лучник бровь, а затем вдруг явил свою привычную плутовскую улыбку. – Но не бойся ты. Так просто они не уйдут. Или зря я на них свои метки слежения поставил?


***

Яркая вспышка молнии, а затем и раскат грома. Заглушая шум ливня, что барабанил по окнам и крыше, гром в очередной раз заставил девушку вздрогнуть.

Анна уже давно сидела в помещении, за стойкой регистрации, одна. Время близилось к полуночи, и, слава небесам, гостиницу можно будет скоро закрыть. Но почему же в этот непогожий день её отец оказался так занят, что, по сути, оставил её здесь? Конечно, рядом пост городской охраны, из-за чего здесь практически никогда не совершали преступлений, но девушку пугала эта ночь.

Пытаясь отвлечься от неприятных мыслей, она попробовала вернуться к чтению книги, и тут неожиданно дверь резко, с силой, распахнулась. Ворвавшийся прохладный ветер заставил девушку поежиться. Анна подпрыгнула на месте, уставившись на вход.

Там, едва освещенные, стояли две фигуры, одна из которых вроде как что-то держала.

Кто в такое время и при такой погоде вообще вздумал сюда прийти?

Девушка внутренне сжалась. И хотя хватило бы только одного её крика, чтобы кто-нибудь из городской стражи услышал и пришёл сюда, почему-то сейчас она не решалась сделать это.

Наконец закрыв двери и подойдя ближе, под свет лампы, вошедшие позволили разглядеть себя. То оказались два молодых и статных парня, тащившие какой-то доспех. Промокшие до нитки, они шлепали мокрой обувью по деревянному полу, отставляя отчетливые следы.

– Нам комнату, – устало произнес подошедший Стефан.

– Е-есть только двухместные. За пять ночей одна серебряная, – тихонько произнесла Анна.

– Вот! – парень резко припечатал на стойку монету, обрызгав девушку каплями воды.

Кивнув, она взяла деньги и, нагнувшись, достала из-под стойки ключ с номерком.

– Восьмая комната. Это в конце коридора на втором этаже, – протянула девушка ключ, потупив взгляд. – Если хотите, за еще одну серебряную монету можно получить завтраки и ужины тоже на пять дней.

Стефан уже было хотел что-то сказать, но первым ответил Кай:

– Нет, не нужно, – помотал он головой.

Услышав эти слова, Стефан изумленно уставился на парня. Их взгляды встретились.

– Мы долго здесь не задержимся, – добавил Кай, намекая на что-то еще.

Будто уловив какую-то скрытую суть в словах и взгляде друга, Стефан кивнул. Таким образом, отказавшись от питания, они отправились в комнату.

Девушка же не могла унять свое колотившееся сердце, продолжая думать об этих странных парнях, что арендовали одну комнату на двоих, и о необычных доспехах. Ей даже на секунду показалось, что в них кто-то есть. Но померещится же…

А когда часы пробили полночь и Анна стала закрывать вход в гостиницу, она поняла, что не записала имен этих необычных постояльцев…

Оказавшись в комнате, Стефан уложил так и не пришедшую в себя госпожу на кровать, ни капельки не беспокоясь о том, что постельное промокнет, а затем попытался снять металлическую перчатку с ее руки и достать Пространственное Кольцо девушки.

На вопрос Кая, что он делает, Стеншет ответил, что в кольце госпожи заключено большое количество лекарств и он должен их достать для лечения Лилии. Наконец выполнив задуманное, Стефан под пристальным взором Кая надел дорогую вещицу и тут же начал извлекать из сжатого пространства различные травы, пилюли и зелья.

Для начала требовалось привести девушку в себя, чтобы она сняла доспехи, так как те были крепко связаны с нею духовно, что сильно мешало воздействию извне.

В итоге всё так вскоре и произошло, а испив и проглотив некоторые лекарства, Лилия начала восстанавливаться. И первое, что она сделала, наконец освободившись от помятых доспехов и более-менее придя в себя, сильно удивило как Кая, так и Стефана.

Совершив низкий поклон, юная аристократка начала искренне извиняться. Со слезами на глазах. Девушка полностью осознала, к чему привел её бездумный поступок, когда она оставила остальных и бросилась в атаку. Сейчас Лилия наконец поняла, что всех потерь можно было бы избежать, удержи она тогда себя в руках и действуй вместе с остальными. Но теперь из-за её проступка Дарл и другие защитники каравана отдали свои жизни… А если бы не Кай, бросившийся сразу за ней, то вряд ли бы Лилия смогла сладить со всеми сразу.

И пока Стефан пытался успокоить свою госпожу и поднять её, одновременно утешая и ища оправдания поступку девушки, Каю было относительно все равно. Его больше интересовало кое-что, увиденное в энергетическом спектре на его и Лилии телах. А через несколько минут у него промелькнула необычная идея, заставив парня улыбнуться.

– Послушай, – внезапно произнес он и, расположившись на стуле, закинул ноги на стол. – Мне вот интересно, ты ведь хочешь отомстить? Я могу рассказать, как…

Услышав эти слова, и Лилия, и Стефан вдруг замерли, резко уставившись на Кая. Их лица выражали неподдельный интерес и надежду.

– Я могу раскрыть свой план, но… – специально взял паузу Кай, – но что мне может предложить семья Стеншет в качестве платы?


Глава 8. Ривеертун.


Прошло уже девять дней после битвы у моста на границе регионов. Почти всё это время троица выживших провела в пути. Их целью было как можно скорее достигнуть главного города региона и всей империи – Ривеертуна.

Именно поэтому, купив Неистовых Лошадей уровня Закалки Мышц, они не тратили ни одного дня зря. Даже несмотря на то, что Лилия до сих пор не восстановилась, ибо даже зелья не способны исцелить всё, Кай настаивал на спешке.

Таким образом они прибыли к стенам столицы чуть больше чем через неделю. Даже бедные лошади не могли выдержать такую скачку, отчего в одном из городов по пути к Ривеертуну троице пришлось обменять их на новых и свежих.

И вот наконец они у цели. Громадные, почти тридцатиметровые, стены высились перед ними, олицетворяя величие главного центра боевых искусств империи Алькея. Изготовленные из особого материала, они не уступали в прочности предметам Земного ранга, а из-за их невероятной толщины попытка пробить подобную преграду казалась бы жалкой и смешной. Даже кому-то на ступени Заклинателя вряд ли было под силу это.

Однако больше всего привлекали внимание гигантские металлические врата. Описывать их не было смысла, вместо этого очень красноречиво говорила Система:


[Непробиваемые Врата Столицы]

Ранг: Серебряный

Качество: высокое

Особенность: пассивная способность [Сверхпрочность]

Особенность: пассивная способность [Поглощение Атак]

Особенность: активная способность [Высвобождение Силы]


Прямо сейчас к этим вратам выстроилось несколько очередей из желающих попасть в город. Но просто так сделать это было нельзя, так как любому человеку требовался особый документ, подтверждающий разрешение на вход. Именно его и проверяла стража у врат.

Кстати, именно стража занимала третье место на пьедестале величия после стен и врат, так как, сколько бы Кай ни рассматривал этих воинов в тёмно-синих доспехах, он так и не смог найти хоть кого-то ниже начального уровня Закалки Разума. А ведь самих стражников было очень много. Даже не считая отряд, занимающийся пропуском в город, на стенах повсюду ходили бойцы ступени Закалки Разума. Здесь находилось уж как-то слишком много подобных воинов…

Кай знал, что пропуск в город есть далеко не у каждого, но та масса людей, которая выстроились в очередь, всё равно выглядела огромной. Хорошо, что их троице не понадобилось ждать несколько часов. Всё-таки аристократия имела свои привилегии, например, особый вход для знати и их слуг, коим Кай, Лилия и Стефан только что воспользовались.

И уже попав в город, Кай наконец-таки понял, почему далеко не всем позволяют сюда войти. Ибо, исходя из того, что он только что ощутил и увидел, Ривеертун оказался местом, построенным на бывших Диких Землях.

Парню слегка давило на глаза, а дышать поначалу стало немного тяжелее, ведь, в отличие от внешнего мира, здесь, в стенах столицы, уровень внешней энергии оказался в разы выше. А это значило, что каждый, кто культивирует здесь, делает это с гораздо большей скоростью, чем тот, кто живёт снаружи.

Вот и выходило, что из-за крайне высокой ценности этих земель пускать сюда всех подряд было очень глупо.

Пока Кай ехал по широким мостовым вслед за Лилией и Стефаном, он успел удивиться не только прекрасной архитектуре города, но и местным жителям. Во-первых, практикующих боевые искусства здесь он увидел так много, что людей ступени Закалки Разума уже не мог считать чем-то редким и особенным. А во-вторых, даже простые люди: ремесленники, продавцы, прислуга и прочие – владели "Дыханием Силы" и находились на уровне Закалки Лёгких. Просто живя в таком месте, они не могли не развиться хоть слегка.

Да, за право жить в таком месте очень и очень многие готовы были яростно сражаться! Чем, в принципе, и занимались на аренах в соседних городах, где местные власти были уполномочены выдавать пропуск победителям.

Прошёл час. Тройка лошадей наконец сбавила шаг, остановившись у распахнутых красных створок трехметровых врат, перед которыми стояли два воина первого уровня Закалки Души. И когда Лилия откинула капюшон, скрывающий её лицо, оба мужчины поклонились и прогорланили:

– Госпожа Лилия Вейтил Стеншет, добро пожаловать! Господин Стефан Вейтил Стеншет, добро пожаловать! – служа на таком почётном месте, эти воины были обязаны знать в лицо всех своих господ.

– Это мой спутник и друг, – подразумевая Кая, властно ответила девушка, после чего троица въехала на территорию столичных земель семьи Стеншет.

Кай с интересом посмотрел на Стефана, а затем спросил:

– Вейтил?

– Это имя великого предка, который основал мою ветвь семьи Стеншет, – услышав вопрос, первой ответила Лилия. – Поэтому оно добавляется как дополнительная фамилия для лучшего понимания, кто из какой ветви.

– А, ясно, – кивнул Кай.

Сейчас они направлялись к поместью Вейтил, пересекая огромный, будто пол-Кальтии, квартал третьей по влиянию в Алькее знатной семьи. Спустя полчаса Каю успело поднадоесть это безмолвное путешествие, однако, как только он об этом подумал, тут же раздался голос:

– Лилия! – парень мог поклясться, что лишь в одном этом слове крылось столько яда и презрения, что можно было бы и быка утопить.

Остановив лошадь, девушка взглянула влево, где сразу же заметила две знакомые фигуры. Это были похожие друг на друга блондинистые девушка и парень, сила которых равнялась уровню Закалки Спинного Мозга. Но тем не менее Кай отметил, что они были слегка старше Лилии и даже Стефана.

– Сестра Соня, брат Маркус, – легкими кивками поприветствовала она их.

– А что это ты здесь делаешь? – с гадкой ухмылкой спросила Соня, которая, судя по наблюдениям Кая, была двойняшкой Маркуса.

А еще парень вдруг заметил, как покраснел от злости Стефан, готовый вот-вот взорваться.

– Еду в поместье, – коротко, как ни в чем не бывало, ответила Лилия.

– Да-а-а? – ехидно протянула блондинка. – А разве твоя нищенская ветвь еще не вымерла? Откуда здесь может быть ваше поместье?

– Да как ты смеешь! – всё-таки не сдержался Стефан.

– Закрой пасть, приблудившаяся собака, тебе вообще не позволено говорить! – резко вмешался Маркус.

– Ах ты!..

– Хватит, – негромко произнесла Лилия, и Стефан послушался.

– Хм! – презрительно скривилась Соня, резко сплюнув на землю в сторону Лилии. – Плохо ты выдрессировала эту псину!

– Сестра Соня, – полностью проигнорировав хамку, продолжила гениальная мечница, слегка улыбнувшись. – Ты хотела знать, откуда у рода Вейтил может быть поместье здесь? Так это прошлый патриарх нам помог.

Судя по скривившимся лицам двойняшек, Лилия надавила на больное. И именно из-за этого они решили зайти с другой стороны.

– А это что за слабак-простолюдин рядом с тобой? Опять решила приютить дворнягу? – мерзко хихикнув и тыча пальцем в Кая, спросила Соня.

– …

– Можешь называть меня Бог-Император, – вдруг произнес Кай.

– Ты говоришь? – ошарашенно выпалил Маркус, совсем не ожидая, что у этого плебея хватит наглости открыть рот рядом с аристократами. Да он даже голову не склонил!

– А у тебя плохо со слухом?

– Т-ты… ублюдок, кто позволил тебе вообще смотреть на меня?! – взорвался Маркус. – Еще одно слово…

– Еще одно слово, – резко перебила его Лилия, положив ладонь на рукоятку меча, – и мне придётся достать клинок. Я не позволю оскорблять моего гостя.

Услышав грозные слова, а также ощутив жестокую ауру, двойняшки поёжились и попятились.

– Ты не посмеешь!

– А разве вы забыли, что произошло полтора года назад?

– Тс, – помрачнела Соня. – Пошли, Маркус. Нечего нам водиться с этими…

И, задрав нос, она развернулась. Её брат тоже поспешил уйти.

Когда парочка скрылась за поворотом, Лилия вдруг звонко засмеялась.

– Кто они такие? – поинтересовался Кай.

– Это члены главной ветви Цинь. А конкретно данная парочка особо не любит госпожу, – ответил Стефан.

– А-ха-ха-ха… – наконец отсмеялась Лилия. – А кто… а кто такой Бог-Император?

Кай улыбнулся.

– Да так, – махнул он, – просто один очень крутой парень.


***

Наконец попав в поместье, троица смогла отдохнуть. Здесь же Кай познакомился с дядей Лилии, который оказался главным представителем рода Вейтил в столице и одним из старейшин семьи. А девушка рассказала ему о выживших отступниках и о судьбе каравана. И закончив свой рассказ, она, следуя плану Кая, попросила дядю организовать встречу с новым патриархом Стеншетов, которого назначили только несколько месяцев назад.

Однако её дядя, Гомер, сообщил, что нового патриарха пока нет в столице, и все еще не известно, когда он прибудет. Но уверил, что, как только глава Стеншетов приедет, Гомер сразу же попытается добиться встречи.

Вот только старейшина оказался сильно удивлён, когда Лилия потребовала с него клятву: не сообщать пока никому о том, что изгнанный род Келай еще продолжает влачить свое жалкое существование. И под натиском упрямой девушки Гомер всё-таки сдался.

Так начались дни ожидания. За это время Кай успел познакомиться со многими представителями фамилии Вейтил, которые трудились в столице ради своего рода, так как каждая ветвь должна была выплачивать немалый налог в общую казну семьи Стеншет ежегодно. А если какая-то не справлялась, то могла потерять право изучать некоторые самые важные техники Стеншетов.

А учитывая, что такие гении, как Лилия, рождались крайне редко, и большинство других членов рода Вейтил за последние века никогда не заходили дальше Закалки Разума, то очень редко кто мог рассчитывать на поддержку со стороны других ветвей или даже патриарха.

Вот и приходилось аристократам заниматься немногочисленным бизнесом, дабы удержать род на плаву. Тем не менее наибольший вклад всё же внесла сама Лилия, из-за чего вся ветвь её сильно любила и уважала. Именно благодаря её таланту и упорству прошлый патриарх разглядел в девочке гения, что значительно увеличило поток ресурсов в захудалый род. Стыдно сказать, но у Вейтил даже собственной усадьбы в столице раньше не было, и все они проживали в очень далеком регионе, рядом с еще одним родом.

Однако это привело к появлению недоброжелателей и даже ярых противников в других ветвях, которые разглядели в девочке возможную главу всей семьи. Всё-таки в мире, где правит исключительно сила, даже женщина могла встать во главе, назвавшись матриархом.

И поэтому, если Лилия всё же сможет стать настолько сильной, чтобы начать претендовать на данный пост, то это может сильно пошатнуть устоявшийся уклад Стеншетов, чего очень не хотели и боялись члены "успешных" ветвей.

Кстати, именно поэтому Кай решил детальней разобраться в общей картине столь могучего семейства.

Для начала парень узнал, что словосочетание "главная ветвь" относительно, потому что она может меняться в зависимости от патриарха. Который, в свою очередь, выбирается из сильнейших кандидатов всех родов, из-за чего любой достаточно сильный и влиятельный Стеншет может стать главой семьи, тем самым возвысив свою ветвь. Коих, к слову, аж восемнадцать! И это не считая того, что в роду могут быть свои, более мелкие, разветвления, по типу двоюродных или даже троюродных родственников.

Вот только бесконечно расширяться ветви тоже не могли, этому препятствовало две вещи: на пути боевых искусств не многие стремились заводить потомство, посвящая себя культивации; а еще каждый родившийся в семье ребёнок, который не мог освоить Дыхание Силы и начать развитие, автоматически превращался в слугу и лишался фамилии Стеншет, сохраняя только родовую.

Всё это Кай узнал в невероятно полезном месте – библиотеке Стеншетов, в которую практически никто не захаживал. И хотя здесь не было никаких техник или чего-то подобного, но находящаяся тут информация всё еще оставалось очень полезной и ценной. За проведённое на землях аристократов время Кай буквально отсканировал каждую книжку, навсегда сохранив их в своей памяти.

Следующее, чем он решил заняться, была культивация. Для этого ему как небольшую награду за спасение госпожи выдали дюжину малых кристаллов энергии.

Всё-таки да. Как бы ни была бедна ветвь Вейтил на фоне других родов Стеншет, она по-прежнему оставалась безумно богатой в сравнении с остальным населением империи.

Таким образом, Кай провел еще неделю, занимаясь исключительно циркуляцией Ки. Он желал достичь ста процентов прогресса в этой технике, закалив свое тело полностью! В итоге, перед тем, как у юноши остался лишь один кристалл, цель оказалась выполнена, чего парень никак не ожидал еще несколько месяцев назад, так как и не подозревал, что сможет получить такое количество кристаллов энергии за один раз.

Так что спустя неделю характеристики Кая оказались следующими:


Параметры:

Возраст: 16

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Мышц


Характеристики:

• [Мощь]: 22,43

• [Скорость]: 22,43

• [Выносливость]: 22,93

• [Стойкость]: 30,24

• [Ментал]: 8,915

• [Энергия]: 32,735

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший

• [Техника Рассекающих Рук]. Ранг: Низший

• [Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Незримого Рассечения]. Ранг: Земной

• [Техника Спирального Вращения Ки Жизни]. Ранг: Земной. Прогресс Закалки: 100%

• [Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной

• [Техника Высвобождения Энергии]. Ранг: Низший


Законы:

Не известны


Особенности и экипировка:

• [Пробуждение "Спящей Крови"]. Прогресс: 27%

• [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано.

• [Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

• [Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный

• [Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.


Теперь, если сравнивать его параметры с теми, что были у него еще до начала путешествия в Ривеертун, Кай стал приблизительно на треть сильнее. А кроме того, полностью завершив прогресс Техники Спирального Вращения Ки Жизни, он наконец-то мог перейти к началу Закалки Разума.

Но…

Через день после того, как Кай совершил всё это, в поместье прибыло известие, что послезавтра прибудет патриарх. Так что настало время готовиться исполнять свой план, ведь очень скоро ему предстояло встретиться с самим главой Стеншетов и пройти буквально по краю лезвия.


Глава 9. На краю лезвия.


К этому дню Кай готовился всю неделю, собирая нужные ему сведенья о семье Стеншет. В этом ему сильно помогла, конечно же, библиотека, и, вдобавок, информация из уст самих аристократов.

Поэтому, собравшись с духом, парень шагал по длинному коридору Дворца Патриарха. Рядом шел дядя Лилии Гомер, постоянно нервно поправляя свою одежду. Вспотевший и слегка красноватый, он не мог унять дрожь. Всё-таки сейчас им предстояла встреча не абы с кем, а с главой всей семьи Стеншет, но главной виновницы этой встречи почему-то с ними не было. Куда Лилия запропастилась?!

Сопровождаемые охраной дворца, они дошли до высоких двустворчатых дверей, больше похожих на миниатюрные врата. Даже не используя энергетическое зрение, Кай сразу смог понять, что они сделаны из очень непростого дерева.

Войдя внутрь, парень и дядя Лилии встретили престарелого мужчину с длинными седыми волосами и цепким взглядом. Хотя он и выглядел очень старым, от него исходили ощутимые колебания последнего уровня Закалки Души. Старец был одет в дорогую тёмно-зелёную рясу с очень длинными рукавами, а его руки оказались сложены за спиной.

Завидев его, дядя Лилии почтительно поклонился, а Кай последовал его примеру.

– Старейшина Гомер, – как более старший по иерархии, старик лишь кивнул.

– Приветствую вас, господин Тан, – произнес дядя Лилии.

Кай же молчал, как ему было велено заранее.

Человека перед ними звали Тан Цинь Стеншет, он был выходцем из главной ветви и выступал в качестве младшего брата и помощника нового патриарха. Который, к слову, здесь еще не появился.

– Где юная Лилия? – удивился Тан, не обнаружив девушку, что желала встретиться с главой семьи.

– Извините! Она сейчас подойдет, – вытирая платком пот, промямлил Гомер.

– Надеюсь на это. Мой брат также немного задержится, поэтому вы можете пока присесть и выпить со мною чая, – указал он на несколько подушек на полу у столика с уже подготовленными кружками.

– Премного благодарен, – еще раз склонился Гомер.

Начав распивать чай, богатый полезной энергией, все замолчали. И пока Гомер все сильнее нервничал из-за задерживающейся племянницы, Кай расслабленно рассматривал кабинет, стараясь не поддаться напряженной атмосфере.

Однако тут не много чего можно было рассмотреть, так как все выглядело очень скромно. По сути, кроме невысокого столика, нескольких подушек, герба семьи Стеншет на стене и еще одного стола с бумагами у дальней стены, здесь ничего и не было.

– Кай, так ведь? – вдруг обратился к парню Тан.

– Да, господин, – почтительно склонил голову юноша.

– У тебя довольно хорошее развитие для твоего возраста, – прищурившись, старик проницательно взглянул на него и, переведя взгляд на Гомера, добавил: – Я так понимаю, род Вейтил уже пригласил тебя в семью?

– А… Да, – энергично закивал мужчина. – Но, к сожалению, из-за недавних событий мы еще не успели оформить всё официально.

– М-м. Ясно, – покачал головой Тан, вдруг улыбнувшись. – Ну тогда смотрите, чтобы кто-то другой не увел паренька раньше.

– Ха-ха. Да, вы правы.

Действительно, после прибытия в столицу Лилия лично предложила Каю войти в состав её семьи, так же, как некогда это сделал Стефан. Такая практика в принципе была довольно сильно распространена среди аристократии, и особенно в слабых ветвях могущественных семей.

Описав парню все преимущества становления Стеншетом, Лилия оказалась очень шокирована, когда Кай сказал: «Нет». Как юноша тогда объяснил, его личная свобода в разы важнее для него, чем блага, предложенные девушкой. Потому что от Кая требовалось принести системную клятву верности семье, что являлось для него неприемлемым. И обойти это требование было нельзя: либо ты даешь клятву и становишься приемным членом семьи, либо не делаешь этого и остаешься простолюдином. Другого варианта не существовало.

Из-за этого Кай и отказался. Лучше он не получит никаких привилегий и преимуществ от принятия в столь великую семью, но зато его навечно не свяжет клятва. Так что уговорить Кая всё же не вышло, вот только Гомер об этом не знал, считая, что парень уже согласился и ждёт официальной церемонии…

Внезапно дверь за их спинами открылась, а Тан, сидящий лицом ко входу, при виде вошедшего тут же поднялся. Не оборачиваясь, Гомер и Кай поступили точно так же. Ведь был лишь один человек, которому поклонилась бы такая важная личность, как помощник патриарха.

Сам патриарх.

– Приветствую своего господина, – кланяясь вместе со всеми, единственный, как наиболее старший среди троицы, заговорил Тан.

– Садитесь, – махнул рукой статный мужчина, которому на вид никто бы не дал более двадцати пяти лет.

Север Цинь Стеншет. Так звали этого человека. Как и его брат Тан, он был одним из внуков прошлого патриарха.

Высокий, отлично сложенный и с прекрасным лицом, он совсем не казался старшим братом престарелого Тана. Однако это было правдой, ведь патриарх семьи Стеншет являлся не кем иным, как воином средины ступени Заклинателя.

Сильнейшим мастером среди всех ветвей!

Его аура была столь могущественной, что Гелиос Бейвек, достигший лишь начала ступени Заклинателя, и в подметки не годился этому человеку.

Молодость же объяснялась его силой, ведь, как знал Кай, в зависимости от уровня Заклинатель мог жить от четырехсот до семисот лет. А кроме того, после восхождения на данную ступень человек вновь превращался в молодого как внешне, так и внутренне.

Это являлось одной из тех причин, почему очень многие практикующие боевые искусства были готовы хоть родную мать продать даже ради призрачного шанса прорваться на ступень истинного мастерства, тем самым значительно продлив срок своей жизни. Тем не менее даже среди пиковых воинов Закалки Души находились лишь единицы, у которых хватало таланта и удачи (всё-таки для прорыва требовалась техника медитации, о которых в Алькее мало кто в принципе знал), чтобы только попробовать взобраться на такую далекую ступень Заклинателя…

Сев на специальное место, белокурый мужчина с длинными волосами, что были частично собраны на макушке в пучок, спросил:

– Итак, где же юная Лилия, так желавшая встретиться со мной?

– Понимаете… – начал бубнить Гомер.

– Она не придёт, – вдруг сказал Кай, который вообще должен был молчать и не отсвечивать, пока его не спросят.

Вот только эта встреча нужно была конкретно ему, а учитывая жалкое положение рода Вейтил, только используя имя Лилии можно было организовать встречу с патриархом так быстро. Так как даже Гомер, который является старейшиной, не мог себе этого позволить.

– Что это значит? – нахмурился Заклинатель, выпустив маленькую частичку своей силы, вынудив Кая ощутить пугающее давление. Парню показалось, будто на него только что повесили груз в несколько сотен килограмм.

Дышать стало значительно тяжелее, однако, к огромному удивлению Севера, Тана и Гомера, юноша держался как ни в чем не бывало.

– Хо-о-о, – удивлённо протянул патриарх. – А ты не так прост, как кажешься.

Взглянув на Тана, глава семьи получил ответ:

– Этого юношу зовут Кай Арнхард, и он тот, кого Лилия просила в своем послании допустить до этого разговора. А кроме того, как я понимаю, ветвь Вейтил хочет принять его в свой род.

Услышав ответ брата, а затем взглянув в глаза парня, патриарх как будто что-то понял.

– Кай, значит… Так почему же юной Лилии не будет? И зачем тогда эта встреча?

Кай внутренне улыбнулся: первая и самая сложная часть плана закончилась успешно – его решили выслушать.

– Что вы ответите, если я скажу, что изгнанный род Келай всё еще существует? – перешёл он сразу к сути.

– Бред! – выпалил Тан. – Этого просто не может быть!

– Согласен, – кивнул Север. – Я лично участвовал в последней зачистке и полностью уверен, что они все мертвы. Вот что я отвечу!

– Именно поэтому Лилии здесь нет, – вздохнул Кай, ожидавший подобного ответа. Иначе всё было бы слишком просто…

– Что это значит? – возмутился брат патриарха. – Дитя, ты думаешь, что можешь играть с нами?! Ты хоть осознаешь, с кем ведёшь разговор? У тебя последний шанс объясниться, или за свою наглость ты будешь жестоко наказан!

– Я догадывался, что вы мне не поверите, и именно поэтому Лилия прямо сейчас находится в императорском замке, ожидая возле канцелярии. Как аристократка и известный гений боевых искусств, она может передать письмо, адресованное лично императору.

– Какое письмо?.. – обессиленно прошептал уже ничего не понимающий Гомер.

– У Лилии их сейчас два. Первое – это пустышка с поздравлениями правителя со скорым днем рождения. Второе же, – Кай вдруг лукаво улыбнулся, – хранит в себе информацию о выжившем роде Келай, который когда-то стал врагом императора. И вот если ровно через час после начала нашей встречи Лилия не получит от меня определённое сообщение, то она отдаст в канцелярию второе письмо, в котором сказано, что семья Стеншет покрывает и защищает преступников.

– Мерзавец! Вздумал оклеветать нашу… – резко подорвался Тан, собираясь проучить Кая, но так же резко оказался остановлен аурой патриарха.

– Признаю, – кивнул Север, – неплохой план. Однако ты не учел несколько деталей. Для начала: с чего ты взял, что император поверит в эту чушь хоть и знатного, но ребёнка? И в таком случае, – кровожадная ухмылка появилась на лице Заклинателя, – неужели ты считаешь, что я не убью тебя прямо сейчас за такое нахальство?

Всё еще продолжающая давить на Кая частичка силы главы Стеншет приобрела кровавые нотки. У парня даже сбилось дыхание, а сердце участило свой ход, но он всё-таки сумел сохранить спокойное выражение на лице. Благо, Север не собирался выпускать больше силы, не желая устраивать переполох во дворце, ну а, кроме того, патриарху почему-то было интересно дослушать этого наглого парня.

Натужно сглотнув, Кай хотел продолжить разговор, но голос пришёл оттуда, откуда никто не ожидал – заговорил старейшина Гомер:

– Господин патриарх, прошу вас, помилуйте этого глупца! – не вставая, поклонился дядя Лилии, совсем позабыв о столе, с которым и столкнулся его лоб. Раздался отчетливый звук удара. – Этот паренек еще слишком юн и глуп, он не ведает, что творит…

«Спасибо, конечно, но всё и так идёт по плану, – подумал Кай, сдерживаясь, чтобы от досады не уткнуться лицом в ладонь. – А Стефан говорил, что Гомер даже громко дышать боится рядом с патриархом. Но, господи, почему же он сейчас так не вовремя решил отыскать в себе мужество?..»

– Заткнись! – словно на мысленный зов Кая, выкрикнул Тан. – Ты сам привёл его сюда, так что не смей вмешиваться в разговор главы!

Гомер тут же прервал свою речь, больше не смея поднять головы. Гневные взгляды вновь оказались направлены на Кая.

– Отвечая на ваш первый вопрос, я скажу, что это не чушь и не ложь, а вполне реальный факт, для подтверждения которого имеются доказательства, – самоуверенно произнес парень. – Поэтому, придя сюда, я считал и продолжаю считать, что вы, патриарх столь могущественной семьи, обязательно поймете бессмысленность и даже вред моего убийства. Как по мне, ценнее показать себя в лучшем свете перед императором, завершив дело одиннадцатилетней давности, чем разгневать правителя. Всё же, если он узнает о выживших Келай, то обязательно спросит и вас об этом.

Слова юноши оказались удивительными и невероятными. Неужели он говорит правду? Но как может быть, что преступники выжили? Может ли этот парень лгать столь нагло и самоуверенно? Или он просто безумец?

– Хм. Интересно, – наклонил голову патриарх, полностью убрав ауру, давившую на Кая. – Хорошо. Попробуй доказать свою правоту, и, как бы я ни верил в их смерть, я могу изменить свое мнение. Вот только если тебе не удастся доказать мне, то я тут же оборву твою жизнь!

– Я вас услышал, – кивнул парень. – Что ж, я уверен, вы знаете, что род Келай владел тайным символом, внедряя который даже в самые обычные материалы, можно было создавать системные предметы с прочностью Земного ранга, при этом не занимая столь нужное для других символов энергетическое пространство. Поэтому…

Перестав говорить, Кай тут же извлек из Пространственного Кольца простенький меч. Каждый в комнате, не считая всё еще склоненного Гомера, смог увидеть описание клинка.


[Бронзовый Меч]

Ранг: Земной

Особенность: пассивная способность [Повышенная прочность]


– Да как такое?!.. – изумился Тан. – Простая бронза не может содержать в себе символ! В ней просто не хватит энергетического пространства, а значит, и получить от Системы Земной ранг невозможно! Неужели это действительно оружие с тайным символом рода Келай?!..

Лицо патриарха, как и слегка приподнявшегося Гомера, выражало не меньшее удивление. Эта вещь рушила их веру в то, что все члены изгнанной ветви мертвы.

– И для верности вы можете отдать его любому толковому кузнецу, чтобы тот подтвердил, что само оружие было выковано не более года назад. А такое было бы невозможно, если бы род Келай вымер полностью! – вдруг улыбнулся Кай, радуясь, что его афера прошла успешно.

Абсолютная память и энергетическое зрение вновь выручили его.

– М-да-а-а… – вздохнул патриарх. – Но как они смогли выжить? И откуда ты вообще знаешь про них, и где взял этот меч?

– Как они выжили, я тоже не знаю, – пожал Кай плечами. – А вот с самими Келай я встретился, когда с караваном Лилии ехал в столицу. Они напали на нас, и только я, Лилия и её слуга Стефан смогли сбежать и выжить. Меч – это трофей.

– Что?! – вдруг выкрикнул Север, совсем не сдерживаясь, отчего по комнате прошли сильные вибрации. – Почему она тогда лично не сообщила, что на неё напали?! Зачем весь этот фарс?

– Вы действительно не понимаете? – саркастически спросил Кай.

Вдруг очутившись в подвешенном положении, сжимаемый за горло титановой хваткой, парень не сразу понял, что произошло. Только через секунду он осознал, что теперь находится над столиком, а Север держит его одной рукой за шею. Вот только мозг Кая напрочь отказывался понять, когда это произошло и почему сам патриарх остался на месте, а он переместился ближе.

Мальчишка, – голос главы Стеншет будоражил разум, вызывая желание преклониться и служить. – Ты сумел доказать свою правоту, но это еще не дает тебе права вести себя со мной таким образом! Знай свое место!

Голос сковывал, не позволяя сделать даже вдох. Все мысли Кая заняло только одно – бежать! Пытаясь не подчиняться этому навеиванию, парень понимал, что ему нужно хорошенько встряхнуть сознание. Ибо он целиком и полностью отказывался проигрывать!

И Кай знал, как это сделать…

В его глазах стали лопаться десятки кровеносных сосудов, окрашивая белки в красный цвет. Следом за этим по щекам Кая, будто слезы, потекли две алые струйки. Роговица юноши начала быстро выжигаться.

Наглая улыбка вновь расцвела на его лице.

Данное зрелище сильно шокировало не только Гомера и Тана, но и самого патриарха.

Что ты?..

– Я не собираюсь… так легко… сдаваться… – сдавленно прохрипел Кай, продолжая терпеть боль от взгляда на Заклинателя через виденье энергии. Именно эти страдания и позволили ему преодолеть воздействие сковывающего голоса.

Удивление Севера тут же сменилось интересом. Разжав ладонь, он отпустил Кая. Но парень не упал на столик, его перенесло обратно, на его место.

– Как неожиданно… – уже обычным голосом заговорил Север. – Я думал, ты просто наглый и хитрый мальчишка с необоснованной самоуверенностью. Но теперь я вижу, что в тебе есть настоящий воинский стержень. Обычно, только увидев меня, люди из кожи вон лезут, стараясь вылизать мне зад и угодить. Что ж, можешь считать, что заработал немного моего уважения. И оно стоит отнюдь не дёшево, так что постарайся не растратить его. Вот…

Появившуюся в руке патриарха пилюлю бросили в Кая. Но, ориентируясь лишь на слух и рефлексы, парень всё-таки поймал её.

Хотя он уже не использовал энергетическое зрение и видеть нормально не мог, тем не менее это не помешало юноше ощутить скрытую мощь в полученной пилюле. Та определённо была Серебряного ранга.

Конечно, Кай надеялся на свои регенеративные способности в восстановлении глаз, но от подарка тоже отказываться не стал и, осознавая предназначение лекарства, тут же его проглотил.

Прикрыв веки, он вздохнул, стараясь абстрагироваться от утихающей боли.

– Мне интересно, что же ты такое сделал со своими глазами, чтобы преодолеть силу моего голоса… – продолжил патриарх. – Но ты так и не ответил, почему Лилия сама не пришла?

– Во-первых, вы сами сказали, что участвовали в последней зачистке рода Келай, но они каким-то образом выжили. Во-вторых, маршрут и время отправления каравана Лилии знали только члены семьи, но впервые на них напали так, словно знали заранее, где будет караван. В-третьих, после того, как перебили почти всех охранников ступени Закалки Души, Лилия послала пять писем с просьбой о помощи, но ей так и не ответили, – вздохнул Кай. Вдобавок недавно он узнал, что и письмо о розыске Улии также не дошло до Гомера, поэтому поиски его сестры только недавно начались. Хорошо хоть, детальный портрет имелся, благодаря абсолютной памяти парня. – И, в-четвертых, после смерти прежнего патриарха вашей семьи все недоброжелатели Лилии перестали скрываться, словно им стало больше нечего бояться. Вот почему.

Лицо главы семейства помрачнело. Несколько секунд он молчал.

– Я понял, – хмуро вздохнул Север. – Лилия отправилась к императорской канцелярии, чтобы страховка была не только у тебя, но и у неё. Вы оба считаете, что я лично могу быть в этом замешан?

– Да, – без тени сомнения кивнул Кай. – Именно поэтому Лилия не вернётся сюда. Чтобы, пока остатки рода Келай не будут уничтожены, она могла в любой момент отправиться с доказательствами к императору.

– Забавно. И что же, мне послать силы семьи разыскивать уцелевших Келай по всем огромным просторам Алькеи? – саркастически спросил Север.

– В этом нет нужды. Я знаю, где будут Келай через некоторое время.

– Вот оно как! Это всё меняет. Но откуда же у тебя эта информация? – подозрительно взглянул на парня патриарх Север.

– На мне и на Лилии сейчас стоят метки, оставленные человеком, которого наняли Келай.

– Метка? Где? – удивился глава семьи. Он ничего не ощущал.

– У меня здесь, – Кай указал на правую щеку, которую в последнем бою задел ядовитый кинжал Шакса.

Посмотрев на указанное место и сконцентрировавшись, Север попытался ощутить метку, но так ничего и не смог. И это он-то, Заклинатель средины ступени!

Только после того, как подошёл к Каю и прикоснулся к его щеке, патриарх сумел почувствовать скрытую пульсацию энергетического узора, от которого шел практически невидимый сигнал.

– И вправду метка. И, должно быть, это техника не ниже высокого качества Серебряного ранга, – сказал Север, крайне удивив этим Кая. Да кто же такой этот Шакс? – Но вот как ты узнал про неё, если даже я не смог ощутить с первого раза?

– Особая техника, – не моргнув глазом, соврал парень.

– Ясно. Не хочешь говорить, – с легкостью раскусил его Север. – Хорошо. Я понял твою задумку, поэтому могу выделить воинов для этого. И даже больше – я лично отправлюсь на вылазку! Ты можешь всё еще не доверять мне, но я и сам не знал ничего о ситуации с письмами и караваном, поэтому обязательно разберусь!

Таким образом, встреча подошла к своему логическому концу. И, хоть слегка раненный, Кай всё же радовался, что его план удался. Осталось самое простое: приманить Келай и уничтожить их, совершив свою часть сделки с Лилией. Ну, а кроме этого парень теперь не сомневался, что после операции, если повезёт, Север тоже не останется в стороне. Всё-таки сейчас у патриарха Стеншет появился настоящий шанс вернуть артефакт, украденный изгнанным родом у императора. И награду глава семейства получит за это немалую…


***

– Брат, я всё же считаю, что стоит наказать парня за наглость, когда он станет приёмным Стеншетом, – сказал Тан после того, как они остались вдвоем.

– Он не станет им, – отрицательно покачал головой Север. – Его глаза выдают стремление к силе… Но помимо этого у него также взгляд свободолюбивого человека. Как Заклинатель я чувствую в нём это. Не знаю, что там напридумывал себе старейшина Гомер, но парень вряд ли согласится дать клятву верности.


Глава 10. Бой одного монстра.


Двигаясь группами, более чем сотня воинов направлялась на север. В основном здесь находились практикующие уровней Закалки Мышц и Закалки Костей, однако было и два десятка бойцов ступени Закалки Разума, и даже три человека Закалки Души.

Все они являлись чудом выжившими членами изгнанного рода Келай. И прямо сейчас, получив от Шакса информацию, что цель покинула столицу, а от разведчиков – что Лилия выехала в сопровождении лишь небольшой группы охранников, отцом Джозефа было принято решение выступить всеми силами. Они уже и так сильно потратились на всю эту затею с попыткой захвата ценной заложницы, и отступать было уже слишком поздно. Поэтому для перестраховки Келай решились использовать всех доступных бойцов и даже наемников-убийц.

– Ты уверен, что они не знают о метках? – вновь поднял этот вопрос Лоурс, отец Джозефа.

Шакс тяжело вздохнул. Как же они его достали! Ну хоть платят исправно…

– Нет, – честно ответил он. – Даже Заклинатель, если не будет знать, что и где искать, не сможет ощутить мою метку.

– Хорошо. Долго еще?

– Километров десять осталось…

Лоурс улыбнулся. Теперь, когда Келай захватят одного из самых важных Стеншетов, они смогут потребовать выкуп, запросив одну бесполезную, на первый взгляд, безделушку, ныне хранящуюся в столичной сокровищнице Стеншет. И когда они получат её, то больше ничто в пределах империи не сможет угрожать им. Настанет черёд Келай диктовать остальным правила.

Кто бы вообще мог подумать, что найденная их предком-прародителем еще три тысячелетия назад безделушка Низшего ранга приведёт к тому, что вторая по силе ветвь могущественной семьи Стеншет совершит такой безрассудный поступок, как нападение на сокровищницу императора? И, что самое невероятное – успешное нападение!

А всё дело в том, что та вещица, которую нашёл предок, хоть и относилась к Низшему рангу, но отнюдь ему не соответствовала. Ибо разве может что-то Низшее давать столь невероятный эффект, как увеличение физических параметров в полтора, а то и в два раза для любого воина – навечно?!

Лоурс до сих пор помнил обманчивое описание той вещицы.


[Часть Ключа: Тело]

Ранг: Низший


И всё. Больше никаких подсказок.

Лишь случайно им повезло раскрыть столь ценную способность этого системного предмета и тайно использовать на благо рода. Но однажды, четверть века назад, отец Лоурса узнал о похожем предмете, что хранился у императора. И жадность возобладала не только над ним, но и над многими другими членами рода Келай. И когда попытка выкупить драгоценность с треском провалилась, тогда-то они и взялись за разработку плана кражи.

И одиннадцать лет назад Келай её совершили. Но, к сожалению, как это обычно и бывает, ни один план не может быть идеальным. Поэтому, хотя им и удалось заполучить второй артефакт, их в итоге раскрыли, а пытаясь скрыться, они потеряли первый.

Таким образом, у Келай осталась только украденная часть, которая до сих пор хранилась у них.


[Часть Ключа: Разум]

Ранг: Низший


Лоурс любил частенько рассматривать её и никогда не оставлял где бы то ни было. В форме маленького плоского ромбика, эта "Часть Ключа" была матово-черной и покрытой необычными узорами. Она манила взгляд.

Уже имея опыт использования потерянной части, "Тела", которая ныне разместилась в сокровищнице Стеншет, Келай быстро разобрались, как использовать "Разум".

Сила украденного артефакта оказалась не только выше, чем у потерянного, но и более таинственней. Например, сейчас он применялся для маскировки энергии Келай, чтобы, используя общую линию крови, их не могли почувствовать родственнички из Стеншет.

А кроме того, артефакт кратковременно увеличивал значение параметра "ментал", что повышало скорость обучения техникам у воинов до абсурдного значения. Таким образом, ныне каждый Келай уже к двадцати годам знал все сохранившееся у них техники, на изучение которых у обычного Стеншета уходило не менее тридцати лет.

Но наибольшую пользу этот артефакт принес, когда произошла последняя битва, после которой все стали считать Келай погибшими. В тот роковой день отец Лоурса ценой своей жизни использовал "Часть Ключа: Разум", сотворив невероятно сложный энергетический всплеск, заставивший всех и каждого считать Келай погибшими, что позволило изгнанному роду сбежать и прятаться целых одиннадцать лет.

Но теперь желание без умолку шепчущего голоса будет исполнено. Каждый, кто хоть раз использовал любую из "частей ключа", слышал его постоянно, отдаваясь ей полностью и без остатка.

С тех самых пор заданием всех Келай стало соединение двух частей ключа.

Это их священный долг, предначертанный самими небесами!

И, как избранные судьбой, они любой ценой обязаны исполнить эту миссию!

Захватив лучшего гения семьи Стеншет, они потребуют в виде выкупа нечто ценное, а вдобавок, дабы скрыть свою истинную цель, включат в список и "Часть Ключа: Тело".

С предвкушающей улыбкой на устах Лоурс с нетерпением ждал этого часа. Впрочем, как и все остальные Келай.

И они были уже близки к цели…

Белоснежный доспех далеко впереди первыми, конечно же, заметили разведчики. И им это показалось очень подозрительным. Однако жизни бойцов оборвались раньше, чем они успели доложить.

Сотня человек уже вошли в ловушку.

Расслабленно зевая и потягиваясь, Шакс ехал верхом, когда его сознание вдруг пронзила вспышка.

Одна из меток пропала!

А когда он вместе с остальными подъехал ближе, то увидел белоснежный доспех, отмеченный второй меткой, на поляне.

Вот только он был пуст!

– Какого демона?.. – вырвалось у Шакса, но вдруг…

Он ощутил, что птицы, насекомые, пауки, мелкие зверьки и прочие жители леса на многие километры вокруг кинулись в бегство.

Жестокая и пугающая аура сминающей волной навалилась на всю сотню воинов. Никто не стал исключением. Даже загадочный лучник.

Дрожа всем телом, Лоурс первым смог ощутить и заметить улыбающуюся фигуру, вдруг появившуюся между ними. А люди Келай, что в тот момент находились ближе всего к незнакомцу, не могли пошевелить даже глазными яблоками. Однако дело было не в том, что могущественная аура так сильно их сковывала, а в том, что эта сила мгновенно убила воинов, попросту превратив содержимое их черепных коробок в кашу.

Ну наконец-то можно всё закончить! – облачённый в повседневную одежду, гипнотизирующим голосом громогласно произнёс улыбающийся Север. – Воздушный Взрыв!

Минутой ранее.

Кай вместе с Севером, десятком воинов ступени Закалки Души и сотней Закалки Разума расположились напротив того места, откуда должны были выйти Келай. Сейчас они скрывались под куполом редкого системного предмета, наблюдая за выставленным впереди белоснежным доспехом Лилии, на котором и находилась метка Шакса.

Каю пришлось приложить немало усилий, чтобы выпросить их у Лилии для этой операции. Иначе было бы слишком подозрительно, что одна метка уехала, а вторая осталась в столице.

И вот пришли известия о разведчиках Келай, после чего Кай стёр с себя метку.

Враги близко.

– Ну что ж, я пошёл, – к удивлению парня, поднялся патриарх. – Оцепите всё вокруг и следите, чтобы никто не сбежал!

– Д-да, брат… – ответил Тан уже пустоте.

Север бесследно исчез. Попросту пропал, даже в энергетическом спектре.

А затем вдалеке вспыхнула невероятная аура, отголоски которой ощущались даже здесь. Голос Севера разносился на многие километры, влияя даже на воинов семьи Стеншет и самого Кая.

Юноше вдруг стало очень интересно понаблюдать за боем Заклинателя, и он бросился вперёд. Заодно и доспехи Лилии подберёт.

– Мальчишка, стой! – выкрикнул Тан, однако Кай его уже не слушал.

Парень подобрал белоснежную броню. Но не успел он пробежать и нескольких десятков метров, как над округой разнесся голос, а затем произошло нечто невероятное.

Воздушный Взрыв!

И в дюжине шагов вокруг Севера появились маленькие сферы плотно спрессованного воздуха. И, в отличие от Лилии, Север смог сотворить единовременно аж тринадцать шариков. Каю даже не нужно было использовать энергетическое зрение, чтобы ощутить невероятное количество Ки, вложенное в эту атаку.

Вся чёртова дюжина сфер, прежде чем взорваться, разлетелась меж воинами Келай. Под неумолимым давлением ауры Заклинателя лишь единицы могли заметить это.

Кто-то закричал, а кто-то и вовсе решился использовать защитную технику или даже напасть. Тем не менее, никто из них не успевал. Все шарики взорвались одновременно. И это взрыв был ужасающей мощи.

На мгновенье Каю показалось, что сама земная твердь разверзлась, а небеса стали падать. Уши заложило, а ударная волна мощным тараном сбила парня с ног, откинув, а затем и протащив его с десяток метров по земле.

Оклемался юноша только через минуту и мгновенно понял, что ему крупно повезло. Ведь буквально в нескольких шагах от него, будто брошенное копье, из земли торчал толстый ствол дерева, сломанного взрывом. И он вонзился в землю как минимум на пару метров. Попади он в Кая, тут бы никакая регенерация не спасла…

«Что это за сумасшедшая мощь?! – поразился парень. – Что же тогда произошло в эпицентре взрыва?!»

Поднявшись, шатающийся Кай чуть не упал снова. Однако, выждав несколько секунд и успокоив дыхание, он направился вперёд, стараясь не обращать внимания на пошатывание.

Открывшаяся ему картина оказалась невероятной. Лишь одна мысль пульсировала в голове парня: «И вот ему я позавчера угрожал письмом императору?!».

Кай увидел, что в области взрыва образовался кратер глубиной в несколько метров, а шириною – и того с десяток. Вместо разбросанных трупов там остались лишь многочисленные пятна крови. Безумная сила техники даже не откидывала воинов, а просто сминала их на месте.

Однако Келай не были бы в прошлом второй по силе ветвью Стеншет, если бы проиграли сейчас только за один удар. Выживших осталось не меньше половины, хотя большинство получило очень серьёзные ранения. Поэтому среди по-настоящему уцелевших оказалось не больше десятка людей: тех, кому повезло находиться поодаль от взрыва и кто оказался достаточно силён, чтобы пережить ударную волну.

Впереди царил настоящий хаос, а по округе распространялся пренеприятнейший смрад смерти. Люди кричали: кто от боли, а кто от безумного страха. Некоторые плакали, а кто-то уже испустил дух.

Только люди с самой сильной волей могли шевелиться. Однако шок после проявленной силы оказался даже больше, чем давление ауры, посему никто не пытался бежать.

И посреди всей этой феерии стоял абсолютно невредимый и даже не заляпанный в крови Север Цинь Стеншет.

Патриарх третьей по силе семьи в империи, а также Заклинатель средины ступени. Вот кто там был. И прямо сейчас этот человек направлялся к Лоурсу.

– Вот и подошла к завершению история рода Келай… В прошлом вы каким-то чудом сбежали и обманули нас, пока мы вели бой против твоего отца и еще одного Заклинателя из вашей ветви. Но больше такое не пройдёт.

– Сдо-о-о-охни! – в безумном порыве закричал Лоурс, не отдавая себе отчета, что он делает. Надеясь хоть на что-то, он указал на Севера рукой с зажатой в ладони частью ключа. Вещица начала активироваться на максимум…

Но Лоурс вдруг упал на колени, схватившись за правое плечо и закричав от боли. Его и патриарха Стеншет разделяли несколько метров, но вырванная конечность вместе с костью мгновенно и неведомым образом оказалась в руках Заклинателя.

– Так вот что вы украли у императора… – задумчиво протянул Север, вынув из пальцев Лоурса черный ромбик. – Только вот что ты пытался им сделать?..

При виде произошедшего безумие застлало взгляд и Джозефу.

– Умри, ублюдок! – рванул он вперёд, замахиваясь саблей на Севера.

Но главе семьи Стеншет хватило лишь короткого взгляда на паренька-идиота, чтобы к ногам Заклинателя рухнуло уже неживое тело.

– Ладно… – Север спрятал часть ключа в Пространственное Кольцо и отшвырнул оторванную руку. Мгновенно оказавшись перед Лоурсом, он схватил того за челюсть и закинул в рот какую-то пилюлю, а потом полил фонтанирующее кровью плечо особым исцеляющим зельем, что тут же остановило кровотечение. – Тебе пока рано умирать. Встретишься еще с нашим мастером пыток, а может, и с самим императором.

Закончив речь и убедившись, что Лоурс не умрёт, Север вырубил его, сконцентрировав часть давления ауры. Остальных же воинов рода Келай патриарх добил несколькими дальними техниками, что за один раз пронзали тела множества людей.

Находившийся в это время в стороне Кай с недоверием глядел на всё происходящее. Как? Что? Почему?.. Глупые мысли то и дело мелькали в его голове.

Каким образом вышло, что, будучи лишь на одну ступень выше, чем Закалка Души, Заклинатель являлся настолько невообразимо сильным? Неужели ответ крылся в том, что только такие, как Север, могли считаться настоящими Мастерами боевых искусств? Или же это сила патриарха одного из сильнейших семейств в империи? А может, и то, и другое?..

Поражённый Севером, Кай ещё несколько минут стоял в полнейшем ступоре, пока его не окликнули, сообщая, что всё закончилось.

Кай шел меж убитыми, тела которых собирали, чтобы сжечь, и разглядывал искаженные ужасом лица. Как минимум тех, у кого эти лица вообще остались.

Заметив Джозефа, Кай почему-то усмехнулся. Наверное, будь тут Лилия, девушка могла бы даже позлорадствовать, что за её деда, Дарла и остальных членов каравана отомстили.

Однако, обойдя опушку пару раз, парень с каждой новой секундой беспокоился все больше. Ему не давала покоя одна мысль: «А где тело Шакса?».

Могло ли его попросту стереть в порошок после взрыва? Но разве не должен был наемник находиться рядом с Джозефом и его отцом? Да и почему-то слабо верилось, что загадочный и неестественно сильный лучник попал бы под первый удар Севера. Странное предчувствие или скорее догадка стала терзать Кая. Неужели?..

Но нет. Бред. Шакс не мог выжить. Он даже не достиг ступени Закалки Души, а просто близко подобрался к ней.

А затем Кай вспомнил о Пространственном Кольце наемника. И вот оно уж точно не могло быть уничтожено взрывом. Всё-таки предметы Серебряного ранга так легко не повредить. Нужен направленный удар. Здесь же, скорее всего, вещицу должно было откинуть подальше.

Вот за её поиски Кай и взялся.

Однако за пятнадцать минут, пока воины Стеншет складывали и сжигали трупы, даже используя энергетическое зрение (главное – не поворачиваться к патриарху), Кай так ничего и не нашёл.

Неужели артефакт так далеко закинуло?..

Не найдя кольца, юноша плюнул на это дело. Да и остальные уже закончили, так что пора было уходить. Собравшись вместе, они выдвинулись в сторону Ривеертуна.

Оглянувшись в последний раз, парень взглянул на поле боя…

Боя?

Нет…

Это можно было назвать только бойней!

Бойней, в которой развлекался самый что ни на есть настоящий монстр в человеческом обличии.


Глава 11. Плоды трудов.


Пока в лесу происходили все вышеописанные события, в квартале семьи Стеншет всё было спокойно. А в скрытой глубоко под землёй сокровищнице тем более.

Сюда кроме старого хранителя-казначея уже давным-давно никто не захаживал. А ведь желали многие. Всё же здесь скопилось несметное богатство даже по меркам первых десяти семей Алькеи.

Сотни свитков редких техник, десятки предметов Серебряного ранга, многочисленная алхимия, способствующая развитию, и целые сундуки с кристаллами энергии. Здесь было так много всего, что очутись тут простой человек, то он бы не смог сдвинуться с места первые несколько минут, попросту не зная, с чего начать.

Однако было в сокровищнице одно помещение, о котором знала только верхушка семьи. В небольшой комнатушке, скрытой за потаённой стеной, расположились самые ценные сокровища. Например, здесь хранился свиток Техники Медитации Неистового Ветра, благодаря которому гении семьи могли действительно достичь ступени Заклинателя, а не остановиться на последнем уровне Закалки Души.

Техники медитации в Алькее были столь редки, что, кроме первых десяти семей и императорского рода, большинство населения даже не знало о необходимости подобной техники для правильной Закалки Души. Именно из-за этого в стране насчитывалось так мало Заклинателей. Сами же свитки в основном существовали в единичных экземплярах, поэтому и хранились, словно зеница ока. Пускали к ним, конечно же, лишь самых талантливых членов семьи.

Это и стало причиной того, что Лоурс так и не добрался до ступени Заклинателя, а род Келай в целом пришёл в упадок после изгнания. Оказавшись вне закона, они попросту утратили доступ к колоссальным ресурсам семьи и способам их добычи. Им еще сильно повезло, что у выживших сохранились копии свитков с техниками, так как в ином случае остатки когда-то сильной ветви скатились бы на уровень простолюдинов.

Кстати, понимание, что у Келай больше нет доступа к свитку медитации, позволило Северу догадаться, что у отступников никаких Заклинателей нет и быть не может. Это и дало патриарху полную уверенность в своих силах…

Также в сокровищнице находилось еще несколько крайне редких и ценных предметов. Тем не менее мало кто знал, что тут тоже хранилась бесполезная, на первый взгляд, вещица. А именно: "Часть Ключа: Тело".

В форме широкого матово-чёрного кольца, артефакт был именно тем, что потеряли при побеге Келай. Нашедшие её одиннадцать лет назад старейшины Стеншет заметили, что преступники яростно защищали эту вещь. Отсюда главы родов сделали соответствующий вывод и решили поместить непонятную вещицу в самое защищённое место их столичных земель.

Окончательно тут забытая, часть ключа так бы и продолжала себе лежать-пылиться еще неизвестно сколько столетий, если бы не события сегодняшнего дня. Ибо ровно в тот самый момент, когда Лоурс начал активировать "Часть Ключа: Разум", запертое в сокровищнице кольцо стало вибрировать и излучать таинственную энергию. Однако, как только Север прервал максимальную активацию, оторвав Лоурсу руку, второй фрагмент также перестал резонировать…


***

В этот же самый момент, далеко за горным хребтом на востоке империи, за бескрайними лесами и морями, в тысячах километров от Ривеертуна внезапно открыл глаза древний старец. Расположившись в широкой пещере средь пронзающих небеса пиков, он наконец-то завершил свою одиннадцатилетнюю медитацию.

Маленький матово-черный шарик в его руках на несколько мгновений оказался активным. И хотя этого времени было недостаточно, чтобы успеть с ним что-либо сделать, старик получил, что хотел.

– Ученик… – прошептал он.

Ведомый загадочной силой, голос мудреца разнесся на десятки километров вокруг, однако услышать его мог только тот, кому он предназначался.

– Учитель, – через несколько секунд ответил ему вдруг появившийся рядом парень.

Одетый во всё чёрное и с черными же волосами, он держал глаза плотно закрытыми. Преклонив колено, юноша ждал ответа.

– Запад… дальше, чем низинные земли… дальше, чем неизведанные земли… за Лазурным Хребтом у самого океана есть маленькая страна смертных. Попав туда, ты ощутишь фрагменты. Сегодня их наконец-то активировали, – улыбнулся старик.

Парень не разделил его радости, а лишь сдержанно кивнул, всё так же не открывая глаз.

– Успей добраться туда за полгода, иначе след пропадёт, – добавил учитель. – Можешь идти.

– Слушаюсь.

Поднявшись, ученик направился к выходу из пещеры, который заканчивался обрывом. Далеко внизу удавалось рассмотреть проплывающие облака, ныне покрасневшие из-за заката. Никакой тропы или спуска из этого горного пристанища не было.

Однако темноволосому парню это совсем не мешало. Сделав шаг за край обрыва, он попросту… исчез.

А мгновение спустя тёмная точка, прочертив по небу линию, клинком рассекла километры облаков, скрывшись за горизонтом.

И, конечно же, такое не осталось незамеченным обитателями этих земель…


***

– Вот! Мы на месте, – сказал улыбающийся Стефан.

– Не понял? – недоумевая и почесывая затылок, спросил Кай.

– Ну как же! Я имею в виду, что вот это небольшое поместье теперь твое!

– А?

Этим утром Кая разбудил именно Стефан, сразу же начав уговаривать пройтись по городу. Долго сопротивляться парень не стал, так как на лице последователя Лилии было всё написано.

Вот только Кай совсем не ожидал, что их путь по Ривеертуну закончится у дорогого особняка.

Дом представлял собой двухэтажное большое строение с вычурной крышей. Конечно, не чета огромной усадьбе тех же Вейтил, но и маленьким это поместье точно назвать было нельзя. Кроме этого, он расположился аккурат возле стены, разделяющей городскую территорию и земли семьи Стеншет.

– А ты точно в этом уверен? – спросил Кай, заметив, как к ним от дома направляется несколько человек.

– Ага, – весело кивнул Стефан. – Госпожа Лилия сама так сказала, хотя она и была тоже почему-то удивлена. Так или иначе, но ресурсы уже внутри. А вот это тебе, – протянул он небольшой сверток. – Впишешь своё имя – и станешь официальным владельцем.

Получив бумагу и быстро пробежав по ней взглядом, Кай изумился, а затем отправил её в Пространственное Кольцо.

– А это вообще нормально, что вы делаете документы без имени?

– Ну-у-у, – призадумался Стефан. – Ну мы всё же Стеншеты. А, как говорится, что позволено дракону, то не позволено муравью…

«Подозреваю, – подумал Кай, – что без могущественной руки Севера тут не обошлось…»

В этот момент к ним подошли те люди. Их было пятеро: слегка поседевший, но всё еще крепкий на вид мужчина лет сорока или пятидесяти, женщина чуть помоложе с полноватой фигурой и необычной отметиной на лбу, двое крупных парней лет двадцати пяти и симпатичная девушка того же возраста. И если мужчина находился на первом уровне Закалки Разума, то все остальные, как на подбор, остановились на Закалке Мышц.

Все они были одеты очень опрятно и даже стильно, в вещи черного и белого цветов. Отличительной чертой всех пятерых оказались светлые волосы с рыжеватым оттенком. Остановившись у открытых врат, они встали в ряд, вытянувшись, будто вышколенные солдаты.

– Ну ладно, я пошёл, – похлопав Кая по плечу, развернулся Стефан. – Ещё увидимся!

Обернувшись вслед, юноша хотел было что-то спросить, но не смог сообразить, что.

– Позвольте поинтересоваться: господин Кай Арнхард? – обратился седоватый мужчина.

Повернувшись обратно, парень посмотрел на заговорившего.

– Ну вроде как да.

– Рад с вами познакомиться. Меня зовут Фран Евис, это моя жена Лана, – женщина поклонилась, – а также дети: Родд, Демин и Арана. Мы слуги этого особняка, и, так как вы его новый владелец, то теперь мы подчиняемся именно вам. Можете считать нас частью поместья, так как наша семья уже шесть поколений подряд связана с этим домом.

– Хм, – по-хозяйски окинув взглядом полученные владения, задумался Кай. – И чем же вы занимаетесь?

Фран уважительно кивнул и начал отвечать:

– Я домоправитель. Лана повар. Родд и Демин в основном выполняют мои поручения, а также занимаются охраной поместья. Арана же у нас горничная. Но, ко всему прочему, мы все в прошлом практиковались в боевых искусствах и можем выступить как защитники особняка или же как спарринг-партнеры, если господин того пожелает. А сейчас, если вы не против, я хотел бы показать вам здесь всё.

– Э-м-м, ну давай… – сказал Кай, зашагав вперёд, а затем вдруг остановился и чуть не хлопнул себя по лбу. – Стоп. А как же я вам платить буду?

Изначально парень потребовал у Лилии ни много ни мало, а огромный (относительно простолюдинов) запас редких ресурсов, нужных ему для прохождения ступени Закалки Разума, а также улучшения его закалённого тела. О получении собственного дома, что было крайне сложно в таком месте, как Ривеертун, он и не задумывался.

Однако, раз уж это случилось, то отказываться парень, конечно же, не стал. Вот только в таком случае назревала финансовая проблема, о которой он и спросил. В любом случае для себя Кай уже решил, что полученные ресурсы он точно ни в коем разе продавать не будет, так как в целом ему особо и не нужна прислуга.

– Не стоит беспокоиться, господин Кай. Когда дом выкупили, нам заплатили на сорок лет вперёд, а также внесли некоторую сумму в казну особняка.

– Да?.. – удивлённо спросил парень.

Семья Стеншет не переставала его удивлять. Неужели помощь в обнаружении Келай оказалось насколько ценной для патриарха? Или же, смешно подумать… а не продешевил ли Кай? Мало ли, может, он чего не знал?.. Однако обдумывать что-то уже было слишком поздно.

Вообще, та бойня, которую Кай еще не раз вспоминал, произошла всего четыре дня назад. После этого парень связался с Лилией, сообщив ей, что основные силы Келай уничтожены, а вскоре, когда Лоурса допросят мастера пыток, то станет известно и местопребывание не боевых членов преступного рода. Конечно, парню было не особо приятно осознавать, что он приложил руку к истреблению, возможно, невинных людей, но не в его власти было решать это. Да и сам Кай, как никто другой, осознавал всю жестокость этого мира, в котором у тебя есть лишь один союзник – личная сила. Возможно, это цинично, но Кай довольно быстро забыл о них…

Что ж, значит, теперь у него есть свой дом. Это окажется довольно полезно, когда Улия всё же отыщется. Однако, к сожалению, никакой информации с начала поисков так и не поступало.

Но парень надеялся на лучшее, а интуиция нашептывала, что девушка в городе. Просто столица огромна, и поэтому совсем не странно, что его сестру еще не нашли. Оставалось просто ждать и верить в профессионализм слуг Стеншет.

Ну а пока он занялся осмотром своей награды. Выявилось, что помимо обычных помещений и нескольких спален, здесь также имелась и комната-сейф, пароль от которой нашелся в свитке, а еще алхимическая лаборатория, а также особая комната для культивации. И именно она более всего заинтересовала парня.

Как оказалось, её стены были сделаны из особого материала, что позволял собирать и накапливать прану. Ну а само помещение находилось в подвале, прямиком над "потоком силы" – особым местом, откуда повышенным напором на поверхность поднималась внешняя энергия. Вкупе всё это делало комнатушку самым полезным в особняке помещением, и Кай подумал, что, вероятнее всего, будет проводить здесь наибольшее количество времени.

Естественно, следующее, до чего он добрался, так это до ресурсов комнаты-сейфа. Помимо приличного, даже по меркам многих аристократических семей, количества кристаллов энергии, здесь также обнаружился немалый запас зелий, требующихся для закалки разума.


[Зелье Спокойной Закалки]

Ранг: Земной

Особенность: временная защита "хрупких" органов: сенсорные, спинной мозг, головной мозг – от негативных последствий абсорбирования внешней энергии.


Выглядело оно как небольшой флакончик (максимум размером с палец), с мутной чёрной жижей. И стоила одна такая штучка как минимум пятьдесят золотых, что приблизительно равнялось месячному доходу двух с половиной тысяч простых крестьян, ежедневно вспахивающих поле. И это только один. А у Кая их сейчас оказалось более сотни.

Да… Развитие на пути боевых искусств крайне дорогое дело, из-за чего очень многие смельчаки и по сей день отчаянно бросаются в Дикие Земли, надеясь заработать на добытых кристаллах, однако лишь немногие возвращаются живыми.

Посмотрев на зелье с помощью активированного энергетического взгляда, Кай изумился. Всё же это был системный предмет Земного ранга, а значит, он содержал в себе особое "плетение" из энергетических нитей, что подражало бы какому-то закону. Но как это может быть в жидкости? Парень не понимал, пока не взглянул сквозь призму иного спектра.

Проигнорировав сам пузырёк, который также не был обычным предметом, юноша всмотрелся в вещество. И, к его удивлению, всё оказалось так, как и должно. Просто, в отличие от статичных твердых предметов, в жидкости нужное "плетение" без каких-либо проблем плавало, обволакиваясь самим раствором, что содержал некую смесь энергий разных видов. Всё вместе и создавало нужный эффект.

"Эй, парень", – вдруг напомнил о себе Рун’Тан, нехило так удивив Кая.

«Ты проснулся?»

"Да. Можно даже в некотором роде сказать, что я сплю не полностью, а какой-то частью сознания присматриваю за тобой, – объяснил древний дух. – Ты лучше скажи: ты что, просто собираешься пить это зелье, а затем закалять разум, как делал это с телом?"

«Ну да, а что?»

"Святые небеса… – горечь разочарования послышалась в голосе красноволосого. – Как же эта цивилизация докатилась до такого?..»

«Может, хватит умничать? Объясни нормально!» – надоело парню слушать вечное недовольство Рун’Тана современным регрессом боевых искусств.

"Этот твой способ никуда не годится! Курам на смех просто! Это же самый настоящий костыль! Ты не только зря время потратишь, так еще и закалишь те три участка ровно настолько, насколько нужно Системе, чтобы изменить твою ступень!"

«И что же мне тогда прикажешь делать?» – саркастически спросил Кай.

"Хе-хе. Вот поэтому ты и должен ценить меня… Для начала нужно особым образом объединить всю эту бурду, сварив из неё очень концентрированный экстракт, а затем повысить ранг до Серебряного. Дальше дело за малым: начать полноценный прорыв, имея в запасе огромное количество праны. Вот тогда-то ты и сможешь одним махом встать на уровень Закалки Сенсорных Органов, и даже более обычного их усилишь!"

«Звучит забавно, – скептически пробормотал парень, умышленно скрывая интерес. А то вдруг древний дух еще зазнается… – И как я должен это сварить?»

"Ты можешь стать алхимиком, – с издёвкой ответил Рун’Тан. – Ну или просто нанять такового. Рецепт я могу тебе написать, если создашь мне здесь бумагу и… как это по-вашему… точно, ручку! Запомнишь его и перепишешь в реальном мире, а дальше найдёшь кого-то стоящего. Минимум, чтобы тот алхимик умел хотя бы низкокачественные зелья Серебряного ранга делать, иначе точно не справится!"

«Ну-ну, хорошо. Вот тебе бумага, можешь начинать…»

Так потекли будни Кая, пока он ожидал двух вещей: обнаружения Улии, а также… начала вступительных экзаменов в Секту Упавшей Звезды. Всё-таки, после недавних событий, парень окончательно решился попасть в это место.

Экзамены начинались уже через месяц, так что всё оставшееся время Кай решил потратить на оттачивание навыков владения мечом. Что же касалось зелья, то здесь снова помогла связь с семьёй Стеншет, один из алхимиков которой не без помощи Лилии согласился заняться приготовлением экстракта. И, по странному совпадению, занять это должно было также где-то месяц.


Глава 12. Начало экзамена.


С самого дня основания Ривеертун считался очень большим городом. Всё-таки помимо домов миллионов жителей и обширных кварталов сильнейших семей Алькеи, здесь находился гигантский императорский дворец, сияющую вершину которого можно было увидеть практически из любой точки столицы.

Однако жемчужиной Ривеертуна являлось вовсе не всё вышеперечисленное, а большая область в центре, вокруг которой некогда и построили сей славный город. И была это Секта Упавшей Звезды – главное сосредоточие боевых искусств всей империи!

Каждый практикующий, кто хоть краем уха слышал об этом месте, мечтал когда-нибудь попасть сюда. Вот только удавалось это немногим…

Настолько немногим, что только одна двухсоттысячная населения Алькеи имела шанс начать экзамен!

Тем не менее, как и каждый год до этого, на площади перед вратами Секты сегодня собралось немыслимое количество людей. Тысячи парней и девушек ждали начала экзамена, лелея надежду оказаться теми счастливчиками, коим выпадет удача всё-таки стать последователями, получив возможность пройти ещё дальше по пути силы.

Все они хотели возвыситься, отыскать вершину боевых искусств, добиться признания.

И практически все познают сегодня горечь неудачи и разочарования от безысходности.

Пройдут лишь лучшие из лучших. Остальных же ждёт провал.

Масла в огонь еще подливало и то, что экзамен проходил только раз в пять лет, и все те, кому сейчас больше пятнадцати, уже никогда не смогут даже претендовать на возможность пройти его еще раз. Остальные же, кому исполнится двадцать или меньше, в следующий раз будут иметь возможность попытать удачу максимум на роль внешнего ученика.

Понимание всего этого создавало напряжённую и гнетущую атмосферу в толпе. Каждый настраивал себя как мог, но были и те, кто совсем не волновался. В основном ими являлись отпрыски аристократических семей высшего эшелона. Все они были полностью уверены в своей исключительности и силе.

Большинство таких практикующих собиралось отдельными кучками вокруг гениев семьи, свысока взирая на всех остальных. Однако одна семья частично не придерживалась такого – Стеншет.

Ни для кого не было секретом, что главным гением у них является именно Лилия. Вот только за то, что очень многие таланты других ветвей потеряли значительное количество ресурсов, которые с легкой руки прошлого патриарха ушли к роду Вейтил, девушку и невзлюбили. Таким образом, Лилия и Стефан стояли отдельно, чуть в стороне от прочих Стеншет.

До начала экзамена оставалось не более десяти минут.

– Привет, – неожиданно раздался знакомый голос.

Буквально из ниоткуда рядом с ними появился Кай. И если Лилия благодаря высокой чувствительности ощутила его заранее, то вот Стефан оставался в неведении, из-за чего парня застали врасплох.

Суть крылась в том, что Кай в шутку решил применить Поле Искаженного Восприятия, проверив его действие на развитых воинах. И, как он выяснил, на людей ступени Закалки Разума его "невидимость" практически не действует. Единственный эффект – малозаметность, и то если не искать взглядом Кая.

– П-привет… – выдохнул Стефан.

– Так, значит, ты всё же решился прийти, – улыбнулась Лилия.

– Да, – кивнув, твердо ответил Кай.

– Я думала сообщить тебе письмом, но, раз уж ты здесь, скажу лично. Появились первые зацепки. Твоя сестра точно где-то в городе. Меньше года назад она прибыла в Ривеертун через западные врата и еще где-то пару месяцев проживала в особом районе возле врат, чтобы получить пропуск. Затем её приняли как помощницу в одну частную клинику, но, проработав месяц, твоя сестра почему-то уволилась и куда-то пропала.

Шок перерос в гнев. Кай бессильно сжал кулаки, но тут же выдохнул.

– Это всё? – сдержанным тоном спросил он.

– К сожалению, да, – ответила Лилия, почему-то ощутив себя виноватой.

– Спасибо, – натянуто улыбнулся Кай.

Разговор подошёл к концу, и троица молча стала дожидаться начала экзамена.

– Эй, старший брат Огиль, смотри, – обратился невысокий бледноватый юноша из ветви Цинь к крупному парню рядом. – Что это за человек рядом с воровкой Вейтил?

Услышав вопрос и увидев указующий перст говорившего, несколько других Стеншет также посмотрели туда, где стоял Кай. Они изучали неизвестного юношу, общающегося с "воровкой" Вейтил.

– Да вы посмотрите на то, как он убого одет! Где он откопал эту рвань? Что здесь вообще делает грязный простолюдин? – явно преувеличивая, насмешливым тоном, нарочито громко произнесла девушка уровня Закалки Сенсорных Органов, что была родом из второй по силе ветви – Леорн.

На самом деле Кай был одет в обычную и удобную серую одежду, что лучше всего подходила для занятий боевыми искусствами.

– И вправду. Неужели этот отброс решил повеселить нас своим ничтожеством? – подначивал еще один парень. – Ему на вид уже почти девятнадцать. Может, это сумасшедший, решивший, что с его жалким уровнем Закалки Мышц он сможет хотя бы начать экзамен?

Раздались смешки. Родственничкам нравилось задевать всё, что было связано с ненавистной Лилией.

– Может, он просто очередной любовник воровки Вейтил? – выкрикнул бледный юноша.

– Фу, как гадко, – вздрогнув, скривилась еще одна девушка. – Мне противно даже думать, что рядом кто-то настолько ничтожный. Вдруг я из-за него талант потеряю?

В тот же момент на Кая взглянул Огиль Цинь Стеншет, второй по значимости талант в семье. Единственное, в чём он уступал Лилии, это в возрасте: парень был лишь на год старше. Однако уже этого хватало, чтобы выделить его только как номер два, что сильно злило юношу и заставляло ненавидеть Лилию.

– Очередной мусор… – холодно охарактеризовал он Кая.

Остальные Стеншеты лишь согласно покивали. Огиля среди молодёжи уважали почти все.

– Вот бы кто выдворил его куда подальше. Он только позорит нашу семью, находясь так близко.

– Ха! Да без проблем! – желая покрасоваться перед девушками, бойко выкрикнул один из молодых представителей рода Цинь, направившись вперёд. – Эй, отброс, пошёл прочь отсюда! Такому, как ты, всё равно никогда не сдать экзамен!

Естественно, Кай слышал все их насмешки с самого начала, однако он уже давно не считал себя ребёнком, чтобы отвечать на идиотские речи. Ему было плевать. Но теперь к нему решили напрямую обратиться. Ну что за глупости…

– Ты что-то сказал? – повернувшись, равнодушно спросил Кай.

Подошедший парень оторопел от такого обращения. Этот мусор что, не видит его гербовых одежд семьи Стеншет?

– Быстро на колени, и, возможно, я прощу твою наглость! – приблизившись, парень ткнул Каю пальцем прямо в грудь. – Ты хоть знаешь, кто я такой?!

Лилия хотела было вмешаться, но красноречивый взгляд Кая остановил её. Стефан… Стефан молча наблюдал, с улыбкой предвкушая результат.

– А разве тебе родители не сказали? – насмешливо спросил Кай.

– Ах ты, тварь… – прошипел Стеншет. – Я был к тебе добр, а ты…

– Ярил, – холодно кинул Огиль, и парень обернулся, встретившись с жестоким взглядом. Если Лилия почему-то не вмешивалась, то и пусть, но показать свое место наглому простолюдину нужно было обязательно. – Не тяни.

– Да, старший брат Огиль, – гадкая ухмылочка растянула лицо Ярила. Повернувшись обратно к Каю, он сказал: – Вылижи языком мою обувь, и так уж и быть, я прощу тебя.

– Хорошо, – кивнул Кай, чем сильно удивил Лилию и Стефана. С другой стороны, остальные Стеншеты, услышав такой ответ, только сильнее заулыбались. Однако следующая фраза заставила их лица исказиться. – Но только после тебя.

– Ты сам вырыл себе могилу!

Конечно, в свои шестнадцать Ярил уже достиг уровня Закалки Мышц, однако, не имея стольких ресурсов, как та же Лилия, сильно не дотягивал до невероятных параметров Кая. Поэтому направляющийся прямо в лицо кулак Стеншета двигался для мечника, словно в замедленной съёмке.

Не прикладывая особых усилий, Кай отошёл вправо, пропустив удар мимо себя. Вот только для очень многих окружающих, не ожидавших такой прыти, его фигура расплылась и моментально очутилась в стороне. И лишь часть Стеншет сумела уследить за его движениями.

Наблюдающий за этим цирком Огиль снисходительно хмыкнул. Продемонстрированная только что скорость не была чем-то необычным, особенно учитывая, что все здесь считали Кая почти девятнадцатилетним. Просто этот простолюдин хоть что-то может. Вероятно, у его родителей достаточно денег, чтобы обеспечить парня некоторыми ресурсами, и, может быть, он уже почти закончил Закалку Сенсорных Органов.

Но всё это не являлось большим достижением в глазах аристократов. Для них Кай продолжал оставаться посредственностью. Да и, к тому же, Ярил также не отличался особым талантом, и максимум, что ему светило – стать внешним учеником. Конечно, он достиг к шестнадцати годам уровня Закалки Мышц, но многие знали, что это произошло из-за особых, стимулирующих рост пилюль, а не благодаря одарённости. И хотя ближе к концу Закалки Души у Ярила проявится негативный побочный эффект, но, видимо, парень уже смирился, что до ступени Заклинателя ему уж точно не добраться.

Из-за этого неожиданное уклонение Кая не вызвало ничего, кроме лёгкого удивления. Вот только, в отличие от возможно более высоких параметров парня, основной силой знати были и будут техники, кои у черни практически отсутствуют. А уж они-то куда страшнее голой силы.

Так думали окружающие, совсем не понимая, что Кай просто играется.

Осознав, что не попал, Ярил пришёл в ещё большую ярость и собрался атаковать серьёзней, однако ему пришлось прерваться. Над толпой разнесся звук гонга, и величественные врата Секты Упавшей Звезды стали открываться. Все мгновенно сосредоточили свое внимание на них, благоговейно замерев.

Экзамен начинался.

– Приветствую всех претендентов этого года! – послышался усиленный энергией голос. В тот же момент все смогли увидеть спокойного и собранного мужчину, что стоял на особом постаменте за воротами. Это был Мастер Секты Упавшей Звезды и второй в империи пиковый Заклинатель, Майо Дзю. Лишь колебаний его невероятной ауры хватило, чтобы усмирить толпу. – Объявляю начало экзамена для вступления в нашу Секту открытым! Как и прежде, чтобы стать кандидатом и начать испытания, вы должны пройти через эти врата! А теперь можете начинать!

Завершив эту краткую речь, Майо покинул постамент, оставив растерянную толпу в легком замешательстве. Только прибыв сюда, многие понимали, что предстоит какой-нибудь массовый отборочный этап, так как было просто нереально провести экзамен для тысяч претендентов. Но вот они услышали, что для того, чтобы начать, нужно просто пройти через ворота. Это что, шутка такая?

И пока часть людей нерешительно замерла, другая безрассудно бросилась вперёд, желая стать первыми. И лишь немногие, в основном аристократия, начали медленное продвижение. Ведь, в отличие от большинства, они уже знали, в чём кроется загвоздка, поэтому и не спешили.

– Пойдём, – позвав Кая, направилась вперёд Лилия.

– Ничтожество, стой! – вдруг выкрикнул опомнившийся Ярил уходящему Каю, но тот не ответил.

– Угомонись, – отрезвил парня холодный голос Огиля, – уже поздно.

– Д-да, старший брат, – склонился Ярил, глубоко внутри затаив злобу.

Группа молодёжи Стеншет, состоящая из двадцати семи девушек и парней, также направилась к вратам.

– Стефан… и ты, Кай, тоже, – вдруг серьёзно заговорила Лилия. – Приготовьтесь.

– Да, я помню ваши слова, госпожа.

– О чём это вы? – спросил Кай.

Лилия странно на него взглянула, а затем вспомнила, что этот парень всё же простолюдин, и даже не из столицы. Поэтому она ответила:

– Можно сказать, экзамен уже начался. Посмотри внимательнее на врата, они не кажутся тебе странными? – указала девушка вперёд и вверх, где первые люди добегали до ворот. – Смотри.

Кай пригляделся (всё же у него не было усиленных глаз) и увидел, как лидирующая группа почти приблизилась ко входу, после чего почти вся вдруг попадала на землю, вздрагивая. А еще несколько опустились на колени и, схватившись за головы, стали кричать.

Другие люди из толпы также заметили это, шокировано уставившись на происходящее. Повсюду послышались вопросы недоумевающих претендентов. А приотставшие от лидеров резко сбавили шаг, испуганно глядя на тех, кто их обогнал.

– Что это? – изумился Кай.

– Это то, о чём я предупреждала, – поморщилась Лилия. – В общем, под деревянной отделкой врат скрывается настоящий пиковый артефакт Серебряного ранга. Пройти через них не так просто, как может показаться. В тот момент, когда мы приблизимся на достаточное расстояние, на нас начнёт действовать особое поле, вызывающее и многократно усиливающее все наши страхи. Так что можно назвать это проверкой на стойкость духа и воли.

– Ага, – поддакнул напряжённый Стефан. Он не желал посрамить свою госпожу, поэтому всеми силами настраивал себя на предстоящее испытание. – Секте не нужны все эти тысячи, поэтому она отсеивает всех, кто не сможет зайти внутрь. И хотя там нужно сделать всего лишь двадцать шагов, чтобы пройти, но ты уже и сам видишь, что произошло с теми, кто подошёл. Не многие знают об этой особенности врат, а Мастер Майо специально об этом не говорил.

В ответ Кай лишь сдержанно кивнул, вновь повысив уровень Секты Упавшей Звезды в своих глазах. К экзамену они подошли основательно, придумав отличный способ отсеять огромное количество желающих. А самое главное, здесь не было разницы, находишься ли ты на уровне Закалки Мышц или уже добрался до Закалки Разума. Всё зависит лишь от твоей воли, которая играет немаловажную роль на пути боевых искусств.

Таким образом, шло время. Претенденты продвигались вперёд. Однако лишь немногим удавалось сделать хоть несколько шагов под давлением врат, а про то, чтобы пройти путь до конца, пока и говорить не стоило. Там бродили только внешние ученики Секты, которые только и делали, что собирали потерявших сознание претендентов, относя тех в сторону, чтобы они не мешали другим участникам. Делали это они благодаря особым амулетам, что позволяли избегать влияния артефакта.

Но вскоре всё-таки появился первый человек, сумевший преодолеть все двадцать шагов под "полем страха". Им оказался гений молодого поколения семьи Алкис, что считалась сильнейшей в империи (не учитывая императорскую, конечно).

Низковатый парень со взлохмаченными бурыми волосами потратил на это чуть менее десяти минут, установив первый и пока единственный рекорд на экзамене этого года.

Следом за ним последовали и все остальные члены семьи Алкис, коих насчитывалось чуть более тридцати, однако только пятнадцать из них смогли пройти.

Увидев это, большое количество не аристократов оказалось шокировано. Ведь если даже не всем из знати удаётся пройти, то что же будет с ними?..

Поэтому, сжимая кулаки и зубы, они заранее нагнетали себя, готовясь к худшему, что лишь уменьшало их шансы на успешное прохождение. Ведь только с твёрдой верой в себя и свои силы у них была возможность перебороть влияние врат, но своими же усилиями они облегчали для страха путь к их разуму…

Вторыми прошедшими оказались представители семьи Окушинра, которая считалась четвертой в стране. И хотя обычно она занималась ремесленной нишей, в ней хватало и боевых ветвей. А кроме того, ходили слухи, что сейчас у них появилась как никогда сильная и талантливая молодёжь.

Известный многим широкоплечий лысый громила, что никак не походил на обычного пятнадцатилетнего юношу, коим являлся, так и не сумел побить рекорд гения Алкис, но всё же преодолел все двадцать шагов ровно за десять минут. Что же касалось членов его семьи, то их прошло тринадцать из двадцати пяти.

Следующей была вторая по силе семья Эргрет. К сожалению, последние десятилетия у них не появлялось гениальных бойцов, поэтому всего девять из семнадцати членов этой фамилии смогли пройти. А их самая талантливая представительница, вечно хмурая брюнетка, преодолела "поле страха" только за двенадцать минут.

Конечно же, не только одна знать могла пройти через врата. Были и редкие удачливые простолюдины, коих в столь большой толпе хватало. Но на них практически никто не обращал внимания, в основном сконцентрировавшись именно на аристократии.

И вот наконец подошла очередь семьи Стеншет. Стоявшие чуть в стороне Лилия, Стефан и Кай, естественно, тоже собирались испытать свою волю и дух.


Глава 13. Последний.


– Святые Небеса, как они это делают? – взмолился один из претендентов-простолюдинов.

– Я только подошёл к воротам, а мне уже сразу бежать захотелось. Всё тело дрожит, и сделать хоть шаг нереально! Это просто невозможно! – добавил второй. – Что за монстры эти аристократы? Они что, вообще ничего не ощущают?

– Может, они всё купили и просто жульничают? – добавил комментарий ещё кто-то.

– Да, кстати! Вон у тех внешних учеников, что тела убирают, есть особые амулеты. Вдруг и у знати такие имеются?!

После последнего выкрика часть толпы, состоящая из тех, кто точно не пройдёт, будто сорвалась с цепи, начав изрыгать различные обвинения.

– Да! Так оно и должно быть! Обычный человек не смог бы пройти здесь!

– Точно! А эти ещё и корчатся, словно на них действительно действуют ворота!

– Вот гады, так нечестно!

– Несправедливо!..

– …

– Ублюдки! Клятая знать!

– …

– Вы совсем идиоты?! – вдруг гаркнул высокий парень лет двадцати, с бородкой и коротким пучком чёрных волос. – Посмотрите вон туда. Это, по-вашему, тоже знать? Хотите сказать, что те простые люди, что всё-таки смогли пройти, каким-то образом купили амулеты?

Слова этого воина уровня Закалки Сенсорных Органов заставили толпу на секунду задуматься.

– Ну, возможно…

– Но как тогда…

– …

– Да это замаскированные слуги, вот и всё! – стоял на своём кто-то. – И ты тоже из этих! Наверное, прячешь где-то под одеждой амулет, гадина, а нам чушь втираешь!

– Точняк! Хочешь сказать, что мы хуже их?!

– Правильно!

– Верно, я тоже так думаю! Да за что мы им только платим деньги?!

– Что?.. Стоп, какие деньги?.. – растерялся парень, совсем не понимая логики этого стада. – Да и хрен с вами! Идиоты… – сказал он и сделал первый шаг на пути преодоления "поля страха".

А в то же время у другого конца врат, остановившись перед невидимой чертой, молодёжь Стеншет собиралась с силой и мысленно готовилась. Ведь почти у каждого из них будет только одна попытка, и если они сейчас провалятся, то уже больше никогда не смогут попытать счастье стать учеником Секты Упавшей Звезды.

Каждый из них уже успел сегодня увидеть несколько случаев, когда врата воздействовали на некоторых людей со всей мощью, моментально вырубая. И какими бы сильными эти люди ни были, не достигнув хотя бы пика Закалки Души, они не могли сопротивляться. Причина же крылась в том, что среди претендентов, естественно, затесались некоторые участники, коим перевалило уже за двадцать. А так как секта не принимала желающих старше этого возраста, пройти таким людям было не суждено.

Наконец настроившись, постепенно Стеншеты начали делать первые шаги, попадая под ментальное влияние врат. И лишь сила их воли и стойкость духа могли помочь преодолеть его.

– Госпожа? – заволновался Стефан. Ведь он знал, что из-за повышенной чувствительности девушки к энергии испытание для неё может оказаться сложнее, чем для остальных.

– Да, идём! – твёрдо произнесла Лилия, и сделала первый шаг.

Пугающие видения и необъяснимый страх тут же обрушились на её разум, намереваясь сломить волю и лишить сознания. Но гениальная мечница терпела, стараясь всеми силами перебороть чужое влияние. Через некоторое время, скрипя зубами и до крови сжимая кулаки, он всё же сделала второй шаг, а вскоре и третий. Путь девушки только начинался.

Рядом шёл Стефан. И хотя ему было легче, чем Лилии, это совсем не значило, что его воля и дух были сильнее. Он опережал девушку лишь на пару шагов и в то же время был даже не способен побеспокоиться о госпоже, так как вся его концентрация уходила на сопротивление силе врат.

При таких обстоятельствах было вполне естественным, что никто из них не обратил внимания на то, что Кай всё так же продолжает стоять перед условной чертой невидимого "поля страха".

– Невероятно, похоже, этот неудачник застыл от ужаса! – пропищала одна из девушек Стеншет, что еще не пошла вперёд. – Ну и слабак!

– Позор, – сплюнул Ярил, заметив это. – А я ещё думал к этому прикасаться. Как же хорошо, что ему повезло уклониться.

Смерив Ярила насмешливым взглядом, Огиль пристально взглянул на Кая, а затем отвернулся.

– Чего и следовало ожидать от простолюдина… – высокомерно произнёс он, а затем перевёл взгляд на Лилию. Огиль тоже догадывался о причине столь высокой сложности для девушки, оттого и откровенно злорадствовал. – Смотрите, как проходит это испытание настоящий гений!

Выкрикнув, он сделал первый шаг, а сразу за этим второй!

Все увидевшие это тут же изумились, а подхалимы Огиля даже зааплодировали.

Таким образом началось преодоление врат молодёжью Стеншет, и уже через двадцать минут можно было считать его завершённым.

Первым, конечно же, дистанцию в двадцать шагов преодолел Огиль, побив рекорд молодого гения семьи Алкис, сделав это почти за девять минут! Что-что, а свою гордыню он приобрёл не на пустом месте. Номер два в молодом поколении Стеншет действительно был гениален. И если бы не чудовищный талант Лилии, какой проявляется раз за века, парень был бы номером один!

Что же касается всех остальных Стеншет, то из двадцати семи членов семьи прошло аж шестнадцать, что на одного человека превосходило результат семьи Алкис! Поэтому можно было с уверенностью сказать, что в нынешнем поколении имперских аристократов именно у Стеншет больше всего талантов.

Где-то в середине к "финишной черте" пришёл Стефан. Лилия же была одной из последних, и ей очень повезло, что по какой-то причине страх иногда отступал и она могла перевести дыхание. Тем же, кто явил худший результат среди всего семейства, оказался Ярил. Еле-еле, из последних сил, он преодолел эти двадцать шагов, сразу же свалившись на землю после завершения дистанции.

К слову, Лилия также выглядела крайне плохо. Очень бледная, с покрасневшими глазами и сильной одышкой. Девушка была не похожа сама на себя. Неведомо каким образом, но ей всё же удалось устоять на ногах, а не свалиться с позором, подобно Ярилу. А теперь её поддерживал Стефан. Думалось Лилии, что если бы в своё время она не подверглась влиянию "злой" энергии из той пропасти, то неизвестно, смогла ли бы она вообще сегодня пройти это испытание.

Испив зелье для восстановления сил, Лилия оглянулась.

– Где Кай? – спросила она.

Стефан сначала удивился, а затем, оглядевшись, пришёл в недоумение. И вдруг заметил знакомую фигуру.

– Это разве не он? – шокировано указал парень пальцем на человека вдали.

Лилия посмотрела туда и тоже изумилась.

Там, в нескольких десятках шагов, прямо перед началом "поля страха", спокойно стоял Кай. До сих пор парень не сдвинулся даже на шаг. Его лицо выражало некую сосредоточенность, а взгляд был направлен вперёд и чуть вверх. Проследив за ним, можно было понять, что парень смотрит на врата.

– Что произошло, почему он стоит там? – произнёс Стефан.

– Ха! По ходу, струсил ваш дружок! – язвительно выкрикнул только-только отдышавшийся Ярил.

– Я не верю в это, – помотала головой Лилия. – Хотя и не могу понять его намерений.

Вскоре странного парня, что просто стоял и ничего не делал, стало замечать всё больше людей. Они обсуждали Кая, смеялись и тыкали пальцем. Практически никто не мог осознать, что же он делает.

И только один человек смотрел на Кая восторженно-удивлёнными глазами. Это был коротко стриженый мужчина под сорок с угловатым лицом и шрамом на лбу. Уже с очень давних пор он являлся внутренним учеником Секты, но его таланта оказалось недостаточно, чтобы достичь чего-то стоящего. Только недавно ему всё-таки удалось преодолеть серьёзную преграду и прорваться на первый уровень Закалки Души.

В самой Секте Упавшей Звезды не было ограничения на время ученичества, однако если человек не показывал отличного прогресса в развитии, то ему приходилось трудиться на благо Секты и других учеников, чтобы получать хоть какие-то ресурсы. Поэтому этот мужчина, которого звали Вейт Шойтран, ныне работал экзаменатором и следил за всем происходящим.

И он, как никто другой, знал историю как самой Секты, так и этих врат.

Всё началось почти четыре тысячи лет назад, когда еще даже не родились основатели современных сильнейших семей. Не было еще Алькеи, и даже этого города. Однажды ночью, прямо в то место, где они сейчас находятся, упал небольшой метеорит.

Вот с тех пор и пошёл отсчёт истории Секты Упавшей Звезды.

Люди, что вскоре обнаружили кратер, на самом деле нашли не кусок камня, а самый настоящий храм! В нём им посчастливилось отыскать невероятное наследие боевых искусств. Пиковые техники Серебряного ранга, включая медитативные, сложнейшие рецепты алхимии и кузнечного дела, величественные боевые стили для разных видов оружия, таинственные знания о мироздании и многое другое, всё это было там. И конечно же, за право владеть такими богатствами началась кровопролитная битва.

В конце концов в живых осталось лишь семеро человек. И они понимали, что даже если выживут, то последнего оставшегося попросту убьют монстры, которых было много на этих землях, что тогда являлись дикими. Тогда-то эти люди и решились на перемирие.

Они начали развиваться, используя знания из храма, и со временем зачищать дикие территории, на которых ныне стоит весь Ривеертун. И уже после этого сюда стали стягиваться люди с соседних земель.

Те семеро, что стали единственными владельцами свалившегося с небес храма, установили в этой области свою власть, а в скором времени основали секту, символически назвав ей Сектой Упавшей Звезды. И эти ворота, через которые сейчас пытались пройти сотни претендентов, были построены еще в те времена.

С тех пор установилась долгая, почти четырёхтысячелетняя гегемония Секты над ближайшими регионами. И так бы продолжалось и доныне, но…

Но четыреста лет назад всё изменилось. Тогда пришли Они – члены императорской семьи.

Никто не знал, кем они были и откуда здесь появились, но все слышали об их невероятной силе. В итоге род первого императора и Секта Упавшей Звезды столкнулись друг с другом в жестокой войне.

Могущественная Секта проиграла…

Тем не менее, первый император не захотел её уничтожать, а наоборот, решил подчинить и сделать своей. Так оно и случилось. И до сих пор происходит так, что каждый новый мастер Секты Упавшей Звезды – это ставленник императора, а все старейшины должны обязательно давать клятву верности владыке Алькеи.

Что же касается самих врат, то в той войне они также сильно пострадали, и еще целых пятьдесят лет находились у мастеров, что занимались их восстановлением. И хотя в наше время эти ворота опять используются, они уже не так величественны, как в прошлом.

Ведь еще каких-то четыреста лет назад они были, ни много ни мало, Золотого ранга!

Однако даже сейчас в этих вратах осталось достаточно мудрости, что вдохнули в них семь мастеров-основателей!

«Неужели этот парень настолько талантлив и хорош в ощущении энергии, что всё-таки смог получить просветление от врат, как и было предсказано в легендах? – изумился Вейт Шойтран. – Если это так, то он без проблем сможет пройти под "полем страха", игнорируя силу законов! Тогда я должен буду обязательно сообщить мастеру секты!.. Кстати, та девушка тоже довольно неплоха, иногда ей даже удавалось сопротивляться силе врат. Как жаль, что она аристократка, а значит уже привязана к своей семье…»

И в какой-то мере экзаменатор оказался прав. Вот только у Кая была средняя чувствительность к энергии. Вместо этого он попросту мог видеть её.

Когда он только подошёл к воротам, Кай оказался поражён красотой и сложностью их энергетической структуры. Переплетение узоров десятков тысяч нитей энергии с причудливыми и мистическими законами показалось ему невероятным. Настолько величественного предмета он никогда ещё не видел, и даже представить себе не мог, кто же был способен сотворить такое.

Тем не менее обширные повреждённые участки он всё-таки заметил. Становилось понятно, что эти ворота однажды сильно пострадали и теперь являют лишь часть былой мощи.

И даже так Кай был крайне изумлён. С горящими глазами он застыл на месте, жадно изучая каждый завиток этого артефакта. Даже его абсолютная память не была способна запомнить всё это одним махом, и требовался тщательный осмотр.

В какой-то момент, вглядываясь в очередной кусочек пазла из законов, Кай вдруг ощутил невероятное будоражащее чувство, будто он только что сбросил огромный груз с плеч. Мысли стали невероятно ясными и быстрыми, всё начало казаться таким простым. Неведомая сила окрыляла, насыщая лёгкостью и мощью. Каю казалось, он сейчас мог раскалывать горы и перепрыгивать моря.

Он помнил это таинственное чувство. Впервые оно посетило его во время боя со слугами Йони на отборочном этапе турнира в Кальтии. А затем это произошло еще раз, во время сражения с Кияном – и вот пришло вновь.

На ум приходили только два слова: вдохновение и просветление.

Всё мирское ушло. Пропали звуки и лишние картинки. Исчезло даже само тело.

Осталось лишь сознание Кая и энергетическая структура врат.

Таким образом прошло почти три часа. С немигающим взглядом парень всё продолжал смотреть на древнее строение, вызывая сильное удивление у других претендентов.

Конечно же, Лилия и Стефан пытались докричаться до Кая со своей стороны, но у них ничего не вышло. За это время многие участники, в том числе и Стеншеты, даже устали издеваться над парнем, попросту забыв о нём.

Но вечно так продолжаться не могло.

"Парень! – вдруг пронёсся в голове голос Рун’Тана. – Я, конечно, удивлён, что в столь юном возрасте ты сумел прийти к просветлению… Но там уже как бы врата скоро будут закрываться. Ты точно уверен, что хочешь пропустить экзамен?"

Ответил Кай не сразу. Слова древнего духа дошли до него с некоторым опозданием.

«Что это за странное чувство, посетившее меня?»

"Говорю же, просветление. Иногда такое бывает…"

«Я не про него, а про то, что было за мгновенье до этого».

"Ха! Неужели ты думаешь, что я могу знать всё? – воскликнул Рун’Тан. – Честно говоря, я тоже вижу подобное впервые. Так что ничего сказать не могу".

«Ясно…» – сказал Кай, опустив взгляд и наконец вернувшись в реальный мир.

Оглянувшись, парень понял, что людей вокруг уже почти нет. Практически все претенденты либо прошли на другую сторону, либо сдались и выбыли. Оставались буквально единицы, что, как и Кай, еще даже не начали. Но, судя по мельтешению экзаменаторов и других представителей Секты, в ближайшее время испытание завершится, и наконец начнутся настоящие экзамены на внутреннего и внешнего учеников.

Заметив внезапное изменение в Кае, Вейт Шойтран подобрался и стал сосредоточенно наблюдать за парнем. Как и другие, этот экзаменатор был на ступени Закалки Души, поэтому его навык ощущения энергии был развит достаточно, чтобы заметить, действительно ли врата подавляют претендента, или он просто слишком убедительно сопротивляется.

«Ну, давай, парень! – взволновался Вейт. – Покажи, что дало тебе это просветление! Действительно ли ты так гениален, как я подумал вначале? Как много тебе открылось за эти три часа?»

Высокий интерес этого мужчины можно было легко понять. Ведь если Кай окажется на самом деле талантом, о котором гласят легенды Секты, то, доложив об этом Мастеру, Вейт получит хорошую награду за обнаружение гения такого уровня.

Посмотрев перед собой, Кай казался удивлённым. Его посетило странное чувство, будто он знает, куда и как нужно ступать, чтобы пройти без каких-либо проблем. Словно он ведает, где находится тайная тропа, на которой не действует "поле страха".

Было ли это результатом его недавнего просветления?

Каю стало интересно, и он решился пройти по этому невидимому пути. Его не страшило, если он ошибался. В любом случае, с помощью способности контролировать внешнюю энергию он сможет защититься от подавления, как это было тогда, возле моста над пропастью.

Таким образом, Кай сделал первый шаг… и не ощутил никакого внешнего влияния.

Значит, он действительно что-то получил от недавнего прозрения!

«Да! Да! – чуть не закричал экзаменатор, словно только что выиграл джек-пот. – Давай дальше! Действуй до конца!»

И Кай уже было собирался совершить второй шаг в нужном направлении, как его окликнул Рун’Тан:

"Погоди".

«Что такое?»

"Я бы не рекомендовал тебе идти легким путём. Свою пользу от просветления ты уже получил, и со временем она раскроется, так что прохождение простой дорогой ничего тебе не даст, – по-наставнически произнёс древний дух. – А вот что я бы тебе посоветовал, так это пройтись под давлением этих врат, чтобы подвергнуть испытанию свой дух и волю. Иначе, если они окажутся недостаточно сильны, то на ступенях Заклинателя и выше ты можешь в какой-то момент просто погибнуть, пытаясь подняться в своём развитии. Так что лучше воспользуйся этим шансом, чтобы потом было проще".

Немного подумав над словами Рун’Тана, Кай кивнул и согласился с такими суждениями. Именно поэтому, совсем не защищая себя от хищной силы врат, он совершил шаг прямо вперёд, не следуя "безопасной тропой".

Но такой силы "поля страха" он совсем не ожидал…


***

Различные потаённые страхи, фобии из прошлой жизни, а также жизни здешнего Кая, и многое другое тут же наполнило образами разум парня. Дыхание сдавило, а сердце дико заколотилось, отдаваясь в висках. Ноги стали будто ватными, совсем отказываясь двигаться. Мелкая дрожь охватила сначала руки, а затем и всё тело.

Парень прикусил язык, однако это не помогало. Из-за резкой слабости применить способность контролировать прану стало невозможно. Он вспомнил недавний случай с Севером и его гипнотизирующий голос. Кай понимал, что нужно закалить волю не меньше, чем тело, разум и душу, но об этом было уже поздно думать.

Сознание меркло.

Терялся контроль над телом, ноги начали подгибаться. Кай мог упасть.

«Я проиграл?..»

Он видел, как поверхность земли приближалась к его лицу. Оставалось совсем немного, и Кай окончательно затеряется средь ужасов своей души, безвольной куклой валяясь здесь, пока и его не уберут.

Этого ли он хотел? Действительно ли его воля так слаба? Это конец?..

От неспособности что-либо изменить буря гнева начала разрастаться в сознании юноши. Стали появляться образы его смерти от рук Евы, воспоминания о жалкой кончине в грязной канаве, эпизоды смерти Джонго и полного бессилия Кая перед Шайзаном.

Хотел ли он всего этого? Желал ли быть таким слабым… таким никчёмным?

Никогда!

Его так легко сломать?

Пускай пытаются – зубы обломают!

Он ещё не завершил свою месть! Ещё не нашёл сестру! Ещё ничего не узнал о себе!

Слишком рано сдаваться!

Рычание кошмарного монстра раздалось в душе парня.

Мощный импульс прошёл по телу Кая. Ярость достигла крайней точки. Гнев полностью расплавил надломленную волю, а злость перековала её.

Больше его не сломить так легко!

Лицо парня почти приблизилось к земле.


***

«Что?! Нет, нет, нет… – оказался шокированным экзаменатор, увидев, что начало происходить с Каем после второго шага. – Я ошибся?»

– Кай? – вдруг заметила очнувшегося от просветления парня Лилия – в тот самый момент, когда он уже начинал терять сознание, а его тело заваливаться. Ей не верилось, что такой человек может не пройти это испытание. – Почему?

– Что происходит? – удивился Стефан, заметив Кая.

– Ха-ха! Вы только посмотрите на него, – насмехался Ярил, привлекая внимание остальных.

Многие люди, в том числе и аристократы других семей, обернулись, и их взгляды упали на последнего кандидата, что уже начал своё позорное падение.

И когда нос Кая почти коснулся земли, всё изменилось.

Кровавая волна ужаса захлестнула всех и каждого в радиусе сотен метров. Всем участникам моментально стало казаться, будто они вернулись под воздействие врат. Те, чья воля оказалась недостаточно сильна, затряслись и покрылись холодным потом. Никто не оказался в стороне. Даже экзаменаторы ступени Закалки Души, чей дух был несравненно сильнее этих девушек и парней, ощутили страх.

Раздался взрыв, разметавший куски брусчатки и комья земли во все стороны. В том месте, куда должен был упасть Кай, образовалась широкая яма. Самого же парня там теперь не было.

Обдающий жаром и пугающей аурой, юноша моментально оказался уже за вратами. Все двадцать шагов в области "поля страха" оказались молниеносно пересечены.

Его результат составил рекордные девять секунд…

И пока все шокированно смотрели на Кая, сам парень даже не подозревал, что недавнее просветление позволило ему впервые прикоснуться к тайне законов, тем самым слегка приоткрыв дверь в эту мистическую область боевых искусств.


Глава 14. Неожиданный поворот.


– Какого демона?! – выкрикнул кто-то, когда всё закончилось.

– Что только что произошло? – вздрагивая от нахлынувшего ужаса, прошептала какая-то аристократка.

– Не могу поверить…

«Невероятно! Это просто невероятно! – мысленно ликовал Вейт Шойтран. – Жаль, конечно, что ему так и не удалось разгадать тайну этих врат полностью, но насколько же сильна его воля? Суметь применить технику под "полем страха" – это нечто! За последний век он второй, кому удалось провернуть такое, и тот, кто сделал это до него, стал личным учеником! Вот только… какая жалость. Этому парню, должно быть, где-то восемнадцать, может, даже почти девятнадцать. Думаю, он пройдёт, но сможет стать только внешним учеником. Хотя… если я помогу ему с ресурсами, и он в будущем удачно сдаст экзамен на переход во внутренние ученики, то в конце концов я смогу получить с этого хорошую прибыль. Теперь всё зависит от того, насколько хороши его навыки».

– Эй! Какого хрена?! – вдруг возмутился Ярил, привлекая всеобщее внимание. – Разве это справедливо? Я требую, чтобы его не допускали к экзаменам!

Множество взглядов устремилось к крикуну.

– Молчи… – вдруг со злостью прошипел Огиль.

– Но, старший брат! – горланя, не унимался Ярил. – Почему это ничтожество использовало технику перемещения, разве так можно?! Уважаемые экзаменаторы!

– Заткнись! – ещё более гневно процедил "старший брат".

– Но я уверен, он нарушил прави…

– Я сказал, закрой пасть!!! – еле сдерживая полную силу, чтобы ненароком не убить, второй гений семьи Стеншет зарядил мощный подзатыльник родственнику, отчего тот впечатался лицом в землю. – Не позорь нашу семью такими глупостями, бестолочь! Хочешь, я тебя сейчас брошу обратно под ворота, и ты попробуй не то что технику применить, ты хотя бы попытайся энергией воспользоваться! Я посмотрю на твои жалкие потуги! Идиот, сначала думай, прежде чем клюв свой открывать и требовать что-то от уважаемых представителей Секты! Тьфу… не говори рядом со мной, пока тебя не спросят!

Поднявшись на колени, юноша с разбитым носом, пытаясь остановить кровь, со страхом глядел на грозного Огиля. Парень не смел больше раскрывать рот, опасаясь повторного гнева "старшего брата".

Конечно, эта нелепая сцена не осталась незамеченной другими участниками, но раз уж Огиль "растолковал" Ярилу его ошибку, никто не стал особо зацикливаться на Стеншетах. Их больше интересовал таинственный парень с невероятной силой воли, поэтому они повернулись к нему и с удивлением обнаружили подошедших к Каю Лилию и Стефана.

«Хм. Топ-1 молодёжи Стеншет знакома с этим парнем? – обхватив подбородок, подумал Рейвен Алкис, главный гений сильнейшей семьи Алькеи. – Интересно…»

Подобные мысли промелькнули не только у него в голове, но и у гениев других семей. Простолюдин с такой силой воли и духа вызывал немалый интерес. Но ещё больше их интриговала сила этого парня. Ведь если он окажется сильным ещё и в боевом плане, то было бы неплохо завербовать его. А учитывая, что он знаком с Лилией Вейтил Стеншет, но всё ещё не носит их гербовую одежду, это давало шанс другим семьям. Осталось лишь посмотреть на результат его экзамена…

Ворота начали закрываться.

– Итак, – звонко хлопнул в ладоши ответственный за экзамен старейшина секты. Люди стали оборачиваться к нему. – Могу официально объявить, что отборочное испытание завершено! Теперь все вы, четыреста тринадцать человек, можете приступить к настоящим экзаменам! Для этого у нас есть шесть экзаменаторов: вот эти четверо мужчин в красной форме будут принимать претендентов во внешние ученики, а эти двое в синей форме – претендентов во внутренние. Напомню: чтобы иметь право сдавать экзамен на внутреннего ученика, нужно находиться на ступени Закалки Разума и быть не старше восемнадцати лет или же на уровне Закалки Мышц и не старше шестнадцати лет. Все остальные могут идти только на экзамен внешнего ученика. Для этого перед началом экзамена особым артефактом мы будем проверять ваш возраст, и если окажется, что вы врёте, то вы будете автоматически дисквалифицированы! Ну а теперь можете выстроиться в очередь и ждать своего шанса! Для успешного прохождения экзамена понадобится набрать не менее семидесяти очков из ста! Все остальные правила вам сообщат уже лично экзаменаторы. Можете начинать!

После того как старейшина закончил, люди забегали, выстраиваясь в очередь к экзаменаторам. И, естественно, первыми везде оказались аристократы, что без зазрения совести выталкивали простолюдинов, становясь впереди. А вот между собой знать определялась не первенством силы в империи, а тем, сколько участников из их семьи здесь оказалось. Таким образом, именно Стеншет оказались первыми в обеих очередях.

Две линии выстроились неравномерно. Только восемьдесят человек встали в очередь на экзамен внутреннего ученика, остальные же не подходили по возрастным рамкам.

Спустя буквально десять минут почти все распределились. Лишь немногие остались стоять на месте, по сути, никуда не спеша. Среди таких оказались Лилия, Стефан и Кай.

– Предлагаю пока восстановить силы и понаблюдать за экзаменами, – сказала девушка.

– Согласен, – кивнул Стефан.

Кай сел на землю, и взглянул на них.

– Простите, мне нужно помедитировать, – ответил он. – Можете, пожалуйста, сообщить мне, когда очередь подойдёт к концу?

Стефан удивился такому повороту, а Лилия, кажется, что-то поняла. Взглянув на своего слугу, она кивнула.

– Э-м. Да! – улыбнулся Стефан. – Конечно, братан!

Во время недавнего просветления парню показалось, будто он уловил некую мимолётную концепцию, и если он сейчас её не "обмозгует", то потеряет нечто очень важное для своего пути боевых искусств. Это назойливое чувство усиливалось с каждой упущенной секундой. Кай немедля закрыл глаза и успокоил дыхание. Его сознание погрузилось в мир души и начало медитацию.

А первые претенденты приступали к экзаменам.

– Первые четверо, расходитесь между нами, – заговорил экзаменатор на внешнего ученика. – И кладите свои ладони на вот эти дощечки.

Такие же слова говорили и там, где начинался экзамен на внутреннего ученика. Первые кандидаты подошли к своим экзаменаторам и смогли увидеть специальные системные предметы.


[Плита определения возраста]

Ранг: Земной

Особенность: пассивная способность [Определение возраста]


Таким образом Cекта хотела быть уверена, что кто-то не решится солгать и пойти не по возрасту.

Среди первых испытуемых находился и Огиль. Положив ладонь на дощечку, он ощутил легкое покалывание, а затем ему разрешили убрать руку. Поверхность плиты начала изменяться, и вскоре на ней появилась цифра шестнадцать, подтверждающая возраст парня.

– Хорошо, – кивнул Вейт Шойтран, что был экзаменатором для Огиля. – Теперь ты можешь начинать. На первом испытании нужно показать свой уровень контроля энергии, чтобы мы могли понять, насколько ты талантлив в этом и какова твоя скорость развития. Для этого тебе понадобится использовать всю свою внутреннюю силу, чтобы потушить свечение энергии в этом шаре. В зависимости от того, как долго и как сильно ты сможешь подавлять сияние, столько баллов я и поставлю. Есть только одна попытка. Можешь начинать.

На небольшом столике, рядом с дощечкой, перед Огилем поставили светящуюся сферу размером с голову взрослого человека.


[Шар Сияния]

Ранг: Земной

Особенность: пассивная способность [Трансформация в свет]


Парень чувствовал, что внутри этого шара разместилось приличное количество энергии. Наверное, не меньше трех-четырёх малых кристаллов… Но Огиля это совсем не пугало, даже наоборот – лишь подстегивало. Хмыкнув, он положил ладонь на сферу и поспешил выпускать энергию из руки в шар.

Свечение начало меркнуть, вскоре став очень слабым. Так парень смог простоять три с половиной минуты, пока полностью не выдохся. Шар вспыхнул вновь, засветившись, как и прежде.

– Отличный результат, – кивнул Вейт, – тридцать пять баллов из возможных пятидесяти.

И вроде бы экзаменатор сказал, что результат отличный, но показатель лишь в тридцать пять баллов сильно огорчил Огиля. Что не осталось не замеченным Вейтом.

– Это действительно отличный результат. Просто достичь сорока баллов могут только редкие гении среди гениев. А такие появляются нечасто даже в сильнейших семьях.

– Пф, – все равно скривился Огиль, а затем грубо спросил: – Что дальше?

При столь невежливом тоне лицо Вейта переменилось, перестав быть дружелюбным.

– Можешь восстановить энергию, а затем тебя ждёт бой с големом. А теперь отойди, я должен проверить следующего, – холодно ответил экзаменатор. Ему было всё равно, обидится ли этот аристократ. В Секте экзаменаторы были неприкосновенны для внешних и внутренних учеников. А в том, что этот Стеншет личным учеником не станет, Вейт был полностью уверен.

Огиль отошёл в сторону и, достав крохотный кристалл энергии, начал восстанавливать силы перед предстоящим боем. Парень был слегка зол на свой результат, так что собирался выложиться на полную в следующем испытании.

В том же, что его результат верен, Огиль не сомневался. Экзаменаторы строжайшим образом отбирались среди внутренних учеников и имели хорошее положение в иерархии. Кроме того, подкупить их было в принципе невозможно – как минимум потому, что ни одна семья не могла предложить им больше, чем Секта Упавшей Звезды. Ну а ко всему прочему, каждый экзаменатор давал системную клятву судить честно, так что глупо было сомневаться в их оценке.

Через пятнадцать минут Огиль был готов, о чём и сообщил Вейту.

– Ясно. Тогда можешь выходить на вот эту платформу, – мужчина указал на особую конструкцию размерами десять на десять, в центре которой находилась человекоподобная кукла. – Как только ты туда попадёшь, голем начнёт двигаться и нападать, тебе нужно будет продержаться как можно дольше.

– А если я уничтожу её случайно? – оскалился Огиль.

– Можешь попробовать, – снисходительно вздохнул экзаменатор. – Вот только с каждой секундой кукла будет становиться всё сильнее, вплоть до пикового воина ступени Закалки Души, а сама она сделана из высокопрочных материалов с соответствующими символами для защиты. Думаю, если сможешь её уничтожить, то пост следующего Мастера Секты тебе гарантирован, – с издёвкой изрёк Вейт.

– Ладно, – спокойно ответил Огиль и поднялся на платформу.

Как только нога парня соприкоснулась с платформой, та активировалась.

Этот дивный механизм, про принципы работы которого не знали даже в таких семьях, как Алкис или Стеншет, назывался массивом. Работал он по тем же принципам, что и простые системные предметы, то есть благодаря особым энергетическим символам. Однако главное отличие массивов от простых артефактов состояло в том, что этих самых символов в них могло находиться больше сотни, а то и тысячи, и все они при этом были связаны друг с другом, действуя как отлаженный механизм. Всё это и позволяло создавать такие сложные конструкции, как данная платформа с големом, способным сражаться, словно настоящий воин. И, конечно же, знания о том, как создавать массивы, появились в Секте благодаря упавшему с небес храму.

Как только боевая кукла сдвинулась с места, сражение Огиля началось. В процессе всего этого второй гений Стеншет демонстрировал различные техники семьи (что в целях безопасности нейтрализовались барьером у краёв платформы), явил всем филигранное исполнение Стиля Меча Стеншет, показал недюжинный опыт сражений и смекалку. В конце концов, прежде чем значительно усилившийся голем настиг парня и загнал его в угол, прошло пятнадцать минут.

И это стало первым рекордом среди участников, даже с учетом того, что кандидаты во внешние ученики проходили идентичный, но значительно упрощённый экзамен.

– Сорок четыре балла, – сухо проговорил Вейт, будто это было пустяком.

На этот раз Огиль ухмыльнулся. Как бы это ни звучало из уст экзаменатора, но результат парня действительно оказался достойным. Конечно, не все пятьдесят, но юноша не сомневался, что здесь нет практически никого, кто бы смог получить оценку лучше. В своих боевых навыках он был уверен на все сто.

Итоговый результат Огиля составил семьдесят девять баллов, и это стало главным ориентиром для всех остальных претендентов в ученики. Однако еще очень долго это значение оставалось максимумом экзамена.

К примеру, тот же Рейвен Алкис сумел набрать только семьдесят шесть очков: тридцать четыре на проверке уровня контроля энергии и сорок два за боевое испытание. Что же касалось таланта семьи номер два, то хмурая брюнетка, которую даже нельзя было назвать настоящим гением, достигла лишь отметки в семьдесят баллов. Дела у семьи Эргрет нынче шли не очень…

А вот гений-здоровяк из семьи Окушинра сумел всех удивить, суммарно заработав ровно на один балл меньше, чем Огиль. Боевых навыков представителю ремесленной семьи немного не хватило, зато в контроле энергии парень обошёл Стеншета, набрав аж тридцать семь очков. Но оно-то и не странно, так как именно в ремесле создания системных предметов уровень контроля Ки важен как никогда.

Дальше шли более приземлённые личности, среди которых были Стефан и Ярил. И если первый едва достиг шестидесяти баллов на экзамене на внешнего ученика, то второй из последних сил добрался до заветных пятидесяти.

Хотя так плохо это казалось только со стороны представителей сильнейших знатных семей. А вот что касалось остальных кандидатов, то по факту девять из десяти не могли даже сорока баллов суммарно набрать, попросту теряя возможность поступить в Секту.

В итоге больше никого, кто смог бы хоть добраться до отметки в семьдесят баллов, так и не появлялось…

Пока почти все не истратили свои попытки и не настал черёд Лилии.

И вот тогда-то Огиль и вздрогнул. Когда он мысленно предрекал, что практически никто не побьет его результат, то знал, что это "практически" вскоре придёт.

О гениальности этой девчонки забывать не стоило.

Выслушав слова экзаменатора, Лилия, как и все до этого, положила ладонь на светящуюся сферу. Та моментально потускнела, мерцая, словно слабенький уголёк от костра. Продержаться девушка смогла аж пять минут и тринадцать секунд.

Такой результат автоматически дал ей пятьдесят баллов из пятидесяти возможных. Но на самом деле Вейт мог остановить её уже на пятой минуте, так как выдерживать больше не было смысла, поскольку девушка уже набрала высший балл. Однако этот экзаменатор, как и многие другие, любил проверять максимальные способности претендентов, из-за чего и решил подождать.

Дальше состоялся бой Лилии с големом. И если, используя наследие семьи Стеншет, Огиль был словно неистовый ураган, прущий вперёд и крушащий всё на своем пути, то девушка многим показалась лёгким весенним ветерком, элегантно уходящим от любых ударов и неожиданно атакующим в ответ.

Наблюдая за сражением Лилии, почти каждый неосознанно любовался эфемерностью и красотой ее "танца". В какой-то момент Стефан отметил, что навыки его госпожи стали даже лучше, чем в прошлом, а её самоконтроль значительно возрос. Было бы лукавством сказать, что последствия битвы у моста тут ни при чем.

Таким образом, за второе испытание девушка получила сорок восемь баллов, что суммарно составило немыслимые девяносто восемь очков.

Это был результат потенциального личного ученика!

На этом испытания почти подошли к концу.

– Кай. Эй, Кай! – раздался голос откуда-то издали. – Ну очнись же ты! Ау! Ка-а-ай!

Парень резко открыл глаза, его медитация подошла к концу.

– Ну наконец-то! – вздохнул Стефан, тормошивший друга за плечо. – Там уже почти все кандидаты закончили экзамены, и если ты сейчас не пойдёшь к экзаменаторам, то потеряешь единственный шанс!

– Спасибо, – улыбнувшись, кивнул Кай.

В тот же момент Стефану на мгновенье показалось, что в глазах парня мелькнуло нечто таинственное… необъяснимое.

Поднявшись, Кай направился вперёд. Взгляды тех, кто заприметил парня после прохождения "поля страха", устремились к юноше. Если он сейчас покажет хорошие боевые способности, то можно будет позвать его в семью. Глупые Стеншет многое потеряют в таком случае, раз не догадались пригласить парня в род.

– Опять он последний, – скривился Огиль. – Так любит внимание? Ну и плевать, всё равно даже хороший результат на упрощенном экзамене для внешних учеников ничего не стоит в глазах Секты.

Но на середине пути Кай вдруг свернул. Все увидевшие это изумились, не понимая, куда тот идёт.

– Что он делает? – прошептала Лилия.

– Этот простолюдин совсем дурак? – выгнул бровь Огиль.

«Хм. Как нагло и глупо…» – подумал Рейвен Алкис.

– Эй, братан, – шокированный, недоумевающий и растерянный Стефан поспешил заговорить, – в той стороне экзаменаторы для кандидатов на внутренних учеников.

– Да? – слегка удивлённо спросил Кай, не понимая, к чему клонит его друг. – Ну, я знаю.

Услышав ответ парня, Стефан чуть не споткнулся на ровном месте и на секунду замер. А затем его лицо вдруг разгладилось, будто он нашёл ответ.

– Кай, ты, наверное, прослушал или не обратил внимания, но чтобы стать внутренним учеником, нужно быть не старше шестнадцати лет и находиться на уровне Закалки Мышц, или же быть не старше восемнадцати и находиться на ступени Закалки Разума.

– Ага…

Парень остановился прямо перед Вейтом Шойтраном.

– Э-м-м… – сбившись с мысли, протянул экзаменатор.

– Положить руку на плиту, так? – наклонил голову Кай.

– Ну да… Но… нет, стой, тебя же тогда дисквалифицирую… – не успев предпринять что-либо, Вейт увидел, как его потенциальный выигрышный билет только что подписал себе приговор, положив ладонь на дощечку. Ну вот, сейчас та засигналит о превышении возраста, и плакали тогда его ресурсы…

– Да он двинутый! – вдруг вырвалось у Ярила, после чего парень резко сжался и прикрыл голову, вспомнив о недавнем приказе Огиля молчать. Но, к счастью, гений молодёжи номер два из семьи Стеншет только гневно зыркнул на парня.

– Кай, зачем же ты… – понурив плечи, бессильно произнёс Стефан.

Однако случилось то, чего никто не ожидал – дощечка отобразила цифру шестнадцать!

Заметивший это первым Вейт оказался настолько шокирован, что ему на секунду показалось, будто его глаза вот-вот вылезут из орбит. И он был не один такой. Практически любой, кто увидел результат плиты, не мог вымолвить ни слова. Накрутив и напридумывав себе что-то наперёд, им было слишком сложно поверить в истину.

– Те… тебе шестнадцать?! – ошеломлённо спросил Стефан – достаточно громко, чтобы все остальные это услышали.

– Ка… ка… как?! Я… не верю… – заикаясь, сказал Ярил. И прежде чем он вновь попытался что-то произнести, кулак Огиля врезался ему в живот, заставив бедного парня выплюнуть глоток крови и оторваться от земли.

– Я же приказал тебе не раскрывать свою помойную яму рядом со мной! – прорычал Огиль.

Странно, но почти никто не обратил внимания на эту ситуацию.

– Кай… но разве тебе не почти девятнадцать?! – спросила Лилия, будучи не менее озадаченной, чем все остальные.

– А? – невинно удивился Кай. – Разве я такое когда-нибудь говорил? Нет, мне шестнадцать. Так, ладно. Что мне дальше делать? – уставился он на экзаменатора.

– Что… Что?! – резко опомнился Вейт, осознав, что всё оказывается еще лучше, чем он думал недавно. – Вот. Нужно, используя внутреннюю энергию, постараться погасить свет в шаре.

Кай взглянул на вещицу, улыбнулся и кивнул. Но вместо того чтобы, как все, приложить к сфере ладонь, он прикоснулся к ней лишь одним пальцем.

Сфера моментально потухла, перестав издавать какое-либо свечение в принципе!

Не успевшие отойти от недавнего потрясения наблюдатели вновь оказались повергнуты в шок. Результат Кая казался невозможным, хотя на самом деле парню даже не нужно было прикасаться к сфере. Только его нежелание раскрывать свой секрет остановило его от подобного поступка.

Всё-таки возможность управлять любой внешней энергией действительно была невероятно полезна! Хотя, используй Кай только Ки, он все равно смог бы повторить подобный результат, просто в итоге продержался бы поменьше.

Шло время. Первая, вторая, третья минута… прошла пятая, а затем и шестая. Экзаменатор Вейт хотел всё отыскать предел парня, да так, что совсем забыл о времени, и только на двадцать третьей минуте мужчина сдался, остановив Кая.

– П-пятьдесят баллов… – выдохнул Вейт, понимая, что, будь количество очков неограниченным, то он должен был бы присудить Каю не меньше двухсот или даже трехсот баллов. Ему даже оценивать такой результат было сложно. – Теперь бой. Но можешь сначала отдохнуть и уже тогда идти на платформу.

– Я пойду прямо сейчас! – сказал Кай и направился вперёд.

Вейт даже не удивился. Его теперь больше занимали мысли о возможной выгоде, когда он сообщит о таком невероятном ученике. Ну а в том, что Кай поступит, у экзаменатора совсем не осталось сомнений. Да даже если парень сейчас проиграет боевой кукле на первой же секунде, проходные пятьдесят баллов у него уже есть…

Но, к радости многих, каких-то сверхвозможностей в бою парень не показал. Да, его бой выглядел на уровне гениальных учеников, но не больше. В конце концов, он получил ровно сорок баллов за сражение, что равнялось результату брюнетки из семьи Эргрет.

Таким образом, Кай завершил испытания на внутреннего ученика с оценкой девяносто. И хотя его результат был лишь вторым после Лилии, само выступление юноши произвело куда большее впечатление на многих присутствующих, кои заранее посчитали парня нулём.

Наконец экзамен закончился. Как оказалось, в этот день его прошло только пятьдесят два человека, из которых только тринадцать стали внутренними учениками. И пока эти девушки и парни уходили вслед за своими экзаменаторами, чтобы окончательно зарегистрироваться как члены Секты, остальные участники понуро убирались прочь. Практически всем им больше никогда не удастся попытать шанс стать учеником Секты Упавшей Звезды. Их таланта не хватило…

Интересно, что только через некоторое время после окончания экзамена Вейт заметил, что тот Шар Сияния, который он использовал для испытания кандидатов, теперь весь тёмный и полностью истощённый. К своему несчастью, мужчина так никогда и не узнал, что, пока Кай проходил этот тест, он – исключительно по привычке – вытянул из артефакта всю энергию, будто тот был простым кристаллом.


Глава 15. Пагода Сокровищ.


После того как обе группы новоиспеченных учеников последовали за своими экзаменаторами, их отметили как новых членов Секты в особом свитке, а также выдали специальные амулеты. Для внешних учеников – медный системный медальон, указывающий их имя и статус. Для внутренних – такой же, но уже серебряный. А ещё всем сообщили, что если они встретят кого-то с золотым медальоном, то следует знать, что это личный ученик одного из старших старейшин. Также обязательным правилом являлось то, что каждый ученик был обязан носить амулет открыто, чтобы любой встречный сразу мог понять, к какой группе тот относится.

И, конечно же, не мог не возникнуть ожидаемый вопрос:

– А как тогда стать личным учеником? – спросил кто-то из толпы.

Даже не оборачиваясь, Вейт ответил:

– Не существует какого-то универсального способа сделать это. Старейшины сами выбирают себе личных учеников, как захотят. Хотя, не скрою, ими всегда становятся только лучшие, можно сказать, гении среди внутренних учеников. Но нужно понимать, что количество старейшин ограничено, а больше одного ученика взять они тоже не могут. Так что не стоит слишком надеяться на это…

После регистрации обе группы направились в огромную башню.

– Это Пагода Сокровищ, – начал объяснять другой экзаменатор. – Здесь находится три сектора, по три этажа каждый. В сумме – девять этажей. Первый сектор занимает первые три уровня Пагоды и доступен всем ученикам. Там вы можете найти алхимию, системные предметы и техники – на соответствующих этажах. Любой предмет там можно купить. Второй сектор занимает четвёртый, пятый и шестой этажи, и там находится всё то же самое, но лучшего качества. И попасть туда могут только внутренние и личные ученики. Про последние три этажа можете даже не думать, туда имеют доступ только личные ученики, а вещи, хранимые там, отличаются наивысшей ценностью.

– Купить? – удивлённо спросил кто-то. – Нам нужно здесь золото?!

Экзаменатор снисходительно посмотрел на нетерпеливого парня.

– Нет, обычные деньги вам не помогут. Здесь можно купить самые разные техники, пилюли или оружие, но для всего это понадобятся Очки Секты. Получить их можно, только если приносить пользу Секте. Например, вы можете начать работать на определённой должности, как я, и получать оплату за это. Или же можно делать вылазки на дикие территории и приносить добытые там ресурсы, обменивая на очки. Также очень часто другие ученики вывешивают задания, за выполнение которых могут заплатить вам Очками Секты, – объяснил мужчина. – И, кстати, сами очки хранятся на ваших амулетах, и обмениваться ими можно только через них.

Едва экзаменатор это сказал, многие ученики, что раньше особо не обращали на странную безделушку внимания, направили свои взгляды на медальоны.


[Знак Ученика Секты Упавшей Звезды]

Ранг: Земной

Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]

Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]

Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]

Ограничение: информация об амулете полностью доступна только владельцу и старейшинам. Посторонним доступно лишь имя и статус.

Ограничение: Знак Ученика именной. Любые действия и изменения отслеживаются центральным массивом Секты Упавшей Звезды. Передача амулета другим лицам строго запрещена!

Информация (Имя): Кай Арнхард

Информация (Статус): Внутренний ученик

Информация (Очки Секты): 100


– Сейчас у вас всех есть небольшое количество очков. У внутренних учеников по сто, а у внешних по двадцать. Это, так сказать, небольшая награда от Секты за прохождение экзаменов. Сверх этого вы можете заработать сами. Но, на всякий случай, скажу, что вон там, возле входа в Пагоду Сокровищ, есть большая доска, на которой можно размещать или находить задания от других учеников, а также дополнительную информацию об укладе Секты, – договорив, экзаменатор вдруг странно улыбнулся. – Ах да, забыл сказать! В данный момент врата работают на полную мощность, так что теперь, если не хотите погибнуть при выходе или входе, ни в коем случае не снимайте свои медальоны. На этом всё, наша работа завершена.

Сразу же после этого экзаменаторы повернулись и попросту пошли прочь, оставив новых учеников в растерянности.

– Погодите! – вдруг выкрикнул кто-то из толпы. – А скажите, возможно ли внешнему ученику стать внутренним?

Один из экзаменаторов остановился, а затем, медленно обернувшись, натянул ехидную ухмылку и сказал:

– Я могу ответить, – на мгновенье обрадовал он спросившего, – но это будет стоить двадцать Очков Секты.

В ту же секунду перед задавшим вопрос учеником, а затем и перед всеми остальными возникли системные сообщения:


[Знак Ученика Секты Упавшей Звезды] активирует [Взаимодействие с Системой]…

Внутренний ученик Гомель Игван инициирует сделку.

Товар: информация.

Цена: 20 Очков Секты.

Принять/Отказаться


Увидев нечто подобное, практически каждый из новых учеников оказался шокирован. О подобной возможности Системы они и не подозревали. А уж чтобы можно было с ней взаимодействовать через предмет и на особых условиях…

Вот что значит великое наследие Секты Упавшей Звезды!

Естественно, что никто из новоявленных учеников не решился на такую сумасбродную покупку. Подобная информация была не такой уж и важной, а вот двадцать Очков Секты были, по сути, всем, что сейчас имелось у внешних учеников. И как знать, много это или мало…

Да и в любом случае многие подозревали, что узнать это можно вообще бесплатно, а сейчас их просто хотят развести.

– Ну не хотите, и ладно, – усмехнулся мужчина – и пошел прочь.

На этот раз останавливать его никто не решился.

Толпа новоприбывших оказалась предоставлена сама себе, и логично было предположить, что первым местом, куда все направились, стала Пагода Сокровищ.

Кто-то поплёлся сразу же в башню, а некоторые, такие как Кай, Лилия и Стефан, остановились у огромной доски с заданиями и информацией о секте. Первое, что Кай заметил – длиннющий перечень вещей, которые интендант секты может принять в обмен на очки. Там значилось довольно много всего, начиная от малых (не путать с крохотными) кристаллов энергии и заканчивая редкими духовными фруктами. Соответственно, и цены сильно разнились, расположившись в диапазоне от двух до нескольких сотен Очков Секты.

И тем не менее Кай подозревал, что цены здесь значительно занижены, чтобы, если богатенькая знать надумает покупать ингредиенты в столице за золото и перепродавать здесь за очки, то получит их относительно немного.

Пропустив раздел с заданиями от других учеников, парень перешёл к информации о правилах Секты, где оказалось очень много чего полезного.

Во-первых, каждый год любой ученик, кроме личного, должен платить пять процентов очков от всего своего запаса, но это значение не может быть ниже сотни. Таким образом отслеживаются неактивные, а значит, бесполезные ученики, и если они не могут заплатить, то их изгоняют из Секты.

Во-вторых, Кай узнал, что здесь есть и хорошие новости для него. А конкретно – все внутренние ученики имеют особые привилегии. Например, каждый месяц они могут получить десять крохотных кристаллов энергии и одноразовый доступ в одну из тренировочных зон второго класса.

В-третьих, эти тренировочные зоны. Так назывались особые места на территории Секты, где ученики в основном и проводили всё своё время. К тренировочным зонам третьего класса относились шесть специальных павильонов: арена с боевыми куклами, где можно было отточить свои навыки; область для закалки воли, где постоянно работало "поле страха", которое ты мог регулировать под себя; зал с очень высокой концентрацией внешней энергии, в котором процесс развития происходил гораздо быстрее; область для развития контроля внутренней энергии; наибольшая в Алькее алхимическая лаборатория и целое ремесленное здание, включающее кузницу, в которой находились лучшие инструменты.

И главный плюс заключался в том, что зоны создавались на основе массивов, а значит, ничего подобного нигде во всей империи не было!

Кстати, доступ в эти павильоны имели все ученики, но при этом каждый час, проведённый там, стоил им десять Очков Секты.

Дальше шли тренировочные зоны второго класса, которые были на порядок сложнее и приносили в разы больше пользы. Ведь именно там ученик мог попытаться почерпнуть понимание различных законов. Такими местами считались огненная пропасть, край ветров, кладбище оружия, пещера камня и пруд течений. В каждой из этих тренировочных зон члены секты могли проводить медитации, пытаясь познать проявления законов одной из четырёх стихий или определённого вида оружия, что оставили семь предков-основателей, а также все предыдущие Мастера Секты.

Вот только попасть в зоны второго класса могли лишь внутренние и личные ученики. А стоимость их посещения за час достигала аж сотни Очков Секты, и при этом туда ещё нужно было записываться заранее.

Ну и, конечно же, существовали зоны первого класса, коих насчитывалось только две. Первой был Храм Упавшей Звезды, что четыре тысячи лет назад свалился на эти земли. Попав туда, любой приверженец Секты имел шанс получить просветление, что дало бы ему небывалый толчок на пути развития боевых искусств.

Вторым же местом являлась могила семерых предков-основателей, которые в своё время вплотную смогли приблизиться к границе, что разделяет Заклинателя и следующую ступень. Поэтому, даже просто находясь рядом с их могилами, любой практикующий мог получить небывалое вдохновение и понимание тайных принципов и концепций мироздания.

Однако, к разочарованию Кая, доступ в такие места имели лишь личные ученики.

На этом парень закончил читать про особые тренировочные зоны, напоследок узнав и об обычных аренах, попасть на которые мог любой желающий в любое время. Обычно на таких аренах практиковались в техниках или просто проводили дуэли.

И только Кай подумал, что Пагода Сокровищ и тренировочные зоны являются основными объектами растраты Очков Секты, как его взгляд наткнулся на объявления… о сдаче в аренду домов!

Немало удивившись, парень углубился чтение. В итоге он понял, что была ещё и третья статья расходов – жильё на территории Секты. Оглянувшись, Кай действительно заметил множество однотипных домиков вокруг, и, если верить объявлению, то в каждом таком находились комнаты, что представляли собой миниатюрные копии первых четырёх павильонов третьего класса. А кроме того, арендуя дом, ученик вдобавок получал бесплатный доступ к алхимической лаборатории и ремесленному павильону.

Вот только и цена такой роскоши оказывалась немалой, а именно – сто пятьдесят Очков Секты за день аренды.

– М-да… – протянул Кай. – Пока рано мне о таком задумываться… Ладно, может, пойдём уже в пагоду? – взглянул он на Лилию и Стефана.

Аристократы были не против, поэтому вся троица направилась в башню. Внутри они обнаружили огромное количество невысоких пьедесталов, на которых расположились самые разные пилюли, зелья, мази, экстракты, части тел монстров, духовные фрукты и много чего еще подобного. И, конечно же, каждый товар ограждал особый барьер, создаваемый массивом пагоды.


[Товар: Фрукт Гюру]

Ранг: Земной

Особенность: способен повысить параметр "Мощь" на 5%.

Ограничение: действует только на существ не выше уровня Закалки Мышц.

Ограничение: можно применить только один раз.

Цена: 75 Очков Секты

Инициировать сделку:

Да/Нет


Вот такое сообщение Системы увидел Кай, взглянув на один из постаментов. Как парень понял, ему выводилось описание не самого фрукта, а конкретного товара на пьедестале. Видимо, управляющий Пагодой Сокровищ массив взаимодействовал с Системой и отображал то, что хотели его создатели. И думалось Каю, что тут работал человек, настраивающий каждый товар после выставления на продажу.

«Забавно. Словно некое программирование… Программирование реальности».

Пройдясь по первому этажу, троица направилась на второй, а затем и на третий. Там они нашли системные предметы, в основном оружие, броню и техники соответственно. Тем не менее, хоть самих товаров было немало, ничего лучше низкокачественных (Лилия подсказала качество) вещей Серебряного ранга в общем секторе они так и не нашли. Оттого и решили отправиться дальше – в сектор, куда не давали доступа внешним ученикам.

И вот тут уровень товаров уже действительно оказался повыше. Начать хотя бы с того, что здесь они не нашли практически ни одного предмета Земного ранга, а если таковые и встречались, то являли собой ценнейшие предметы. Однако в основном здесь продавались вещи низкого, среднего и, совсем немного – высокого качества Серебряного ранга.

Цены были соответствующими. Например, на пятом этаже Кай заприметил один очень интересный клинок:


[Товар: Кровавый Меч Угнетения]

Ранг: Серебряный

Качество: Высокое

Особенность: пассивная способность [Кровавая Связь]

Особенность: пассивная способность [Поглощение Крови]

Особенность: активная способность [Насыщение Силой]

Особенность: активная способность [Взрыв Силы]

Цена: 13999 Очков Секты

Инициировать сделку:

Да/Нет


Обомлев от цены, Кай всё же посмотрел описание всех способностей клинка. В итоге парень понял, что данный меч крайне полезен, особенно в затяжных боях. Во-первых, способностью "Кровавая Связь" он мог устанавливать особую метку на любое существо, раненное этим оружием, и передавать сведения о местоположении противника в разум владельца клинка. Во-вторых, навык "Поглощение Крови" пассивно вытягивал кровь из всех существ, раненных мечом, в радиусе десяти метров. Подобное практически не позволяло остановить кровотечение, а также забирало силы у противника.

Что же по поводу "Насыщения Силой" и "Взрыва Силы", то в обоих случаях использовалась украденная второй способностью кровь. По желанию владельца можно было использовать её для подпитки собственных сил, или же как одну, но очень масштабную атаку.

Но у этого оружия был один минус – при использовании, если клинок не забирал кровь у раненых врагов, он высасывал её из владельца. Становилось понятно, почему никто до сих пор так и не купил этого оружия.

Вот только, учитывая регенеративные способности Кая, такой меч мог бы оказаться достаточно полезным в руках парня, как минимум в роли запасного оружия. Однако у него уже был клинок лучшего качества, да и подобные суммы пока что оставались для парня слишком высоки.

Насмотревшись, они отправились на шестой этаж, где находились свитки аналогичных уровней. И как это было на третьем этаже, здесь техники не покупались, а арендовались. Поэтому цена и отображалась в Очках Секты за день.

У Кая моментально появилась интересная, а главное – потенциально очень полезная задумка. Однако из-за того, что почти все техники здесь стоили как минимум 75 Очков Секты в сутки, то реализовать свой замысел парень пока не мог. На нынешнюю сотню очков у него уже имелись другие планы.

В конце концов, через несколько часов блужданий между товарами, троица всё-таки покинула Пагоду Сокровищ, не сумев осмотреть даже одной пятой всех ценностей. И как только они вышли оттуда, прямо возле стражи башни, в роли которых выступали внешние ученики, троицу остановил незнакомый внутренний ученик.

Миловидный блондин с жестоким выражением лица подошёл прямо к ним – точнее, к одному из них.

– Кай Арнхард? – ледяным тоном спросил он. Увидев небрежный кивок, парень продолжил: – Мой господин хочет встретиться с тобой. Немедленно.


Глава 16. Гринроу.


– Твой господин? И кто же это? Да и сам ты… кто? – с показным безразличием, небрежно спросил Кай.

– Хм! Я Эриа Розенталь, – снисходительно ответил внутренний ученик. – А мой господин Гринроу является сильнейшим личным учеником из молодых!

Услышав фамилию парня, Лилия тут же вспомнила эту семью, что, по сути, была практически забыта в империи и начала вымирать.

А вот Кай хоть фамилию и не знал, по цвету одежд смог догадаться, что парень хоть и из знати, однако не из сильнейших семей.

– Ну так что, узнав личность моего господина, ты готов с ним встретиться? – высокомерно спросил Эриа.

В действительности Каю, чего греха таить, совсем не нравилось поведение блондина. Однако юноша понимал, что если всё происходящее попахивает или проблемами или… выгодой, то в случае отказа второй вариант ему точно не достанется, а останутся только неприятности. Лучше сходить, ибо, как подсказывала парню интуиция, Эриа говорил правду про личного ученика, с которым Кай точно не хотел бы иметь разногласий.

– Хорошо, пойдём, я не против, – кивнул он. – Лилия, Стефан, надеюсь, ещё увидимся, – попрощался он, последовав за блондином.

Через несколько минут Кай спросил:

– И чего же хочет твой господин?

– Не знаю, – сухо ответил Эриа, даже не оборачиваясь.

Оставшийся путь они проделали в полном молчании и в конце концов остановились у огромного особняка, наиболее элитной версии домов для аренды. Тут даже охрана была, и не простая, а состоящая аж из четырех воинов первого уровня Закалки Души.

Завидев Эриа, они тут же открыли врата и пропустили обоих парней, не спрашивая ни слова.

«А он здесь явно не просто посыльный…» – отметил Кай.

В коридорах особняка им встречалось немало людей, и все, как на подбор, были внутренними учениками последних уровней Закалки Разума или первых – Закалки Души. У Кая возникло ощущение, будто здесь собрались сильнейшие ученики Секты.

Наконец их путь закончился: перед широкой дверью, ведущей в один из залов. Толкнув ее, Эриа вошёл внутрь и поклонился.

– Господин, я выполнил вашу просьбу, – произнёс блондин и отошёл в сторону.

Каю открылся вид на просторную гостиную с приятным глазу интерьером в бордово-фиолетовых тонах. За деревянным столиком сидел молодой парень и играл в игру наподобие шахмат. Он был одет во всё чёрное, что лишь подчёркивало его длинные тёмные волосы.

Подняв голову, Гринроу посмотрел на Кая, и тот отметил, какие необычные у личного ученика глаза. Правый полностью голубой, очень яркий и светлый. Левый же – целая палитра из фиолетового, зелёного, серого, карего и янтарного цветов. Однако в сравнении с правым этот глаз почему-то казался крайне блеклым и даже тусклым, сильнее подчёркивая синеву правого.

– Кай, не так ли? – улыбнувшись, дружелюбно произнёс Гринроу. – Прошу, проходи. Не стоит стоять у входа. Ах да, и давай сразу на «ты». Всё-таки, как я понял, мы одногодки, раз тебе тоже шестнадцать.

«Что? Ему столько же лет, как и мне?! – внутренне удивился парень, не проявив даже тени этого на лице. – Подумать только… шестнадцать лет, а развился уже до уровня Закалки Головного Мозга. Да, не зря он носит золотой амулет личного ученика…»

Кай вошёл и остановился в паре шагов от столика, за которым сидел Гринроу. Сразу после этого Эриа закрыл двери и отошёл в угол.

– Ну, тогда…

– Хочешь узнать, почему я позвал тебя? – перебил Гринроу.

– Да, – кивнул Кай. – Именно так.

– Пожалуйста, присядь. Мне придётся начать издалека, – взглядом извинился собеседник. – Давай я тебе что-нибудь налью? Есть напитки из духовных фруктов, а есть что покрепче…

«Как-то странно…» – решил присесть Кай.

Взгляд, мимика, жестикуляция, голос, манера речи и многое другое в хозяине дома – всё это было чрезвычайно дружелюбным и вызывающим доверие. Личный ученик полностью располагал к простой товарищеской беседе. Он казался хорошим парнем. Был вежлив, не заносчив и не высокомерен. Вот только… что-то Каю не нравилось…

– Спасибо. Я бы не отказался от чего-нибудь освежающего.

К удивлению Кая, парень не стал ничего приказывать блондину, а сам подошёл к небольшому шкафу, откуда достал бутылку чего-то непонятного. Разлив её содержимое в два стакана, он поставил оба на стол.

Сквозь прозрачное стекло Кай мог видеть желтоватую жидкость. Система тут же любезно подсказала, что это.


[Сок Фрукта Сингена]

Ранг: Земной

Особенность: повышает бодрость, позволяя несколько дней не ощущать усталость.


– Бери, не стесняйся.

Кай взял левый стакан и сделал пару глотков. Сок чем-то напоминал апельсиновый и действительно убирал усталость. Буквально через мгновенье юноша почувствовал себя так, будто хорошо отдохнул.

Гринроу сел напротив и тоже немного отпил из второго стакана.

– Итак, – сказал он, поставив его на стол. – Для начала небольшой экскурс. У нас в Секте есть два вида старейшин: старшие и младшие. Вторые в основном отвечают за управление различными зонами на территории Секты, а вот первые являются теми, кто всем руководит. Их власть ограничена лишь властью Мастера Секты. А ещё все старшие старейшины – это Заклинатели конца ступени. Сейчас их ровно тринадцать, и именно они могут брать личных учеников.

Кай слегка склонил голову набок, ожидая продолжения.

– Теперь я подошёл к основному, – улыбнулся Гринроу. – На сегодняшний день в Секте Упавшей Звезды есть почти полторы тысячи внутренних учеников, и практически все они относятся к одной из тринадцати существующих фракций. Я думаю, ты понимаешь, к чему это я?

– Фракции по количеству старших старейшин?

– Почти, – кивнул разноглазый. – Этим старейшинам практически нет никакого дела до мирских проблем. Они тратят всё своё время в надежде выйти на пик Заклинателя, а также изредка обучают личных учеников, которые и возглавляют двенадцать фракций.

– Двенадцать? – изогнул бровь Кай. – А как же ещё одна?

– Тринадцатая фракция – это группа так называемых "неприкосновенных". Это те ученики, что согласились на какую-нибудь должность в Секте – для зарабатывания очков. Туда входят экзаменаторы, стража, некоторые ремесленники и алхимики… и многие другие. Ну а так как они обладают личным протекторатом Мастера, то их и называют "неприкосновенными" или же просто нейтральными.

– Погоди, а как же тринадцатый личный ученик? – не понял парень. – И потом, ты говорил только про внутренних учеников, а как же внешние?

Гринроу понимающе улыбнулся и сделал несколько глотков сока, прежде чем ответить.

– А тринадцатого сейчас не существует. Тот старейшина пока никого не принял, однако, как ходят слухи, личной ученицей вскоре может стать одна твоя знакомая, – продемонстрировал он свою (и не только) осведомлённость. – Что же до внешних учеников, то тут я буду честен. Нужно понять, что Секта набирает таких, как они, только ради того, чтобы те добывали ресурсы для внутренних и личных учеников, получая взамен доступ к техникам и тренировочным зонам. Они попросту слуги и практически никогда не поднимутся выше. Но заметь, это не мои слова, а просто такова политика Секты. Кто-то же должен заниматься всем этим, пока более талантливые тратят время на культивацию.

Каю был понятен такой подход, и он совсем не удивился подобному. Даже наоборот, парень и раньше подозревал о таком положении дел. Всё-таки столь крупная организация, как Секта Упавшей Звезды, попросту не могла существовать без мелких шестерёнок, коими и выступали внешние ученики. Многие из них прекрасно понимали свою роль, что лишь подстёгивало их упорней тренироваться.

– Хорошо, я понял, к чему ты, в принципе, клонишь… Но зачем тебе я?

– Как я уже сказал, вероятней всего, Лилия Вейтил Стеншет станет новым личным учеником, а значит, других не появится ещё очень долгое время. Ты талантлив, не скрою, и даже мог бы претендовать на положение личного ученика, но эта девушка всё же побеждает тебя во всех значениях, – Гринроу поднялся. – Таким образом, ты останешься гениальным внутренним учеником. Так что… если не я сейчас, то в ближайшее время все остальные личные ученики будут пытаться заманить тебя в свои фракции. А на вопрос «зачем» я отвечу: ради победы на следующих состязаниях между личными учениками.

Кай удивился. Ни о чём подобном он раньше не слышал.

– На кону стоит огромное количество Очков Секты, а о ценах в секторе для личных учеников, я думаю, ты можешь догадаться. Нам не так просто что-либо приобрести там. Поэтому и существуют состязания, в которых могут участвовать не только владельцы золотых медальонов, но и их союзники. Вот почему я хочу попросить тебя присоединиться к моей команде, – на Кая пристально взглянули два непохожих глаза.

– И мне тоже придётся называть тебя господином? – шутливо спросил парень, однако Гринроу всё же заметил некоторую неуверенность в голосе собеседника.

– Да брось ты! – с улыбкой махнул он. – Конечно же, нет! Это просто такие заморочки у Эриа, а я всё никак не могу отучить его говорить со мной нормально… А если серьёзно, то я понимаю, что у тебя нет поводов доверять мне. И, естественно, ты можешь присоединиться к своей подруге Стеншет, которая в любом случае примется создавать свою фракцию. Вот только что станут делать другие личные ученики, узнав, что такой талант, как ты, ушёл к новичку? Я-то ладно – переживу. Вот только есть там парочка, что в обязательном порядке начнёт изо всех сил мешать ей подниматься, постоянно вставляя палки в колёса, пока она попросту не отпустит тебя. А уж потом они придумают какой-нибудь грязный способ, чтобы заманить тебя к себе.

– И что же можешь предложить мне ты? – уже расправившись с соком, тоже поднялся Кай. Как-то неудобно ему было смотреть снизу вверх.

– Люблю деловой, а главное, рациональный подход! – задорно усмехнулся Гринроу. – Я не знаю, что ты мог обо мне слышать, но скажу так: не считая пары личных учеников, которым уже давно за тридцать и которые в ближайшие годы всё-таки пробьются на ступень Заклинателя, а значит, станут младшими старейшинами, я сильнейший среди обладателей золотого амулета. И моя фракция, соответственно, столь же сильна, из-за чего мне проще назвать вещи, которых я не смогу предложить… Надеюсь, ты понимаешь, что "в Секте" и "вне Секты» – это совершенно разные миры? По факту, сейчас я имею власть, ресурсы и влияние ничуть не меньше некоторых патриархов сильнейших семей. А уж в том, что я могу предложить такому гениальному воину, как ты, никто из них в принципе не может со мной сравниться.

– Что, даже императорский род? – шутливо спросил Кай.

Гринроу на секунду замер, а затем вернул себе прежний задор.

– Не думаю, – улыбнулся парень. – Они, можно сказать, особенные. Я даже смею предположить, что насколько сильна наша Секта перед главными семьями Алькеи, настолько же силён императорский род перед нашей Сектой… Слушай, я хочу кое-что тебе показать. Пройдёшься со мной?

Раз уж всё так закрутилось, то отказываться было бессмысленно, поэтому Кай кивнул.

– Эриа, – Гринроу взглянул на подчиненного, и тот сразу всё понял. – Пойдём, Кай.

Юноши только вышли через открытые Эриа двери, как неожиданно столкнулись с большой группой людей. Слева по коридору к ним подошла толпа девушек, что покорно следовала за молодой внутренней ученицей.

– Господин Гринроу, – поклонилась она. – Прошу прощения, что побеспокоила вас. Я как раз исполняла ваш приказ.

– Да. Молодец, – кивнул он. – Спасибо… Кай, нам туда.

Однако парень не услышал его слов, продолжая смотреть на девушек.

– Что это с ними? – с какой-то неестественной сдержанностью спросил Кай.

Только завидев их, юноша сразу отметил странное поведение девиц. Все они смотрели в пол, вели себя тихо и неестественно для молоденьких дам. Глаза девушек казались пустыми, словно их разум был чем-то затуманен. Будто это были не люди, а просто очень реалистичные куклы без души.

– Не обращай внимания, – вздохнул Гринроу. – Это преступницы, которых я выкупил у местных властей в качестве рабынь. Будут теперь здесь служить, так сказать… Насколько я знаю, стража столицы накачала их особым препаратом перед передачей, чтобы буйными не были.

Дыхание Кая участилось, а пальцы начали подрагивать. Изо всех сил пытаясь казаться невозмутимым, он повернулся к Гринроу и спросил:

– Скажи, а может, ты подаришь мне парочку? – парень попытался улыбнуться, но вышла лишь кривая ухмылка. – В таком случае можешь считать, что я уже у тебя во фракции.

Даже отвернувшись, Кай видел эту картину.

Высокая девушка. Густые, но растрёпанные каштановые волосы, янтарные глаза, родинка на ладони, мягкие черты лица, длинное и рваное крестьянское серое платье, многочисленные синяки и ссадины… Такое знакомое лицо…

Кай не мог не вспомнить ту, что выходила его, когда он был искалечен. Конечно же, он не мог забыть свою сестру… Улию.

– Извини, Кай. Но мне они самому нужны, – разводя руками, ответил Гринроу. – Однако если тебе тоже не чужды плотские утехи, то только скажи, и я найду для своего соратника любых красоток даже среди внутренних учениц. Зачем тебе этот мусор?

– То есть совсем никак? – еле сдерживая бурлящую ярость, дабы и капли истинных эмоций не просочилось наружу, Кай постарался изо всех сил казаться небрежным и невозмутимым. – Тут есть несколько, что очень даже в моем вкусе. Может, всё-таки ты можешь мне их подарить, а?

Из улыбчивого лицо Гринроу тут же стало хмурым.

– Нет. К сожалению, у меня свои планы на этих девушек, – категорично ответил он. И было что-то в голосе личного ученика, что заставило парня забеспокоиться об Улии ещё больше. Что-то зловещее… – Если хочешь, скажи, кто тебе понравился, и мои люди подберут похожих.

В этот момент Кай понял – Гринроу не отступит. Таким способом Улию не заполучить…

Напускное спокойствие мигом слетело. Лицо Кая исказилось от гнева. Кровожадность и жажда убийства сразу выплеснулись наружу.

Неосознанный резкий взмах рукой… но личный ученик уже стоял в паре метров от Кая.

– Ты посмел напасть на меня?! Не знаю, что на тебя нашло… – холодным тоном произнёс Гринроу. Взгляд личного ученика стал по-демонически жестоким. – Только что ты подписал себе приговор. Как жаль. Неразумное насекомое…

Его фигура размылась в пространстве. Два разноцветных глаза вмиг появились перед лицом юноши.

На рывок Гринроу Кай даже не успел среагировать. Его голова оказалась зажата железной хваткой личного ученика, чтобы затем на огромной скорости протаранить стену. И юноша отправился в длинный полёт с третьего этажа особняка.

Пролетев дюжину метров и ещё даже не упав, Кай увидел, как прямо над ним возник Гринроу. Тот высоко занёс правую ногу, и на грудь парня обрушилась ужасающая по мощи атака.

С пугающим треском рёбра Кая начали крошиться в пыль. Осколки костей пронзали лёгкие, а органы стали разрываться. Мечник рухнул спиной на землю, и его позвоночник хрустнул.

Кай теперь не мог даже шевельнуться.

Рядом мягко приземлился Гринроу.

– Глупый смертный… – разочарованно покачал он головой. – Никто не смеет переходить мне дорогу…

И кулак личного ученика обрушился на голову противника. Та взорвалась, будто арбуз от удара кувалдой.

Кай умер.


Глава 17. Тайное послание.


– Нет. К сожалению, у меня свои планы на этих девушек, – хмуро произнёс Гринроу. – Если хочешь, скажи, кто тебе понравился, и мои люди подберут похожих.

«Что происходит?! – мысленно воскликнул шокированный Кай. – Я же только что должен был… умереть?!»

"Идиот! Подохнуть захотел?! – вдруг взорвался Рун’Тан. – Мозгов не хватает, чтобы понять, к чему приведут твои дебильные действия?! Если тебе плевать на свою жизнь, то я со своей совсем расставаться не хочу! Долбанутый мальчишка!"

«Ч-что… Что сейчас произошло?» – снова мысленно спросил Кай.

Парень чувствовал себя внутренне опустошённым, но при этом юноше казалось, будто он в самый последний момент выбрался из-под толщи воды, за секунду до того, как сознание покинуло бы задыхающегося утопленника. Каю сейчас дико хотелось упасть на пол и забыть обо всём. Однако это желание вместе со странной обречённостью, что широкой дырой зияла где-то в груди, удивительным образом помогало держать себя в руках.

"Я спас твою долбанную задницу! Вот что произошло!" – не унимался в гневе Рун’Тан.

«Объясни нормально», – стал приходить в себя Кай.

"Нормально ему объяснить! Дубина тупоголовая… Всё, что ты только что видел, это реальность! – древний дух даже и не собирался успокаиваться. – А если точнее, то наиболее вероятная версия развития событий в ту секунду! Этот ублюдок действительно убил бы тебя, попробуй ты напасть на него!.. Твою мать! Ну надо же… Ты хоть представляешь, сколько лет своей недожизни я только что потратил, дабы спасти нас?! Попробуй хоть немного использовать ту штуку, что у тебя в черепушке болтается!"

Одновременно удивлённый, растерянный и испытывающий некую вину Кай всё же не мог позволить продолжать себя оскорблять.

«Успокойся, – кинул он, послав волну прохлады в свой мир души. На Рун’Тана это подействовало. Однако всё же оставалось непонятно, на кого это возымело больший эффект: на древнего духа или же на самого Кая. – Что значит "наиболее вероятная версия развития событий"? Ты что, показал мне будущее?»

"Можешь называть это так, – снисходительно, но всё ещё нервно хмыкнул приостывший Рун’Тан. – Это особенность моей линии крови. И не владей я ею, то вряд ли бы выжил, когда моя империя пала. Вот только из-за тебя я теперь больше не смогу её использовать! А даже если и попробую, то мою душу попросту разорвет – сил не хватит!"

«Линия крови?! Но разве…»

"Думаешь, она только с телом связана? – перебив Кая, насмешливо спросил красноволосый и тут же сам ответил: – Нет. Эта вещь… она куда глубже. Не только тело, но и душа получают наследственную особенность от великого предка! В разной степени, конечно, но, так или иначе…" – вдруг оборвал себя дух.

«Рун’Тан?»

"Я… – слабо откликнулся тот, – я засыпа-а-а-а…"

«Эй! Погоди!» – вскликнул Кай, но ему уже никто не ответил. Слишком много сил потратил узник его души.

В итоге парню не оставалось ничего иного, кроме как "вернуться" в реальный мир, в котором от силы прошла всего лишь пара секунд.

– Кай? – с прежней доброжелательностью и легкой озабоченностью при виде своего зависшего собеседника спросил Гринроу.

– А? Да… – вздрогнул парень, посмотрев на лицо того, кто мог бы запросто его убить буквально мгновение назад. – Думаю… раз они так важны для тебя, то ничего страшного. Забудь, это просто мой небольшой заскок… – оправдался парень, тут же решив сменить тему. – Кстати, ты хотел мне что-то показать, так ведь?

– Конечно, – дружески улыбнувшись, кивнул личный ученик и повернул направо по коридору. – Пошли.

Таким образом они оба последовали за Эриа в глубь особняка.

Кинув перед уходом взгляд назад, Кай ещё раз посмотрел на Улию, а затем последовал за Гринроу.

Пока что Кай затаился. Гнев его утих. Ложная, но невероятно реалистичная смерть отрезвила его. Силой ему сестру не вернуть. Нужно действовать хитростью. Что ж, сегодня Гринроу заполучит нового члена своей фракции…

Путь троицы закончился в укромном и очень хорошо защищённом месте, открыть которое мог только хозяин особняка. Внутри оказалась небольшая, но ценная коллекция различных алхимических препаратов.

– Можешь взять что угодно! – сделав в воздухе изящный жест, сообщил Гринроу. – Не обижайся, но, как я знаю, ты же не из знати? Поэтому подозреваю, что тебе не доводилось поглощать столько же ресурсов в свое время, как это обычно бывает у аристократов. Но ещё не поздно наверстать упущенное! Можешь выбрать любую пилюлю или зелье из моих скромных запасов. Прими это как дружеский подарок.

Вот только на самом деле здесь всё было далеко не так скромно, как описывал личный ученик. Находившиеся тут предметы могли бы продаваться за сотни и тысячи золотых вне Секты, а о некоторых хранящихся тут пилюлях Кай в принципе никогда и не слышал.

Это действительно был щедрый жест, отказаться от которого было бы сложно очень многим ученикам. Тем не менее в Секте не было дураков, которые бы не понимали, что их попросту покупают. И, соглашаясь на подобный подарок, ты должен понимать, что пути обратно не будет.

Кай отказываться не стал. Подавив эмоции, теперь он руководствовался лишь холодным рассудком.

Решив всё для себя, парень принялся обходить стеллажи, дабы выбрать себе что-то из алхимии. В итоге он заприметил одну маленькую, поблескивающую зелёным таблетку.


[Пилюля Преодоления Лимитов]

Ранг: Серебряный

Качество: Среднее

Особенность: позволяет продолжить насыщать тело внешней энергией, даже достигнув естественного предела.

Ограничение: действует только на существ не выше уровня Закалки Мышц.

Ограничение: можно применить только один раз.


– Неплохой выбор, – прокомментировал Гринроу, заметив остановившийся взгляд Кая. – Это более усовершенствованная версия особых духовных фруктов Земного ранга. Обычно гении сильнейших семей за свою юность поглощают до двух десятков таких фруктов, что позволяет им увеличить свою силу в два – два с половиной раза. А вот эта пилюля способна заменить их все, даровав такой же эффект. Но, конечно же, всё зависит от самого воина. Чем больше силы пилюли ты сможешь удержать в себе, тем лучше. Если удастся усвоить хотя бы пятьдесят процентов, то действие таблетки продлится как минимум пару недель.

– Хорошо, – кивнул Кай. – Если ты не против, то я взял бы её.

– Да, конечно. Нет никаких проблем, – похлопал его по плечу Гринроу. – Можешь брать.

Кай так и поступил, сразу же отправив пилюлю в Пространственное Кольцо.

– Гринроу, – парень серьёзно взглянул на обладателя золотого медальона, – у меня нет никакого желания тянуть, так что скажу прямо: я всё обдумал и не нашёл причин, чтобы отказаться примкнуть к твоей фракции.

Сначала удивлённо взглянув на Кая, через мгновенье Гринроу широко улыбнулся и схватил парня за плечи.

– Отлично! – радостно произнёс он. – Это верное решение, поэтому я очень рад! В таком случае ты будешь моей правой рукой наравне с Эриа! – после этих слов Кай заметил, как блондин на мгновенье скривился, а затем помрачнел. – Раз так, завтра в полдень приходи сюда, тебе кое-что передадут. Я на некоторое время отправлюсь к учителю, а в дальнейшем с тобой свяжутся подчиненные Эриа.

Таким образом, уже минут через пятнадцать Кай покинул особняк Гринроу.

С гнетущими мыслями парень направился в сторону ворот Секты. Кай никак не мог придумать, что же ему делать. Недавняя несдержанность, чуть не стоила ему жизни. И что на него нашло?

Поэтому второй шанс, дарованный ему Рун’Таном, он должен реализовать максимально эффективно. Вот только как? Как вызволить Улию, которая почему-то так нужна Гринроу?

Вот зачем ему эти девушки? Уж точно не ради плотских утех. Кай сразу почуял, что что-то неладное кроется за словами личного ученика. Нечто, что заставляло лишь посочувствовать участи, что уготована девушкам…

И эти слова Гринроу про преступниц. Действительно ли Улия могла решиться на преступление? Нет. Кай хорошо её знал. Его сестра не пошла бы на такое.

Ответ крылся в чём-то ином, в чём-то… что вынуждало подозревать личного ученика.

С опущенной головой, переполненной мрачными мыслями, Кай и сам не заметил, как добрался до выхода с территории Секты. Однако резкий и мощный голос моментально вернул его в реальность.

– Сюда! – кто-то неожиданно гаркнул, определённо обращайся к Каю.

Подняв взгляд, парень заметил расположившегося у выхода крупного мужчину. На нем не было амулета ученика, зато имелось коричневое одеяние младшего старейшины, который вдобавок был ещё и Заклинателем начала ступени.

– Подойди сюда и покажи мне свой медальон.

Решив не сопротивляться, Кай подошёл ближе.

Младший старейшина резко и грубо схватил его за серебристый амулет, а затем пристально посмотрел на артефакт.

– А-а-а, – протянул здоровяк, отпустив медальон. – Новичок, значит. Ещё ничего не покупал… Ну хорошо, иди.

Слегка опешив, Кай всё же спросил:

– А что вы проверяли?

– Информацию о тебе, конечно же! Ведь если взять в аренду любой свиток техники в Пагоде Сокровищ, это автоматически добавит особую пометку в медальон. И если бы ты захотел вынести технику за пределы Секты, то я бы мог узнать это и наказать тебя.

– А если бы я передал свиток кому-то, а потом он вышел бы?

– Думаешь, один такой умный? Пометка просто перейдет к новому ученику. Да и к тому же передавать техники нельзя. Так как тогда все арендованные дни спишутся, и свиток больше не получится открыть. Всё-таки амулет – это не только знак ученика, но ещё и ключ к свиткам техник, арендуемым домам и тренировочным зонам. Да и, к тому же, старейшины постоянно следят за показателями медальонов. Так что только вздумай какие-то махинации провернуть, и тебя тут же найдут… Так, всё, проваливай отсюда, а то работать мешаешь!

– Ладно, ладно… – в защитном жесте Кай выставил ладони, после чего пошел под вратами.

Безусловно, парень сразу заметил, что никакое давление на него больше не действует, как это было ещё несколько часов назад. Однако это не отменяло того факта, что Кай мог видеть энергию "поля страха". Врата всё еще были активны, однако благодаря специальному символу на медальоне игнорировали ученика.

Таким образом Кай покинул территорию Секты, направившись в квартал Стеншет. Земли третьей по силе семьи находились не так уж и далеко от центра, что позволило парню добраться до них быстрым бегом всего за час.

А как по-другому? Пешком Каю пришлось бы шагать три-четыре часа, так как Ривеертун действительно был огромен. Хотя, стоило признать, удобство в виде какого-никакого, но всё же городского транспорта, здесь имелось. Вот только тратить на него деньги было бы расточительством, раз уж Кай мог развивать сверхчеловеческую быстроту при помощи Шага Скорости.

Добравшись до дома, парень использовал выписанный лично Севером пропуск и направился к большой алхимической лаборатории Стеншет, что вечно испускала разноцветные пары через дымоходы.

Каю повезло: экстракт, что требовался ему для закалки сенсорных органов, наконец-то был готов. Забрав небольшой флакончик, содержавший высококонцентрированную дозу Зелья Спокойной Закалки, юноша обратился в мир души.

Однако, расположившись в пентхаусе одной из высоток, Рун’Тан всё так же продолжал спать. И на этот раз настолько крепко, что докричаться до него никак не вышло.

Сделав глубокий вдох, а затем выдох, Кай наморщил лоб.

– И что делать? – пробормотал он, оглядевшись. Вскоре его взгляд остановился на столе. – Что это? О! Значит, он догадался оставить подсказку. Итак, что тут у нас?..

Парень углубился в чтение листа, нещадно исписанного Рун’Таном. Там обнаружилась информация о дальнейших действиях с экстрактом. Выяснилось, что прежде чем начинать процесс прорыва на первый уровень Закалки Разума, нужно настроить экстракт на ту же частоту энергии, что и у человека, собирающегося испить зелье. Сделать это можно следующим способом: поместить в вещество пару капель крови, а потом в течение долгого времени насыщать экстракт собственной энергией, причём важно, чтобы не было длительного разрыва в контакте. Поэтому желательно постоянно носить флакончик с собой, а также ни в коем случае не помещать его в Пространственное Кольцо, иначе придётся начинать всё с нуля.

– М-да… Я думал, будет проще…

Стало темнеть. День близился к концу.

Кай вернулся в реальность, принял горячую ванну, поужинал, после чего, закрывшись в спальне, снова погрузился в мир души. Здесь, практически полностью отрезанный от эмоций и нужд физической оболочки, он планировал провести ночь, раздумывая, как спасти Улию.

И уже к часам десяти утра, пробудившись, парень отправился в Секту. Флакон с экстрактом он спрятал под одежду, в один из внутренних карманов.

Прибыв к особняку Гринроу, Кай сразу встретил Эриа. Блондин казался вновь чем-то недовольным и сказал лишь:

– Иди за мной.

А затем развернулся и зашагал ко входу в дом. Уже предупреждённая о новом соратнике господина охрана не стала останавливать Кая, и он беспрепятственно прошёл внутрь.

Поднявшись на второй этаж, парень неожиданно услышал:

– Не вздумай зазнаваться, даже если господин признал тебя. А ещё… если опять будешь настолько фамильярным с господином, то я заставлю тебя ползать на коленях, как жука, – процедил Эриа.

– Что? – усмехнулся Кай. – Ты что-то сказал?

Блондин неожиданно развернулся, метя ногой в голову противного новичка. Однако его атака так и не достигла цели: Кай вовремя перехватил удар Эриа. Только резкий порыв воздуха слегка разметал его тёмные волосы.

Первый помощник Гринроу находился на том же уровне развития, что и Лилия. Однако маловероятно, что он имел доступ к ресурсам, которые могли позволить себе гении сильнейших семей. Выходило, что параметры Кая немного выше.

– Хмпф! – недовольно фыркнул блондин, выдёргивая ногу из захвата.

Кай разжал хватку, и они направились дальше. На этот раз их путь закончился не перед комнатой Гринроу, а у личного кабинета Эриа. Оба вошли внутрь.

– Вот, – достав откуда-то из-за стола две дощечки, протянул проводник Каю. – Господин просил передать. Будь благодарен.

Забрав оба предмета, Кай погрузился в их описание.


[Талисман Хранения]

Ранг: Земной

Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]

Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]

Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]

Информация (Очки Секты): 5000

Получить:

Да/Нет


[Талисман Хранения]

Ранг: Земной

Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]

Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]

Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]

Информация (Доступ): месячная аренда особняка среднего класса "№149"

Получить:

Да/Нет


Кай тут же выбрал вариант «Да» в обоих случаях, и в его медальон внутреннего ученика тут же перетекла энергия из талисманов. Теперь его амулет содержал новую строку об аренде, а баланс Очков Секты у парня возрос до пяти тысяч ста единиц.

– Это всё, – грубо бросил Эриа. – Можешь уходить, господин Гринроу свяжется с тобой.

И, конечно, задерживаться в такой неприятной обстановке Кай не стал. Скрыв удивление от настолько щедрого подарка, он покинул поместье личного ученика, решив отыскать особняк, арендованный для него. Заняло это совсем немного времени, так как нужный дом оказался не так уж и далеко.

Подойдя к воротам, Кай тут же увидел системные сообщения:


Дом арендован. Закрыто!

Оставшееся время аренды: 715 часов 36 минут 18 секунд…

Внимание! Зафиксирован ключ доступа.

Доступ разрешён.


Сразу после этого ворота начали самостоятельно открываться, словно приглашая Кая внутрь, чем он и воспользовался. Пройдя через них, он без проблем вошёл через парадный вход, тоже открытый благодаря влиянию медальона.

Внутри, как и было обещано на доске с информацией, оказались четыре комнаты, являвшиеся уменьшенными версиями основных тренировочных зон третьего класса. Здесь находилась комната, что собирала и сохраняла внутри внешнюю энергию, комната с регулируемым "полем страха", платформа с боевой куклой и помещение для развития контроля над энергией. И вот в последнем-то Кай вдруг заметил на полу свёрнутую бумажку.

Сильно удивившись, он поднял её, развернул и прочел:

«Если хочешь спасти ту девушку из рабства у Гринроу, приходи сегодня вечером в столичный бар «Злой Шмель»».


Глава 18. Бар.


В глубинах северной части обширной столицы, в нескольких десятках километров от территории Секты Упавшей Звезды, находился бар «Злой Шмель». И именно в нём Каю предстояла встреча с таинственным автором послания.

К счастью, после недолгих расспросов у горожан ему всё-таки смогли подсказать местонахождение бара, так как тот оказался довольно известным и при том элитным местечком.

Отыскав широкое четырёхэтажное здание с огромной вывеской, Кай понял, что, наконец добрался до цели. Солнце почти скрылось за горизонтом, и все же парень прибыл не слишком поздно. В послании просили прийти вечером, однако «вечер» – понятие растяжимое, поэтому юноша и решил прибыть пораньше. Хотя, будем честными, ему всё-таки пришлось чуток задержаться, потратив время на поиски этого места.

Находясь в лёгкой прострации от недавних событий, парень и сам не заметил, что обошёл внушительной длины очередь, наглейшим образом оказавшись у входа.

– Эй, пацан! – вдруг рявкнул кто-то, попытавшись потянуть Кая за плечо, но чуть сам не свалился. – Какого хрена? Думаешь, крутой?! Становись в очередь, или я помогу тебе!

«Чего? – повернувшись и сфокусировав взгляд, Кай увидел вереницу не менее чем из сотни людей. – Что? Этот бар так популярен?»

– Ты чё, игнорируешь меня? Я сказал, быстро свалил отсюда! Козёл!

Опустив взгляд, Кай увидел низкого пьяного мужичка под тридцать, уровня Закалки Мышц. Каю на секунду даже стало забавно: похоже, в Ривеертуне сложнее встретить самого обычного человека, чем кого-либо на ступени Закалки Тела.

Заметив ухмылку парня, мужчина воспринял её по-своему и сразу вспылил.

– Ну, держись, ты сам нарвался! – выкрикнул он.

Смотреть на нелепую попытку ударить Кай не захотел, ибо всё-таки подобная атака для него казалась ну уж очень медленной. Поэтому юноша попросту отошёл на шаг в сторону, к охраннику у входа. Вот только для всех остальных это выглядело практически как мгновенная телепортация из одной точки в другую.

Естественно, пьяный мужичок ни по кому не попал, а даже наоборот, повинуясь инерции, что потащила его вперёд, шлёпнулся на землю. Часть людей, что видели происходящее, испытывала сразу два чувства: удивление прыткостью Кая и желание посмеяться над нелепым низким мужичком.

Кай же больше не обращал внимания на происходящее, остановившись перед охранником. Тот уже собрался вышвырнуть наглого парня (благо, находился в начале Закалки Души), потому что так предписывали правила, однако вовремя заметил серебристый медальон в форме звезды и сразу передумал.

– Прошу, проходите, пожалуйста, – выпалил он. – Оплата не нужна! Ученикам Секты – вход бесплатный.

– Оу… хорошо, – на секунду удивился Кай, кивнул и зашёл.

Первый этаж бара оказался довольно-таки большим, и людей здесь было прилично. Это место больше напоминало шумные клубы в огромных мегаполисах Земли, нежели то, что ожидал увидеть Кай. Слово «бар» никак не подходило данному заведению.

– Так-с… и что теперь? – тихо пробормотал парень, осматриваясь.

Его сюда пригласили, вот только кто это сделал, он не знал. Как и не ведал, куда теперь идти…

– Извините, вас зовут Кай? – вдруг обратилась к нему невысокая полноватая женщина.

– Э-м-м… допустим.

– Тогда прошу, пойдёмте за мной, я отведу вас в отдельную комнату, где вас уже ждут.

«Так, значит, автор послания всё продумал. Вот и хорошо», – мысленно улыбнулся Кай, последовав за девушкой.

В итоге они поднялись аж на третий этаж, остановившись у одной из дверок. Тут женщина кивнула и ушла.

И только Кай собрался было постучать, как вдруг услышал:

– Входи.

«Хм. Это определённо женский голос», – промелькнуло в голове у парня, когда он открывал дверь.

Действительно, в комнате он увидел молодую девушку с короткими русыми кудрявыми волосами, бледным лицом и отчетливыми мешками под покрасневшими глазами. Кай сразу же её узнал.

Это была та внутренняя ученица, что вела Улию и остальных рабынь по особняку Гринроу.

Юноша удивлённо уставился на неё, замерев.

– Садись, я не кусаюсь, – вяло произнесла она. – Что-нибудь выпьешь?

Кай почему-то взглянул себе за спину, а потом всё же подошёл к одному из кресел у столика. Там, кстати, уже стояло несколько пустых бутылок из-под вина, а в одной из кружек ещё плескалось что-то пенистое. Среди этого бардака стояла пара плоских тарелок с закусками, которые оказались практически не тронутыми.

Повсюду разливался резкий запах алкоголя.

Усевшись в мягкое кресло, Кай вопросительно взглянул на девушку.

– Ты знал, что хоть закалка внутренних органов почти не даёт никаких характеристик, кроме стойкости, при этом она все же повышает сопротивляемость ядам – и к алкоголю в том числе? – неожиданно произнесла она, на что Кай даже не захотел отвечать. – А, кстати… я Сафа Оркей, если что.

– Это ты меня сюда позвала? – серьёзно спросил парень.

– Да, – кивнула девушка, а потом внезапно спросила: – А Улия для тебя кто?

Вопрос был дерзким, но после недавнего Кай решил научиться сдерживать свои эмоции.

– Откуда ты её знаешь?

– Думаешь, я не знаю имён рабынь Гринроу, которыми заведую? – саркастически спросила она.

– Как ты узнала про мою связь с ней? – повторил вопрос Кай.

– Эй-эй, погоди! Я что, на допросе? – возмутилась Сафа, слегка покраснев от алкоголя, что было особенно заметно на её бледном лице. – Может, хватит отвечать вопросом на вопрос? Ты мне так и не ответил: кто она для тебя?

Кай вдруг улыбнулся:

– Хех, но ты же сама отвечаешь мне вопросами… Поэтому скажи, почему я должен тебе отвечать?

– Эх… – вздохнула девушка. – Потому что я единственная, кто может помочь тебе. Хочешь знать, как я догадалась о тебе? Так ты сам себя выдал! Ты бы видел своё лицо, когда смотрел на Улию. Я знаю подобный взгляд… Тебе крупно повезло, что ты стоял к Гринроу спиной и он не понял, почему ты так настаивал на получении нескольких девушек. Он не такой, каким кажется. Гринроу отличный актёр, и он умело скрывает свой настоящий характер. В тот момент мне даже показалось, что, посмей ты показать ему свою злость, тебе бы точно несдобровать! Гринроу жестокий ублюдок, который очень не любит, когда его задевают.

Кай иронично хмыкнул, вспомнив свою "возможную" смерть, однако Сафа восприняла это иначе.

– Думаешь, я шучу?! – выкрикнула она, хлопнув по столу. – Да даже убей он тебя, ему, как личному ученику, вообще ничего бы не было! А уж в том, что он мог бы с лёгкостью убить тебя, я уверена полностью! Для него ничего не стоит оборвать чью-либо жизнь. Он даже не всех за людей считает, называя большинство насекомыми… – вдруг словно погасла Сафа. – Я слышала ваш "дружеский" разговор. Поверь, он с тобой так общался лишь из-за того, что признал твой талант. Но если Гринроу вдруг что-то не понравится, он без проблем скинет свою маску, заставив и тебя звать его господином и преклоняться, как Эриа, а может, и того хуже – попросту прибьет, как жука.

Закончив свое откровение, Сафа приложилась к кружке с пивом, за секунды ее опустошив.

– Ладно… – потерев переносицу, выдохнул Кай. – Улия… она… моя сестра… Ну а теперь ты, может, наконец расскажешь, зачем тебе вообще помогать мне? Не оставила же ты послание, чтобы просто узнать, кто для меня Улия? И как ты вообще оставила там записку?

Взглянув в фиолетовые глаза Кая, внутренняя ученица откинулась на спинку кресла и перевела взор на потолок.

– Как оставила? Да просто – именно я занималась арендой дома, чтобы потом перенести это на талисман… – лениво потягиваясь и зевая, ответила Сафа. – А зачем мне помогать… Я же сказала, что знаю подобный взгляд… – покрасневшие глаза вновь уставились на парня. – Моя младшая сестра тоже находится в рабстве у Гринроу.

– Но… к-как так? – резко удивился Кай.

– Ха-ха. Думаешь, Гринроу не всё равно, кого туда брать? К тому же он не знает о моей сестре… – печально усмехнулась девушка. – Да он бы и родную мать продал, если бы хорошую цену дали. Так что все те девушки, которых ты вчера видел, нужны ему не просто так. Слуги Гринроу долго искали их повсюду, а слова про наркотик… так это же он сам и приказал девчонок ими накачать! Нет никаких преступниц, выкупленных у властей! Он просто-напросто похитил их всех!

– Что?! – Кай испугался. Похоже, его мрачные догадки оказались правдой. – О чём ты говоришь? Зачем ему это?

– Все те девушки, в том числе Улия и моя сестра, имеют особую и редкую структуру души.

– В смысле?

– Ты когда-нибудь слышал об энергии души? – увидев кивок Кая, Сафа всё равно продолжила. – Ясно. Однако подозреваю, о подробностях тебе не известно?.. В общем, энергия души каждого человека делится на Инь и Ян. Мужское и женское начала… Обычно у мужчин больше Ян, а у женщин – Инь, и таким это соотношение и остаётся вплоть до завершения Закалки Разума, после которой уравнивается. Но существуют девушки, чьи души могут некоторое время содержать в себе огромное количество Инь, из-за чего у них нет таланта к боевым искусствам. И именно такими являются все те рабыни.

Кай изумился, но всё же спросил:

– Но это не объясняет, зачем они ему.

Девушка неожиданно поморщилась.

– Что ты знаешь о первом уровне Закалки Души? – устало спросила она.

– Уровень Открытия Акупунктурных Точек. Вроде как для прорыва нужно накопить много энергии, после чего развязать узлы души и соединить их с особыми точками на теле.

– И это все трудности? – приподняв бровь, протянула Сафа.

– Эм… нет. Насколько я знаю, открывать точки можно только по очереди, и делать это неимоверно трудно. Очень важно иметь уровень контроля энергии как можно вы… – парень вдруг оборвал себя, словно что-то осознав. – Погоди! Ты хочешь сказать, что Гринроу хочет за их счёт повысить свои шансы на успешный прорыв? Но как? Каким образом?

– А ты смекалистый, – довольно кивнула девушка. – Как и многие, Гринроу знает: чтобы иметь в будущем возможность подняться на ступень Заклинателя, нужно открыть не менее двухсот восьмидесяти точек. Он же хочет замахнуться на все триста, чего смог достичь только Мастер Секты Майо Дзю и Император. И хотя Гринроу действительно невероятно талантлив, он решил подстраховаться. Для этого он хочет использовать особую технику, которая позволит напитать его душу Ян-элементами до предела. В то же время он сейчас занимается тем, что скармливает этим девушкам духовные фрукты с большим количеством Инь. Примерно через два месяца он начнёт ритуал, в процессе которого заберёт эту огромную Инь из их душ, сбалансировав свою Ян для будущего прорыва. Таким образом его энергия души временно возрастёт практически до уровня Заклинателя, и он точно откроет все триста акупунктурных точек!

– Но… почему ты уверена, что именно он поглотит их Инь, а не они его Ян? Или дело в технике и наркотиках?

– Нет, – покрутила девушка головой. – Всё зависит от силы воли – кто подавит сознание другого, тот и получит энергию. И при этом оба человека должны быть трезвыми.

– И он не боится, что все те девушки смогут подавить его волю?

– Кай… – вдохнула внутренняя ученица. – Не недооценивай Гринроу. Я слышала, что ты смог использовать технику передвижения в "поле страха" и пересёк его за девять секунд, так ведь? Так вот, два года назад Гринроу сделал то же самое, но потратил всего две секунды, сделав рывок на первом же шаге! Пойми, этот монстр… если ему не помешать, то его ничто не остановит…

– Погоди, что?! – изумился парень. – Два года назад, но как?! Разве экзамен проходит не раз в пять лет?

– Да, так и есть. Вот только Гринроу и тут отличился. Один из старших старейшин заметил его талант ещё до вступления, поэтому провели отдельный экзамен для него одного! – выпалила Сафа. – Но ты ушёл от темы. Все девушки уже почти готовы к ритуалу, и на самом деле времени осталось не так много, как кажется. Мы должны что-то сделать!

Кай замер, приготовившись к худшему. Сдержанно спросил:

– Что будет с девушками после?

Сафа помрачнела.

– Если Гринроу высосет из них всю Инь, то оставшаяся Ян просто не сможет поддерживать целостность души. В таком случае… после ритуала они умрут…

В комнате на несколько мгновений повисла тишина.

– Ясно… – глубоко и неожиданно спокойно вздохнул Кай. – У тебя есть какой-то план?

Девушка впервые за длительное время отведала немного закусок, а потом ответила:

– Для этого я тебя сюда и пригласила. Единственное, что я могу, так это освободить девушек от особых отслеживающих меток и выпустить их из темниц. Но вот с охраной особняка я точно не справлюсь. Там одних только воинов Закалки Души пара десятков, – Сафа вдруг посмотрела на парня с мольбой. – Я… я слышала, что у тебя хорошие отношения с главным гением семьи Стеншет. Поэтому, может…

Свою фразу девушка так и не договорила, но Кай сразу понял, к чему она клонит. Тем не менее, мало кто знал об отношении к Лилии внутри семейства.

Собравшись с духом, парень ответил:

– К сожалению… – он умолк.

На лице Сафы появилась невероятная горечь, и девушка опустила голову.

Каю уже давно стало понятно, что весь этот алкоголь, красные глаза, мешки от бессонницы, бледность, развязная речь и поведение – это всего лишь тщетные попытки подавить неистовую печаль о судьбе сестры. Заглушить боль от осознания собственного бессилия, собственной беспомощности…

Как давно Сафа знает о таком положении дел? Несколько недель? Месяц или даже месяцы? Насколько бы крепкой ни была её воля, терпеть такое, должно быть, было невыносимо. А уж тем более понимая, что виновник всех бед тот, кому она невольно служит.

Хоть она и была внутренней ученицей, но, судя по уровню Закалки Спинного Мозга и возрасту, она точно находилась в аутсайдерах на экзамене пять лет назад. Не обладая силой или значимостью, она, по сути, была бессильна перед обстоятельствами.

– Но не бойся, – вдруг произнёс Кай и внезапно улыбнулся. – Кажется, у меня есть идея… Поэтому просто продолжай вести себя, как раньше, а когда придёт время, я свяжусь с тобой.

Девушка резко подняла голову. Её взгляд выражал огромную надежду, но Сафа быстро успокоилась и с милой улыбкой на устах кивнула.

– Хорошо, – поднялся Кай. – Я так понимаю, это всё, что ты могла мне сообщить?

– Да, – немного виновато произнесла Сафа, потупив взгляд.

– Ладно, тогда мы ещё встретимся, – сказал Кай, направившись к выходу. Но когда уже открыл дверь, вдруг обернулся и спросил: – Кстати, я тут подумал… – потёр подбородок Кай. – А какая фамилия у Гринроу?

– Хм, – ухмыльнулась девушка. – Хорошо хоть, ты у него лично такое не спросил… Я слышала, что он младший сын главы какой-то далёкой и незначительной знатной семьи. И это его так злит, что он практически не упоминает свою фамилию. Так-с… если я не ошибаюсь, то фамилия той семьи… Йони.


Глава 19. Дерзкий вызов.


Тревожное чувство так и не оставило Кая, когда он покинул бар. Ему стоило немалых усилий, чтобы скрыть свое изумление перед Сафой, как только он услышал, что Гринроу – младший брат Шайзана и Кияна.

Гринроу Йони.

Такое совпадение казалось фантастическим. Кто бы мог подумать, что связь Кая с этой семьёй не закончится в тот день в Кальтии?

Но почему тогда Гринроу не узнал его? Неужели ему не сообщили, что именно Кай убил его братьев? Ведь Яверт видел юношу в момент убийства Кияна.

И только когда парень более-менее успокоился, ответ пришёл сам собой: Кай попросту обогнал послание.

Всё-таки он достиг столицы в максимально короткий срок, тогда как обычные караваны преодолевают это расстояние за пять-шесть месяцев. Просто они идут более безопасным, а значит, и продолжительным путём.

И, видимо, у такой относительно мелкой семьи, как Йони, нет особых птиц, что способны преодолеть расстояние до Ривеертуна, избежав летающих монстров. В основном такие "посланники" были только у сильнейших семей.

Таким образом, Кай пришёл к выводу, что сейчас ему ничто не угрожает, однако в любой момент в столицу может прибыть послание из Кальтии, и вот тогда станет опасно. И из всего этого следует, что план по спасению Улии нужно как можно скорее претворить в жизнь.

«Значит, придётся поторопиться», – решительно кивнул Кай, направляясь по шумному ночному городу к Секте.


***

– Смотри, этот внешний ученик опять здесь ошивается, – раздражённо произнёс стражник ступени Закалки Души, что охранял вход на территорию одного из самых дорогих особняков большого класса.

– Да, я уже заметил, – тяжело вздохнул его напарник. – Как смешно, Джек. Он, наверное, думает, что хорошо спрятался, и мы его не видим. Сколько он уже здесь?

– Вроде как третий день, если я не ошибаюсь, – слегка помедлив, ответил Джек. – Слушай, он мне надоел. Может, стоит навалять ему, чтобы забыл сюда дорогу? Что ему вообще надо? Может, это шпион какой? Жаль, госпожа не дала распоряжений…

– Дала, – напугав стражников неожиданностью, раздался низкий и грубый голос. Позади них возник высокий лысый мужчина, достигший последнего уровня Закалки Души. – Госпоже тоже не нравится, что за её домом кто-то наблюдает так долго и при этом до нелепого плохо скрываясь. Так что можете побить его немножко, а затем притащите в кабинет госпожи, она хочет у него что-то спросить.

Стражники переглянулись, и на их лицах появились хищные улыбки.

– Сделаем в лучшем виде, босс, – разминая шею и кулаки, ответил Джек.

Словить парня оказалось гораздо проще, чем они думали. Конечно, тот был всего лишь на уровне Закалки Мышц, но стражники всё же никак не ожидали, что он просто прикинется случайным прохожим вместо того, чтобы убегать.

«Во дурак!» – подумали они, обрушивая выверенные, но болезненные удары на скрючившегося у их ног жалкого человека.

Через пару минут они остановились и, легко подняв избитого парня, что оказался довольно высоким, потащили его к особняку. Раз госпожа хочет с ним поговорить, то так и будет. Не им, слугам, обсуждать её решения…

В широком классическом кабинете удобно расположилась высокая девушка с длинными белоснежными волосами, что отлично сочеталась с её экзотической тёмно-бронзовой кожей. По итогам прошлогодних состязаний между фракциями она оказалась второй среди молодых личных учеников, уступив лишь Гринроу. Звали её Джавейл Алкис.

Только что к ней прибыла стража, которая по её приказу притащила надоедливого разведчика. Прямо перед девушкой на пол бросили побитого парня, какого-то высокого юнца с неестественно-детским лицом.

– Ну и кто ты? – бархатным, но надменным голоском спросила Джавейл. – Зачем наблюдаешь за моим домом уже третий день? Кто тебя послал? И запомни, если твои ответы мне не понравится, то избиением ты не отделаешься!

– Я друг, – неожиданно легко ответил избитый, продолжая лежать на полу. А потом он внезапно поднял голову и улыбнулся.

И встал.

Девушка нахмурилась, резко выпустив свою ауру последнего уровня Закалки Разума.

– Оставайся на полу, – высокомерно приказала она, пытаясь подавить мальчишку.

Однако мгновенье спустя все в комнате оказались крайне удивлены, осознав, что парню вообще плевать на давление, да и он уже встал.

Оба стражника бросились вперёд, чтобы повалить наглеца обратно, но госпожа остановила их:

– Погодите.

В её глазах промелькнул странный блеск. Этот слабый на вид юноша вызвал у нее интерес.

– Я друг… и хочу поговорить, – улыбнулся парень, словно его и не избивали некоторое время назад, – наедине.

– Госпожа Джавейл, я думаю, не стоит сдерживаться и позволять этому отребью стоять перед вами, – сказал находившийся рядом с девушкой лысый мужчина, коего звали Лукас.

Ученица резко перевела на него взгляд.

– Ты считаешь, что я сдерживаюсь? – гневно спросила она.

В её глазах блеснули злобные искорки. И это не было игрой слов, там действительно мелькали искры, порождённые неосознанным проявлением законов огня Джавейл.

– Не… нет, ни в коем случае! – слегка испуганно ответил мужчина.

Хотя он и был на целую ступень выше, чем госпожа, из-за чего мог не бояться её, но всё же воин совсем не желал распылять эту, в прямом смысле, пламенную красотку. Нападать в ответ он, конечно, не отважится, и тогда госпожа может даже часть особняка сжечь. И вот в этом случае её учитель, что поручил Лукасу приглядывать за вспыльчивой ученицей, накажет именно его, а никак не Джавейл.

– Госпожа, прошу прощения, – тут же поклонился Лукас, не желавший допускать плохого развития событий. – Я подразумевал лишь, что в вашем распоряжении есть способы куда более могущественные, чем одна лишь аура, – поспешил оправдаться он.

– Хм, – девушка властным движением руки откинула распущенные волосы за плечо, – пускай… Сделаем вид, что я тебе поверила, – слегка успокоившись, она перевела взгляд обратно на юношу. – Итак, что же мы имеем? Внешний ученик, слабак, что непонятным образом всё ещё стоит на ногах после избиения и давления мой ауры, хочет поговорить со мной наедине. Я ничего не упускаю? Назови мне хоть одну причину, почему я должна согласиться на твою просьбу, вместо того чтобы отдать Лукасу приказ пытать тебя и получить информацию?

Раздражающая ухмылка так и не сошла с лица парня даже после столь серьёзных слов.

– Ежегодные соревнования личных учеников. Я думаю, ты хочешь знать тайные слабости своих врагов? – подчеркнул он последнее слово.

– Мы уже перешли на «ты»? – наклонив голову, спросила девушка – и сделала пару плавных шагов вперёд. Последовавшее удивило не только стражу и Лукаса, но и побитого юношу: Джавейл нежно прислонила ладонь к щеке парня. – Ну ладно… Давай-ка я поверю тебе. Твои слова действительно интересны, хотя они и звучат из уст неизвестно кого. Будто обычные глупости… Хорошо, я дам тебе шанс объясниться. Но если ты меня расстроишь… – наигранная грусть вдруг сменилась легкой ухмылкой. По комнате пронёсся шипящий звук, а вскоре разошёлся и противный запах. Из-под ладони пошёл дымок. Левая щека юноши начала чернеть под воздействием огненной силы. Спустя пару секунд она удивлённо убрала руку. – Ого! Какой стойкий. Даже бровью не повёл! Ну что ж, я думаю, ты понял, что злить меня не стоит. Но и доброй я тоже могу быть. Изредка. Так, а теперь все вы вон, выходите!

Пара растерянных стражников замерла в нерешительности, а Лукас уже направлялся к двери. Ибо, в отличие от этих двоих, лысый мужчина уже давно был знаком со странным поведением своей госпожи, оттого и оказался готов к такому повороту.

– Вы глухие?! – вскрикнула Джавейл, заметив пару истуканов. – Я сказала, вон!

К счастью, стражники не успели что-либо возразить, так как Лукас просто потащил их за собой. Троица покинула кабинет. Остались только избитый и обожжённый парень – и владелица золотого медальона.

– Ну, ты будешь говорить, или как? – села девушка в кресло, закинув ногу на ногу.

– Да, – кивнул парень. – Но сначала спрошу: нас точно не услышат?

– Нет, – нахмурилась девушка. Ей начинало надоедать. Близился момент, когда Джавейл могла решить, что эта игрушка скучна. – Кабинет окружен звукоизолирующим массивом, так что можешь говорить, не боясь никого… Разве что только меня, – мило улыбнулась личная ученица.

– Хорошо, – наконец расслабился парень, и его лицо стало меняться, буквально за пару секунд превратившись в другое.

Теперь перед Джавейл стоял взрослый парень с резкими, но привлекательными чертами лица. От детского обличия не осталось и следа. Однако не это удивило девушку. Ожог, которым она наградила парня, начал прямо на глазах исцеляться, вскоре и вовсе пропав.

Из-за всего этого Джавейл не сразу обратила внимание, что парень уселся в соседнее кресло, достав из Пространственного Кольца серебристый амулет внутреннего ученика. Он не спешил его надевать, а просто вертел в ладони.

Но при этом у него на шее висел другой медальон – бронзовый, оттого юношу и приняли за внешнего ученика. Но суть крылась не в том, что амулет был очень похож внешне, а в том, что его внутренняя структура была идеально скопирована с оригинального. Он даже выдавал поддельное имя и статус.

Абсолютная память и энергетическое зрение позволили Каю сделать дополнительный амулет для своих планов, хотя в итоге и возникла одна проблемка. Он не умел, как делают это настоящие ремесленники, закреплять свой "рисунок" в энергетическом пространстве предмета. То есть ему постоянно приходилось пересоздавать символы в амулете, так как те попросту расплывались через несколько часов после сотворения. Кстати, то же самое было и с поддельным клинком преступного рода Келай, когда парень вёл диалог с Севером…

– А теперь давай представлюсь. Я Кай Арнхард. И… как там говорят? Враг моего врага – мой друг? Я пришёл поговорить о том, как ты можешь повысить свои шансы на соревнованиях против Гринроу.

Быстро оправившись от накатившего удивления, девушка на мгновенье разозлилась, услышав столь ненавистное ей имя. Подумать только, ещё каких-то два года назад она была звездой всей молодой части Секты, как вдруг появился этот клятый Гринроу, что втоптал её гордость в грязь на прошлых соревнованиях! Как же ей хотелось придушить его, а затем сжечь…

Уняв свой гнев, Джавейл взглянула на Кая. Слова парня почему-то не казались ей шуткой, и девушка не спешила заканчивать разговор.

– Мне вот непонятно: ты глупец или… безумец? Каким-то образом подделать амулет, из-за чего тебя могут изгнать или даже убить, а потом заявиться ко мне, прекрасно понимая, что мне о тебе уже известно. Я говорю о том, что ты новый пес мерзкого разноглазого мальчишки! Или как?

– А-ха-ха, – засмеялся Кай. – Может, и безумец, но ровно настолько, насколько безумен сам этот мир. А что же касается глупца, то все мы в какой-то мере глупы… – без какой-либо опаски, расслабленно, ответил парень. – Только что ты увидела медальон-подделку, а значит, теперь у тебя появился рычаг давления на меня. Я стал зависим от тебя, и это означает, что ты можешь доверять моим словам. А если конкретно, то я о том, что Гринроу для меня такой же враг, как и для тебя.

– Хм, – ухмыльнулась Джавейл. – Какие рассудительные слова от такого молодого парня. Но, кажется, ты кое о чём забыл. Ты и без того сейчас в моей власти, так что подобные мелочи я считаю лишними. А если тебе плевать на свою жизнь… – намекнула девушка.

– Эм… мне кажется это ты кое о чём забыла… Такая угроза прокатила бы, будь я действительно внешним учеником. Но, так или иначе, я всё ещё приближённый Гринроу. Ты думаешь, что я не обезопасил свой поход сюда заранее?

– Ладно. Допустим, – интерес девушки к этому парню вновь возрос. – Но для начала скажи, зачем ты следил за моим домом?

Наклонившись слегка вперёд и изогнув бровь, Кай казался удивлённым таким вопросом.

– А как бы я тогда сюда попал? Вряд ли бы ты пустила к себе помощника Гринроу или случайного прохожего. Вот и пришлось выкручиваться и притворяться внешним учеником, чтобы ты не подумала, будто я из какой-то фракции.

– А. Ну да… – кивнув, слегка растеряла спесь Джавейл. – Хорошо. Раз я сказала, что позволю тебе объясниться, то говори. Мне очень интересно, что же ты скажешь про Гринроу, – обворожительным движением она вновь перекинула ногу на ногу, продемонстрировав полуобнаженные бедра.

И Кай стал рассказывать ей, как ухудшить результаты Гринроу на предстоящих состязаниях, а также о своих требованиях…


***

Прошла неделя. Всё это время Кай ответственно исполнял различные поручения Гринроу в качестве члена его фракции, отлично отыгрывая роль верного соратника, из-за чего даже не было возможности нормально потренироваться. Однако уже скоро должен был пробить час X…

Сегодня Гринроу решил посетить Пагоду Сокровищ, где намеревался купить нечто важное. Но просто послать того же Эриа или других слуг он не мог, так как нужная ему вещь находилась в последней, третьей секции, что была закрыта даже для внутренних учеников секты.

Кроме того, у Гринроу было запланировано ещё одно дело, так что прямо сейчас за ним следовали Кай и Эриа. Проходя сквозь толпу ошивающихся около башни внешних учеников, которые благоговейно расступались, как только видели золотой амулет и известную, благодаря слухам, пару разноцветных глаз, троица почти добралась до Пагоды Сокровищ.

Однако практически у самого входа им пришлось остановиться. Перекрыв дорогу, перед ними встали два знакомых Каю человека.

Лилия Вейтил Стеншет и Стефан Вейтил Стеншет.

– Гринроу Йони, – обратилась к парню блондинка, с шеи которой свисал уже золотой медальон. – По правилам Секты Упавшей Звезды, как личная ученица, я вызываю тебя на поединок чести!

Когда Лилия заговорила, Кай, стоящий слева от Гринроу, успел заметить на мгновенье промелькнувшую гримасу гнева на лице "господина". Но причина этого крылась не в вызове девушки, а в её обращении: личному ученику почему-то крайне не нравилось слышать свою фамилию.

– И какова же причина столь дерзкого вызова? – надменно взглянув на девушку, парень скрестил руки на груди.

– Он, – Лилия резко указала пальцем на Кая. – Я не могу так просто оставить то, что ты переманил на свою сторону моего последователя!

Повернувшись, Гринроу вопрошающе взглянул на Кая, на что тот лишь растерянно пожал плечами. В итоге личный ученик повернулся обратно к блондинке.

– Немного натянуто, не находишь? – слегка склонил голову Гринроу. – Он даже не Стеншет.

– Так, значит, ты отказываешься? Струсил? – проигнорировала Лилия его последние слова.

– Эх… – устало вздохнув, поморщился парень. – Нет. Раз ты так желаешь, то я покажу, где твоё место! Говори условия.

Лилия улыбнулась.

– Публично. Завтра, сразу после захода солнца на центральной арене! – громко произнесла она, после чего развернулась и горделиво пошла прочь вместе со Стефаном.

Как только девушка отошла достаточно далеко, к Гринроу обратился Эриа, который теперь только и делал, что кидал гневные взгляды на Кая.

– Господин, что прикажете делать?

– Тебя, Эриа, я попрошу завтра остаться в моем особняке, – поняв намёк подчинённого, ответил личный ученик.

– Я думаю, мне тоже стоит остаться там? – спросил Кай.

– Нет, – ошарашил парня Гринроу. – Лучше будет, если ты пойдёшь со мной на арену.

– Ты уверен? – постарался спросить юноша без малейшего намёка на заинтересованность.

– Да, Кай, – похлопал личный ученик его по плечу, – уверен.

После этого они наконец продолжили свой путь, пока Кай раздумывал над словами Гринроу. И, вспоминая его безапелляционный тон, парень понимал, что личный ученик точно не изменит своего решения.

«Чёрт! Чёрт! Чёрт! – мысленно злился Кай. – Он же должен понимать, что завтра на поединок соберётся смотреть чуть ли не вся Секта, и защита его особняка ослабнет. Собрать всю фракцию за такой короткий промежуток времени просто невозможно, да и бессмысленно делать это, так как обилие охраны возле дома заставит многих подозревать, что Гринроу что-то тщательно скрывает. Поэтому остаётся направить только сильнейших бойцов в особняк. А так как почти все воины второго и третьего уровней Закалки Души сейчас находятся в Диких Землях по его же приказу, то выбор невелик. Тогда почему же он не захотел оставить меня там вместе с Эриа?!.. Чёрт! Вряд ли он не догадался. Не доверяет? Гадство! Я так старался всю эту неделю втереться в доверие… Жаль, видимо, прошло слишком мало времени. Однако я не мог ждать больше. Со дня на день может прийти послание из Кальтии… Зараза! Придётся импровизировать. План никак нельзя отменять! Второй попытки не будет. Зато теперь нужно придумать, как же попасть в особняк, дабы иметь возможность ударить изнутри… Чёрт!..»


Глава 20. Спасение.


Центральная арена Секты Упавшей Звезды была переполнена. Слух о поединке двух личных учеников словно пожар разошёлся по территории секты, и крупнейшее место для официальных дуэлей оказалось полностью забито людьми. Практически не было таких учеников, которые не хотели бы взглянуть за битвой хотя бы одним глазком.

Конечно, не все, но определённая часть людей явно намеревалась почерпнуть из этого поединка максимум полезной информации, дабы в будущем применить в своей практике. Большинство же зрителей пришло сюда ради развлечения или даже чтобы просто сделать ставки, в которых, естественно, лидировал Гринроу.

К моменту, когда небесное светило начало неумолимо падать за горизонт, все места оказались заняты. И, конечно же, большинством зрителей оказались внешние ученики, коих насчитывалось аж до десятка тысяч во всей Секте!

И пока люди ожидали начала битвы, в одном из внутренних помещений арены о чём-то размышлял Гринроу.

– Что-то случилось? – спросил подошедший Кай, заметив хмурое выражение лица разноглазого парня.

Личный ученик медленно повернул голову, уставился на Кая и, помолчав, ответил:

– Да нет, всё нормально. Просто предчувствие какое-то нехорошее… – поднялся с кресла Гринроу. – Ладно, неважно. Кажется, уже пора, – кивнул гений и направился ко второму выходу. – Можешь идти на трибуну.

– Хорошо, – ответил Кай, зашагав к другому проходу.

Вскоре оба участника ступили на песок арены, и трибуны сразу же взорвались овациями. Солнце наконец зашло, и округу освещали особые кристаллы.

Гринроу окинул взглядом зрителей, улыбчиво махая всем, а затем задержал взгляд на Кае, что расположился в первом ряду. Вслед за этим внимание парня сосредоточилось на противнице.

Лилия, облаченная в полностью восстановленный белоснежный доспех, стояла в сотне метров от Гринроу. Девушка уже сжимала клинок, готовая в любой момент начать бой.

Глава сильнейшей фракции, наоборот, был расслаблен и даже не вооружён. Его тело прикрывало лишь простое одеяние чёрного цвета. Гринроу высокомерно глядел на Лилию, ожидая знака к началу. Всё-таки для боя подобных персон обязательно выделялся судья ступени Заклинателя, который был одним их младших старейшин. Что же касалось остальных, то больше никто из старейшин, младших или старших, не желал присутствовать здесь. Для них такой поединок был не более чем детским лепетом. Бессмысленная трата времени…

Взгляды личных учеников скрестились, и судья дал команду. Бой начался.

– Почему ты не нападаешь? – удивлённо спросил Гринроу.

– Доставай оружие! – выкрикнула Лилия.

«Этот Кай!.. И надо было мне согласиться на такое! – размышляла Лилия. – Что значит "тяни бой как можно дольше"?! Мне что, теперь, как дуре, скакать по арене, убегая от этого разноглазого? А-а-а, в бездну всё это! Не настолько я и слаба! Мы ещё посмотрим, кто от кого тут будет бегать!..»

– Хе-хе. Нет, не хочу, – нагло ухмыльнулся парень. – Я и так справлюсь, так что давай, нападай!

– Смотри не пожалей об этом, – спокойно прошептала блондинка, а затем бросилась вперёд.


***

По тёмному кабинету расхаживал Эриа. Будучи полностью преданным господину, он не мог не волноваться о нём, даже осознавая, что у наглой девицы нет и шанса против Гринроу.

– Интересно, как долго она сможет продержаться? – пробормотал блондин. – Ладно, глупо тратить время на домыслы. Ей не выстоять, вот и всё. А мне лучше пойти помедитировать.

Но как только парень направился к выходу, в дверь постучали.

– Господин Эриа, пришло важное послание, – послышался женский голос из коридора.

Открыв дверь, он увидел горничную, что держала в руках конверт.

– Вот, – протянула она, – это доставили слуги господина Гринроу из почтового отделения Секты.

Эриа взял послание.

– Можешь идти, – кивнул он, перевернув конверт.

Там стоял герб семьи Йони, пометка, что письмо из Кальтии, и несколько слов:

«Доставить лично в руки Гринроу Йони, младшему сыну Яверта Йони».

– Хм, – усмехнулся блондин. Господин уже давно отдал ему приказ проверять все письма от своей семьи и фильтровать малозначимые, которых приходило подавляющее большинство. Так что и сейчас парень поступил точно так же.

Шагая к комнате с массивом сбора внешней энергии, блондин вскрыл конверт и принялся читать письмо. Спустя несколько строчек шаг парня сбился, и Эриа чуть не потерял равновесие.

В послании указывалось, что оба старших брата господина были жестоко убиты! А преступником оказался высокий темноволосый юноша по имени Кай Арнхард! Кроме того, в послании рассказывалось о множестве других преступлений парня, в числе которых было убийство слуг и атака на квартал семьи.

Лицо Эриа исказилось от дикой злости. Пальцы невольно сжались, смяв бумагу.

– Я так и знал, – процедил блондин. – Что-то с этим ублюдком было точно не так! Я должен доложить об этом господину, обязательно должен!

Парень сложил письмо и направился к выходу из особняка. Господин должен узнать эту информацию как можно скорее, и уж тогда-то мерзкий новичок абсолютно точно отправится в ад!

– Господин Эриа, вы куда? – спросил удивлённый стражник, сразу же активировав массив открытия врат, как только увидел злобный взгляд блондина.

– Мне нужно на центральную арену, оставайтесь тут и продолжайте охранять особняк! – приказал парень, а затем покинул дом.

Растерявшись от такой резкости, охранник опомнился только тогда, когда блондин уже исчез из поля зрения.

– Фух… – вздохнул он. – И что это с ним сегодня? Неужели так сильно захотелось посмотреть на бой господина?

– Может быть… – зачем-то пробормотал напарник.

Пожав плечами, мужчина вернулся к службе.

Ему, как и многим другим, нравилось здесь работать. В отличие от фракции "неприкосновенных", в рядах которой он недавно состоял, личные ученики платили значительно больше. И когда на прошлогодних состязаниях личных учеников Гринроу заявил о себе как о новой молодой звезде Секты, люди сами потянулись к нему.

Вообще, фракции, по сути, являлись отдельными организациями внутри одной большой. Вокруг личных учеников всегда собиралось множество людей, которые хотели угодить гениям. Поэтому ни капли не странно, что те, в свою очередь, использовали своё окружение как слуг.

Вот только и сами подчинённые были заинтересованы в выгоде. Конечно, находились идейные, такие, как Эриа, что слепо подчинялись, однако большинство хотело настоящих, материальных благ. Поэтому все члены фракции получали оплату Очками Секты в зависимости от их роли и силы. Всё же в основном личным ученикам требовались именно сильные или просто очень перспективные внутренние ученики, и обычно для двух дел: добычи редких ресурсов в Диких Землях и участия в ежегодных состязаниях.

А помимо всего прочего, самые приближённые и полезные члены фракции имели шанс получить нечто (не считая техник) с последних трёх этажей Пагоды Сокровищ. Ради чего многие старались выслужиться.

И, конечно же, на всё это требовалось просто колоссальное количество Очков Секты, которые имелись не у всех личных учеников, что и создавало разницу в силах фракций. Например, Гринроу смог привлечь к себе множество учеников-алхимиков и добытчиков, наладил вылазки на Дикие Земли и высококачественное производство препаратов, делая поставки в Пагоду и в личные магазины. А сотворить всё это ему помог шестизначный стартовый капитал, полученный в виде награды за первое место среди молодых личных учеников.

Другие, как, например, Джавейл Алкис, в основном полагались на ресурсы и членов собственных семей, но и, конечно же, не забывали про наращивание влияния внутри самой Секты.

Зачем им всё это требовалось?

Ответ один: ради достижения новых вершин!

Они желали стать настоящими мастерами боевых искусств, и для этого было необходимо просто колоссальное количество ресурсов. А в одиночку их попросту никто бы не смог добыть даже за несколько десятилетий! Поэтому требовалось множество подчинённых, готовых за плату добывать ресурсы для господ.

И вот после всего этого личным ученикам предстояло перейти на новый уровень.

Все в Секте знали, что, достигнув Закалки Души, ты гарантированно станешь внутренним учеником, если ранее был внешним. Но если ученик сможет пересечь практически непреодолимую пропасть и всё-таки прорваться на ступень Заклинателя, то ему обязательно светит пост младшего старейшины. И, конечно же, у личных учеников с их фракциями было больше всего шансов на это.

Дальше игра переходила в другую плоскость.

Становясь Заклинателями, они теряли статус личных учеников и опеку бывших учителей. В основном после такого их фракции также уменьшались, сокращаясь до небольшого круга наиболее приближённых союзников. Им предстояла конкуренция уже с другими бывшими личными учениками того старейшины, что раньше их обучал. А велась эта конкуренция только ради того, чтобы стать следующим старшим старейшиной, для чего требовалось достигнуть конца ступени Заклинателя.

Причиной того, что, став младшими старейшинами, бывшие личные ученики теряли часть фракции, заключалась в том, что она им становилась больше не нужна. Ведь те ресурсы, которые требовались Заклинателям для дальнейшего развития, уже не могли быть добыты слабенькими смертными или куплены в Пагоде Сокровищ. Нужда в Очках Секты практически полностью отпадала. Из-за чего мастерам приходилось самостоятельно путешествовать по империи, бродить по диким территориям и древним руинам в поисках ресурсов пикового качества Серебряного уровня.

Однако, став младшими старейшинами, бывшие личные ученики получали возможность привлечь на свою сторону других Заклинателей, которые в прошлом не были обладателями золотого медальона, а значит, практически не имели шансов на становление старшим старейшиной. Всего же в Секте Упавшей Звезды числилось почти три сотни мастеров-Заклинателей, как минимум половина которых навечно застряла в начале ступени.

Собственно, всё сводилось к тому, что старшие старейшины с некоторой периодичностью набирали себе по одному личному ученику, который в итоге либо становился Заклинателем, либо (если не хватало таланта) вновь становился внутренним учеником. Таким образом, тринадцать правящих старейшин, которые являлись Заклинателями конца ступени, за свою шестисотлетнюю жизнь воспитывали до десятка личных учеников, один из которых (наилучший!) должен был занять этот пост после их смерти…

Задумавшийся стражник заметил впереди фигуру. Подобравшись, он понял, что это Эриа.

– Господин, вы всё же решили остаться? – спросил второй охранник.

Первый страж как-то подозрительно уставился на блондина: ему казалось, что что-то здесь не так.

Эриа молчаливо уставился на задавшего вопрос мужчину, а затем кивнул на врата, намекая, чтобы их открыли. Тот быстро выполнил указание. Ворота стали открываться.

И тут первый стражник наконец понял, что именно его так встревожило, а именно: разве господин Эриа был таким высоким? Он потянулся к артефакту, что отвечал за закрытие-открытие врат.

К сожалению, его попытка предпринять что-либо полностью провалилась.

Моментально потеряв сознание, оба стражника осели на землю.

– Не медли, – произнёс появившийся будто из ниоткуда Лукас, который и вырубил эту пару воинов первого уровня Закалки Души. – Скрывающий артефакт долго не продержится.

Кай кивнул. Поддельное лицо Эриа стало искажаться и изменяться, а парик парень стянул и бросил на землю. Он ему больше не понадобится.

Весь этот театр требовался лишь для того, чтобы стражники открыли врата, так как иначе план провалился бы. Кай знал, что каждый особняк имеет свой собственный массив, который подсоединяется к центральному массиву Секты. И, таким образом, человек, арендующий особняк, может настроить через свой амулет список людей, которым позволено входить на его территорию. В случае несанкционированного проникновения массив отправит сигнал тревоги, а центральный передаст эту информацию владельцу особняка на его медальон.

Конечно, Кай был среди тех, кто имел возможность находиться на территории поместья. Однако перед ним стояла и другая проблема: необходимость преодолеть ворота. Ведь юноша знал, что фактически весь особняк окружал ещё один массив, который также мог поднять тревогу, если кто-то пересечёт границу усадьбы не через открытые ворота. Открыть же их мог только сам Гринроу, а также выбранные им люди, среди которых в основном были лишь стражники. Кай такой чести ещё не удостоился…

Вот и пришлось вводить в заблуждение стражников, притворяясь блондином.

Теперь осталось сделать лишь одну вещь: вывести из строя массив особняка, дабы тот больше не мог поднять тревогу.

Остановившись в пяти шагах от врат, юноша взглянул себе под ноги. С помощью энергетического зрения он увидел там, в нескольких метрах под землёй, скопление витиеватых узоров энергии.

Это и был предмет-носитель, поддерживающий как сам массив особняка, так и связь с центральным. Для удобства Кай направил руку на подземный артефакт. Сейчас он намеревался воспользоваться возможностью контролировать внешнюю энергию, чтобы разорвать энергетические связи массива. Однако несколько метров земли представляли собой серьёзное препятствие для уникальной способности парня.

Максимально сконцентрировавшись, буквально сжав всё своё сознание до одной точки, Кай выпустил и стал продавливать воображаемый импульс воли, желая получить контроль над столь отдалённой энергией. Менее чем через минуту из его носа и глаз брызнула кровь, а сам парень пошатнулся, но не упал. Закалка воли и духа пошла ему на пользу.

Несколько секунд спустя, тяжело дыша и утирая кровь, Кай устало сказал:

– Готово… теперь массив больше не действует…

– Уверен? – подозрительно спросил Лукас.

– Д-да… можешь входить…

Лысый помощник Джавейл еще сомневался, однако ощущения твердили ему, что окружающая дом энергия пропала. Нерешительно шагнув на территорию Гринроу, мужчина ожидал в любой момент увидеть системное сообщение о нарушении границ чужого дома, а также получить на медальон нестираемую метку.

Однако ничего подобного не произошло. Массив действительно оказался разрушен.

Лукас осознал, что парень-то не врёт, и удивлённо уставился на него.

– Подумать только… существует техника, что может разрушить массив, – ошарашенно выдохнул он. Именно о такой технике и наврал им Кай. – Ладно, тогда можем начинать.

С этими словами мужчина достал из Пространственного Кольца небольшой стеклянный шарик и раздавил его. Тут же другие участники плана получили уведомление о начале операции. Десятки бойцов ступени Закалки Души из фракции Джавейл Алкис устремились на территорию особняка Гринроу, перепрыгивая через стены.

Массив тревоги больше не работал.

– Внимание, я отключаю скрывающий артефакт. Сейчас мы станем видны, – предупредил лысый мужчина.

Редкий и крайне дорогой системный предмет высокого качества Серебряного ранга своим действием походил на Поле Искажённого Восприятия, однако на самом деле работал по иным принципам. Он в действительности делал невидимыми и даже неслышимыми людей в радиусе своего действия, а не просто внушал "невидимость" объекта.

Завязался бой. Стычки происходили как во дворе особняка, так и в самом здании. Но, к сожалению для Гринроу, его основные силы сейчас находились отнюдь не в Секте и даже не в столице.

Буквально через несколько минут всё оказалось кончено. Среди находившихся внутри членов фракции Гринроу живых не осталось.

Попав внутрь, уже на втором этаже Кай и Лукас встретили нескольких подчинённых лысого, а также Сафу, о которой заранее предупредили бойцов Джавейл.

– Кай! – со слезами радости на глазах бросилась она к бледному парню. – Я невероятно тебе благодарна! Я даже не могу представить, как мне отплатить тебе!

– Где моя сестра, и что с остальными девушками? – сразу спросил юноша.

– Она убрала с них метки, а теперь наши люди выводят их через запасной ход из поместья, – ответил подчинённый Лукаса. – Мы использовали одноразовые пропуски, которые помогут провести девушек через врата, а потом они покинут территорию Секты. Ах да, тот парень… Стефан. Он тоже там… Ага, вон они, кстати, – указал мужчина.

Взглянув в окно, Кай увидел вереницу из десятков девушек и сопровождающих их людей Джавейл. Здоровяк Стефан обнаружился сразу же. Поддерживая всё ещё находящуюся под воздействием наркотиков Улию, он вёл ее к выходу.

– Как ты видишь, наша часть сделки выполнена, – произнёс Лукас. – Теперь твоя очередь.

– Ты ошибаешься, – не отрываясь от окна, ответил Кай. – Девушки ещё не за пределами Секты. Но я верю вам, так что не бойся, я выполню, что обещал. Но сначала спрошу, – повернулся он обратно к Сафе. – Что ты теперь будешь делать?

Не задумываясь, девушка ответила:

– Я уже давно решила, что, как только освобожу сестру, покину Секту и выброшу медальон. Я не аристократка, так что в столице меня ничего не держит. Да и мой талант не настолько хорош, чтобы горевать из-за ухода. Поэтому вот так…

– Хорошо, это разумное решение, – кивнул Кай. – Удачи вам. И спасибо… Пойдём, – обратился он уже к Лукасу и его людям.

Теперь они направились к одному из важнейших мест в особняке.

– Кстати, а где остальные ваши бойцы? Неужели уже ушли? – спросил парень.

– Нет, они оставляют сюрприз от госпожи, – широко улыбаясь, ответил лысый. А когда они дошли, сказал: – Ну давай, удиви меня ещё раз!

Кай лишь кинул на него чуть насмешливый взгляд, но ничего не произнёс.

Сейчас перед ним находилась широкая, толстенная системная дверь, что отделяла их от того места, в котором Гринроу хранил важную алхимию. Да, это была та самая комната, куда личный ученик совсем недавно водил Кая. Там, за этой дверью, находилось помещение, в котором работал особый массив, позволявший дорогим пилюлям и зельям сохраняться как можно дольше, так как обычные Пространственные Кольца тут совсем не годились. И, по идее, открыть эту дверь мог только владелец особняка своим амулетом. А точнее, особым узором из нитей энергии, выступающим в роли пароля, который посылал медальон.

И, конечно же, Кай не мог не запомнить его ещё тогда.

Приложив руку к холодной металлической двери, парень выпустил абсолютно такую же, как и Гринроу неделю назад, вязь энергии. Мгновенье спустя дверь стала издавать постукивающие звуки, означавшие успех.

Через десяток секунд проход открылся. Войдя внутрь, Лукас аж присвистнул от удивления.

– Ну ничего себе! – выпалил он. – Вот это у него коллекция! Что ж, спасибо тебе, Гринроу, – гаденько усмехнулся лысый мужчина, – госпожа будет рада такому подарку!

Собрав всю алхимию в специальную шкатулку, а затем отправив её в Пространственное Кольцо, Лукас скомандовал отступление. Уже на выходе мужчина спросил:

– Кстати, а ты сам что будешь делать? Не хочешь к нам? – взглянул он на Кая. – Госпожа Джавейл высоко тебя оценила уже после первой встречи!

– Я не могу, – произнёс юноша, после чего направился к трупу темноволосого парня с похожей на свою комплекцией тела.

– Эй, ты что делаешь? – удивился Лукас. – И что значит – не можешь?

Кай снял со своей шеи серебристый медальон внутреннего ученика и нацепил на мертвеца, взамен забрав его медальон.

– Ещё задумывая этот план, я сразу понимал… – прервался парень, используя энергию меча, чтобы изуродовать до неузнаваемости лицо убитого. Затем он повернулся обратно к Лукасу и пристально взглянул тому в глаза. – Я понимал, что сегодня вечером Кай Арнхард должен умереть…


***

Лилия держалась из последних сил.

«Глупо! Как же глупо! – ругала она саму себя. – Опять я недооценила противника!.. Монстр, это просто монстр! Не помог даже закон Ветра, который я недавно освоила! Как он может быть настолько силён?!»

– Ну что, ты сдаёшься? – усмехнулся абсолютно невредимый Гринроу, который за весь бой даже оружие не использовал.

Девушка же, наоборот, выглядела изрядно побитой.

Её белоснежный доспех вновь оказался повреждён, получив множество глубоких отметин и вмятин. Лишь то, что парень, вероятнее всего, так и не сражался всерьёз, позволило Лилии продержаться столь долго… Да и вообще продержаться в принципе!

«Прости, Кай…»

– С-сдаюсь… – вздохнула она.

Трибуны молчали. Уже с первых минут зрители поняли, что у девушки нет ни шанса против Гринроу, поэтому некоторые даже жалели Лилию. А из-за того, что подобный исход был ожидаем, бурной реакции от публики не последовало.

Услышав, как судья объявляет его победителем, Гринроу направился к одному из выходов для участников, когда внезапно увидел, как оттуда выбегает Эриа.

– Что произошло? – нахмурился личный ученик, который помнил, что отдал четкий приказ оставаться в особняке.

– Го-господин! – взволнованно начал блондин. – Только что в особняк прибыло очень!.. очень важное письмо от вашей семьи! – протянул он послание.

– Хм! – гневно хмыкнул Гринроу, вырвав послание из рук слуги. – Ну давай, посмотрим, что же заставило тебя нарушить мой приказ…

Пробежавшись взглядом по строчкам, Гринроу начал злиться. Но не от содержания, а от кое-чего другого.

– Идиот, ты издеваешься надо мной? – парень впился взглядом в Эриа. – Ты не смог понять, что это не почерк моего отца? Да даже эта печать рода Йони, хоть и похожа, но всё равно подделка!

Услышав слова господина, Эриа оказался шокирован, и с каждой новой секундой ему всё сильнее хотелось провалиться под землю. Блондин понурил голову и сжался, даже не зная, что ответить.

Гринроу перевёл взгляд на трибуны, и то, что он там увидел, разгневало его ещё больше. Кая не было на месте, а ведь парень не мог уйти так быстро со своего места после боя.

Личный ученик даже не догадывался, что когда внимание всей арены было сконцентрировано на поединке, даже бойцы Закалки Души не могли заметить Кая, использовавшего Поле Искажённого Восприятия на максимум. То же самое касалось и отвлечённого противницей Гринроу.

– Что это значит? – холодно, пугающе процедил разноглазый брюнет. – Немедленно возвращаемся в особняк!


***

Как только Кай и люди Джавейл покинули особняк Гринроу, в доме раздалось несколько мощных взрывов, и он моментально заполыхал. Воины Джавейл сразу разделились, а Кай направился к вратам Секты. Там с помощью поддельного медальона он собирался миновать младшего старейшину, а потом, контролируя внешнюю энергию, спокойно пройти под смертельным уровнем "поля страха". Всё же без подсоединения к центральному массиву он не мог использовать поддельный амулет как обычный. Это касалось и защиты от врат.

Но он ничего не опасался, поэтому, изменив внешность, спешил догнать Улию, которую Стефан уже должен был провести в квартал Стеншет.

Однако, свернув на очередном повороте, юноша замер, не в силах пошевелиться. Мгновенье спустя перед ним, словно из ниоткуда, появился накачанный мужчина среднего роста с тёмными короткими волосами, небольшими усами и бородкой. Всё его лицо было испещрено множеством пугающих шрамов, пара даже шла от кончиков губ, делая своего владельца похожим на Джокера. Взгляд человека, которому на вид перевалило за сорок, казалось, в прямом смысле мог насквозь пронзить Кая.

Перед парнем стоял тот, кто должен был занимать пост старшего старейшины.

Заклинатель конечной стадии.


Глава 21. Вернувшийся член секты.


Не имея возможности даже слова сказать, Кай мог только немного скосить глаза, что и позволило ему заметить стоявшего чуть в стороне мужчину. Его лицо было трудно различить в сумерках вечера, но юноша сразу же узнал его. Тот самый экзаменатор, что принимал у него испытания.

– Э, ты куда смотришь? – спросил Заклинатель. – А! Вейта заметил… Хм, но какая же всё-таки у тебя интересная техника! – мужчина в шрамах потыкал пальцем в лицо Каю. – Вроде и нет тут иллюзии или воздействия на восприятие, а лицо словно настоящее! Если бы я не знал заранее, то действительно мог бы посчитать, что это твой реальный облик. Подумать только, такая простая техника, а какой эффект! Эй, а как она работает? – вопросительно взглянул он на парня. – А, точно! Вот, теперь можешь говорить.

Ощутив, что сила Заклинателя больше не сковывает его голову, парень озадаченно взглянул на мужчину, но всё же решил ответить:

– Эм… я особым образом воздействую энергией на мышцы и кожу лица, временно изменяя внешность.

– Ого! И вправду говорят, что всё гениальное просто! – восхитился Заклинатель, будто настоящий ребёнок.

– А может, вы меня всё-таки отпустите? – как ни в чём не бывало, спросил Кай.

– Что? – удивился Заклинатель. – А разве я тебя держу? Вот они, мои руки, – поднял он ладони. – Так что если хочешь, можешь идти.

– Реккил, хватит дурачиться, – подошёл ближе Вейт Шойтран, а затем печально покачал головой. – Ну ты, конечно, и натворил, парень. Ещё даже пары недель не прошло, как ты стал учеником Секты, а уже завёл знакомства с тремя личными учениками, приложил руку к уничтожению планов и дома Гринроу, подделал амулет ученика и каким-то невероятным образом смог уничтожить один из массивов. М-да…

Глаза Кая округлились от услышанного. Он не мог поверить своим ушам.

– Согласен, – кивнул Заклинатель, после чего убрал давление своей ауры и, не рассчитав силы, хлопнул юношу по плечу.

Кай тут же свалился на мягкое место.

Хорошо хоть, кости остались целы. Однако регенерация в левом плече всё равно активировалась.

– Но тебе повезло, – вдруг хитро улыбнулся Реккил. – Нам на это как-то… э-э… побоку. Хотя я и должен доложить старшим старейшинам, но не хочу…

– О чём вы говорите? – продолжал прикидываться наивным Кай.

– Не притворяйся дурачком! – выпалил мужчина со шрамами. – Если Заклинатель решит за кем-то понаблюдать, то от него сложно будет что-то скрыть!

Кай понял, что отрицать свои действия действительно глупо, поэтому перестал корчить из себя идиота.

– Тогда зачем вы за мной следили? Да и кто вы?

– Думаю, меня ты помнишь, – встал рядом с Заклинателем экзаменатор, уперев руки в бока. – Я Вейт Шойтран, а это мой старый друг Реккил Диваго, младший старейшина.

– Вы так и не ответили на мой первый вопрос! – твёрдо произнёс Кай, поднявшись с земли. – И почему младший? Разве Заклинатель конца ступени не должен стать старшим старейшиной?

– Ого! Смотри-ка, у кого голос прорезался. Неплохо, – хлопнул в ладоши Реккил. – Эй, Вейт, расскажи ему.

– Парень… Кай. Я ещё в первый день заметил твои способности. Ты же понимаешь, что тебе бы хватило квалификации, чтобы претендовать на статус личного ученика, будь в Секте ещё один старший старейшина?

Юноша медленно кивнул.

– Так вот, по этой причине я и обратился к Реккилу, который решил понаблюдать за тобой.

– Ага. Ты, конечно, много натворил, но за всё это время даже ни разу не принялся за тренировки! Это нехорошо! – пожурил Заклинатель. – Ах да, я и был раньше старшим старейшиной… Пока тот ублюдок, что сейчас является учителем того разноглазого пацана, не подставил меня, и приказом императора меня понизили. Но там такое… неважно… Но вот твоя выходка мне очень понравилась, хороший план!

Кай опешил. Обычно подобные истории не рассказывают первым встречным, особенно таким задорным тоном. Что за чудак перед ним?

– Но я так и не понял, зачем всё это? – спросил парень.

– Как зачем? – искренне удивился Реккил. – Чтобы решить: достоин ли ты быть моим учеником или нет!

И не успел Кай что-либо ответить, как Заклинатель продолжил:

– Поэтому вот тебе последняя проверка, – пристально взглянул на юношу мужчина, – убей меня.

– Что? – не понял Кай.

Убей! – изрёк Реккил.

Кая охватила паника, перерастающая в ужас. Сердце ушло в пятки, а волосы поднялись дыбом. Ему показалось, что прямо сейчас его разорвут на тысячи кусков. Перед ним стоял зверь!

В таком положении разум пасовал. Власть перешла к подсознанию, которое видело лишь три варианта: бежать, атаковать или жалко обгадиться и бездействовать. Выбор был сделан моментально.

В ладони Кая появился Клинок Водной Глади, мгновенно обвившийся энергией меча. Кай сделал стремительный взмах.

– Похвальная решимость. Смог преодолеть страх и атаковать. Правильное решение в подобной ситуации, – усмехнулся Заклинатель, отрезвляя Кая.

Разбушевавшийся адреналин стал медленно утихать, и парень понял, что Реккил даже не потрудился остановить его удар. Меч достиг намеченной цели – шеи, коснулся ее и…

Замер, не оставив даже царапины!

Прочность защиты Заклинателя конечной стадии оказалась воистину невероятна! Даже при использовании Ки меча, Клинка Водной Глади и всей силы Кая он так и не смог хоть сколько-то повредить ей!

– Хм. Неплохая вещица, – задумчиво пробормотал Реккил, отодвинув пальцем оружие Кая. – Впрочем, ладно… Ты прошёл! Приходи завтра в северо-восточную часть Секты, найдёшь там нулевую тренировочную зону. И да, свои проблемы с амулетом решай сам! Но если ты завтра не придёшь, то молись. Ведь как только я найду тебя, съем твое сердце! – сказал мужчина, сделал шаг и… исчез.

Несколько секунд тупо простояв, вперившись в пустое пространство, Кай спросил:

– Э-э… а он это серьёзно? – парень изумлённо посмотрел на экзаменатора.

– Вполне, – спокойно кивнул Вейт Шойтран. – В том месте, где родился Реккил, такое часто встречается. Там верят, что съедая сердца людей с крепкой волей, они забирают себе их силу.

– Оу… ясно. Теперь я могу идти?

Вейт пожал плечами.

– А разве я тебя держу? – повторил он фразу Реккила. – Однако хотел сказать, что хотя моему другу наплевать на твои проделки с уничтожением массива и подделкой амулета, то мне – отнюдь. У меня нет желания вредить ученику друга, так что я не буду никому ничего рассказывать, но предупрежу: массивы – это не наследие Секты, это то, что принесли с собою члены императорской семьи, и только они, да еще люди, давшие клятву императору, владеют этими тайнами! Я даже не хочу знать, каким образом ты получил сведения о них, но если твой секрет раскроется, то смерть будет ждать не только тебя, но и всех, даже самых шапочных, твоих знакомых! Поэтому постарайся скрывать все как можно лучше! Теперь можешь идти.

Экзаменатор развернулся и пошел прочь, пока Кай пытался осознать его слова. Однако, вздрогнув, парень вспомнил о причине своей спешки, и ринулся вперёд.


***

На следующий день уже почти все члены Секты Упавшей Звезды знали о дерзком нападении и поджоге особняка сильнейшего молодого личного ученика. Данное событие обсуждалось так яростно, что даже вышло за пределы Секты в столицу.

Как вскоре стало известно, нападающие смогли каким-то образом уничтожить управляющий массив особняка, после чего проникли внутрь. Основным же подозреваемым оказался новый член фракции Гринроу и его правая рука, Кай Арнхард. Который, как стало известно обществу, погиб во время атаки на дом. Его тело нашли вместе с медальоном, но сам труп оказался полностью сожженным. Целью же преступников оказалась алхимическая сокровищница Гринроу, где хранились очень редкие и дорогие препараты. Что же касается подельников Кая, то их личности так и не были установлены. Расследованием стала заниматься фракция "неприкосновенных" при поддержке фракции Гринроу. А вот высшее руководство Секты на это, по сути, никак и не отреагировало. Старейшинам было плевать на столь мелкие происшествия.

Вот такую информацию и обсуждали ученики Секты, предполагая, насколько сильно это событие повлияет на результаты Гринроу на предстоящих состязаниях. Мнения разделились пополам: одни решили, что, потеряв охрану особняка и дорогостоящую алхимию, Гринроу может утратить лидерство среди молодёжи, другие же считали, что сила всё ещё осталась при нём и недавняя победа на арене доказывает это.

Сам же пострадавший переехал с оставшимися слугами в новый особняк, никак не прокомментировав произошедшее. Гринроу совсем не хотелось говорить, что самым важным из потерянного были подготовленные к ритуалу девушки, а не алхимия и никчёмная охрана. Но личный ученик не впал в ярость или истерику, а стал продумывать дальнейшие действия, пытаясь найти выход.

Для начала он послал людей на поиски девушек, а также и Кая, в смерть которого ни капли не поверил. Тем не менее, никаких зацепок его слуги так и не нашли. Единственное, на что они вышли, так это на дом, который Кай получил в подарок от семьи Стеншет. Однако, как стало известно, парень продал особняк за неделю до вчерашних событий. Рыскать же возле квартала третьей по мощи семьи было чревато конфликтом, который Гринроу сейчас совсем был не нужен.

Вот и получилось, что девушек найти не удалось, а сам преступник как сквозь землю провалился. Но если верить продажным стражникам Ривеертуна, то Кай не покидал город, хотя и эта информация могла оказаться ложной. Слишком много вероятностей…

И пока Гринроу ломал голову над решением проблемы с ритуалом, для которого ему требовались девушки, переполненные Инь, Кай вернулся в Секту. Конечно же, под новой личиной.

После встречи с Реккилом и Вейтом парень со всей возможной быстротой поспешил в квартал Стеншет, куда отвёл его сестру Стефан. Там Кай наконец встретился с Улией.

Однако эту встречу вряд ли можно было назвать полноценной, так как девушка всё ещё находилась под воздействием неизвестного наркотика. То немногое, что смогли сделать лекари рода Вейтил, так это дать сестре Кая особую пилюлю, которая смягчала последствия препаратов и способствовала скорейшему пробуждению. Но сколько это займёт времени, оставалось неизвестным…

А сейчас, ясным утром, изменив лицо, юноша направлялся в администрацию Секты, чье здание являлось также штабом фракции "неприкосновенных".

– Здравствуйте, – обратился к сотруднику высокий парень с женственным лицом и длинными черными волосами. – Я хотел бы сообщить о своём возвращении, а также просить заменить мой медальон ученика, – Кай положил на стол серебряный амулет, – он сломался.

Мужчина, стоящий за стойкой, поднял взгляд, удивлённо посмотрев на юношу. Затем он обратил внимание на Знак Ученика, который и правда имел потрёпанный вид. Сотрудник, обладающий особой татуировку-массивом, был способен считывать полную информацию с чужих медальонов, как и старейшины. И сейчас он заметил, что в этом медальоне действительно есть повреждения внутренней структуры, которые полностью отрезают его связь с центральным массивом и делают неактивными некоторые функции.

Мужчина взглянул на особую табличку-артефакт, лежавшую рядом, а затем кивнул.

– Ли Коу, – произнёс он полное имя, прочитанное с медальона. – Внутренний ученик, девятнадцать лет, уровень Закалки Мышц. Отправился в восточные Дикие Земли восемь месяцев назад. Всё верно? – остальную информацию, которую предоставила табличка, ему удалось узнать благодаря особой татуировке.

– Э-э, да! – кивнул парень, чуть задумавшись, и взволнованно спросил: – Я же ещё числюсь в Секте? Я успел вернуться?

Мужчина взглянул исподлобья.

– Центральный массив не видел тебя восемь месяцев и двадцать три дня. Ты был помещён в список пропавших… но да, ты действительно вернулся вовремя. Ещё месяц – и тебя исключили бы.

– Фу-у-ух… – облегчённо вздохнул Кай, отыгрывая роль.

– Однако я должен сообщить, что, поскольку у тебя уже пять лет не было прогресса в развитии, ты будешь понижен до статуса внешнего ученика, если до конца года так и останешься на ступени Закалки Тела!

– Я понял! – энергично закивал парень. – Я точно завершу Закалку Сенсорных Органов в ближайшее время!

– Мне всё равно… – пробормотал мужчина, беря повреждённый серебристый амулет. – Я пойду передам информацию мастерам, чтобы настроили тебе новый медальон, а этот отправлю на списание – никуда он больше не годится. Ах да, все твои Очки Секты спишутся. Считай это платой за работу.

– Спасибо, – улыбнулся Кай и отошёл в сторону. Настройка нового амулета не должна занять много времени, поэтому юноша и решил подождать.

Парень внутренне улыбнулся. Ему очень повезло, что в открытом списке "потенциально пропавших и/или мертвых" был этот Ли Коу, который идеально подходил на роль нового облика для Кая. Он не появлялся в Секте уже почти девять месяцев, предположительно пропал где-то в Диких Землях, а значит, вероятнее всего, уже давным-давно погиб. Коу был ленивым и, как только стал членом Секты, начал вести разгульную жизнь, пользуясь своим статусом в столице. Это и повлияло на его развитие, задержав на уровне Закалки Мышц, который как раз подходил Каю.

Таким образом, парень подделал медальон, используя имя Ли Коу. Но не имея возможности подключить его к центральному массиву, дабы пользоваться амулетом полноценно, а не только для вида (в ином случае Кай просто не смог бы делать покупки в Пагоде Сокровищ, арендовать дома Секты, попадать на тренировочные зоны), юноша решил провернуть эту аферу с возвращением ученика и повреждённым медальоном. И, к счастью, всё прошло так, как и было запланировано.

Получив новый рабочий, а главное, настоящий амулет, парень окончательно сменил свою личность. Всё же покидать Секту Упавшей Звезды у него не было никакого желания.

И вот теперь он внутренний ученик Ли Коу…

Следующий пункт плана – отправиться искать нулевую тренировочную зону, о существовании которой раньше Кай и не подозревал. Ему не хотелось злить шрамоликого Заклинателя конца ступени. Да и, может быть, это даже плюс, если подобный человек станет его обучать. Хотя после вчерашней встречи юноша немного сомневался в этом, припоминая слова о съедении сердца. Бр-р…

Отыскав нужное место, Кай опешил. Как он вскоре понял, данная зона являлась личным владением младшего старейшины Реккила Диваго. По сути, что-то такое и было написано в системном сообщении, которое появилось перед парнем, как только он подошёл достаточно близко.


Внимание! Частная территория. Сообщение:

«Если я тебя не звал, то беги отсюда и молись! Иначе я разорву твою задницу, вырву твое сердце и сожру его! Реккил Диваго».


– М-да-а-а… – протянул Кай, всё-таки осмелившись пройти через ворота этой тренировочной зоны.

Обойдя старое, обветшалое одноэтажное здание, парень вышел на задний двор, который представлял собой площадку для практических тренировок. Чуть в стороне стояла платформа с потёртой боевой куклой.

– О, так ты всё же пришёл, – раздался неожиданно голос из-за спины, заставивший Кая замереть. – Молодец.

Обернувшись, парень увидел Реккила.

– Ну что ж, а теперь, – оскалился Заклинатель, и этот пугающий оскал не предвещал Каю ничего хорошего, – ты будешь страдать!


Глава 22. Закон Отражения.


– Ну, может, уже хватит? – с мольбой спросил Кай.

– Нет, продолжай! – выкрикнул Реккил.

– Но я уже почти не могу!

– Ха-ха, через «не могу», пацан! Либо ты сражаешься дальше, либо голем сделает из тебя инвалида!

Каю не оставалось ничего, кроме как продолжать поединок с боевой куклой, что уже вот двадцать минут гоняла парня по всей платформе. Причина – Реккил в настройках голема задал силу, равную силе воина первого уровня Закалки Души. Хотя сила механического противника не возрастала, как это было на вступительном экзамене, но Кай всё равно мог только убегать. Однако рано или поздно его выносливость всё равно подошла бы к концу, и момент этот все-таки наступил.

Разорвав дистанцию с боевой куклой, юноша оступился и, не сумев удержать равновесия, упал. Сил, чтобы подняться, больше не было. Голем стремительно сократил дистанцию и уже занес над головой тренировочный меч, дабы закончить бой. Кай же, вместо того чтобы тщетно дёргаться в попытках встать, приготовился отразить атаку прямо из неудобного положения. Но неожиданно механизм остановился на полпути.

– Ого! Повезло тебе, малой! – восхитился Заклинатель. – По ходу, кончилась энергия в массиве. Теперь только часа через три полностью зарядится.

Тяжело дыша, Кай пытался осознать слова Реккила, все еще ожидая удара. Наконец опомнившись, парень медленно повернул голову к Заклинателю, а затем попытался встать. Однако ноги отказали ему в такой любезности, поэтому юноша продолжал полулежать, полностью обессиленный.

Жадно впитывая энергию из воздуха, словно губка воду, он стимулировал восстановление тела. Всё же почти полчаса боя на предельной скорости – это слишком даже для Кая. Утомлённо взглянув на Реккила, парень спросил:

– Зачем вы захотели тратить на меня своё время? Я про это ученичество… Только не повторяйте, что из-за того, что я разрушил планы и дом личного ученика вашего врага. Слишком наивно в такое верить.

Мужчина смерил парня странным взглядом, а затем ответил:

– Я сделаю из тебя Заклинателя конца ступени, ты станешь старшим старейшиной, после чего возьмешь протекторат над моим родным племенем, которое находится далеко на юге, – совсем не скрываясь, Реккил моментально выложил все карты на стол. – Я раньше был старшим старейшиной, но из-за подставы император лично разжаловал меня и запретил покидать регион столицы. Теперь единственное, что защищает земли моего племени от сраных аристократов, это моё имя и дядя-Заклинатель, который доживает уже последние десятилетия. Но без него одно моё имя ничего не стоит, если я не могу покинуть регион. Однако если старший старейшина захочет взять какую-то область или семью под свой протекторат, то никто, кроме самого императора, не сможет пойти против него!

Кай оказался сильно потрясён.

– И вы вот так просто мне всё это рассказываете?

– М-м? А что, я должен выдумывать какую-то ложь и плести интриги, как это любят местные? Зачем? Я вырос в обычном обществе. Если у меня есть друг, то я говорю ему правду, если у меня есть враг, то я убью его в честном бою, а не в спину. Зачем выдумывать сложности?

– Но что, если я не друг? Что если, когда я стану старшим старейшиной, я откажусь исполнять вашу просьбу? – обескураженно спросил Кай.

Шрамоликий жутко… по-звериному усмехнулся.

– Что если… что если… Зачем мне гадать и выдумывать? Зачем забивать голову чем-то бесполезным? Если ты мне не друг, если действительно не захочешь брать протекторат, то всё просто… – пугающе блеснули глаза Реккила, – я просто убью тебя, найду нового ученика и повторю всё снова.

Кай не знал, что и ответить. Логика Реккила была проста, но в то же время железобетонна.

– Э-э, понял. Я шутил, не нужно меня убивать…

– Ну и хорошо! – улыбнулся мужчина. – А теперь слушай свой итог!.. Итак, двигаешься ты, будто слепая двуногая кобыла! При каждой попытке атаковать голема или уклониться от него ты делаешь столько ошибок и лишних движений, что хватит каждому ученику Секты для разбора. Про фехтование я вообще молчу. Это будто в кусок дерьма накидали крох вкусного блюда. Я к тому, что некоторые движения у тебя явно взяты из какого-то стиля, который, кстати, совершенно тебе не подходит! Остальное же – движения наркомана во время припадка! А ещё… твоя левая рука! Ты, наверное, не замечаешь, но в бою она у тебя болтается и дёргается, как сумасшедшая! Такое чувство, что раньше ты долго занимался чем-то, где используются обе руки, и сейчас свободная рука об этом напоминает.

– А-а… – хотел оправдаться Кай, но понял, что Реккил прав. Хотя и было немного обидно. А когда парень услышал последние слова Заклинателя, то сразу же вспомнил свою жизнь на Земле, в которой, естественно, использовал обе руки в боях на ринге. Да и, в общем, с детства Кай пользовался обеими руками в равной степени, и даже писать мог левой так же, как и правой. Помнится, Каю говорили, что это называется амбидекстерией…

– В связи с этим хочу спросить, почему ты вообще решил использовать меч как оружие и что за бездарь обучал тебя?

– Э-м-м… – в действительности замялся Кай, – даже не знаю… меч казался мне хорошим оружием. Ну, а по поводу, кто учил… никто, я сам обучался…

Повернув голову, Реккил изумлённо посмотрел на парня.

– Хм. Интересно… Тогда это многое меняет, – пробормотал мужчина. – Но вообще ты прав: меч – это прекрасное оружие, – призвав из Пространственного Кольца обычный на вид клинок пикового качества, Реккил совершил филигранный взмах, который тут же породил мощный порыв ветра. – Длинная острая полоса стали, созданная лишь для одного – убийства. И знаешь, – посмотрел учитель на Кая, – за свои почти две сотни лет я изучил множество стилей меча, поэтому спрошу: что ты скажешь, если я предложу обучить тебя Стилю Двойного Клинка Скорости моего племени?

Кай моментально заинтересовался. Кровь парня забурлила от предвкушения.

– Да! – чуть не выкрикнул он. – То есть… я хотел бы изучить его!

Ещё с давних пор Кай замечал за собой, что ему будто чего-то не хватает во время боя. Но он никак не мог понять, чего именно. Непонятное ощущение постоянно ускользало, а из-за вороха событий у юноши не было времени серьёзно задуматься об этом.

Однако только что, буквально нескольким словами, Реккил будто раскрыл парню глаза. Как он не догадался, что, десять лет используя в боях обе руки во время своей земной карьеры, теперь пытаться использовать только одну – это словно умышленно лишать себя части тела? Почему он был так слеп?!

Кай не знал. Но был рад, что Реккил позволил ему прозреть.

– Ну что ж, в таком случае мы начнём прямо сейчас! – энергичности Заклинателю было не занимать.

Мужчина достал из Пространственного Кольца пару простых клинков Низшего ранга, которые в обычных обстоятельствах не могли бы поранить даже кожу Кая.

– Лови! – бросил он их ученику.

Кай, найдя в себе новые силы, сумел поймать оба меча.

– Даю тебе десять минут на отдых, а после мы начнём! – объявил Реккил.

Таким образом, с этого дня началось обучение Кая у Заклинателя.

Естественно, большую часть времени парень тратил на изучение и отработку Стиля Двойного Клинка Скорости, но ему удавалось выкраивать время и на другие тренировки. Помимо имеющихся у Реккила всех тренировочных зон третьего класса (кроме алхимической лаборатории и ремесленной мастерской), юноша также посещал зону второго класса – кладбище оружия, в которой медитировал над проявлениями законов меча.

Очки же Секты, столь нужные для посещения этих мест, Кай припас из прошлого. Только запланировав свою фальшивую смерть, парень перенёс почти все пять тысяч очков, полученных от Гринроу, на «Талисманы Хранения», которые купил в Пагоде Сокровищ. Потом, когда он зарегистрировался как Ли Коу, юноша перенёс очки на новый медальон ученика.

Спустя неделю безжалостных тренировок Реккил оказался невероятно поражён. Ибо, как выявилось, Кай успел запомнить все показанные ему движения Стиля Двойного Клинка Скорости, коих суммарно насчитывалось не менее пары сотен. Естественно, Заклинатель и не догадывался, что парень владел абсолютной памятью и способностью видеть энергию, благодаря которым мог запоминать любые движения практически слёту. Конечно, у него сохранялись и недостатки в исполнении этих приёмов, но их исправление – лишь дело времени, пока ученик не заучит все движения до автоматизма. А уж чего-чего, но упорства парню хватало.

Таким образом, примерно через месяц активных тренировок и боев с големом Кай смог заставить свое тело почти полностью запомнить самые важные движения. Хотя до уровня того же Реккила ему всё ещё было далеко.

К сожалению, за всё это время Улия так и не проснулась. Наркотик вроде как перестал действовать, но последствия от перенасыщения Инь никуда не ушли. Сделать же что-то лекари тоже не могли, так как проблема была связанна с душой, а не с телом. Рун’Тан тоже спал, поэтому не мог помочь.

Второй неприятностью стало то, что экстракт для прорыва на уровень Закалки Сенсорных Органов всё ещё не до конца настроился на частоту Ки парня. И оставалось неизвестным, сколько ещё времени понадобится для этого…

Поэтому юноша только и мог, что продолжать тренироваться.

Под надзором настоящего мастера боевых искусств уровень владения клинком Кая рос день ото дня. В какой-то момент Заклинатель даже перестал поражаться феноменальному прогрессу парня и просто заключил, что если Кай продолжит тренироваться так же упорно, а скорость его роста не замедлится, то уже через год-полтора он сравнится с самим Реккилом в этом стиле.

Обрадованный своим относительным успехом, юноша всё же уговорил Заклинателя дать ему перерыв для поглощения пилюли. Речь шла о подаренной Гринроу Пилюле Преодоления Лимитов, что так и покоилась в Пространственном Кольце Кая, с каждой новой неделей теряя понемногу полезную энергию.

Получив разрешение, парень занял помещение с массивом, собирающим внешнюю энергию, и подготовился к длительной культивации. Как Кай узнал от Гринроу, если поглотить хотя бы пятьдесят процентов энергии этой пилюли, то эффект продлится минимум пару недель. И если личные ученики были способны достигнуть отметки в семьдесят процентов, то Каю были доступны все сто!

Так как Реккил владел целым тренировочным комплексом, предназначенным для массового пользования, то все тренировочные зоны здесь отнюдь не являлись маленькими комнатушками. Поэтому для силовых тренажёров здесь нашлось место.

Активировав массив сбора праны на полную мощность, Кай закинул пилюлю в рот и удобно уселся. Сейчас ему предстояло внутренней силой разбить ее оболочку, а затем выдержать мгновения взрыва энергии, пока он будет подчинять препарат.

На это у юноши ушло порядка полутора часов, после чего он наконец взял под контроль силу пилюли и распределил её почти по всему телу (кроме органов ступени Закалки Разума), дабы та впиталась. Вскоре парень перешёл к интенсивному "тасканию железа" и поглощению внешней энергии, что вкупе давало значительно больший результат.

Тридцать два дня Кай, как сумасшедший, изматывал своё тело, стараясь использовать по максимуму полученную пилюлю, пока её эффект наконец не закончился. И, кажется, у парня это всё же получилось.

Глядя на меню параметров, Кай по-дурацки улыбался.


Параметры:

Возраст: 16

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Мышц


Характеристики:

• [Мощь]: 29,91

• [Скорость]: 29,94

• [Выносливость]: 31,18

• [Стойкость]: 40,74

• [Ментал]: 11,2

• [Энергия]: 41

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший

• [Техника Рассекающих Рук]. Ранг: Низший

• [Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Незримого Рассечения]. Ранг: Земной

• [Техника Спирального Вращения Ки Жизни]. Ранг: Земной. Прогресс Закалки: 100%

• [Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной

• [Техника Высвобождения Энергии]. Ранг: Низший


Законы:

Не известны


Особенности и экипировка:

• [Пробуждение Спящей Крови]. Прогресс: 27%

• [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано.

• [Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

• [Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный

• [Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.


Теперь его параметры можно было сравнить с параметрами сильнейших внутренних учеников последнего уровня Закалки Разума. И, возможно, даже личные ученики этого уровня могли проиграть Каю в физических параметрах, а в количестве энергии и подавно. Хотя исключения всё-таки имели место быть. Ещё свежи оставались воспоминания о возможной смерти. Гринроу… этот монстр определённо имел параметры куда выше, чем Кай – даже сейчас. И думалось парню, что только после перехода на ступень Закалки Разума, а также после полного пробуждения Спящей Крови он сможет сравниться с разноглазым…

Наконец завершив тренировку, юноша всё-таки решил дать себе денёк на восстановление, чтобы затем вернуться к тренировкам с Реккилом.

На следующий день учитель сразу отметил возросшую силу Кая, которую смог ощутить благодаря своей ступени. Однако решил не давать парню спуску. Юноша тут же отправился в бой с големом, который теперь был практически равен среднестатистическому воину уровня Открытия Акупунктурных Точек.

И, естественно, даже после заметного усиления такой противник оставался сильнее Кая. Парню то и дело приходилось уклоняться, даже не рискуя парировать атаки. И голем, а точнее, массив, управляющий им, смог подловить парня. Кай не успевал увернуться, поэтому ему не оставалось ничего другого, кроме как выставить клинок для защиты.

Мощь полновесного удара воина начала ступени Закалки Души обрушилась на меч Кая, грозя вырвать клинок из пальцев или повредить отдачей руку. Однако парень моментально придумал, как извернуться, решив применить один из приёмов изучаемого им стиля.

Резко сдвинувшись чуть вбок, он крутанулся вокруг своей оси, немного уменьшив колоссальную нагрузку от обрушившегося на него удара. И атаковал вторым клинком.

Боевая кукла успела среагировать, выставив своё оружие, однако при столкновении лезвий произошло нечто неожиданное для Кая. Его второй меч вспыхнул небывалой силой, и оба столкнувшихся клинка потрескались, а сам голем отлетел на пару метров.

Система моментально высветила сообщение.


Внимание!

Освоен один из законов Пути Меча: Закон Отражения.

Получен титул: Слышащий.


Глава 23. На краю жизни и смерти.


Бой остановился. Одним лишь откидыванием голем не отделался. На корпусе боевой куклы красовалась глубокая трещина, появившаяся от неожиданно вспыхнувшей силы. Тренировочный массив отключился.

Кай замер на месте, ошарашенно уставившись на потрескавшийся меч для тренировок.

На несколько секунд установилась тишина, которую вскоре разорвал голос Реккила:

– Да-а-а… – протянул он. – Значит, Вейт был прав, когда говорил о просветлении. Кстати, поздравляю. Дай угадаю: Закон Отражения?

Кай вместо ответа продолжал таращиться на тренировочный клинок. Парень видел то, что не было доступно зрению Реккила. Он наблюдал за переливающимися внутри повреждённого оружия узорами и символами, сделанными из… из чего-то, неизвестного Каю. Но это точно была не энергия.

В тот момент, когда эти знаки появились в клинке, в разуме парня сразу же возникло мелкое, поверхностное понимание их сути. Он будто слышал шепот этой силы. Слышал, чтобы понять…

Это был закон. Закон, который открылся ему.

Теперь Кай знал, как призвать его и вплести в энергию или даже в предметы. Именно этот закон дал ему ту неожиданную силу.

– Ау! – вдруг раздалось совсем рядом, а затем Кай ощутил, как ему в затылок нагло тыкают пальцем. – Ты заснул, что ли?

Парень наконец обернулся.

– О, очнулся!

– Как вы догадались? И что это за Закон Отражения? – слегка помедлив, стал расспрашивать Кай.

– Дык почувствовал же! А Закон Отражения – это довольно-таки редкая вещь среди всех законов Пути Меча.

– Путь Меча?

– Ой, ну ты и тёмный лес! – махнул Реккил. – Когда кто-то говорит о законах меча, или законах копья, или законах огня, то всегда имеется в виду определённый Путь. Ну вот, у Пути Меча есть свойственные оружию законы: Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Отражения, Закон Намеренья и ещё два легендарных закона – Закон Формы и Закон Слияния.

Для Кая данная информация была в новинку.

– И вы владеете ими? – спросил он первое, что пришло в голову.

– Нет, конечно! Дурак, что ли? Не считая первые пять, то я только лет десять как освоил Закон Отражения и, надеюсь, смогу ещё Закон Намеренья когда-нибудь понять. Про последние два я даже не мечтаю. Нереально это.

– Расскажите подробней! – прицепился парень. Подобная информация была ему очень важна, и он хотел узнать ее как можно раньше. А кто лучше, чем Заклинатель, мог объяснить ему это?

– Ла-а-адно… побуду добрым сегодня, – шрамоликий опять явил свою пугающую улыбку. – Короче, чтобы стать Слышащим, ты должен каким-то образом освоить один из первых семи законов, что я назвал. Самые простые и распространённые – законы Скорости, Силы и Прочности. Обычно почти все Слышащие начинают именно с них. Чуть более сложными и редкими являются законы Рассечения и Пронзания. Ну, а наиболее редкие – это Закон Отражения и Закон Намеренья.

– Но почему же я освоил один из наиболее редких? – Кай изумился своей удаче, внутренне, естественно, радуясь этому.

– Познать закон можно, лишь наблюдая за ним. Будь то его проявление в природе или в творении другого мастера. И то – только если к этому есть талант, – кивнул Реккил. – В твоём случае помогло просветление, полученное от врат Секты.

– Врат?

– Ага. Думаешь, как они были сделаны? По сути, это огромный артефакт, напичканный в основном Законом Отражения Семи Мастеров Основателей.

Парень на секунду задумался, наклонив голову, а затем задал новый вопрос:

– А в чём разница? Ну, если смысл первых законов понятен из названий, то что делает Закон Отражения и тот же Закон Намеренья?

– Да уж… – Заклинатель приложил ладонь к лицу. – Откуда ты такой незнающий взялся?

– Ну извините, не было у меня учителя, – холодно ответил Кай.

– Ладно, ладно. Только не плачь, девчонок учить я не хочу, – усмехнулся Реккил. – Короче говоря, Закон Отражения работает так, что… э-э… что может принять силу чужого удара, а затем добавить её к твоей собственной атаке! Ну, как-то так. А вот Закон Намеренья может позволить атаковать цель на расстоянии.

– В смысле? – удивился Кай. – Это как обычная дальняя атака?

– Ха-ха, не недооценивай его. Нет, конечно. Закон Намеренья даёт тебе возможность атаковать цель, будто она уже рядом! То есть не нужно пересекать расстояние, как у дальних атак. Понял?

– Угу… – многозначительно покивал Кай, понимая, что почти всё разузнал. Оставался лишь последний вопрос. – А что по поводу легендарных законов? Закона Формы и Закона Слияния?

– Хм, малой, я же тоже не всё знаю. На то они и легендарные. Вон разве что поговаривают, что Семь Мастеров Основателей, а также первый император, знали Закон Формы, который поднял их на следующий уровень изучения законов после Слышащего.

– Ясно… – вздохнул парень.

– Да уж, какой-то ты слишком любопытный. Всё равно это можно узнать в библиотеке Секты.

– Стоп, что?! – изумился Кай. – Здесь есть библиотека?

– Ну да, – как само собой разумеющемуся кивнул Реккил. – Хотя там, в принципе, редко кто бывает…

Кай промолчал. В мысленный список обязательных дел добавилось ещё одно: посетить библиотеку Секты и запомнить все тамошние книги – в будущем обязательно может понадобиться.

– Ну что ж, раз ты теперь знаешь Закон Отражения, то тебе будет проще освоить и другие законы Пути Меча. Так что можешь отправляться в зону кладбища оружия, и попытайся освоить Закон Скорости. Именно он больше всего нужен для Стиля Двойного Клинка Скорости.

Это были последние слова Реккила, с которыми он опять бесследно исчез.

Кай растерянно огляделся, но, так и не заметив следов Заклинателя, решил последовать совету. Однако сперва он отправился в квартал Стеншет, дабы проведать Улию. И сделал он это как раз вовремя, так как состояние его сестры не так давно ухудшилось.

Прибыв в поместье Вейтил – естественно, в своем настоящем облике, – парень застал лекаря и его помощниц в комнате девушки. Выяснилось, что у Улии повысилась температура, и даже алхимические лекарства оставались практически бессильными. А когда прибыл лекарь, который находился на ступени Закалки Души, то стало известно, что проблема кроется в душе девушки. Со слов целителя, душа ее стала менее стабильной и может в любой момент распасться. Лихорадка же – просто симптом, и, исцеляя тело, душе не помочь. Нужно влиять на неё напрямую. Однако на подобное были способны лишь редкие мастера, которых в империи всего-то было раз-два – и обчёлся. Да и род Вейтил уж точно не мог позволить себе их услуги, а даже если бы и мог, то пока они сюда приедут с далёкого востока, будет уже слишком поздно. Посему выходило, что, если как-то не повлиять на ситуацию, Улия может в скором времени умереть.

Когда Кай всё это услышал, волосы его встали дыбом, а сердце ушло в пятки. Казалось, будто кто-то выбил у него землю из-под ног, пока липкий и мерзкий страх медленно охватывал его, растекаясь по венам. Юноша не мог позволить себе потерять ещё и Улию. Просто не мог…

Ненависть к Гринроу ещё больше укоренилась в сердце парня.

После того как лекарь всё-таки сумел сбить на время температуру, Кай попросил их всех выйти и, оставшись один, сразу отправился в мир своей души. Очутившись рядом с Рун’Таном, парень пытался докричаться до него, но всё было безрезультатно. Юноша даже поднял духа за грудки, потряс, дал несколько сильных пощечин – бесполезно. Красноволосый по-прежнему спал.

Пытаясь держать себя в руках и не сорваться, Кай вернулся в реальный мир.

Перед ним спокойно лежала спящая девушка, и со стороны могло показаться, что всё нормально. Однако это всего лишь иллюзия. Проблема крылась внутри, а не снаружи…

Взяв Улию за руку, Кай понял, что та ненормально холодная.

– Черт! Дерьмо! Нет, нет, нет… Я не верю, что и она уйдёт… – отчаянно бормотал парень, склонившись над сестрой. – Мы ведь только встретились, ты не можешь… Я ведь обещал старику…

В груди что-то сдавило, перерастая в невыносимую боль. Кай сжал кулаки.

«Нет, нельзя отступать, я должен… просто обязан придумать, как спасти её!..»

Первым делом, откинув эмоции, парень стал перебирать в уме все возможные варианты.

«Семья Стеншет мне не поможет. Вейтил слишком бедные, а даже если я пойду на поклон к Северу, то не факт, что он согласится. Да даже если и согласиться, то сколько времени займёт послание аж к Лазурному Хребту? Затем еще дождаться прибытия мастера душ… Думаю, что даже если он пойдет через самые опасные зоны, на это понадобится минимум полгода. Протянет ли Улия столько? – Кай печально взглянул на девушку. – Лекарь говорит, что нет, а в таком случае Север не захочет рисковать. Ведь если мастер души приедет, а Улии уже не станет, то платить всё равно придётся. Да и не факт, что в таком случае мастер согласится ехать, если сестра в столь плачевном состоянии. Поэтому Стеншеты отпадают… Что ещё? Думай! Думай же!.. Точно! Ходят слухи, что и у императорского рода имеется мастер душ. Определённо, у них должен быть! Но что тогда? Как я могу связаться с ними? Реккил? Точно нет, раз его лично император разжаловал и ограничил ему передвижение. Кто тогда? Север? А захочет ли он рисковать перед императором, спрашивая о мастере душ, которого не афишируют? Не думаю, хотя этот вариант имеет хоть какие-то шансы. Кто ещё? Кто?.. Вот оно! Лилия! А точнее, её учитель – старший старейшина. Он должен иметь хорошую связь с правящей семьёй. Конечно, я всё ещё должен Лилии за недавний бой с Гринроу, но иные варианты и того хуже…»

Расхаживая по комнате взад-вперёд, Кай неожиданно услышал сдавленный вдох. Резко остановившись и посмотрев на Улию, он увидел, что дыхание сестры начало учащаться, а ее лицо – заливать яркий лихорадочный румянец. Температура девушки вновь поднималась: они недооценили ситуацию!

Кай тут же бросился к выходу, и сразу за дверью обнаружил служанку.

– Найди лекаря, жар вернулся! – выпалил он и вернулся в комнату.

Интуиция нашептывала ему остаться и попытаться что-то сделать. Но вот что, Кай не знал. Поэтому в первую очередь решил попробовать "увидеть" проблему.

Активировав энергетическое зрение, юноша максимально сконцентрировался, с каждой секундой всё больше напрягая глаза. И вот в какой-то момент ему показалось, что он заметил нечто непонятное во внутренней энергии Улии. Несколько мгновений спустя это повторилось, а потом он смог узреть что-то необъяснимое.

Кай знал, что душа содержит в себе энергию, поэтому чисто теоретически он мог увидеть её, что только что и сделал.

В районе желудка Улии плавало что-то, похожее на мячик. Чем дольше Кай разглядывал его, тем лучше видел. Глаза юноши вновь стремительно краснели, и близился тот момент, когда из них брызнет кровь. Но пока он ещё мог видеть, и использовал зрение на максимум.

Вскоре парень смог разглядеть, что мячик выглядит каким-то помятым, а в некоторых местах даже есть дырки. И вот из них и вытекает некая сила.

Кай не знал, почему, но его вдруг потянуло сделать хоть что-то. Приложив ладонь к животу Улии, он собрался было внедрить свою энергию в тело девушки, но вдруг раздался голос:

"Стой!"

Кай замер, а затем, поборов гнев, заговорил:

«Значит, ты проснулся?»

"Да. Хоть и не сразу", – ответил Рун’Тан.

«Помоги мне», – тут же попросил парень.

"Я могу это сделать, – твёрдо произнёс узник души. – Но взамен также потребую помощи. Поклянись, что когда ты достигнешь пика ступени Заклинателя, то найдёшь для меня подходящее тело, фрукт с большим количеством энергии души и проведёшь ритуал переселения!"

Рун’Тан обозначил свои условия.

Кай спокойно выслушал его, после чего немедля дал нужную клятву, указав, что это произойдёт только в том случае, если Рун’Тан спасёт сейчас Улию.

"М-м. Смотрю, недавние события возымели определённый эффект, – удивлённо ответил древний дух, принимая клятву. – Всё-таки решил пользоваться головой… Хорошо. А теперь дай мне контроль над телом и, самое главное, не мешай!"

Парень сделал, как его попросили, тут же потеряв власть над своими движениями, хотя и чувствовал, что в любой момент может вернуть её.

"Слушай внимательно, парень. Душа – это не просто смешение Инь и Ян. Там ещё есть загадочные законы, что соединяют эти две силы, создавая из них энергию. Так вот, сейчас у твоей сестры повреждена оболочка души. Законы-то там остались, но часть энергии пропала, открывая путь для выхода остальной. Нужно заделать пробоину, так сказать. Понимаешь? Для того чтобы сделать это, нужна энергия души. Поэтому спрошу: ты согласен дать часть своей энергии души, по сути, своей жизненной силы, чтобы я использовал её как материал для восстановления?"

«Да!» – моментально ответил парень.

"Ну тогда терпи и не вздумай сопротивляться!" – сосредоточенно произнёс Рун’Тан, после чего душу Кая пронзило невероятной болью.

Реальность тут же померкла. Первые мгновения парень ещё терпел, но дальше его сознание стало разрывать на части. Юноша выл и молил остановиться. Ему казалось, будто кожу с него сдирают, а затем тысячи раскалённых игл протыкают изувеченное тело. Его сдавливало и разрывало, то бросало в огонь, то заковывало в лёд. С мясом выдирались ногти и вырывались глаза, пока нутро заживо поедали тысячи личинок, причиняя колоссальные страдания.

Подобные вещи рисовала его фантазия, пока душа Кая корчилась в муках посреди бескрайней пустоты. И в тот момент, когда связь с реальностью практически потерялась, когда он уже не мог терпеть и желал остановить мучения любой ценой, всё наконец закончилось.

Кай впал в беспамятство.

В реальном мире Рун’Тан заканчивал исцелять душу Улии. Девушке повезло, она потеряла не так много энергии души, и основная проблема крылась именно в повреждениях оболочки. Чего нельзя было сказать о Кае. Ибо для того, чтобы залатать дыры в душе девушки, Рун’Тану пришлось потратить столько энергии души парня, что можно было точно сказать, что срок жизни юноши сократился минимум лет на тридцать…

Почти десять минут потребовалось древнему духу, чтобы закончить лечение, и тут в комнату ворвался местный целитель и его помощницы. Всё ещё управляя телом Кая, старик отошёл в дальний угол и медленно опустился в кресло. Душа девушки наконец была исцелена, а лихорадку сбить всё-таки требовалось, так что пускай работают. А он слишком устал…

Сон возвращался обратно: опять пришлось потратить много сил…


***

Просыпался Кай медленно, словно выдираясь из тягучей смолы. Вроде бы парень ещё дремал, но уже ощущал приближение пробуждения. В какой-то момент воспоминания нахлынули на него, и он резко открыл глаза.

Кай замер.

Рядом с ним, щурясь от ласкающего солнечного света, спокойно сидела и смотрела на него Улия.

– Доброе утро, – улыбаясь, прошептала она.


Глава 24. Экспедиция.


Он наконец встретил её.

Сначала он провёл три месяца спящим в лесу, затем ещё год в подземном городе, потом два месяца добирался до Ривеертуна, ещё месяц ждал начала вступительного экзамена в Секту… и наконец он её нашёл! Но даже тогда не мог сказать, что они действительно встретились. В итоге ещё два месяца Кай провёл в тренировках, дожидаясь пробуждения сестры.

И в конце концов это случилось. Прошло аж двадцать месяцев с их последней встречи. С того дня, когда Кай впервые столкнулся с Кияном, когда в дело оказались замешаны патриархи сильнейших семей Кальтии, когда старик Джонго умер…

Больше он ни за что не позволит сестре так рисковать! Ведь он пообещал…

Кай и Улия провели вместе три дня, не покидая пределов поместья Вейтил. Им было что рассказать друг другу, и, естественно, тяжелее слова давались Каю. Ведь он должен был рассказать о событиях того самого дня.

И он сделал это…

Рассказал о Кияне, Яверте и Гелиосе, о том, что Джонго принял все грехи Кая на себя…

Улия слушала каждое его слово, сохраняя спокойное выражение на лице, даже когда, казалось, было сложно сдержаться. Сестра Кая изменилась, стала сильнее морально…

Поэтому она, как никто другой, понимала, что именно Кай и был тем, кто пострадал больше всех. Она же… она просто сбежала, не в силах помочь ему…

Дальше парень рассказал о вырезанной монстрами деревне, заброшенной шахте и о дивном подземном городе древней цивилизации, в котором он застрял аж на целый год. Конечно же, при этом Кай не стал раскрывать деталей о Рун’Тане и таинственном Лазурном Кубе.

После этого юноша поведал о своей мести и о путешествии в столицу. Рассказал о знакомстве с Лилией и Стефаном – и со всем семейством Стеншет. И, конечно же, он поведал о вступлении в Секту Упавшей Звезды, где и нашёл Улию. Детали Кай решил опустить.

Выслушав историю брата, девушка могла только изумляться количеству произошедших с ним событий. У многих людей за всю жизнь не происходило даже десятой доли того, о чем рассказывал Кай.

Улия не могла поведать столь много, как брат. Её путешествие к Ривеертуну было спокойным, но очень длительным. И большую часть этого времени она проводила, работая на кухне, дабы оплатить своё место в караване. После приезда в столицу девушка прожила несколько месяцев в особом городке, ожидая оформления пропуска, потому что ей удалось подтвердить свою пользу для города, продемонстрировав неплохие навыки врачевания, обретённые благодаря старику Джонго.

Затем Улия работала в небольшой клинике, а потом познакомилась с каким-то человеком, который сообщил, что знает, где находится Кай. И, конечно же, это оказалось ложью, из-за которой девушка попала в руки слуг Гринроу. Дальнейшего она уже не помнила…

Мигом пролетели три дня. За это время брат и сестра поговорили обо всем на свете. Кроме этого Кай договорился с Гомером, дядей Лилии, устроить сестру в поместье служанкой. Теперь всё точно будет хорошо.

К сожалению, дольше задерживаться Кай не мог. Улия отсюда никуда не денется, а вот как отреагирует Реккил на столь длительное отсутствие ученика – неизвестно. Поэтому парень поспешил вернуться в Секту.

Однако, к своему удивлению, в нулевой тренировочной зоне Заклинателя он не нашёл. А помимо прочего, что-то в Секте изменилось. И вскоре Кай узнал, что. Из подслушанных разговоров учеников парень понял, что в ближайшее время произойдёт грандиозное событие: двухсотлетие императора, на которое приглашена вся элита Алькеи, куда в первую очередь входили именно Заклинатели, а не просто аристократия.

О самом торжестве знали заранее, однако только позавчера его объявили официально, а в столицу уже прибывали сильнейшие воины империи и главы знатных семей.

Разобравшись в ситуации, Кай понял, что на него это никак не влияет, после чего направился к тренировочной зоне второго класса – кладбищу оружия. Шагая туда, парень осознал, что на празднование также должны прибыть и люди из Кальтии. В том числе и Гелиос Бейвек – Заклинатель, который убил Джонго и искалечил Кая. Тем не менее юноша быстро откинул мысли об этом, так как всё ещё оставался слаб для мести.

Практически добравшись до тренировочной зоны, парень неожиданно замер, так как рядом вдруг оказался Реккил.

– Вы можете не появляться так внезапно каждый раз?

– Ты где был? – проигнорировал его шрамоликий.

– У меня не может быть личных дел? – нахмурившись, холодно парировал Кай.

Реккил вдруг усмехнулся:

– Хех. Ну и ладно… На самом деле я хотел тебе кое-что сообщить. Через два дня объявят об экспедиции. И ты будешь в ней участвовать. Я уже договорился с младшими старейшинами, ответственными за фракцию "неприкосновенных", так что пойдёшь с ними.

– Что? Почему? – растерялся Кай.

– Не «почему», а «зачем»! Как мне по секрету недавно сказали, до Мастера Майо Дзю дошла очень важная информация о каких-то опасных древних руинах, на территории которых до сих пор действует некая техника, позволяющая войти туда только молодым воинам. И это подтвердила целая группа Заклинателей, которой так и не удалось попасть внутрь. Зато обычный посыльный двадцати лет прошёл сквозь барьер без проблем… Вот поэтому и решили послать молодёжь Секты в экспедицию. Ты же пойдёшь ради практики! Нет лучше места для тренировки, чем то, где полным-полно опасностей!

О том, что молодыми воинами считались парни и девушки до двадцати пяти лет, Кай уже знал.

– Стоп, а если я там умру? – не задумываясь, выпалил он.

– Э-м-м… а как ты вообще тогда собираешься прогрессировать, без настоящих, серьёзных и даже смертельных битв? Только в такие моменты рождается истинное понимание боевых искусств, без которого ты точно не сможешь подняться выше ступени Закалки Разума. Не разочаровывай меня. Я думал, ты понимаешь, что, встав на путь развития, ты автоматически встал на путь смертельных опасностей! Девяносто процентов всех гениев, которым пророчили стать Заклинателями, никогда ими так и не стали. А знаешь, почему?

– Они все умерли? – предположил парень.

– Да! Именно так, – кивнул Реккил. – Поэтому ты должен просто принять тот факт, что смерть всегда где-то рядом. А вот удастся ли уйти от неё, зависит лишь от тебя. Однако не стоит забывать, что можно использовать не только свои способности. Поэтому вот, лови.


Внимание!

Младший Старейшина Реккил Диваго инициирует сделку.

Товар: 20 000 Очков Секты.

Цена: нет.

Принять/Отказаться


– Подготовься к экспедиции как следует. И да, – Заклинатель серьёзно взглянул на Кая, – это последний мой подобный подарок… Ха-ха, всё равно это даже не мои деньги, так как Очки Секты мне в принципе не нужны. Ладно, бывай, пацан. Продолжай тренироваться. Перед началом экспедиции ещё увидимся. Может быть…

Заклинатель исчез. А Кай только сейчас понял, что проходящие мимо ученики совсем не обращали на них внимания, будто Реккила и его ученика здесь не было. Опять эти странные способности истинного мастерства…

Получив столь огромную сумму, юноша всё равно продолжил путь к кладбищу оружия, однако решил также посетить и Пагоду Сокровищ.

Кай обдумал слова Реккила про смерть и в некоторой мере даже согласился с ними. Однако основной причиной, почему он всё-таки не отказался от навязанного похода, стала материальная выгода. Ведь даже если вспомнить тот подземный город, в котором юноша встретил Рун’Тана, то плюсы вылазок в древние руины становились понятны сразу.

Ну а теперь наконец пришла пора очередной тренировки…


***

Прошло полторы недели, прежде чем правление Секты официально объявило об экспедиции. И как же удивился Кай, когда указанным местом оказалась та самая пропасть, возле которой караван Лилии оказался практически полностью уничтожен изгнанным родом Келай! И хотя вход обнаружился в нескольких десятках километрах от пропасти, он определённо вёл именно туда. Как минимум наличие схожей злой энергии намекало на это.

На сборы и подготовку выделили пять дней, после чего пара старших старейшин должна была повести всех желающих и подходящих по критериям. А именно: быть внутренним или личным учеником и быть не старше двадцати пяти лет. Естественно, все личные ученики, кроме парочки постарше, пожелали отправиться в ту бездну, а значит, и подавляющее число внутренних учеников, которые являлись членами каких-либо фракций, шли с ними. Что же касалось "неприкосновенных", то их главы решили выделить группу для экспедиции, в состав которой вошел и Кай.

Парень, в свою очередь, все эти дни только и делал, что тренировался с клинками, а также медитировал в зоне кладбища оружия, где старался познать Закон Скорости. И, к его удивлению, у него это действительно получилось. Теперь Кай являлся обладателем тайного знания о двух законах. К слову, те же личные ученики владели в среднем тремя-четырьмя законами.

Вскоре наступил день сбора. Собирались за стенами Ривеертуна, неподалёку от юго-западных врат.

– Эй! А ты кто? – удивился один из членов фракции "неприкосновенных", заметив незнакомого парня в сине-серой одежде, которая символизировала принадлежность к их группе. – Что-то я тебя не припомню.

Кай взглянул на парня, однако, прежде чем успел что-либо ответить, заговорил ещё один человек:

– Ты Ли Коу? – спросил он, подойдя ближе.

Посмотрев на него, Кай понял, что это один из глав "неприкосновенных", Джошуа. В сумме их насчитывалось четверо, и этим ученикам, по сути, не хватило совсем чуть-чуть таланта, чтобы стать личными. Однако при этом их гордыня и жажда независимости не позволяла им уйти в подчинение к личным ученикам, поэтому они вступили в нейтральную фракцию, где добились высокого положения.

– Да, – кивнул Кай.

– Хорошо. Эй, ребята, – окликнул группу Джошуа, состоявшую из двадцати человек, – это Ли Коу, и он идёт с нами.

Множество взглядов сразу устремились к Каю, оценивая его. Однако, ощутив жалкий уровень Закалки Мышц, практически все тут же потеряли всяческий интерес к неизвестному парню. Подумаешь, место себе купил…

– Послушай меня, – подойдя ещё ближе, еле слышно, но всё равно надменно произнёс Джошуа, – я не знаю, как тебе удалось заручиться поддержкой старейшины Реккила, но не вздумай творить глупости в походе. Нам не нужны лишние проблемы! Надеюсь, ты меня понял.

– Да, шеф, – улыбнулся Кай.

Смерив новичка уничижительным взглядом, Джошуа добавил:

– Будь тише воды и ниже травы, и, может быть, тебе даже повезёт найти что-нибудь в руинах, вместо того чтобы погибнуть по глупости, – после этого парень развернулся и зашагал обратно.

Отвечать что-либо на подобное Кай не собирался, так как не желал привлекать излишнее внимание к своей персоне. Всё-таки в экспедиции участвовала не только фракция "неприкосновенных", но и ещё одиннадцать других – фракций молодых личных учеников, среди которых был и Гринроу Йони…

Через час объявили начало, и почти тысячная колонна сильнейших представителей поколения направилась на запад. Проходя сквозь города и посёлки, они одним лишь видом внушали трепет каждому. Статные, прекрасные парни и девушки без устали шагали по тракту, совсем не делая остановок и не имея при себе груза. Казалось, будто все они шли налегке, однако правда заключалась в том, что среди внутренних учеников в принципе не было тех, кто не имел хотя бы самого захудалого Пространственного Кольца.

Таким образом, путешествие к нужному месту заняло всего пять дней. Члены Секты Упавшей Звезды наконец добрались до входа в подземные руины, скрытые за особым барьером.

Перед тем как отправиться внутрь, старейшины дали людям несколько часов на восстановление сил после столь длительного перехода, а затем начали инструктаж.

– Послушайте меня все! – усиленным энергией голосом заговорил старший старейшина, что вёл их сюда. – Секта уже посылала разведчиков внутрь, но глубоко забраться им не удалось из-за монстров. Так что первое: да, там есть монстры. Разведчики заметили неких существ, похожих на гигантских личинок. Но выше уровня Закалки Спинного Мозга там никого не нашли, так что с этой стороны опасность невысока. Но есть другой минус: вероятнее всего, именно из-за этих монстров в подземелье множество туннелей, ведущих в самые разные стороны. Могу предположить, что там целый лабиринт, так что будьте осторожны. Следующее, что я хотел сообщить: ваши цели. Во-первых, приоритетным является поиск источника этого барьера. Во-вторых, собирайте любые ценные вещи, будь то древний артефакт или редкая трава. Ну и… убивайте монстров! За всё это мы будем щедро давать Очки Секты. И напоследок хотел сказать, что убивать друг друга строго запрещено! Поэтому мы установили здесь артефакт-массив, чья зона действия охватывает несколько десятков километров. Его задача – держать связь с вашими амулетами. Любой убийца ученика будет моментально зафиксирован, и мы будем разбираться с ним на суде старейшин. На этом всё, можете отправляться!

Таким образом, члены Секты получили последние наставления, после чего дружно направились к широкому зеву пещеры, прикрытому розоватой непрозрачной плёнкой. Шагающие впереди ученики осторожно подходили к барьеру и аккуратно касались его. Как и ожидалось, он никому не помешал, так как среди учеников не было никого старше двадцати пяти.

В течение часа практически все члены экспедиции зашли внутрь.

Кай, вместе с остальными представителями фракции "неприкосновенных", вошёл одним из последних. И когда парень оказался за барьером, какое-то странное предчувствие кольнуло его. Без неприятностей эта экспедиция точно не обойдётся…


Глава 25. Коалиция.


Больше тысячи учеников Секты Упавшей Звезды оказались внутри. Их встретила мрачная, едва освещенная синеватой плесенью на стенах гигантская пещера. Повсюду стоял запах сырости.

Глаза учеников быстро привыкли к сумраку, в особенности у тех, кто успел закалить свои сенсорные органы. Парни и девушки некоторое время оглядывались, осматривая всё вокруг. Казалось, будто, пройдя сквозь барьер, они очутились совсем в другом месте. И тот факт, что вошедшие первыми осознали себя только в тот момент, когда все ученики Секты оказались внутри, лишь усиливал этот эффект.

Первые, в рядах которых был и Гринроу, стали понимать, что они не просто прошли сквозь барьер, а будто сразу переместились на то место, где теперь стояли. Лёгкое головокружение, которое лишь сейчас начало проходить, только подтверждало эти догадки.

Толпа членов Секты замерла на месте, постепенно приходя в себя. Но не успело пройти и минуты, как раздался крик.

– Потолок! Монстры!!! – услышали все.

Резко запрокинув головы, тысячная толпа участников экспедиции с ужасом смотрела, как на них градом сыплются сотни огромных серых личинок. Среди существ не оказалось никого ниже уровня Закалки Мышц.

Основной удар пришёлся на центральные и задние ряды учеников, но и передним не пришлось скучать. На них с не меньшей стремительностью из глубин пещеры ползла ещё пара сотен этих омерзительных существ.

Покрытые чем-то липким и тягучим, с морщинистой кожей, они были усеяны редкими волосками. В высоту монстры достигали от полутора до двух с половиной метров, а в длину – всех пяти. Разинув круглые пасти, в коих блестели пугающие зубы в несколько рядов, они неожиданно быстро понеслись к ученикам.

Но и это было не всё, ведь среди монстров оказалась огромная личинка, превышающая трёхэтажный дом. От существа исходила сила уровня Закалки Головного Мозга.

И пока в задних рядах ученики расправлялись с упавшими на них монстрами, вошедшие первыми, достав оружие, ожидали стычки. Но когда члены трёх фракций уже готовились рвануться вперёд, между ними разнёсся голос:

– Они мои!

Два разноцветных глаза горели пламенем азарта… Жажды боя!

На лице Гринроу невольно появилась дикая улыбка, а в его руке возникло искусно отделанное тёмно-синее копьё. Это было личное оружие парня, которое мало кому удавалось увидеть. Даже в бою с Лилией юноша не пожелал достать его из Пространственного Кольца. Многие ученики впервые увидели характеристики артефакта.


[Метеоритное Копьё Титана]

Ранг: Серебряный

Качество: Пиковое

Особенность: активная способность [Разрушительное Падение]

Особенность: пассивная способность [Лавовый Наконечник]

Особенность: вес копья составляет пять тонн, но для владельца оружие ощущается не тяжелее десяти килограммов.


Гринроу чуть подогнул колени… Последующая ударная волна создала на земле внушительную выбоину, а находившихся поблизости учеников разметало в разные стороны. Самого же парня уже не оказалось на прежнем месте.

Взмыв высоко вверх, разноглазый, держа копьё правой рукой, занёс его, и, размахнувшись, что есть силы метнул оружие в полчища монстров. Когда оружие парня пронзило гигантскую личинку, а наконечник достиг земли, колоссальный взрыв сотряс пещеру. Все звуки исчезли.

Ударная волна задела всех. Ближайшим ученикам пришлось поспешно возводить защитные техники, дабы их органы не разорвало, а кости не превратились в порошок. Своды пещеры задрожали, впрочем, как и её пол, и стены. Каждый, кто из-за боя не заметил причины данного события, подумал, что началось страшное землетрясение.

Атака Гринроу повергла в шок всех, кто видел её. И лишь малая часть людей, наиболее развитых, оказалась потрясена не самой мощью удара, а пониманием того, сколько же нужно было влить энергии в копьё, чтобы добиться подобного эффекта.

Сильнейший молодой ученик по-настоящему заслуживал своего звания.

Впереди образовался тридцатиметровый кратер, который, казалось, появился от падения самого настоящего метеорита. В его центре торчало абсолютно невредимое копьё Гринроу, а сам кратер оказался залит мерзким синим супом – остатками личинок.

Одна-единственная атака парня уничтожила практически четыре пятых всех монстров. Остальные же оказались полностью дезориентированными и более не могли продолжать движение.

Метко запрыгнув на торчащее копьё, чтобы не погрузиться по колено в противную жижу из останков, Гринроу совершил резкий акробатический трюк, позволивший ему вырваться из кратера и прихватить оружие с собой. Оказавшись на относительно "чистой" поверхности и совсем не будучи похожим на хоть сколько-то уставшего, парень провёл ладонью по воздуху, и рядом с ним появилось кольцо из сотни миниатюрных огненных копий. Когда каждая из атак оказалась запущена, стало понятно, что направления ее вовсе не случайны. На этом бой Гринроу против почти двух сотен монстров уровней Закалки Мышц и Закалки Сенсорных Органов закончился. На всё сражение у него ушло не более полминуты, притом было заметно, что личный ученик потратил не так уж и много сил. Такая мощь заставляла трепетать…

Что касалось последней атаки Гринроу, то это как раз и была одна из вещей, которая сильно ударила по гордости Джавейл Алкис на прошлых соревнованиях. Ибо, как тогда оказалось, разноглазый юноша владел не только несколькими законами Пути Копья, но и некоторыми законами Пути Огня, в которых сама Джавейл считала себя непревзойдённой среди своего поколения.

Осознание сразу двух путей законов в таком юном возрасте говорило об исключительном таланте парня. И единственный, кто мог хоть частично приблизиться к подобному – главный талант семьи Стеншет, Лилия. Всё-таки не так давно ей действительно удалось постичь один из простейших законов Пути Ветра. Других же учеников Секты, сумевших освоить законы двух путей, не было. Только среди достигших ступени Заклинателя находились такие.

Таким образом, освоив часть законов этих двух путей, Гринроу смог выучить особую пиковую технику Серебряного ранга, для которой требовалось знание некоторых законов Огня и любого вида оружия. Всё же всем ученикам было известно, что чем выше качество техники, тем сильнее зависимость от законов. Они не использовались напрямую в техниках, но без их понимания изучить хоть что-то выше низкого качества становилось невозможно.

И пока Гринроу, используя особый системный предмет, собирал немногочисленные кристаллы энергии, добытые из уничтоженных личинок ступени Закалки Разума, другие ученики уже закончили со свалившимися на них монстрами. Сражение оказалось довольно простым практически для всех присутствующих, учитывая численное и силовое превосходство членов экспедиции над монстрами. Поэтому из более чем тысячи человек погибло всего лишь шестеро, самых слабых и неудачливых. Остальные очень быстро справились с чудищами, хотя и без ранений не обошлось.

– Хм, неплохо, – Джошуа снисходительно похлопал Кая по плечу, заметив рядом с парнем трех убитых личинок уровня Закалки Сенсорных Органов, которые так "удачно" свалились на юношу.

Кай же на деле даже не доставал оружия, использовав лишь Ки меча. Такие противники были ничем для него. Парень даже особо и не задумывался о врагах, быстро завершив бой на полном автоматизме, потому что в тот момент его беспокоило кое-что другое. Вот только понять, что конкретно, Каю пока так и не удавалось.

Битва завершилась. Кто-то осматривался, пытаясь обнаружить возможных выживших монстров, кто-то доставал кристаллы энергии, кто-то же, из числа особо "везучих", занимался лечением ран. Казалось бы, всё закончилось, однако, как и некоторое время назад, над толпой вдруг разнёсся неожиданный крик:

– Барьер! – указывая пальцем, привлёк всеобщее внимание какой-то парень.

– Твою мать!

– Что за?!..

Взглянув в нужную сторону, сотни людей оказались шокированы. И Кай был удивлён не менее. В том месте, где находился закрытый барьером проход в пещеру, ныне не было ничего, кроме простой каменной стены. Вход пропал, значит, их действительно перенесли в это место.

Паника стала распространяться среди членов экспедиции, словно пожар в сухом лесу.

– Эй! И что нам теперь делать?! – с тревожными нотками выпалил кто-то.

– Бездна! Да что за дерьмо?!

– И как теперь быть?.. – испуганно прошептала какая-то девушка рядом с Каем.

Различные предположения всё чаще вспыхивали то там, то тут, но Кай игнорировал это. Ведь он наконец понял, что его тревожило. Парень вспомнил, что это место должно быть связано с той пропастью, отсюда назревал вопрос: «А почему они так и не ощутили ту "злую" энергию, которая действовала на членов каравана Лилии во время переправы через мост?».

«Гадство, – поморщился Кай, глядя туда, где ранее был барьер. – Значит, всё не так просто. Почему же в тот самый момент, когда исчез проход в пещеру, появилась эта "злая" энергия? Неужели это ловушка? Кто мог провернуть подобное?! Такое точно не под силу даже пиковому Заклинателю! Подумать только, разве это не было что-то вроде портала? Кто или что мог создать такое?!»

"Могу предположить, что это техника переноса", – неожиданно отозвался Рун’Тан.

«Ты не спишь?» – ещё больше удивился парень.

"Пока нет, – древний дух решил утаить, что впитал в себя излишки энергии души Кая, которые оставались после исцеления Улии. Всё равно вернуть их обратно было нельзя, так не пропадать же добру! Вот поэтому он пока и мог бодрствовать. Да и, если что, из-за личного согласия Кая, клятву "не вредить" он не нарушил. – Возможно, эта пещера находится куда глубже, чем вы думаете. И, конечно же, подобное "совпадение" никак не случайно. Кто-то точно стоит за этим, поэтому будь предельно осторожным! Что же касается этой "злой" энергии, то я думаю, это последствия смерти кого-то очень могущественного в этом месте".

«Даже сильнее тебя? И, кстати, разве тогда ты не мог ощутить, что это не просто барьер, а техника переноса?»

"Нет, подобное место было бы для меня прошлого просто детской песочницей. Но уж слишком долго я прожил в виде духа… И – нет, я не мог почувствовать технику переноса заранее. Сейчас я не настолько силён. Это просто моё предположение, основанное на имеющихся данных".

«Ясно. И что теперь делать?»

"А мне откуда знать, как устроено это место? Ищите выход…"

Кая случайно задели плечом, вернув в реальный мир, в котором под воздействием негативной силы шум людских голосов только нарастал. Всё больше и больше гневных и оскорбительных выкриков раздавалось из рядов попавших под воздействие "злой" энергии учеников. Во многих местах начались откровенные перепалки, а некоторые особо вспыльчивые личности уже готовились броситься в бой. Страх вкупе с паникой и эффектом толпы серьёзно повлиял на большинство людей. Но в один момент весь гул заглушил резкий выкрик:

– Закрыли свои рты!!! – буквально прорычал на всю пещеру мрачный Гринроу, сила воли которого полностью подавила внешнее влияние. Всё же даже Кай уступал разноглазому в этом параметре.

Тысячная толпа, услышав грозный окрик сильнейшего ученика, который вдобавок нёс в себе импульс подавляющей силы, сразу же притихла. Однако долго это не продлилось.

– Да пошёл ты! Какого хрена я должен тебя слушаться?! – выкрикнул в ответ какой-то внутренний ученик ступени Закалки Разума, который впал в ярость из-за здешней атмосферы.

Всеобщее внимание моментально обратилось на наглеца. А благодаря тому, что все ученики стояли в группах фракций (не считая немногих внефракционных), а сами группы расположились в некотором отдалении друг от друга, то практически все смогли увидеть дерзкого парня, "товарищи" которого тут же отошли от храбреца.

Гринроу Йони жутко оскалился.

– Кажется, вы все кое-чего не поняли, – фигура парня исчезла, чтобы затем появиться рядом с выскочкой. Молниеносный взмах левой рукой, и ударом тыльной стороны ладони голова наглеца мгновенно оторвалась от шеи. – Это место очень опасно!

Секунду спустя раздался негромкий, но ошеломляющий стук упавшей на землю головы.

– Гринроу! – пугающе процедила Джавейл, одновременно призвав законы Огня и очень необычное оружие – веер, вокруг которого то и дело появлялись всполохи пламени. – Ты обезумел!


[Веер Стремительного Пожара]

Ранг: Серебряный

Качество: Пиковое

Особенность: активная способность [Взмах, Исторгающий Пламя]

Особенность: активная способность [Испепеляющий Луч]

Особенность: любые техники Серебряного ранга, связанные с огнём, получают усиление в полтора раза.


Девушка твёрдой, но нарочито медленной походкой направилась к ненавистному врагу. И причина на то у неё была серьёзная: убитый наглец хотя и был дураком, но всё-таки являлся одним из членов именно её фракции!

– Обезумел этот мир! Я же лишь следую его правилам! – ухмыляясь, ответил Гринроу.

– Ты сам себя пометил. Убийца! – победно улыбнулась девушка в ответ.

На её слова юноша лишь рассмеялся, после чего сказал:

– Э-э-эх… Ну что за глупости? Просто посмотри: связи с массивом, который отслеживает убийства, больше нет! Так что… разве я кого-то убивал? – состроил он невинное личико. – Спроси кого хочешь, тебе скажут, что он сам погиб в бою с… личинкой. Ха-ха. Ну а если так не скажут, то кто им поверит без доказательств, тем более с моим-то авторитетом, а?

Услышав слова парня, каждый член экспедиции тут же проверил собственный медальон и действительно не ощутил никакой связи с установленным на поверхности массивом, которую они чувствовали раньше. Теперь убийства учеников и вправду никто не мог отследить, так как все оказались отрезаны от контроля старейшин.

Осознав, что Гринроу не лжёт, а также то, что слов даже тысячи (что вряд ли) свидетелей будет недостаточно, чтобы обвинить его, Джавейл разгневалась ещё сильнее.

– Ах ты ублюдок! – выпалила она, и языки пламени заплясали рядом с девушкой. – Я сожгу тебя!

Возле обоих личных учеников уже давно никто не стоял, ибо каждый опасался попасть под случайный удар. Однако неожиданно всё пошло не так, как ожидали многие.

– Джавейл, остынь, – расслабленно произнёс Блейкор Эргрет, личный ученик и выходец из второй по силе семьи в империи.

– Да, Блейк прав. Не стоит горячиться, особенно в таком опасном месте, – обольстительно произнесла Адриана Окушинра, тоже личная ученица и, по совместительству, внучка патриарха четвёртой в Алькее семьи.

Почти двухметровый, очень жилистый парень, и среднего роста подкачанная красотка. Пара личных учеников, которые неожиданно встали между Гринроу и Джавейл, перекрыв последней дорогу.

– Что это значит? – нахмурилась огненная красавица.

– Ну, знаешь, – поучительно, будто общаясь с малым и неразумным ребёнком, заговорил Гринроу, – обычно союзники помогают друг другу.

– Союзники? – вздрогнув, ошарашенно спросила Джавейл.

– Да. Хотя я бы скорее назвал это коалицией, – зазвучал голос Анри Септа, ещё одного личного ученика.

Растерянно замерев, Джавейл наблюдала за тем, как к Гринроу направляются семеро личных учеников, включая Блейкора, Адриану и Анри.

Баланс сил резко изменился, и это отчётливо понял каждый присутствующий. Теперь здесь было не двенадцать фракций (одиннадцать личных учеников плюс "неприкосновенные") и группа внефракционных, а мощная коалиция, состоящая из фракций восьми личных учеников – и кучка "изгоев". И в число вторых входили все, к кому Гринроу не питал тёплых чувств.

Это была сама Джавейл, на которую пали подозрения парня по делу уничтожения его дома. Также в коалицию не вошла новичок-Лилия со своей жалкой фракцией из десятка человек. Её Гринроу также записал в сообщники того преступления, так как именно блондинка отвлекла его боем в тот день. Третьим же оказался лысый крупный парень – личный ученик по имени Нетра Кан. Основные силы его фракции не так давно были практически полностью уничтожены во время неудачной вылазки в Дикие Земли, и влияние Нетра сильно ослабло. Ну и, конечно же, были "неприкосновенные", с которыми личные ученики и так не вели дел, отчего приглашать в коалицию их никто не стал.

Пещера быстро разделилась на две части: они и мы, коалиция и "изгои". Девятьсот человек с одной стороны и чуть более двух сотен с другой. Разница колоссальна.

В воздухе запахло смертельной опасностью. Казалось, чтобы вспыхнул пожар, хватит и малейшей искры…

Те, кто не вошёл в коалицию, начали понимать, что ситуация слишком быстро переменилась, и сделать хоть что-то теперь невозможно. А учитывая, что выход из пещеры исчез и убийства учеников отныне не отслеживаются, то их положение выглядело ещё более шатким.

– Как-то так, Джавейл, – улыбнулся Гринроу. – Как видишь, сила точно не на твоей стороне, – раскинул он руки, намекая на объединённую мощь восьми фракций. – Поэтому… ты все ещё намерена выполнить своё обещание сжечь меня? – насмешливо спросил парень.


Глава 26. Ловушки.


Оказавшиеся "изгоями" быстро поняли своё незавидное положение, поэтому никто не спешил выражать недовольство.

– Джавейл, Нетра, Лилия и прочий мусор, – высокомерно огласил Гринроу. – Если вы и ваши фракции не желаете стать жертвами несчастного случая, то советую не возражать против приказов коалиции, и, возможно, вам всё же повезёт вернуться из этой экспедиции живыми.

Лица тех, к кому обращался Гринроу, выражали злость, однако никто не спешил совершать глупости. Здесь не было идиотов, желающих умереть в какой-то дыре, особенно после недавнего показательного убийства выскочки.

– Молчите? Ну и хорошо. Значит, согласны, – кивнул разноглазый, а затем повернулся к собравшимся рядом с ним личным ученикам. Далее он говорил без энергии в голосе, так что слышали его лишь стоящие неподалёку. – Итак, что будем делать?

– А не слишком ли ты раскомандовался? Вроде как наш союз равноправен, так почему это ты выступаешь, будто самый главный? – вдруг возмутился один из личных учеников, который уже достиг первого уровня ступени Закалки Души.

Гринроу тяжело вздохнул, приложив ладонь к лицу.

– Ну хочешь, иди, повтори им то же самое. Побудь главным, так сказать, – морщась, словно отвечая идиоту, коим и считал собеседника, произнёс парень. – Наш союз равен. Или я командовал кем-то из вас?

– Гринроу прав, – вклинился Блейкор Эргрет. – Не стоит пороть горячку. Важнее другое: что нам теперь делать? Я думаю, никто не ожидал, что вход исчезнет.

– А что нам остаётся? Мы просто должны идти дальше по тоннелю, – скучающе произнёс Анри Септ.

– Вот так просто? – косо взглянув на парня, спросил Блейкор.

– А что нам ещё делать?

– Мы можем остаться в этом месте. Думаю, общих запасов кристаллов хватит, чтобы продержаться здесь год или полтора…

– А что дальше? – перебил его Анри. – Я сильно сомневаюсь, что мы дождёмся помощи от старейшин, которые даже пройти через барьер не смогли. Нас, скорее, всех мёртвыми посчитают. Да и, кроме того, не стоит забывать о местных монстрах и странной энергии. Мне кажется, что чем дольше мы здесь задерживаемся, тем большая опасность нам грозит. А если мы пойдём вперёд, есть шанс наткнуться на другой выход. Как любит говорить мой учитель: «Движение – жизнь, а промедление – смерть». И, знаешь, Блейк, я почему-то сейчас с ним согласен.

– Я не давал тебе права сокращать моё имя, – нахмурился Блейкор, показывая своё истинное отношение. Всё-таки на время экспедиции они были союзниками, но никак не друзьями.

– Предлагаю проголосовать, – произнесла Адриана.

– Согласен, – кивнул Гринроу. – Кто за то, чтобы мы пошли по тоннелю, а не оставались тут?.. Кто против?.. Значит, решение принято.

В итоге проголосовало шесть человек "за", и двое (Блейкор и тот парень Закалки Души, который высказал претензию Гринроу) "против". После этого личные ученики обсудили, что будут делать с "изгоями" и пришли к решению, что те могут ещё пригодиться, так что лучше заставить их идти с ними. Так оно и произошло, вслед за чем все члены экспедиции выдвинулись вперёд.

В течение следующего часа тысячная толпа двигалась по однообразному широкому тоннелю, время от времени встречаясь с монстрами-личинками. Однако теперь их было гораздо меньше, в отличие от первого раза. Поэтому путешествие можно было назвать относительно спокойным и безопасным.

Тем не менее очень скоро всё изменилось. Двигаясь вдоль подземного коридора, Гринроу боковым зрением вдруг заметил неожиданно засветившийся участок земли, на который ступил один из учеников. Свет пропал так же резко, как и появился. Мужчина, попавший туда, замер, а затем повернулся к находящимся неподалёку главам фракций. Его взгляд выражал кромешный ужас.

– Помог… – потянулся он рукой, а потом его тело попросту лопнуло, забрызгав рядом стоящих людей ошмётками и кровью.

– Все замерли! – закричал Блейкор, но было слишком поздно.

Ещё четыре раза вспыхнули участки земли, а затем четверо умерли столь же пугающим образом. Все они были внутренними учениками, достигшими уровня Закалки Головного Мозга, а несколько даже успело установить защитные техники, которые так и не спасли их от ловушек. И это было самым страшным.

– Дерьмо! – выругался член семьи Эргрет, так как из пятерых погибших четверо были именно из его фракции. – Мы ещё можем вернуться назад! Я как знал, что это плохая идея – уходить оттуда!

– Не горячись, – произнёс Гринроу. – Посмотри, ловушки засветились там, где уже проходили другие ученики, а это значит, что они только сейчас стали активными! Кто знает, сколько ловушек находится позади нас и в той пещере?

– Кто-нибудь из вас смог ощутить ту ловушку? – вмешалась в разговор Адриана.

К сожалению, никому из личных учеников коалиции сделать это не удалось.

– И что будем делать? – вняв голосу разума, спросил Блейкор.

– У меня есть предложение, поэтому, надеюсь, никто не будет против, если я немного покомандую? – Гринроу окинул союзников взглядом. Как и ожидалось, в такой ситуации никто не выказывал протеста. – Хорошо, – кивнул он, а затем влил силу в голосовые связки. – Эй вы! Джавейл, Лилия, Нетра и "неприкосновенные"! Сейчас же идите вперёд и выстроитесь по ширине тоннеля! Мы будем следовать за вами.

Услышав слова Гринроу, ученики, видевшие недавние смерти, запаниковали. Если их посылают вперёд, то значит, из них решили сделать эдакий щит. Естественно, никто не желал принимать на себя удар невидимых ловушек, защищая таким образом ублюдков из коалиции.

– Вы оглохли? Успокойте свои фракции и выдвигайтесь вперёд. Иначе мы вырежем часть из вас, а оставшиеся всё равно пойдут туда! Решайте, чего вы желаете: отказаться и сразу же сдохнуть от наших рук, или пойти вперёд, имея шанс выжить?

"Изгои" затихли. Угрозы Гринроу не были пустыми, коалиция действительно применит силу, если кто-то откажется повиноваться. Это понимали все.

– Гадство! – сплюнул Джошуа, а затем повернулся к двадцатке членов своей фракции. – Пойдём.

Парень зашагал вперёд. Его подчинённые немного поколебались, но вскоре, опустив плечи, в любой момент готовые использовать защитные техники и артефакты, потопали за главой своей фракции.

– Тс! – скривился Кай, но выделяться не стал и пошёл, куда и было велено.

Несколько минут спустя фракции Джавейл, Нетра и Лилии также последовали примеру "неприкосновенных". Теперь четыре этих группы шли перед коалицией, подвергая себя риску угодить в смертельную ловушку. Тем не менее, выбора у них не было.

Путь учеников секты продолжился. Однако уже через некоторое время пугающий крик вновь разнёсся по тоннелю. На этот раз один из учеников фракции Джавейл попал в ловушку, которая сожгла его буквально за несколько мгновений. Идущие первыми рефлекторно замерли, остановились и те, кто шёл за ними. Разумеется, это вызвало волнения.

– Чего встали? – раздался голос одного из личных учеников коалиции. – Оттого, что вы лишнюю минуту простоите, ловушки точно не исчезнут! Давайте, идите! Или вас подогнать парочкой техник?

Лукас, лысый помощник Джавейл, стоял рядом со свой госпожой и яростно скрежетал зубами, потирая Пространственное Кольцо, в котором хранилось его оружие. Ему ужасно хотелось развернуться и отдать приказ уничтожить ублюдка. Их использовали как пушечное мясо, это невероятно бесило и ранило гордые сердца воинов. Пускай они и не были личными учениками, но всё ещё оставались "гениями", которым удалось стать внутренними учениками в самой могущественной организации во всей империи. Как можно было терпеть подобное отношение?!

Взглянув на вспыльчивую госпожу, мужчина, к своему удивлению, не обнаружил эмоций на лице Джавейл. Как ей, при её-то характере, удавалось сохранять такое спокойствие?

Заметив внимание подчинённого, девушка негромко произнесла:

– Лукас, может, я обычно и не сдерживаю эмоции, но я не настолько глупа, чтобы рисковать своими людьми. Если мы пойдем дальше, то шансов выжить у нас будет больше. И вот когда мы выживем, когда угроза пропадёт, когда выберемся отсюда, когда противники расслабятся, когда забудут о нас, тогда-то мы и нанесём ответный удар! Все наши враги будут жалеть, что в этот день использовали нас как щит. Без какой-либо жалости мы будем вырезать их, как свиней… А пока что просто будь предельно осторожен, чтобы дожить до конца.

Услышав слова госпожи, Лукас, а также ближайшие к ней слуги воодушевились, решившись выстроиться перед Джавейл, чтобы стать её щитом. Однако прежде чем они сделали хоть шаг, одинокая фигура справа уже продолжила путь. Казалось, будто этот человек совсем не страшился здешних опасностей. И была этим человеком Лилия.

Параллельно с тем, что ей всё время приходилось сопротивляться "злой" энергии, которая давила на неё сильнее, чем на остальных из-за высокой чувствительности (благо, испытание Врат Секты сделало Лилию устойчивее в этом плане), эта же самая особенность девушки позволяла ей ощущать ближайшие ловушки.

Заметив это, Кай, который находился у левого края тоннеля, хмыкнул, а затем последовал ее примеру. Удивлённые взгляды членов фракции "неприкосновенных" тут же упали на новичка. Многие посчитали его сбрендившим идиотом, но парню было плевать. С его-то энергетическим зрением здешние ловушки лежали перед ним как на ладони, поэтому не представляли какой-либо угрозы. Юноша попросту обходил их.

Вскоре тысячная толпа вновь пришла в движение, после чего игры со смертью начались снова. Найти ловушки, используя любые уловки – от бросания камней до разбрызгивания крови перед собой, так и не получалось. Приблизительно раз в минуту вспыхивала новая ловушка, отправляя на тот свет очередного ученика. И каждый раз, когда такое происходило, практически все "изгои" вздрагивали и замедляли шаг, молясь, чтобы не стать следующими. Однако, как бы они ни старались, общая численность "живого щита" неуклонно уменьшалась, и уже буквально через несколько часов пути от более чем двухсот человек осталась всего сотня. Большинство сгинуло в ловушках, но были и такие, что, впав отчаяние, отказывались идти вперёд. В итоге их убивали члены коалиции.

Однако было и другое важное событие, которое произошло за это время: обозначились два предводителя. Лилия и Кай, скрывающийся под личиной Ли Коу, оказались в центре всеобщего внимания "изгоев", а затем и коалиции. Ибо, шагая впереди всех, за всё прошедшее время только они ни разу не угодили в ловушку. А наблюдая за их движением пристальней, ученики стали замечать, что эта пара идёт будто по заранее известному им маршруту, проложенному так, чтобы огибать опасные участки тоннеля. Первые, кто заметил это, решились следовать точно по следам этой парочки. А немного погодя уже практически все "изгои" шли за Каем и Лилей, образовав целые цепочки.

И, естественно, это не могло не отразиться на коалиции. Обходя смертельные участки и более не двигаясь по всей ширине тоннеля, идущие первыми «изгои» больше не попадали в ловушки, а значит, те оставались членам фракций союза. Заметив, что теперь их люди умирают вместо "живого щита", объединившиеся личные ученики заподозрили неладное, а узнав, что происходит, и вовсе остановили движение всей экспедиции.

– Все остановитесь! – прокричал Блейкор.

Требовалось обсудить: последовать примеру "изгоев", но при этом растянуть почти девятьсот человек на большую дистанцию (что опасно и долго), или же заставить «щит» вновь идти по всей ширине тоннеля, специально подвергая опасности? Однако решение они принять не успели…

Услышав крик Блейкора, Кай замедлил шаг, обдумывая: послушаться ли ему или идти дальше, используя своё преимущество как защиту? Принять решение он тоже не успел…

Огромный участок тоннеля вдруг вспыхнул ярким светом гигантской ловушки. И парень мог поклясться, что до этого он её там не видел. Так или иначе, более сотни человек, находящихся впереди колонны, мгновенно исчезли. Среди пропавших были все "изгои", а также пара десятков человек коалиции.

Восемь личных учеников, увидевших это, ещё несколько секунд таращились на то место, где недавно стоял их "живой щит".


***

Когда до жути яркий свет наконец угас и, проморгавшись, ученики смогли оглядеться, они поняли, что оказались совсем в другом месте. Да, это был подземный тоннель. Да, он практически не отличался от прежнего. Да, здесь было всё так же сыро, а на стенах и потолке едва светилась какая-то плесень.

Тем не менее почему-то каждый был уверен, что это совсем другое место. Что означало лишь одно – их вновь переместили.

Когда шок и растерянность прошли, "изгои", кои тут оказались в полном составе, в конце концов обратили внимание на два десятка бойцов из фракций коалиции. Гневные гримасы исказили лица тех, кого буквально минуту назад считали "живым щитом". И, конечно же, вся злоба оказалась направлена на неудачно переместившихся с ними ублюдков, от которых до переноса получали только лишь унизительные оскорбления и угрозы.

Само собой, те, на кого оказался направлен негатив, тут же поняли своё положение.

– Эй, эй… – потея, член одной из фракций коалиции выставил перед собой ладони, – ребята, погодите-ка. Не стоит горячиться! Мы… это… мы можем быть полезными! И… и, к тому же, нас главы наших фракций заставляли говорить все те слова! Это… это правда! Я… я… – резко захлопнулся парень, потому что прямо перед ним, будто из ниоткуда, возник личный ученик Нетра Кан.

Недавний обидчик "изгоев" имел высокий рост, однако перед поистине громадным Нетра он казался просто ребёнком. Помимо того, что здоровяк и так был невероятно перекачан: ширина его плеч была вдвое больше, чем у Кая, так ещё и его рост превышал два метра! Мямливший парень натужно сглотнул и задрал голову, чтобы увидеть лицо личного ученика. Аура уровня Открытия Акупунктурных Точек легла на плечи паренька, сковав того. И лишь мелкая дрожь пробегала по телу юноши.

– Сдохни, – с омерзением, буквально выплюнув это слово, Нетра обрушил свой пудовый кулак на голову парня. Она лопнула от удара здоровяка, даже не успев оторваться от шеи, и личный ученик выругался: его заляпало кровью и кусками мозга.

Тут позади Нетра раздался резкий, но ожидаемый шорох. Решив ударить в спину, к нему приблизился ещё один ученик, посчитавший, что это удачный момент, чтобы нейтрализовать того. Вот только когда здоровяк уже готовился отразить атаку и убить подлеца, в груди противника появилась широкая прожжённая дыра.

– Это было ни к чему. Он бы меня даже не поцарапал, – пробасил бугай, обращаясь к Джавейл, от указательного пальца которой исходил лёгкий дымок.

– Хм! – вздёрнула голову девушка. – Я не ради тебя! Просто он первый, кто под руку попался.

– Ну ладно, – безучастно пожал плечами здоровяк, а затем повернулся обратно к членам коалиции.

Сейчас ему, как, собственно, и Джавейл, требовалось выпустить пар, чем они в итоге и занялись. Никто не смел мешать "веселью" этой парочки, и менее чем через пять минут с двадцаткой неудачников было покончено. Ни один из них не смог ничего противопоставить силе личных учеников. Всех до единого убили. Что же касалось реакции остальных "изгоев", то в основном все были полностью солидарны со своими лидерами.

Когда всё закончилось, Джавейл отыскала взглядом нужную ей фигуру, а затем направилась к ней. Подойдя ближе, девушка произнесла:

– Лилия Стеншет, скажи, ты знаешь безопасный путь в этих руинах?

Вопрос красотки с тёмно-бронзовой кожей заставил всех без исключения взглянуть на блондинку. Ведь, вероятнее всего, как минимум половина из здесь присутствующих дожила до этого момента лишь благодаря Лилии. Когда они шли за ней, никто не заботился о расспросах, потому что все концентрировались на ловушках, чтобы успеть выскользнуть или использовать защитную технику либо артефакт. А лучше и первое, и второе, и третье. Но вот сейчас очень многим стало интересно услышать ответ.

– Нет, – покачала головой Лилия, развеяв большинство домыслов, – я всего лишь могу ощутить их. Где-то в радиусе десяти метров или вроде того.

– И ты тоже? – изогнула бровь Джавейл, взглянув на Ли Коу.

Парень кивнул.

– А здесь… Здесь есть ловушки? – выпалил кто-то из учеников.

– Нет. Я не ощущаю. Я успела немного походить по округе, пока шёл бой, но ничего так и не ощутила, – ответила блондинка.

– Это хорошо, – облегчённо вздохнула Джавейл. Послышались вздохи и многих других учеников. – Но почему же мы перенеслись сюда?..

– В любом случае нам же лучше. Теперь нет угрозы от коалиции, – произнёс Нетра.

Таким образом, немного передохнув, дабы избавиться от недавнего стресса, и обсудив, в какую сторону идти (тоннель всё же другой), группа из чуть более чем сотни человек выдвинулась на поиски выхода. Впереди попросили пойти Кая и Лилию, от чего те не отказались.

Вот только долго их «перерыв» не продлился…

Свернув на очередном участке подземного коридора, члены экспедиции пришли к гигантской пещере, размерами не уступавшей той, из которой они начали путешествие. Однако она всё-таки отличалась, а именно – была полна трещин и расщелин. Они находились не только на стенах, а по всему подземному залу, включая каменный пол и свод.

Внутри оказалось довольно-таки темно, поэтому ученикам пришлось активировать несколько артефактов для освещения.

– Вы слышите? Что это за шум? – навострив уши, прислушался Джошуа, глава "неприкосновенных". – Река, что ли, подземная?

Вопрос парня заставил прислушаться и остальных. Увы, правда никому не понравилась. Странный шум приблизился, после чего изо всех щелей неистовым потоком стали сыпаться, вылезать и выпрыгивать десятки пауков-монстров. Каждый был высотой минимум со взрослого мужчину, а то и больше. Количество же их просто зашкаливало, хотя в плане силы никого выше уровня Закалки Сенсорных Органов среди чудовищ вновь не обнаружилось. Вот только и самих воинов уже была не тысяча, а жалкая сотня.

Бой завязался моментально. Монстры давили количеством. Членам экспедиции приходилось постоянно крутиться, будто юле, отбиваясь от тварей, что шли беспрерывным потоком. Единственный плюс заключался в том, что чудища не могли напасть все сразу, так как мешали друг другу.

Осознавая, что Кай и Лилия сейчас очень важны для присутствующих, как единственные проводники, ученики старались защищать их в первую очередь. Однако вскоре монстров стало так много, что воины уже не могли обращать внимания ни на что, кроме собственных жизней.

Шло время. Уже через пятнадцать минут многие ученики ощущали усталость, а через полчаса появились первые жертвы. Однако даже тогда громадные пауки не прекратили прибывать. Спустя четверть часа после начала сражения от сотни пришедших сюда учеников осталось шестьдесят, а в дополнение к этому теперь и сильнейшие среди них стали ощущать усталость. Концентрация терялась, близился тот момент, когда кто-то из них ошибётся, пропустит атаку, получит ранение, умрёт…

Кай тоже не был исключением. Хотя парень и имел высокие, даже по меркам личных учеников, параметры, это не отменяло того, что смертный не может вести столь интенсивный бой слишком долго. Но вскоре люди стали замечать, что больше к монстрам подкрепление не приходит. Это воодушевило учеников, дав им возможность отыскать в себе дополнительные силы, чтобы добить всё ещё многочисленные, но последние остатки орды чудовищ.

В этом бою Каю не требовалось применять техники или оружие, поэтому он не намеревался лишний раз светить Клинком Водной Глади. Юноше хватало сил собственного тела и энергии меча, кою он активно использовал, кроша монстров на части. И только их непомерное количество не давало парню ни на миг расслабиться.

Вот только он всё же чувствовал нарастающую усталость…

Разрубив пополам монстра, парень только в последний момент успел уклониться от жвал очередного паука, нацеленных прямо в его шею. Всё-таки даже для Кая такая атака была слишком опасной.

Бритвенно-острые жвалы оказались буквально в миллиметре от закалённой кожи юноши, после чего нога парня, окутанная Ки меча, искромсала тушку чудища при ударе, а затем отправила в полёт на несколько метров. И уже собираясь переключиться на другого монстра, спешащего к нему, Кай заметил, что за убитую им только что тварь зацепилась некая верёвка…

Верёвка, на которой висел флакончик с экстрактом Зелья Спокойной Закалки, столь нужного Каю для прорыва на первый уровень Закалки Разума!

Рефлекторно прижав руку к груди, парень, как и ожидал, не ощутил под одеждой флакона с экстрактом.

– Да ты шутишь?! – сплюнул он, а затем использовал Шаг Смещения, совершив молниеносный рывок в нужную сторону.

Увы, труп паука, за челюсти которого зацепилась подвеска с флаконом, уже стремительно падал в глубь, наверное, самой широкой расщелины в этой пещере. Её размеров хватило бы, чтобы целый автобус мог провалиться туда.

Тем не менее… почему-то, даже не задумываясь, Кай сиганул следом, во тьму неизведанной пропасти…


Глава 27. Прорыв.


Резким движением схватив флакон с экстрактом, Кай широко улыбнулся. Ёмкость уцелела, а парень успел вовремя возобновить подпитку концентрата зелья своей Ки, дабы то продолжало насыщаться. Ибо, как он помнил, если разорвать эту связь более чем на минуту, то с каждой последующей секундой время, требуемое для завершения процесса настаивания, будет увеличиваться на сутки.

Теперь же он наконец мог разобраться с собственным падением в глубь мрачной расщелины. Длилось оно практически полминуты, и за это время Кай, естественно, смог ощутить нарастающий уровень плотности "злой" энергии. Но, к счастью, благодаря возможности контролировать внешнюю силу, юноша всё ещё мог спокойно находиться в таких условия, при которых другие члены экспедиции должны были потерять сознание или получить душевную травму. И если домыслы парня были верны, то прямо сейчас он приближался к источнику этой силы.

Усилием воли изъяв Клинок Водной Глади из Пространственного Кольца и обвив его энергией меча, Кай с силой вонзил оружие в каменные стены пропасти. Инерция ощутимо дёрнула юношу вниз, однако на его закалённое тело это никак не повлияло. Разрезав скалу на добрый десяток метров, он наконец остановился, повиснув на оружии.

Почти сразу Кай услышал звук удара громадной туши мёртвого паука о землю. Значит, дно этой расщелины было не так уж и далеко, поэтому, не остановись он сейчас, то мог бы попрощаться с жизнью. Всё-таки даже со своими параметрами Кай не мог позволить себе безопасное падение с подобной высоты.

Взглянув вниз, он увидел лёгкое свечение, освещающее пятно, оставшееся от разбившегося тела твари. По прикидкам Кая, до дна оставалось не более двадцати метров.

С другой стороны, переведя взгляд вверх, он ничего дельного так и не увидел. Пролетев так далеко, юноша даже не слышал шума боя, ещё недавно доносившегося до его ушей.

В итоге получалось, что у Кая оставался лишь один выход: спуститься вниз, чем он, собственно, и занялся. Сам спуск занял всего пару минут, и парень наконец ступил на твёрдую поверхность.

Осмотрев себя, юноша чертыхнулся: вся его одежда и даже волосы были заляпаны останками монстров.

– Чёрт! – скривился он, а затем, шлёпая промокшей в крови пауков обувью, зашагал вперёд.

Он опять оказался в какой-то пещере.

«Да что это за место-то такое?! Площадь всех этих подземных тоннелей и пещер даже больше древнего Подземного Города в Кальтии! Неужели это всё те личинки постарались? И насколько же глубоко я тогда нахожусь? По ощущениям вроде не очень глубоко, но всё же… – внезапно Кай насторожился и замедлил шаг. – Кажется, я был прав. Уровень "злой" энергии растёт и растёт. Любопытно, что же там такое?»

Осознав, что из-за ставшей слишком плотной негативной силы он более не может нормально ориентироваться при помощи энергетического зрения, Кай немного поколебался, но всё-таки решил рискнуть. Вытянув левую ладонь, он моментально сплёл из нитей энергии простоватую структуру, выученную в библиотеке Секты. Данная техника не требовала словесной активации, поэтому, когда контур замкнулся, над кистью парня появился яркий шарик света, который моментально осветил большую часть окружающего пространства.

И это заставило Кая тут же принять боевую стойку, в правую ладонь призвать клинок, а в левую (шар света повис в воздухе, привязанный несколькими нитями энергии к ауре парня) зеленоватую пилюлю, кою он немедля закинул в рот. Силы парня стали стремительно восстанавливаться, хлынув бурным потоком в его истощённое недавним боем тело.

Причиной столь неожиданной перемены оказалось та мерзость, которую Кай наконец смог увидеть. А именно – сотни и даже тысячи белоснежных коконов, расположившихся на стенах и потолке. Как только их осветила техника парня, стали заметны отвратительные небольшие тела внутри коконов.

Кая заколотила мелкая дрожь. Юноша не хотел себе признаваться, но ещё в прошлой жизни он имел довольно-таки сильное отвращение к этому типу членистоногих.

"Кажется, у этих тел пока нет душ. Вероятнее всего, они ещё растут, так что можешь не опасаться их вылупления", – прокомментировал Рун’Тан.

«Это обнадёживает, – вздохнул Кай, не спеша убирать клинок. – Тогда интересно, кто же сделал такую огромную кладку?»

На этот раз древний дух отмолчался.

Дальше Кай двигался, ориентируясь на возрастание плотности энергии, направляясь к предполагаемому источнику. Странная жажда приключений и азарт найти что-то очень ценное вели его. И хотя его могла поджидать опасность, парень считал, что, в случае чего, он сможет быстро уйти с помощью Техники Пяти Невесомых Шагов. Да и, к тому же, возможно, именно у источника подобной силы найдётся ответ, как же выбраться из этого подземелья.

– Да что же это такое?! – гневно прошептал Кай, взглянув себе под ноги. – Что с этим полом? Это точно не камень.

Присев, он приложил ладонь к поверхности. Она оказалась шершавой и слегка упругой.

"Парень, – серьёзно произнёс Рун’Тан. – Похоже, это чья-то кожа".

«В смысле?» – растерялся Кай, отдёрнув ладонь от пола.

"В прямом, – выдохнул дух. – Я более чем уверен, что ты стоишь на гигантском трупе какого-то монстра".

Парню понадобилась пара секунд, чтобы осмыслить сказанное.

«Погоди, погоди! Ты хочешь сказать…» – всполошился он, но юношу перебили:

"Да. Я считаю, что вся эта пещера, а возможно, даже само подземелье, стоит на останках какого-то очень большого существа".

– И ты так просто об этом говоришь… – почему-то уже вслух пробормотал шокированный парень.

"Просто я видел и побольше в свое время, – хмыкнул Рун’Тан. – Развиваясь, некоторые монстры ещё продолжают расти. А представь, чего можно достичь на высоких ступенях?"

– М-да…

Дальнейший путь Кай продолжал с ощущением, что он, будто какой-то паразит, топчет тело непомерных размеров твари. А ещё Кай думал о том, кто же смог убить такое гигантское существо?

Однако в какой-то момент все эти мысли испарились: парень вдруг ощутил витающие рядом отголоски законов меча. То, что он почувствовал, походило на пребывание в тренировочной зоне Секты – кладбище оружия, в стенах которого ему удалось познать Закон Скорости.

Вот только существовало значительное отличие: здешние законы меча стояли совсем на ином уровне по сравнению с наследием Секты Упавшей Звезды. И, конечно же, направление, откуда доносилось их веяние, полностью совпадало с предполагаемым источником "злой" энергии.

И через пять минут аккуратного подкрадывания Кай наконец-таки смог увидеть сам источник. Им оказалась очень длинная, но узкая расщелина. Так юноша подумал изначально. Но, приглядевшись, понял, что это никакая не расщелина. Источником "злой" энергии являлась самая настоящая рана на теле давным-давно сдохнувшего гигантского существа!

Однако даже не это потрясло Кая – аж до мурашек. Ведь кроме самой раны здесь находились три невероятных предмета, заставивших парня вспомнить такое подзабытое чувство, как алчность!


[Меч Расколотого Солнца]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: активная способность [Раскол Солнца]

Особенность: активная способность [Целительный Поток]

Особенность: благодаря особому материалу клинка он способен поглощать и использовать энергию света.

Особенность: клинок восстанавливает силы владельца при соприкосновении, используя накопленную энергию.


[Пылающее Пространственное Кольцо]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: пассивная способность [Великое Сжатое Пространство]

Особенность: при сторонней попытке стереть метку владельца кольцо атакует душу взломщика призрачным пламенем.


[Мрачно-Серый Фрукт Кинкацу]

Ранг: Золотой

Качество: Низкое

Описание: духовный фрукт вырос на плоти могущественного существа, на протяжении более тысячи лет впитывая законы меча, энергию меча и тёмную жизненную силу погибшего монстра.


Рассмотрев все три объекта, Кай разве что слюни не начал пускать.

Он стоял на холме, в сотне метров от этих сокровищ, уровень качества которых ему подсказал Рун’Тан.

Ближе всего находился духовный фрукт, к которому парень направился в первую очередь. На самом деле, хотя оно и называлось "фруктом", но больше походило на некую ягоду. Да и росло из земли. Выглядело же совсем неприметно, и, как гласило его название, действительно было мрачно… скорее даже, грязно-серого цвета. И подозревал Кай, что именно такая окраска и невзрачный внешний вид позволяли фрукту избегать излишнего внимания, которое раскрыло бы его ценность, дав системную подсказку. Благодаря энергетическому зрению с Каем подобное не сработало.

Что же касалось меча и кольца, то те находились подальше, и на них не было совсем никаких меток владельца – особых техник-печатей, которые воины ставили на предмет, не позволяя кому-то ещё применять способности помеченных вещей. Совсем недавно Кай тоже поставил метку владельца на каждый важный для себя предмет. Тем не менее, подобные предосторожности не являлись идеальными, так как, обладая силой большей, чем у создателя метки, можно было стереть её.

Ведомый желанием получить столь невероятные даже в рамках Алькеи предметы, Кай едва держал себя в руках, двигаясь не быстро и осторожно. Шагая к духовному фрукту, парень то и дело кидал взгляд на кольцо и меч – источник немыслимых законов. Эти два сокровища манили парня не меньше, чем фрукт.

Золотистый и изысканный клинок торчал из глубокой смертельной раны на теле монстра, а переливающееся оранжевым кольцо валялось в метре от оружия, чуть левее.

И Кай подозревал, что в огромном внутреннем пространстве кольца найдётся место и другим сокровищам: зельям, пилюлям, элементам брони и, самое главное – техникам. И даже трудно представить, какого же уровня они должны быть у человека, некогда обладавшего таким кольцом и мечом! Вероятнее, именно этот великий мастер и был тем, кто прикончил огромного монстра. Возможно, ценою своей жизни…

Радуясь, словно маленький ребёнок подаркам на Новый год, парень в конце концов приблизился к духовному фрукту. Но когда Кай очутился в шаге от желанной цели, от вожделенной «ягоды» поднялась волна энергии меча – и рассеялась, отражённая воином.

Как юноша понял, только что активировалась защитная способность духовного фрукта. Всё-таки, прожив более тысячи лет и впитав такое количество энергии и законов, растение обязательно должно было эволюционировать, создав способ для самозащиты. Про подобное Кай читал в библиотеке Секты, но было и кое-что, сильно удивившее парня. А конкретно – он не смог взять под контроль выплеснутую фруктом энергию. И такое могло произойти только в одном случае – сила содержала в себе волю своего хозяина: лишь при таких условиях Кай не мог подчинять энергию.

«Невероятно! – восторгался парень. – Значит, у этого растения какая-никакая, но всё же собственная воля! Как такое вообще возможно?..»

Мысли парня прервал неожиданный и оглушительный писк, напоминающий отчаянный крик.

"В сторону!" – вдруг завопил Рун’Тан.

Кай тоже успел ощутить смертельную угрозу – откуда-то справа. На одних рефлексах, не медля ни секунды, парень использовал Шаг Отступления, рывком перенёсший его на пару десятков шагов назад. Но в самый последний момент юноше всё же удалось сорвать духовный фрукт, который тут же отправился в Пространственное Кольцо.

Мгновенье спустя в том месте, где Кай только что стоял, произошло нечто необъяснимое. По сути, парень даже ничего не увидел. Лишь в энергетическом спектре он успел заметить промелькнувшее "нечто", похожее на порыв ветра.

Мазнув взглядом влево, Кай покрылся мурашками.

Тот холм, с которого он рассматривал сокровища, более не существовал. Он испарился. Теперь там мерцали остатки невероятно сложных законов меча, эхо уничтожившей холм атаки.

"Замри и постарайся не двигаться, пока я не разрешу! – приказал узник души, и Кай мгновенно повиновался. Юноша даже дыхание задержал. Минуту спустя, тяжело вздохнув, Рун’Тан заговорил вновь. – Всё. Теперь можешь шевелиться, но резких движений постарайся не совершать… Ах да! И взгляни-ка направо".

Кай медленно повернул голову и снова замер. Теперь он мог увидеть того, кто атаковал его столь невероятной мощью. Это был темноволосый короткостриженый мужчина лет тридцати, облачённый в сверкающие золотистые доспехи. Лица его Кай так и не смог разглядеть, как бы ни старался. Оно было каким-то расплывчатым и нечётким. Устроился этот мужчина аккурат между драгоценным клинком и не менее важным Пространственным Кольцом.

А ещё этот воин мерцал, становясь то полупрозрачным, то вновь обретая краски. А качество и количество рассеивающихся по округе законов меча лишь увеличились. Это Кай ощутил отчётливо. Чего нельзя было сказать о самом незнакомце: его парень не то что не ощущал, но даже в энергетическом спектре не видел! При активированной способности там различалось лишь облако из громадного скопления различных законов и видов энергии.

И пока парень как вкопанный таращился на таинственную фигуру, та тоже стояла неподвижно, глядя в ту сторону, где недавно находился Кай.

«Что… кто это?» – даже в мыслях парень говорил шёпотом.

"Для начала: можешь так не трястись. Он тебя не видит. Этот парень в принципе и видеть-то не может, он ориентируется лишь на души. Я скрыл тебя, так что он знает, что ты тут, но не может найти, – немного успокоил Кая Рун’Тан. – А вообще-то это Тень. Воспоминание мастера о том, что он здесь умер. Его эмоции. Остатки его души, энергии и законов. Всё это слилось и перемешалось, сотворив после его смерти полуразумное существо, которые зовётся Тенью. Подобные ему руководствуются предсмертными желаниями, а этот, видимо, хотел выжить".

«Я так понимаю, это не похоже на твое существование в той комнате в виде души?»

"Абсолютно. Я всё ещё жив. Имею сознание, желания, волю. Душа же умершего здесь мастера уже давно отправилась в Мир Мёртвых, а Тень – это то, что возникло после этого. Она не имеет сознания и руководствуется лишь последним желанием. Хотя… не совсем так. Ещё многое зависит от силы погибшего мастера. Поэтому может оказаться и так, что его Тень будет даже разумна, будто полноценный человек. Но это – точно не наш случай. А ещё Тень не имеет оболочки, поэтому ей, как и душам, она требуется обязательно. Эта – привязана к золотистому мечу и не может отойти от него дальше нескольких метров".

«Надеюсь на это. Хотя, судя по его атаке, ему и двигаться-то не нужно. Это какой же силой должен был он обладать при жизни, чтобы так палить? Да и про Тени эти. Никогда даже упоминаний о чем-то подобном не встречал…»

Услышав мысли парня, Рун’Тан расхохотался.

"Ну конечно, не встречал! В вашей захолустной империи небось даже и не знают о таких ступенях. Хе-хе, – съехидничал древний дух. – На самом деле, что меня также удивляет… Думаю, не ошибусь, если скажу, что при жизни он достиг пика ступени Элементалиста. Это, если что, следующая ступень после Заклинателя. И, в таком случае, этот парень точно был гением среди гениев, иначе бы он просто сдох тут. Всё-таки это большая редкость, что кто-то смог породить после своей смерти Тень, будучи всего лишь на ступени Элементалиста. Обычно это присуще лишь мастерам следующих ступеней…"

Получив развёрнутый ответ, Кай ненадолго замолчал.

Действительно, он никогда прежде даже не слышал упоминаний о такой ступени, как Элементалист. Естественно, парень осознавал, что Заклинатель – это не последняя ступень, но о том, как зовётся следующая, даже не догадывался. А ведь именно к ней желали прорваться такие люди, как Мастер Секты Майо Дзю и нынешний император Сигурд. Однако, видимо, даже они не знали, как стать Элементалистом. Неужели их империя и в самом деле настолько отстала в области боевых искусств?..

«Значит, я теперь могу двигаться? – уточнил Кай. – Это сильно истощает тебя? Ну, я про скрытие».

"Да, можешь, – твёрдо произнёс Рун’Тан. – И нет – не сильно. Это одно из простейших умений для мастера душ".

«И сколько ты так протянешь?» – решившись, парень наконец сделал шаг. Как и ожидалось, Тень даже не заметила этого.

"Всё зависит от твоих движений. Если вообще не будешь двигаться, то хоть несколько месяцев могу скрывать твою душу!"

Кай призадумался, продолжая медленно двигаться к Клинку Расколотого Солнца. Кажется, у него возник очередной сумасбродный план…

«Кстати, ты сказал, что его желание – это желание выжить? Но как ты узнал? Угадал?»

"Хм. А что тут угадывать?.. Просто сопоставил факты, и всё! Ты просто вспомни, где находишься и что тут происходило с вашей экспедицией. Тень использовала различные способы, от ловушек до монстров, чтобы убить вас. А нужно ей это для того, чтобы собирать силу душ для продления собственного существования. К сожалению, эта Тень даже не догадывается, что подобные действия практически не увеличивают её срок жизни, а просто восстанавливают силы. И то – лишь часть…"

«А ты почему так не делал до нашей встречи?»

"Это глупо и бессмысленно. Я и так потратил очень много энергии души, чтоб продлить свой сон, а тратиться ещё и на поглощение силы каких-то слабаков? Ты хоть представляешь, сколько нужно энергии моей развитой душе и сколько можно найти у людей или монстров в этой империи? Слишком невыгодно! Хотя именно этим и занимается эта Тень… Кстати, парень. У меня для тебя хорошая новость ".

«А? – удивился Кай. – Какая?»

"Экстракт Зелья Спокойной Закалки наконец настоялся и пропитался твоей силой. Теперь он готов".

Парень остановился в нескольких метрах от Тени, а на его лице расцвела улыбка.

«Как близко я могу подобраться к мечу?» – поинтересовался Кай.

"Если будешь ближе, чем метра три, то, думаю, он сможет тебя учуять, – Рун’Тан сразу разгадал замысел юноши. – Двигайся по чуть-чуть и следи за его реакцией".

Кивнув, парень так и поступил. Делая маленькие шажки, он уже через десяток минут смог обнаружить ту невидимую границу, за которой Тень что-то чуяла. Значит, дальше – слишком опасно.

Моментально сделав маленький шажок назад, вновь оставляя Тень в неведении по поводу его местонахождения, юноша сел в позу лотоса и достал из кармана флакон с зельем.

"Ты уверен?"

«Да! Хоть это и выглядит безумно, но это лучшее из известных мне мест для того, чтобы культивировать!»

Изначально Кай и планировал нечто похожее. Он знал, что во время закалки, в ближайшие к прорыву на новый уровень часы, сознание человека становится невероятно чувствительным к восприятию законов. И потому, когда воины ощущали, что уже близки к завершению, то они отправлялись в места, подобные кладбищу оружия, чтобы как можно эффективнее использовать свой прорыв.

Вот только место, где Кай находился сейчас, на несколько порядков превосходило кладбище оружие. Законы меча, оставленные многочисленными старейшинами прошлого в той тренировочной зоне, не шли ни в какое сравнение с теми, которые исходили от Тени и его оружия.

"Хорошо. Тогда я постараюсь, чтобы тебя ни за что не заметила Тень, – ответил Рун’Тан. – Но буду изредка напоминать ему, что здесь ещё кто-то есть".

Кай кивнул. Его глаза блестели.

Древний дух верно рассудил. Ведь качество и мощь излучаемых законов меча стали гораздо выше, именно когда появилась Тень. И именно поэтому будет неприятно, если отблеск некогда великого мастера вернётся в свой сосуд, снизив уровень законов.

«Я начинаю», – объявил Кай.

Откупорив флакон наконец пропитавшегося его силой зелья, юноша без промедления опрокинул содержимое себе в рот. Горячая и вязкая жидкость, покинув свою особую ёмкость, стала тут же терять всю полезную энергию. Вот только Кай не дал ей ни единого шанса. Моментально среагировав, он начал брать под контроль испаряющуюся из вещества силу, которая хотела поскорее улетучиться и раствориться во внешней энергии. Зелья не имели такого взрывного эффекта, как пилюли, оттого даже не шибко талантливые в контроле энергии воины могли поглотить подобную энергию целиком, а значит, Каю не требовалось прилагать особых усилий. Больше концентрации уходило не на это, а на защиту от невероятно плотной "злой" энергии, которая могла мгновенно превратить любого, чей дух окажется слабым, в безвольную оболочку. Говоря простыми словами – в овощ.

Взяв под контроль энергию зелья, Кай филигранно, но быстро (пока сила не начала всасываться), стал распределять её по требуемым участкам. Благодаря заученным ранее наставлениям Рун’Тана юноша знал все нужные для закалки сенсорных органов места, о некоторых из которых даже не ведали мастера империи.

Области глаз, ушного аппарата, носовая полость, ротовая полость, тысячи мельчайших участков всего тела, в коих расположились рецепторы соматосенсорной системы (осязание и не только) – всё это наполнилось особой концентрированной силой Зелья Спокойной Закалки. Однако на них ушла лишь половина энергии.

Другая же половина направилась к столь чувствительным участкам тела, как таламус, мозговой ствол и некоторым другим частям головного и спинного мозга, отвечающим за фильтрацию и обработку сенсорной информации. Именно благодаря закалке этих областей в будущем Кай сможет начать полномасштабное усиление спинного, а затем и головного мозга. Ведь даже при использовании зелья имелся шанс повредить эти места. Однако, усилив заранее некоторые части ЦНС, связанные с сенсорными органами, воин даст этим областям подготовиться к встрече с энергией, так как закалённые участки будут благоприятно воздействовать на все остальные. Кстати, именно по этой причине Кай не мог усиливать всё и сразу, а должен был, как и остальные, идти по порядку.

Наконец энергия зелья впиталась, укрепив требуемые для закалки сенсорных органов области, после чего Кай мог начинать. В ладони у него уже покоился сорванный недавно духовный фрукт, который юноша тут же и съел. Следом в теле Кая произошёл настолько мощный взрыв энергии, что юношу выгнуло дугой, а на коже появились многочисленные трещины.

Сила духовного фрукта Золотого ранга, копившаяся здесь веками, неистово бушевала внутри, пытаясь пробить себе выход наружу, атакуя всё подряд. Изо рта парня хлынула кровь. Моментально кинуло в жар, а разум затопило болью. Тело уровня Закалки Разума не было готово к поглощению сокровища Золотого ранга. Юношу спасал лишь высокий уровень регенерации, дарованный линией крови.

Но даже это не поколебало Кая, который продолжал подчинять себе колоссальную энергию духовного фрукта. Похоже, он действительно перестарался. Желая заполучить впитанные растением законы меча, парень никак не ожидал настолько огромных запасов силы! Её было так много, что юноша не знал, куда деть излишки! А они точно будут, потому как для прорыва на новую ступень понадобится гораздо меньше энергии, чем имеется сейчас. Вот только и выпускать лишнее тоже не хотелось…

В итоге решение проблемы пришло с неожиданной стороны.


Внимание!

Зафиксирован контакт со сверхплотной энергией!

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 28%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 29%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 30%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 31%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 98%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 99%…

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 100%…

Достигнуто полное пробуждение "Спящей Крови"!

"Спящая Кровь" преобразуется в "Линию Крови".

"Линия Крови" дарует носителю две способности:

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Скрытая Способность]: требуется познание.


На Кая нахлынула волна резкого и неожиданного могущества, словно он только что сбросил тяжеленные оковы, которые носил всю жизнь. Вслед за этим все его ранения, полученные от бушующей энергии, моментально исцелились.

Девяносто процентов силы духовного фрукта оказалось затрачено на активацию Линии Крови, однако даже оставшегося количества энергии с избытком хватало для продолжения прорыва.

Теперь более ничто не мешало Каю заниматься закалкой. Уже подконтрольная ему сила фрукта Кинкацу стала равномерно распределяться по укреплённым зельем участкам тела. Тем не менее быстро этот процесс пройти не мог. Для полной закалки сенсорных органов требовалось огромное количество энергии, и она у Кая была, вот только организм не мог впитать такое количество сразу. Требовалось время. Много времени…

И пока продолжался этот однообразный, но крайне важный процесс, Кай должен был поддерживать концентрацию, дабы распределённая энергия никуда не сместилась. Поэтому юноша решил частично погрузиться в мир своей души. Таким образом, у него осталась лишь минимальная связь с телом, и концентрация парня лишь увеличилась.

Кай впал в отрешённое состояние. Ничто мирское его более не тревожило, и он мог спокойно совершать закалку, параллельно созерцая невероятные законы меча, излучаемые Тенью и ее клинком, и законы меча, которые впитал духовный фрукт за тысячу лет – и которые теперь хранились внутри самого парня.

Шли дни. Фигура статного юноши, расположившегося неподалёку от неподвижной Тени, будто статуя продолжала сидеть в позе лотоса, совсем не шевелясь. Находясь в глубокой медитации, Кай позабыл о времени…

А тем временем в лабиринтах подземелья другие участники экспедиции неистово боролись за свою жизнь.

Кай без устали продолжал своё развитие. И вот спустя более чем пятьдесят дней после начала закалки в логах появилось несколько системных сообщений.


Достигнута ступень Закалки Разума.

Достигнут уровень Закалки Сенсорных Органов.


Таким образом, за столь короткий срок юноша сумел не только взобраться на ступень Закалки Разума, но и, используя излишки энергии, насытить ею всё тело, ибо вновь увеличился предел закалки после пробуждения "Спящей Крови" на сто процентов, даровав Каю возможность закалить все уровни Закалки Тела втрое больше, чем обычно. Это и объясняло такую феноменальную скорость впитывания энергии телом.

Вот только… даже после этого Кай и не подумал заканчивать медитацию. На самом деле он даже не знал, что уже достиг новой ступени, так как оказался увлечён кое-чем иным! И после завершения закалки юноша окончательно утратил связь с реальностью (хотя подсознание и продолжило защищать его от "злой" энергии), погрузившись в эфемерный мир мистических законов. Можно было сказать, что на парня вновь снизошло просветление, которое позволило ему с пятикратным усилием познавать тайны мироздания. И на этот раз Кай собирался реализовать его максимально эффективно!

Так продолжалось ещё очень долго, пока в какой-то момент юноша вдруг не осознал, что достиг своего предела. Кай усвоил и познал многое, но делать это бесконечно не был способен никто, иначе можно было утрать разум, растворившись в мире законов! К тому же Тень – это не оригинал, поэтому и законы Тени значительно уступали великому мастеру, погибшему здесь. Таким образом, юноша пришёл к заключению, что больше ему здесь нечего делать – он извлёк максимум.

Медленно покинув медитативное состояние, Кай наконец открыл глаза. Проверив системное время, он понял, что прошло уже семьдесят два дня с того момента, как он начал свой прорыв. А заглянув в список системных сообщений, парень не смог не улыбнуться. Заметив строчки о переходе на новую ступень, он опустил взгляд чуть ниже, и его улыбка стала ещё шире.


Внимание!

Освоен закон Пути Меча: Закон Силы.

Освоен закон Пути Меча: Закон Прочности.

Освоен закон Пути Меча: Закон Рассечения.

Освоен закон Пути Меча: Закон Пронзания.

Освоен закон Пути Меча: Закон Намерения.

Внимание! Вследствие множества благоприятных факторов, а также успешно завершённого Малого Просветления, носителю удалось создать собственную технику!

Создана [Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Низкое.


Впервые поднявшись на ноги за более чем два месяца, юноша чувствовал себя просто прекрасно. А вот что касалось органов его чувств, то они и в самом деле вышли на новый уровень.

У него теперь появился слух, позволяющий услышать биение сердец растущих в коконах пауков, ближайшие из которых расположились не менее чем в сотне шагов от парня.

Появилось обоняние, дарующее возможность учуять и различить сотни разнообразных запахов, не ощущавшихся Каем здесь ранее. И одним из них оказался только-только зародившийся смрад гниения гигантского монстра, чей труп лишь недавно начал разлагаться, потеряв практически всю энергию, на что ушло аж два тысячелетия.

Осязание парня также поднялось на новую ступень, дав ему недоступный доселе уровень контроля над телом. Будь то руки или ноги – каждая мышца в теле Кая ощущалась по-иному. Он чувствовал, что может идеально контролировать их. Кроме того, улучшилось и восприятие окружения. Так, например, прямо сейчас юноша через стопы ощущал отголоски движения десятков монстров-личинок, которые буквально плавали в теле мёртвого монстра внизу. Теперь-то становилось понятно, откуда они взялись…

Ну и вершина данной закалки – зрение. Отныне различить мельчайшие детали, наподобие крохотных пор на коже погибшего монстра в сотнях метров от себя, было плёвым делом для Кая. То же самое касалось и возможности видеть, будто при свете солнца, находясь при этом в потёмках, если присутствовал хоть небольшой источник даже слабого света. Но самым неожиданным оказалось то, что теперь энергетическое зрение и обычное слились в одно, расширяя рамки видимого.

К сожалению, про изменения вкусовых рецепторов Кай пока ничего не мог сказать. Но это пока!

Итак, новый уровень развития дал ему поистине полезнейшее усиление. Ведь теперь, получив модернизированные органы чувств, он получал из окружения куда больше полезной информации, способной спасти ему жизнь в определённых ситуациях. А вдобавок, улучшив собственное осязание, Кай, как, впрочем, и воины подобного ему уровня, получил полный контроль над своим телом, что позволяло использовать его максимально эффективно. Ведь если раньше он мог применять свои параметры скорости и мощи лишь на восемьдесят процентов, то теперь ему стали доступны все сто! И, вдобавок ко всему, парень теперь мог регулировать уровень собственного восприятия, будь то зрение, слух, обоняние, вкус или тактильные ощущения, а также фильтровать всё лишнее на более качественном уровне.

Кай посмотрел на свою ладонь. Подмечая тысячи мелких, новых для себя деталей, он одновременно видел её как в энергетическом плане, так и в обычном. Секунда – и усилием воли юноше удалось призвать все осознанные им законы. Они, словно маленькие букашки, зароились рядом с рукой.

Сейчас в голове парня хранилось знание. Понимание того, как правильно использовать эти законы в отдельности друг от друга. И знание о том, каким образом можно сложить все семь усвоенных им законов и влить в них энергию меча, дабы затем сотворить технику Золотого ранга!

Именно в этот момент Кай понял, что любая техника Золотого ранга должна целиком состоять из всех законов уровня Слышащего и подпитываться энергией нужного элемента. И становилось ясно, почему в Алькее нет подобных техник. Сколько людей, как и он, смогли постичь все законы уровня Слышащего? Несколько сотен? Ну, пускай даже тысяча.

Вот только вряд ли хоть кому-то из них так же, как Каю, повезло наткнуться на столь невероятный источник законов, как место гибели великого мастера ступени Элементалиста пиковой стадии. По сути, только Кай мог выжить столько времени в таком опасном месте, в котором даже пиковый Заклинатель мог сгинуть через несколько дней (при условии, что Тень его не заметит). Вот и получалось, что мастера, освоившие те же законы, что и Кай, по крупицам собирали своё понимание десятилетиями. И когда они завершали этот путь, то уже точно не были молодыми. К тому моменту их талант был истрачен, что кардинально уменьшало их шансы получить просветление, а затем и успешно суметь сформировать собственную технику из законов. Только невероятно редкостный случай, в котором совпало бы множество факторов, мог позволить совершить это.

"Мы должны уходить", – послышался голос Рун’Тана. Пока Кай медитировал, древний дух потратил куда больше сил, чем мог предположить, и несколько раз даже был близок к тому, чтобы утратить контроль над невидимостью, защищавшей Кая от Тени.

Парень кивнул. Бросив последний взгляд на Меч Расколотого Солнца и Пылающее Пространственное Кольцо, он печально вздохнул. Вот они. Два невероятных сокровища пикового качества, прямо перед его носом, но он так и не сможет их забрать. Как жаль… В будущем он обязательно должен вернуться сюда, когда достигнет нужного уровня силы.

Отвернувшись, юноша зашагал прочь, открыв меню параметров.


Параметры:

Возраст: 16

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Разума

Уровень: Закалка Сенсорных Органов


Характеристики:

• [Мощь]: 45,54

• [Скорость]: 45,6

• [Выносливость]: 47,1

• [Стойкость]: 58,49

• [Ментал]: 28,39

• [Энергия]: 63,75

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Техники Низшего Ранга. Смотреть]

• [Техники Земного Ранга. Смотреть]

• [Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Низкое


Законы:

• Путь Меча (Слышащий): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.


Особенности и экипировка:

• [Линия Крови]. Прогресс: 100%

▬ ○ [Скрытая Способность]: требуется познание

▬ ○ [Скрытая Способность]: требуется познание

• [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано

• [Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться

• [Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое

• [Кровавый Меч Угнетения]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое

• [Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.


Глава 28. Два чудовища.


Выход нашёлся не сразу. Каю понадобилось почти полтора часа, дабы обнаружить наилучший вариант. А поспособствовали этому улучшенные нюх и зрение, позволившие юноше заметить следы монстров-пауков. И если те твари действовали по указке Тени, отправившись к членам экспедиции, то, значит, Кай выбрал верный путь.

Самим же выходом оказался небольшой тоннель, под углом уводящий вверх. По нему парень и пошел. Дорога привела его на дно вертикального естественного колодца, стенки которого были испещрены многочисленными выступами и углублениями, что упрощало подъём.

– Вот как… – улыбнулся Кай. – Значит, пришло время проверить, насколько лучше я теперь владею собственным телом.

Применив Шаг Невесомости для уменьшения веса и изо всех сил подпрыгнув, он ухватился за небольшой выступ в дюжине метров от поверхности. Быстро и ловко карабкаясь, юноша уже через час смог достичь отметки в несколько сотен метров. Именно там и обнаружился очередной тоннель. И, как подсказывала интуиция, в правильном направлении.

Таким образом, уже через полчаса улучшенный слух позволил Каю услышать несколько голосов. Один из них юноша даже узнал! Хотя как можно было забыть манящий и ласкающий голос жгучей красотки Джавейл?

Выбравшись из подземного коридора, юноша попал в очередную, мать его, пещеру! Как же ему осточертело это место!.. Однако эта пещера отличалась от других. Начать хотя бы с того, что она была просто чертовски огромна, и в нее вели аж три тоннеля! Да и расщелин тут оказалось немало. По прикидкам Кая, это место должно было находиться прямо над тем, где он недавно прорвался на ступень Закалки Разума.

Остановившись и осмотревшись, Кай тут же заметил группу из тринадцати человек – по-видимому, единственных выживших "изгоев". Что же с ними происходило всё это время?

Вышедшего из левого тоннеля парня заметили сразу. Изрядно потрёпанные и уставшие ученики, тем не менее, среагировали достаточно быстро. Но уже через секунду, осознав, кто их гость, опустили оружие. В Кольца его уже давно никто не прятал – слишком дорого могло стоить даже секундное промедление в этом месте.

– Ли Коу? – удивился один из глав "неприкосновенных", Джошуа. Особенно его потряс внешний вид новичка: не только ни единой царапины, но и новенькая одежда! (Кай достал ее из Кольца). – Так ты выжил! Погоди… Закалка Сенсорных Органов?!

Теперь и другие тоже обратили внимание на колебания ауры Кая, что выдавали ступень Закалки Разума. Вот только моральных сил удивляться у них уже не осталось. Хотя, стоило признать, все они были рады, что он жив. И даже не столько оттого, что Ли Коу мог быть проводником, а просто потому, что это усиливало их отряд.

– Что с вами произошло? – спросил Кай, подойдя к группе, в которой собрались Лилия, Джавейл, её подчинённый Лукас, Джошуа, какая-то девушка из "неприкосновенных", Нетра Кан и ещё шестеро человек из фракции огненной красотки. Никого ниже ступени Закалки Разума здесь не было.

Услышав знакомый голос, Джавейл, Лукас и Лилия встрепенулись. И если последняя ещё подумала, что это просто совпадение, то Джавейл и её слуга, памятуя о необычной технике изменения внешности, сразу заподозрили неладное. Тем не менее предпринимать что-либо пока не спешили.

Собираясь грубо ответить на вопрос новичка, Джошуа вдруг запнулся. Он, как и все остальные, напрягся и обратился в слух. Секунду спустя каждый смог услышать отчётливый гул шагов. А уже через минуту из правого тоннеля вышла толпа из семидесяти человек – остатки коалиции.

Почти все они ковыляли из последних сил и выглядели побитыми. У десятков людей были ужасные увечья, человек пятнадцать вообще тащили на носилках, а среди личных учеников оказалось на трех меньше. Единственными, кто выглядел более или менее целым, были лишь Гринроу и Блейкор.

Заметив "изгоев", толпа остановилась.

Лилия, Джавейл, Нетра и остальные вновь поднялись, на этот раз не торопясь опускать оружие. Они догадывались, что коалиция тоже встретила орду монстров ступени Закалки Души, среди которых попадались даже берсерки, а ещё имела дело с ловушками, но никакой жалости к угнетателям "изгои" не испытывали.

Отметив, сколько человек осталось от их бывшего "живого щита", Гринроу слегка ухмыльнулся. Ему, как, наверное, и большинству людей в подобной ситуации, было приятно видеть страдания тех, кто некогда оказался причастен к разрушению его планов, дома, убийству соратников и воровству ценной алхимии.

Вытащив из Пространственного Кольца своё оружие, парень зашагал к "изгоям". За ним тут же увязался Блейкор, а чуть погодя неохотно последовали и все остальные члены коалиции.

– Я так рад, что наши дорогие друзья выжили! – улыбаясь, будто звезда Голливуда, ерничал разноглазый. – А вот нас сильно потрепали монстры. Так что, я надеюсь, вы не откажетесь поделиться с нами зельями и пилюлями?

Слова Гринроу заставили "изгоев" лишь сильнее стиснуть оружие. Естественно, никто из них не желал отдавать коалиции ценнейшую в нынешних условиях алхимию, которая могла спасти их жизни в критический момент.

Молчание продлилось несколько секунд, всеобщее напряжение росло.

– Ну почему же вы молчите? – наигранно расстроился Гринроу. – Давайте тогда так: мы примем вас в наш союз на равных! Что скажете? Нужно только передать нам все ваши алхимические препараты. Или вы действительно думаете, что тринадцати человекам удастся выжить в этом ужасном месте? Я – ваш шанс вернуться домой живыми! Эм… вот ты, например! – случайный выбор личного ученика пал на Ли Коу. – От фракции "неприкосновенных" почти ничего не осталось, и в любой момент тебя могут убить! Но если ты согласишься передать своё Пространственное Кольцо и снимешь метку, дав мне проверить его, чтобы я в будущем мог справедливо распределять ресурсы между нами, то сможешь стать нашим товарищем! Этим ты обеспечишь себе надёжное плечо союзника в тяжёлый момент, который обязательно поможет тебе! Ну и, конечно же, когда мы выберемся отсюда, я лично компенсирую стоимость твоего вклада в наше выживание! Ну так что, согласен?

Речи Гринроу звучали сладко и маняще, и укажи он на кого-нибудь другого (возможно, исключая личных учеников), то они обязательно бы сработали. Вот только…

В открытую смерив разноглазого презрительным взглядом и усмехнувшись, Кай хмыкнул. Подобное поведение моментально заставило практически всех присутствующих изумиться наглости паренька. Сам Гринроу удивлённо приподнял бровь, не понимая, почему этот мусор так себя ведёт. Разве опасности этого места и сила, показанная личным учеником ещё в начале экспедиции, не должны были отрезвить всех давным-давно?

– М-да… – вздохнул стоящий рядом Блейкор, направившись прямо к Каю. – Парень, ты, похоже, не понял: если тебе сказали, что ты можешь умереть в любой момент, значит, это может произойти даже сейчас, – положив ладонь на плечо юноши и сдавив кисть, личный ученик выпустил давление ауры уровня Открытия Акупунктурных Точек. Заметив это, часть людей в коалиции тут же вздрогнула, словно вспомнив нечто ужасное. – Так что будь паинькой и передай нам свой Кольцо, – протянул он руку.

Кай слегка наклонил голову набок. Мгновение спустя несколько кусков мяса расшвыряло по сторонам. Лишь сильнейшие ученики успели заметить, насколько быстро расстался с жизнью Блейкор. Он только и успел, что оставить длинную рану через всё лицо Кая. Но уже через секунду жуткий порез затянулся, бесследно исчезнув. Вот только вместе с этим перестала действовать и Техника Поддельного Лица.

– Давненько не виделись, Гринроу, – произнёс Кай, сжимая кровавый клинок в левой и голубой – в правой руке. Оба оружия покрывала цельная и непрозрачная алая плёнка из энергии меча, плотность которой значительно возросла после того, как парень прорвался к ступени Закалки Разума. Прежде он мог окутывать оружие лишь неплотным алым туманом.

Коалиция и "изгои" потрясенно застыли, не веря своим глазам. Столь молниеносная, лёгкая и жестокая расправа над одним из сильнейших членов экспедиции заставляла усомниться в собственном восприятии.

– Кай, – удивляя многих, расплылся в улыбке Гринроу, – так вот где ты был. А я уж думал, что мы больше никогда не встретимся.

«Что? Гринроу Йони знает его?» – пронеслось в мыслях у многих учеников.

Не менее изумились и Джавейл с Лилией. Но больше всего их взволновало, каким образом Кай достиг такого уровня силы за столь короткий период времени? Чем он занимался после спасения сестры?

– Нет, – отрицательно покачал головой Кай, тоже улыбнувшись, – тогда на арене была не последняя наша встреча. Я знал это.

– Знаешь, если говорить честно, то я человек практичный… – не обращая внимания на остальных присутствующих, принялся разглагольствовать Гринроу. – Кай, это же ты придумал план с поддельным письмом? Ты же знал, что настоящее рано или поздно придёт? Понимаешь, на самом деле я должен поблагодарить тебя за то, что ты сделал в Кальтии. Мне было очень приятно читать настоящее письмо от папаши, – удивил он Кая.

Мало кто знал, но Гринроу в действительности ненавидел свою семью, даже редко упоминал фамилию Йони. Причиной этого являлся невероятный талант парня, который много лет назад заставил его семейство грязно использовать мальчишку. Они боялись, что кто-то сможет прознать, что в такой второсортной семье родился чудовищный гений, и попробует выкрасть или переманить Гринроу. Это вынудило Яверта начать различными методами (часто не отличающимися гуманностью) промывать мозги младшему сыну, дабы тот стал фанатично предан семье Йони. Увы, аристократы никак не могли знать, что десятилетний мальчик обладал врождённым актёрским даром и невероятно крепкой волей. Поэтому спустя несколько лет они решили, что добились своего, а затем Гринроу всё же удалось уговорить отца отправить его на обучение в Секту Упавшей Звезды, что якобы лишь пойдёт на пользу роду. Но, так или иначе, единственную выгоду из этого извлек только сам Гринроу, наконец обрётший свободу. Так что, узнав о смерти братьев, которые были не лучше ублюдка Яверта, он ничуть не опечалился, а даже наоборот, оказался приятно удивлён.

– К чему это ты? – не понимал Кай.

– Ты силён и талантлив, – личный ученик указал на останки Блейкора, – а также очень умён… Давай так: если ты поможешь мне вернуть всех сбежавших девушек и дашь клятву не вредить мне как-либо, то я забуду все былые обиды. Просто подумай, каких высот мы можем достигнуть, объединив свои таланты?

– Ты хоть знал, что среди тех девушек была моя сестра? – холодно спросил Кай, вспомнив, как Улия находилась при смерти из-за этого аристократа.

Гринроу удивился.

– Так вот какой у тебя был мотив! А я-то думал… Ну, значит, ей просто не повезло. Что тут поделаешь? Видимо, такова судьба, – развёл руками парень. – Бедняжка хоть выжила в итоге? А то я им столько духовных фруктов Инь скормил…

– Ублюдок… – сквозь зубы процедил Кай.

Взгляды разноцветных и фиолетовых глаз скрестились. Оба ученика мгновенно исчезли, пропав из поля зрения остальных выживших.

Уклонившись от выпада копьём, Кай атаковал в ответ Мечом Водной Глади. Гринроу успевал заблокировать удар древком, но лезвие вражеского клинка неожиданно превратилось в воду, с лёгкостью преодолев препятствие. Прежде чем личный ученик отскочил, оружие Кая оставило тонкий росчерк на груди разноглазого.

Противники замерли, выйдя из ускорения своих техник.

Остальные члены экспедиции наконец смогли увидеть воинов, завершивших первую стычку.

– Как неожиданно, – удивившись, Гринроу притронулся к порезу на груди. – На уровне Закалки Сенсорных Органов твои параметры равны моим. Как такое возможно?.. Неужели… линия крови?

Слова негласного лидера коалиции стали шоком для всех присутствующих. Все знали, что его физические характеристики неестественно высоки, поэтому появление кого-то похожего, при этом стоящего ниже на два уровня развития, было словно гром среди ясного неба.

– Не вмешивайтесь! – бросил Гринроу, заметив шевеления в кругу своих "союзников", а затем перевёл взгляд обратно на Кая. – Значит, я не буду сдерживаться!

Аура разноглазого взорвалась силой, подавляя даже личных учеников. Вот только не менее могущественная аура развернулась и со стороны Кая. Уровень энергии обоих воинов оказался одинаков. "Изгои" и коалиция немедленно поспешили убраться в стороны.

– Начнём! – выпалил Кай, применив Шаг Скорости, Шаг Невесомости и Шаг Хаотичности одновременно. Теперь его тело было способно переносить подобное с лёгкостью.

Гринроу же воспользовался своей техникой движений, ни капли не уступающей в скорости.

Два бойца вновь исчезли, и только личные ученики успевали следить за их движениями.

Столкнувшись вновь, на этот раз всерьёз, Гринроу быстро отыскал способ подавления способности голубого меча, "Гибкости Воды", при помощи высококонцентрированной энергии копья, которая отражала попытки движения превращённого в воду лезвия. С другой стороны, его противник разошёлся на полную, применяя Стиль Двойного Клинка Скорости, с каждым мгновеньем всё ускоряясь и ускоряясь. Десятки ударов градом сыпались на личного ученика.

Мечи и движения Кая были наполнены законами Скорости, Силы и Прочности, а каждый выпад или взмах – законами Пронзания или Рассечения. Такое количество законов поразило не только Гринроу, но и всех остальных, кто мог видеть это.

Однако и сам аристократ оказался не так прост. Его мастерство копья воистину поражало. Казалось, словно он родился с этим оружием. Даже имея способность идеально копировать любые движения, Кай не был ровней разноглазому. Чувствовалась настоящая пропасть между уровнем их мастерства. А что касалось способности предсказывать чужие действия, то на подобных скоростях она оказалась практически бесполезной. Тем не менее именно это "практически" и позволяло Каю продолжать сражаться на равных.

Атаки мечника без остановок со всех сторон обрушивались на отпрыска рода Йони. В ответ Гринроу подавлял их могуществом копья – дракона в мире оружия. На каждые десять ударов Кая ему требовался лишь один чётко выверенный выпад. Пятитонное древко сметало их подчистую.

Ужасные взрывы от столкновения мечей и копья расходились по всему залу, ударными волнами сотрясая своды пещеры. Двигаясь на невероятных скоростях, воины в прямом смысле изменяли ландшафт.

Совершив атаку одновременно двумя клинками, Кай никак не мог ожидать, что на этот раз Гринроу возьмёт копьё лишь одной левой рукой. Мышцы личного ученика неожиданно вздулись от резкого и травмирующего перенасыщения энергией. Заблокировав парный удар и даже не пошатнувшись, аристократ оскалился, а его кулак направился к лицу не успевающего уклониться Кая.

«Чёрт!» – промелькнуло в голове парня.

Ошеломляющей силы удар, будто из пушки, запустил юношу в полёт, который закончился взрывным столкновением со стеной пещеры. Врезавшись в камень, Кай пробил в нём метровое углубление.

Но это было лишь началом. Долей секунды спустя придя в сознание, воин ощутил опасность. Тут же рядом с Гринроу сформировалось пылающее копьё размером с большое дерево. Техника была наполнена законами и энергией элементов Огня и Копья. По мысленному приказу аристократа атака сорвалась на противника.

Кожей ощущая смертельную угрозу, Кай в самый последний момент произнёс:

– Взрыв Силы!

Направив Кровавый Меч Угнетения на летящее копьё, он активировал способность оружия, купленного перед экспедицией за деньги Реккила. Вся украденная "Поглощением Крови" сила сразу же направилась к энергетическому символу внутри гарды.

Таран кровавого тумана выстрелил вперёд, встретившись с пылающим копьём. Сильнейший взрыв сотряс пещеру. Даже находившиеся на приличном расстоянии от боя члены экспедиции ощутили отдачу от столкновения двух техник.

А потом на несколько секунд всё затихло.

«Что происходит?! – недоумевали ученики. – Гринроу невероятный монстр. Но этот парень… он ему практически не уступает! Как такое возможно?! Да что у них вообще за сила такая?! Разве это уровень Закалки Разума? Кажется, будто это сражение воинов Закалки Души последнего уровня!.. Чудовища… два сумасшедших чудовища!»

Вытирая кровь, оставшуюся на восстановленной коже, Кай стоял у стены. Только что он проглотил несколько восстанавливающих энергию пилюль, купленных в Пагоде Сокровищ. Теперь требовалось подождать немного, пока они не начнут действовать.

Пыль осела, и противники смогли увидеть друг друга. Узрев Гринроу, Кай оказался шокирован: разноглазый был абсолютно цел после усиления своего тела при помощи Ки.

– Удивлён, да? Это одно из главных наследий Секты – техника, позволяющая усиливать себя энергией, но не получать повреждений! – пояснил распалённый аристократ. – Вот только я удивлён не меньше. Твоя стойкость просто поражает! Жаль, конечно, но ты всё-таки вынудил меня использовать этот козырь.

Практически все выжившие ощутили нечто невообразимое. В один миг Гринроу призвал все освоенные им законы: Копья, Огня, а также… законы Воды, Ветра и Земли!

Он моментально исчез.


Глава 29. Немыслимая воля.


Кай широко распахнул глаза. На этот раз он оказался единственным, кто успел уследить за Гринроу. Личный ученик в мгновение ока очутился возле противника. Двигаясь по горизонтальной дуге, копьё обрушилось на мечника справа. Он только и смог, что выставить оба клинка для защиты.

Тем не менее вложенной аристократом силы хватило, чтобы вновь отправить Кая в полёт. Из рук парня мгновенно брызнула кровь, кости начали дробиться, а ладони превратились в кровавое месиво. Чтобы не потерять клинки, ему пришлось вернуть их в Пространственное Кольцо, пока его тело восстанавливалось с невероятной скоростью. Это уже мало чем походило на простую регенерацию – полностью пробуждённая линия крови творила настоящие чудеса! Что же касалось боли, то её Кай подавил способностью регулировать уровень чувствительности, полученной после завершения закалки сенсорных органов.

Наконец выровняв свой полёт, Кай успел заметить, как неподвижный Гринроу несколько раз пронзил воздух. Скорость его выпадов оказалась так высока, что пять взмахов показались пятью отдельными копьями. А затем вспыхнуло такое же количество ярко-синих точек, стремительно полетевших к Каю.

Каждая из атак излучала уже хорошо знакомые парню законы Копья и Огня, но вдобавок содержала ещё и законы Ветра, которые раздували и усиливали пламя пиковой техники Серебряного ранга, делая его голубым. И это подтверждало, что Гринроу действительно освоил аж пять видов законов! Подобное было не просто невероятным, а невозможным! Ведь даже такие монстры, как Мастер Секты Майо Дзю и император Сигурд, владели не более чем четырьмя видами. Тогда как какой-то шестнадцатилетний личный ученик мог достичь подобного?! Кто этот Гринроу вообще такой?!

Ощутив грозящую опасность, Кай напрягся. Уклониться он не мог: в воздухе особо не подвигаешься – а выполнить равноценную атаку, чтобы защититься, сейчас оставалось невозможным. Потому юноша решил воспользоваться методом противника. Его Ки резким потоком хлынула в кожу, усиливая её. Парень не владел такой же техникой, как Гринроу, но, благодаря невероятному уровню самовосстановления, мог делать нечто схожее без угрозы стать инвалидом.

Однако лишь небольшая часть энергии ушла на усиление, а практически всё остальное моментально выплеснулось наружу. В итоге в самый последний момент пять голубых росчерков пламени встретились с неожиданно образовавшимся облаком очень плотной энергии меча, которую дополняли законы Силы, Прочности и Пронзания. Своим присутствием они значительно усиливали энергию и придавали ей свои особые свойства.

Атака Гринроу на мгновенье утонула в алом тумане, а затем произошёл огненный взрыв. Из пламени вылетела чумазая, но всё ещё целая фигура в обгоревшей одежде. Кай отделался минимальным уроном, а его усиленная кожа частично сдержала пламя. Закинув в рот горсть пилюль, что сразу бы убило любого другого на этой ступени мощным всплеском силы, юноша рванул в сторону. Его энергия была практически на нуле, и требовалось немного времени, дабы стенки пилюль растворились и Кай подчинил высвобожденную Ки. В бою это сделать не получилось бы.

Увидев уцелевшего и способного сражаться противника, аристократ удивился. Но, быстро сосредоточившись, кинулся за Каем. Не считая высококачественной техники движений Серебряного ранга, Гринроу использовал законы Ветра и Огня для ускорения, дополняя всё это законами Воды для плавности, а значит, максимальной эффективности движений. Весь его путь отмечался мелкими взрывами, оставлявшими после себя выбоины, так как ступни парня крошили камень при каждом шаге. Члены экспедиции могли видеть лишь огненный шлейф, тянущийся за личным учеником.

Когда Гринроу практически приблизился на расстояние копейного броска, скорость Кая внезапно возросла. Парень наконец подчинил и усвоил энергию пилюль, почти полностью восстановив запас Ки, часть которой сразу ушла на усиление всего тела (хотя это и не выглядело как набухание мышц, подобно технике Гринроу). Параметры юноши резко подскочили, что стало неожиданностью для аристократа.

Кай мгновенно развернулся, а в его правой руке появился Кровавый Меч Угнетения. Вот только, ударив противника в грудь, юноша никак не ожидал, что его клинок сможет выбить лишь сноп искр. В мгновение ока на разноглазом появился призванный из Кольца чёрный доспех Серебряного ранга пикового уровня качества. Это однозначно был один из самых дорогих предметов третьего сектора Пагоды Сокровищ.

Вообще, доспехи в Алькее не пользовались большой популярностью. И причин тому было три: их изготовление занимало гораздо больше времени, сил и материалов – в отличие от оружия. А значит, и цена на них была не маленькая. Использовать их в бою с более слабыми противниками было бессмысленно, а те, кто мог купить столь дорогой предмет, явно стояли на вершине силы империи. Ремонт системных доспехов стоил огромных денег, так что мало кто хотел рисковать ими. Всё это влияло на число ремесленников, занимающихся созданием системных доспехов.

И, соответственно, были лишь две причины использовать их: во время массовых битв, когда невозможно уследить за всем и в любой момент можно попрощаться с жизнью; и в случае боя с по-настоящему равным противником, что в таком случае даст серьёзное преимущество владельцу доспеха. И именно подобная ситуация сейчас сложилась. Если Гринроу решился показать освоенные им законы, о которых никто до этого не знал, то хранить в тайне доспехи было уже бессмысленно. Любая деталь могла помочь победить. Он наконец воспринял Кая как достаточно опасного противника.

К сожалению, из-за метки владельца юноша не мог узнать способностей вражеского доспеха. Оставалось лишь догадываться, используя название символьных техник.


[Цельное Облачение Тёмного Стража]

Ранг: Серебряный

Качество: Пиковое

Особенность: активная способность [Падение Ночи]

Особенность: пассивная способность [Распределение Урона]

Особенность: доспех сделан из очень лёгкого, но крайне прочного материала.


Не растерявшись, Кай без промедления направил часть Ки для дополнительного самоусиления, так как понял, что проигрывает в скорости противнику. Гринроу совершил очередной выпад, от которого внутренний ученик ловко увернулся, не рискуя парировать усиленную атаку пятитонного копья. Кай не старался атаковать врага, постоянно уклоняясь и уводя того в глубь пещеры.

Хотя их параметры силы и скорости вновь сравнялись, Кай сильно уступал разноглазому в мастерстве владения оружием, знании законов, экипировке и, конечно же, в атакующих техниках Серебряного ранга. А знал он их ровно ноль. Что касалось других, то техники Земного или Низшего были бесполезны в подобном бою, а свою личную парень припас до особого момента.

Достаточно быстро Гринроу смекнул, чего добивается его оппонент. Запас сил. Этот параметр у них обоих был приблизительно равен, но Кай растрачивал Ки быстрее, так как ему требовалась энергия для исцеления. Вот только у него также имелись и пилюли, восстанавливающие эту самую энергию, которые юноша принимал одну за другой, никак не травмируя себя при этом. Аристократ же все свои растратил во время боёв с монстрами-берсерками. Гринроу понял, что противник хочет вести бой на истощение, в котором личный ученик наверняка проиграет.

«Я должен закончить поединок как можно быстрее! Кто знает, сколько у него ещё пилюль осталось! А у меня внутренней энергии всего почти треть», – промелькнуло в голове у Гринроу.

Кай к этому моменту восстановил практически девяносто процентов своего запаса Ки при помощи четырёх дорогостоящих пилюль. В то же время его пассивное впитывание энергии уходило на поддержание самоусиления и, соответственно, самовосстановления. Безудержное перенасыщение силой разрушало организм, который тут же моментально исцелялся…

Решив поскорее завершить сражение, Гринроу произнёс:

– Падение Ночи!

Энергия хлынула в особый символ внутри его доспеха, и сразу обширную область вокруг накрыло непроницаемой тьмой. Попавшие в неё члены экспедиции перестали видеть и слышать что-либо. Данная способность дезориентировала всех, оказавшихся в ее зоне, кроме самого владельца доспеха.

Кай, находившийся в тот момент ближе всех к аристократу, также попал под воздействие данной силы. Вот только его противник и не догадывался, что подобная техника никак не может повлиять на зрение в энергетическом спектре. Поэтому мечник по-прежнему мог ориентироваться в пространстве.

Однако неожиданно для Кая его ноги сковало чем-то необычайно прочным. Тьма в тот же момент рассеялась, и каждый из присутствующих смог увидеть пылающее и излучающее мощь копьё. Оружие уже было на полпути к Каю.

Гринроу наконец использовал свою сильнейшую атаку – Разрушительное Падение. Эту же способность он применил в начале экспедиции в бою с личинками, создав огромный тридцатиметровый кратер.

И сейчас подобная мощь неслась на обездвиженного Кая!

«Увернуться не успею! Нужно как минимум пару секунд, чтобы разбить каменные оковы на ногах. Действие законов Земли?..»

Осознав ситуацию, в которую попал Кай, "изгои" ужаснулись и внутренне сжались. За время недолгого, но очень эффектного поединка все они подсознательно начали болеть именно за него.

«Неужели это конец?» – всполохнулась Лилия.

«Этот засранец, что он творит?!» – вспылила Джавейл.

«Значит, Гринроу так и останется непобеждённым?» – обречённо подумал Нетра Кан.

Вот только на лице Кая неожиданно появилась улыбка. Меч Водной Глади указал прямо на копьё, а парень произнёс:

– Утренняя Роса, – активировал он очень энергозатратную способность клинка, которую использовал лишь второй раз в жизни и которой явно не подходило ее название.

Голубое лезвие моментально взорвалось, разлетевшись каплями воды. В руке Кая осталась лишь одна рукоятка. Однако взамен он получил нечто большее – каждая появившаяся капля стала крохотным лезвием, полностью подчинённым его воле. Вложив её в следующее движение, парень собрал воедино мириады частиц воды, которые сокрушительным гейзером выстрелили в мчащееся копье. Две атаки столкнулись друг с другом.

Разрушая вспыхнувшую было надежду "изгоев", многотонное копьё, наполненное собственной мощью и физической силой Гринроу, прорвало неистовый поток воды, устремившись дальше. Голубой клинок вернул прежнюю форму. Обречённо опустив руки, тринадцать человек наблюдали, как Кай совершает обычный взмах, наполненный лишь энергией и законами, чего явно недостаточно, чтобы остановить Разрушительное Падение. Участники экспедиции приняли это за последний жест полностью отчаявшегося человека.

Вот только в тот самый момент, когда клинок и копьё сблизились, произошло неожиданное для всех событие – во взмахе Кая вдруг появился впервые призванный за этот бой Закон Отражения. Сила, что ранее обрушилась на поток воды, теперь обернулась против Гринроу.

Метеоритное Копьё Титана оказалось моментально отражено, отлетев в сторону и взорвав часть каменной стены. Пещера задрожала.

Практически никто не успел ничего понять, а сам Гринроу был повергнут в шок. Этим промедлением Кай и воспользовался.

– Теперь моя очередь, – сказал он, накрест опустив клинки по бокам, будто вложив их в невидимые ножны. Именно для этого момента ему пришлось раскрыть Закон Отражения, дабы сохранить как можно больше сил. Ведь техника Золотого ранга требовала их немало. – Высвобождение Клинков!

Кай молниеносно взмахнул перекрещёнными мечами, словно вынимая их из ножен. В тот же момент невидимый импульс прошёлся по пещере, задев каждого присутствующего. Все без исключения ученики тут же достали оружие, призвали энергию и известные им законы. Волна необъяснимой паники пронзила их, заставляя искать угрозу. Будь здесь недостаточно сильные духом воины, они бы обязательно потеряли равновесие и упали.

«Умри!» – мысленно прорычал Кай, формируя технику.

За мгновения до ее завершения Гринроу успел ощутить кое-что очень знакомое и крайне опасное. Если бы не тренировки с учителем в Секте, аристократ никогда бы не понял, что это редчайший Закон Намерения.

Дёрнувшись изо всех сил назад, Гринроу всё же успел спастись от двух алых перекрещённых полосок, появившихся там, где он стоял секунду назад. В них ощущались все семь законов Меча уровня Слышащего. Законы Силы, Скорости и Прочности стали телом для кровавой энергии меча. Закон Отражения стал щитом, а Закон Намерения глазами, не сводящими взгляда с врага. Закон Рассечения, в свою очередь, значительно усиливал оба алых росчерка, которые на самом деле состояли из сотен и даже тысяч пронзаний, объединённых одноимённым законом и получивших форму взмаха.

Появившись в намеченном месте и не обнаружив цель, техника, следуя намерению Кая, рванула за Гринроу. Не поспевая за скоростью атаки, да и не видя смысла убегать от Закона Намерения, аристократ приготовился защищаться.

Мгновение спустя алый крест столкнулся с защитной пиковой техникой Серебряного ранга, которая продержалась не более секунды.

– А-а-а-а-а-а-а!!! – зарычал Гринроу, когда невероятная мощь свалилась на него.

Выставив перед собою руки и на пределе используя все доступные ему силы, особенно законы Земли, аристократ отчаянно сопротивлялся. Через миг полыхнула яркая вспышка, и изувеченное тело личного ученика отшвырнуло назад.

«Чёрт! Не хватило энергии! – наконец освободив ноги от каменных оков, Кай чуть не свалился от истощения. Запас Ки теперь был практически на нуле, а попытки впитывать энергию из воздуха вызывали сильнейшую головную боль. Усиление тела пропало. – И пилюль больше нет…»

Но Гринроу был всё ещё жив и, самое главное, в сознании! Его доспех оказался полностью уничтожен, тело покрыли раны, а правая рука исчезла. Однако личный ученик пережил удар техникой Золотого ранга и сохранил десятую часть энергии!

В полете выудив из Кольца на левой руке зелье, способствующее скорейшему заживлению ран, Гринроу приготовился рвануть вперед и добить ослабевшего противника, как только приземлится. Кровотечение прекратилось, а он наконец опустился на пол пещеры. Собравшись кинуться к Каю, личный ученик внезапно заметил победоносную улыбку на лице истощённого врага.

– Что?.. – слова аристократа оборвались из-за яркого света, вдруг вспыхнувшего под его ногами. Одна из ловушек активировалась!

Осознание, что Кай намеренно вёл его сюда, промелькнуло в голове Гринроу, после чего чужеродная энергия захлестнула его тело. Эта энергия обладала волей Тени, позволявшей ей тут же начать подчинять себе всю силу в теле воина, дабы затем взорвать.

Ощутив смертельную угрозу, яростным порывом Гринроу направил всю свою волю на сопротивление. Волю, которая позволила ему пройти путь под вратами Секты всего за три секунды, позволила целиком игнорировать "злую" энергию этого подземелья, позволила не стать фанатичной пешкой собственного отца, позволила пережить смерть…

В этом подземелье не было никого, способного сломить его волю!

Заметив, что Гринроу ещё жив, хотя и не двигается. Кай вздрогнул.

«Как такое возможно?! Ловушка не сработала?!» – испуг стал нарастать внутри парня.

"Кай. Он скоро подавит действие ловушки и вновь сможет двигаться! – происходящее обеспокоило даже Рун’Тана. Только он смог ощутить немыслимую мощь воли в Гринроу. – Если ты хочешь выжить, то позволь мне конвертировать часть энергии твоей души во временное усиление. Но знай, это продлится всего несколько секунд, а ты потеряешь как минимум пять лет от нынешнего срока жизни! Выбирай!"

На мгновение Кай растерялся, но быстро взял себя в руки и подавил сомнения.

«Хорошо!» – кивнул он, вспомнив о мучениях, когда Рун’Тан брал энергию его души для спасения Улии.

Получив согласие, что позволило древнему духу в оговорённых рамках «навредить» Каю и не нарушить клятву, Рун’Тан приступил к делу.

Гринроу успешно подавлял силу ловушки, но, понимая, что сейчас он слишком уязвим, парень повернул голову к коалиции. Его лицо выражало дикую ярость, а в голосе звенел бушующий гнев:

– Помогите мне!!! – усилив звук, крикнул аристократ союзникам.

Сейчас Гринроу было плевать на всё – главное выжить! Недавняя просьба не вмешиваться более ничего не значила!

Адриана Окушинра, Анри Септ и ещё один личный ученик, возмущавшийся ранее из-за лидерства Гринроу, переглянулись, но не успели сделать и шага, как перед коалицией оказались Лилия, Джавейл вместе с Лукасом и Нетра Кан. И, видят Небеса, все в коалиции понимали, у кого сейчас больше сил в запасе. Исход боев подобного уровня решала лишь сила личных учеников. И при равном количестве воинов одного уровня выиграет тот, кто сейчас менее истощён – а это "изгои".

Увидев ситуацию, Гринроу начал лихорадочно обдумывать всевозможные способы переманить "изгоев" на свою сторону, но его мысли прервал голос:

– Гринроу Йони, – произнёс находившийся возле разрушенной стены Кай. В его руке покоилось копьё врага, которое он занёс над плечом. – Прощай.

Получив усиление тела за счёт энергии души, Кай что есть мочи метнул оружие в аристократа. К сожалению, он усилил лишь тело, так что для способности Разрушительное Падение энергии у юноши не хватало. Но даже так сила броска оказалась колоссальной.

Увидев, что делает Кай, Гринроу, практически поборовший ловушку, удивился. Ведь для владельца копьё должно весить не более десяти килограмм, а значит, и сила атаки будет невысокой. Вот только когда оружие приблизилось и личный ученик всё осознал, было слишком поздно. Превозмогая разрывающую головную боль, Кай всё-таки воспользовался способностью подчинять практически любую энергию и развеял метку владельца.

Теперь пятитонная махина на огромной скорости неслась прямо на Гринроу!

Аристократ практически разобрался с ловушкой, мог уже двигать рукой и призывать законы. Усилив её, он использовал остатки энергии, чтобы прикрыть голову и грудь.

Увы, Кай догадывался о подобной возможности, поэтому сразу знал, что не убьёт Гринроу атакой. Он совершил её ради другого…

Копьё вонзилось в живот личному ученику, но, прежде чем прошить тело, оказалось схвачено и остановлено единственной рукой Гринроу. Вот только побороть силу инерции разноглазый не смог. Он отлетел, рухнув в огромную расщелину. По расчётам Кая, именно под ней находился уничтоженный холм, а значит, и Тень.

И если изувеченный аристократ не разобьётся насмерть, то дело завершит сама Тень.

Наблюдая, как яростно сопротивляющийся и кричащий Гринроу падает в пропасть, Кай ощутил слабость. Временное усиление исчезло, и абсолютно истощённый юноша потерял сознание.

Бой закончился, но настоящей победой это назвать было нельзя…


Интерлюдия. Кровавый праздник.


Пока большинство учеников боролись с опасностями подземелья, в Ривеертуне происходили совсем иные события.

Наконец началось празднование двухсотлетия императора Сигурда Алькея – второго по счёту правителя великой страны, названной по фамилии их семьи.

Ради этого события со всех уголков необъятного государства прибыла почти тысяча Заклинателей. Большинство, конечно же – члены аристократических родов и выходцы из Секты Упавшей Звезды, но присутствовали также и гении-одиночки, не связанные со знатью или Сектой, но достигшие планки истинного мастерства. Всех их – элиту империи – владыка лично созвал на этот праздник. Хотя имелись и такие Заклинатели, которые не смогли прибыть в столицу или вообще не были приглашены. Но в целом, можно сказать, в величественном замке, расположившемся восточнее Секты, сейчас собрались практически все представители власти в стране.

А пока внутри вовсю шло празднование, снаружи дежурила личная гвардия императора, состоящая из Заклинателей начала и средины ступени. Пара таких воинов как раз совершала обход сада, как вдруг один из них остановился.

Щурясь, он смотрел куда-то в небо, но никак не мог разобрать, что видит.

– Что случилось? – спросил его напарник.

– Я не могу понять, – неразборчиво ответил второй, потерев разболевшиеся глаза. – Там какая-то странная чёрная точка прямо на солнце.

– Что? – удивился мужчина, а затем, так же сощурившись, взглянул на светило. – Да нету там ничего. Померещилось тебе!

– В смысле? – вновь посмотрел воин на солнце, но там уже действительно ничего не было. – Я же только что-то видел…

Вскоре оба стража продолжили свой обход, так и не поняв, что же там было…


***

Минутой ранее.

В нескольких километрах над городом в воздухе парила фигура в тёмных одеждах. Её глаза были плотно закрыты.

Это был парень на вид лет двадцати.

«Это место… Какой же низкий здесь уровень внешней энергии! Хотя теперь кажется, будто дышать стало проще. Управлять силой гораздо легче. Какое обманчивое чувство… Учитель сказал, что у меня есть полгода, чтобы найти фрагменты ключа, – подумал человек. – Их колебания сильно ослабли, но я всё-таки смог ощутить обе части».

Повернув голову сначала к замку внизу, а затем куда-то на юго-запад, где находился квартал семьи Стеншет, парень кивнул.

– Там и там. Ясно.

Пространство исказилось, а человек исчез.


***

Внутри замка, в воистину огромном и не менее роскошном тронном зале, находилось более тысячи человек. Не считая слуг, все присутствующие являлись истинными мастерами как начальной и срединной, так и конечной стадии. А вскоре прибыл и Майо Дзю, второй в стране пиковый Заклинатель. Сбившись в многочисленные группы, важные персоны общались друг с другом, ожидая прибытия Его Величества.

И через некоторое время он наконец появился. Отворились гигантские и величественные врата, глашатай объявил все титулы, и внутрь вошёл сильнейший человек в империи.

Правитель Алькеи выглядел как суровый мужчина лет сорока. Его лицо украшала аккуратная бородка, а до плеч спускались прямые каштановые волосы. Тело его облекала великолепная императорская мантия бордового цвета.

Как только гости увидели Сигурда, тут же раздались, открыв путь к трону, у которого уже ожидали императрица, принц, верховный советник и, конечно же, Мастер Секты Майо Дзю.

Под взглядами собравшихся в зале гостей мужчина зашагал вперёд, как вдруг произошло нечто совершенно неожиданное. Никто так и не смог понять, каким образом перед императором, в паре сотен шагов, возник неизвестный юноша.

В тот же миг прямо из толпы выскочила пара человек – убийц из личной гвардии Сигурда. Самой главной их задачей в любом бою являлось нанести один-единственный быстрый удар, для чего их и тренировали с самого детства. Вдолбленные в подкорку рефлексы опередили сознание, и пара ассасинов кинулась к незнакомцу, сочтя его угрозой для господина.

Мгновение спустя рядом с парнем, чьи глаза оставались закрытыми, появились две кровавые лужи. Всем присутствующим показалось, словно лопнули два шарика, наполненных водой. Только этими шариками были воины конца ступени Заклинателя!

Произошедшее заставило практически всех выхватить оружие и принять боевую стойку. Притом неосознанно. Но больше всего людей испугала не мгновенная смерть телохранителей, а то, что уровень силы незнакомца никто не мог ощутить. Казалось, перед ними стоит обычный смертный, никогда не ступавший на путь боевых искусств.

– Кто ты? И зачем вторгся в дом моего правителя? Зачем испортил наш праздник? – спросил готовый к бою Майо Дзю, заметив, что император почему-то молчит.

Сигурд ошарашенно глядел не на самого парня, а на отметки, украшающие одежду незнакомца. Слова, когда-то сказанные его отцом, Тароном Первым, вновь всплыли в его сознании.

Даже не взглянув на Мастера Секты, парень обратился к императору:

– Как тебя зовут?

– Нагло! – взяв себя в руки, Сигурд вытащил из Кольца два одинаковых клинка. Как и Кай, он был парным мечником, использующим стиль своей семьи. – Ты хочешь знать моё имя, но сам не называешься?

– Цзян Дао, – спокойно представился юноша. – Так каково твоё имя?

Сердце императора пропустило удар. Слова отца громом прозвучали в его голове.

– Ты не знаешь, как зовут правителя земель, на которых находишься? – вновь раздался голос Майо Дзю, разозлённого тем, что его проигнорировали. – Не знаешь имени императора Сигурда Алькея?

– Алькея? Даже так?.. – пробормотал Цзян Дао. – Я хочу знать настоящее имя.

Слова парня заставили опешить всех. Что это значит?

Через несколько секунд император заговорил.

– Моё настоящее имя – Сигурд Алькея! – твёрдо сказал он. – Фамилия Фэнг больше не имеет к нашему роду никакого отношения!

Уголки губ Цзян Дао на мгновенье дрогнули. Он услышал, что хотел.

– От этого так просто не уйдёшь… Фэнг Сигурд, от лица Клана Семи Клинков, как представитель правящей линии, я обязан исполнить приговор совета старейшин клана и лишить жизни предателя и вора Фэнг Лина, а также всех его потомков. Я дарую тебе и твоей семье милосердную смерть, если ты сейчас же передашь мне всё, украденное твоим предком.

Услышав предложение Цзян Дао, разозлились не только гости, но и сам император.

– Убейте его! – выкрикнул Сигурд, совсем забыв о предупреждении отца.

Уже готовые к бою Заклинатели, наконец получив приказ правителя, бросились на незнакомца. Их практически тысяча. Они сильнейшие воины Алькеи. Кто может противостоять им?..

Но прежде чем кто-то из них сделал хоть шаг, на всех присутствующих обрушилась подавляющая мощь. Каждый, включая императора и Мастера Секты, почувствовал, как нечто сдавило их, блокируя возможность использовать энергию. Это была немыслимой силы аура, совсем иной ступени.

Это была сила пикового Элементалиста. Но не простого, а гения среди гениев. Человека, достигшего не меньшего могущества, чем тот, после которого появилась Тень.

Первая сотня Заклинателей умерла мгновенно. Из тела Цзян Дао хлынуло буквально цунами алой энергии, коротая, будто вихрь, закружила вокруг парня, постоянно возрастая.

Майо Дзю и другие сильнейшие мастера империи, ощутив невозможность использовать энергию, а значит, и техники, решили подавить противника физической силой. Призвав все известные им законы, они решили ударить противнику в спину… Группу из тридцати человек смело в мгновение ока огромным облаком энергии меча, которая по плотности походила на камень.

Сила Цзян Дао заполняла зал, затапливая его алой энергией, главные свойства которой – рассечение и пронзание. Столь плотная Ки не оставляла от элиты Алькеи даже костей. Десятки Заклинателей умирали каждое мгновение.

Однако оставался один островок сопротивления. Правитель государства всё ещё продолжал бороться. Не переставая орудовать клинками, Сигурд отбивался от накатывающих на него волн вражеской энергии. Помогала ему в этом необъяснимая сила, обвившая его мечи.

К удивлению императора, вся алая энергия, бушующая в его замке, мгновенно остановилась, словно затвердев. Контроль над своей силой у Цзян Дао был идеален.

– Так вот что было второй вещью, украденной Фэнг Лином, – хмыкнул Элементалист. – И ты смог этим овладеть? Ты действительно талантлив. Не ровня тому мусору с шатким фундаментом, который я только что убил. Знаешь, ты даже мог бы быть принят в правящую линию Цзян. Жаль, что твой предок оказался вором…

Император, тяжело дыша, лишь сейчас смог оглядеть всю открывшуюся его взору картину. Он не обнаружил никого живого. Ему захотелось взреветь, будто раненому дикому зверю.

– Первый Меч, – раздался холодный голос Цзян Дао.

Тело Сигурда вздрогнуло. Его глаза расширились, а изо рта хлынула кровь. Опустив взгляд, мужчина увидел красный энергетический меч с очень широким лезвием, торчащим у него из груди.

Парень возник рядом внезапно. Император даже не смог увидеть, когда тот успел переместиться, а затем мужчина ощутил, как что-то покидает его тело. Странная сила, позволявшая ему отражать энергию меча Цзян Дао, вытекла из Сигурда и поглотилась необычным амулетом в руках юноши.

– Ты наполовину удовлетворил моё предложение. Поэтому все из твоего рода умрут мгновенно и безболезненно, а вот ты сам – нет.

После слов Цзян Дао клинок, торчащий из груди императора, начал словно пускать корни в тело мужчины, при этом не задевая важнейших органов, наподобие сердца. Тело пикового Заклинателя не даст ему умереть так быстро.

Адская боль пронзила всё естество императора, но его крика уже никто не услышал. Новая и последняя волна энергии окончательно захлестнула замок и прилегающие территории. Все в нём умерли мгновенно.

Сам парень, в свою очередь, переместился к императорской сокровищнице, в которой, как говорили его ощущения, и находился один из фрагментов ключа.

В зале остался только Сигурд, которого не касалась энергия меча. Мужчина медленно умирал, испытывая при этом невыносимую боль, пока в его голове всё громче и громче звучали слова отца: «Если ты когда-нибудь встретишь человека с фамилией Цзян и нашивками на одежде в виде семи мечей – беги!»

Наконец обнаружив матово-чёрный плоский ромб, парень покинул дворец. Остальные сокровища его не заинтересовали…

Произошедшее в замке Цзян Дао даже не воспринимал как бой. Чтобы стереть с лица земли практически всю правящую элиту империи, ему понадобилось использовать только энергию. За всё время он ни разу не применил законы, и лишь Сигурд удостоился смерти от техники.

Вновь воспарив над городом, парень неожиданно обернулся к востоку.

– Что? – слегка удивлённо произнёс он, почувствовав, как оборвалась связь с одной из наблюдательных меток. – За мной кто-то шёл? Ну и ладно… Всё-таки эти земли условно находятся под юрисдикцией тех двух кланов…

Откинув эти мысли, Цзян Дао направился на юго-запад от центра города. В то место, где находилась вторая часть ключа. Место, где расположился квартал семьи Стеншет…


Глава 30. Конец империи Алькея.


После того как завершился невероятный бой Кая и Гринроу, ученики вскоре обнаружили выход из подземелья. Нашёлся он совершенно случайно, когда кто-то вдруг услышал шум воды. Определив, откуда исходит звук, он понял, что Гринроу преподнёс им настоящий подарок перед своей гибелью. В том месте, куда попало отражённое Каем копьё, уничтожившее часть стены, выход и обнаружился.

Расширив его – пробив дыру побольше, – члены экспедиции попали в ещё одну, на этот раз небольшую, пещеру, в конце которой оказался водопад. Пройдя сквозь него, ученики наконец выбрались из подземелья. А определив ориентиры, поняли, что находятся на северо-западе столичного региона. Теперь их ждал путь домой.

Что касается коалиции, то она распалась. Изначально их объединяло желание получить больше выгоды, а затем желание выжить. Теперь же, покинув это ужасное место, они более не видели смысла в союзе. На Кая тоже никто из них не держал зла. Даже наоборот: неизвестно, сколько бы им пришлось просидеть внутри, прежде чем найти выход, если бы не тот бой. Такое же мнение было и у членов фракции самого Гринроу, которые, по сути, потеряли лишь нанимателя, но могли бы потерять жизнь, если бы остались там. Хотя тот же Эриа, действительно верный слуга разноглазого, который был в отключке ещё до начала боя аристократа с Каем, узнав правду, отреагировал как-то слишком спокойно. Вот только сразу после того, как они выбрались, блондин бесследно исчез.

А уже через несколько часов Кай пришёл в сознание, ввергнув в шок "изгоев", которые о нём заботились. От полного истощения энергии и различной степени повреждений, в большинстве связанных с перенасыщением Ки, не осталось и следа.

Полностью восстановившись благодаря линии крови и такому простому, но крайне важному умению, как Дыхание Силы, Кай смог продолжить путь самостоятельно. Теперь, оглядываясь по сторонам, он повсюду натыкался на восхищённые, а иногда и опасливые взгляды. Недавний бой кардинально изменил мнение о парне у выживших членов экспедиции. Уважение, страх, неверие, непонимание, восхищение, благодарность и даже зависть – что-то из всего этого обязательно испытывали ученики, время от времени кидающие взгляды на Кая…

Спустя три дня ускоренного путешествия члены экспедиции наконец добрались до Ривеертуна. И то, что им открылось, заставило оцепенеть в неверии. Остановившись на холме в паре километров от столицы, они увидели сотни струек дыма над местами пожарищ, увидели тысячи человек, поспешно покидающих город, увидели стены без стражи. Создавалось впечатление, что на Ривеертун напало вражеское войско…

Однако не это заставило учеников замереть, а кое-что другое… Открывающийся вид на четыре гигантских корабля, расположившихся прямо в воздухе над центром города захватывал дух. Если это враги Алькеи – империя обречена.

Несколько мгновений спустя, не сговариваясь, все участники экспедиции рванули к столице.

Пройдя через ворота, из которых выливался нескончаемый поток ничего не ведающих горожан, ученики сразу бросились в центр. Кай также не остался равнодушен, потому что всё самое важное у него, как и у всех остальных, находилось именно там.

Для удобства перемещения при помощи техник небольшая группа учеников решила двигаться по крышам. В основном это были сильнейшие, в число которых, конечно же, входил и Кай.

Переместившись на очередное строение, парень неожиданно что-то заметил, а затем их кучку из пятнадцати человек обволокло могущественной силой. В следующее мгновенье все увидели неожиданно появившегося рядом Заклинателя.

– Старейшина Реккил! – выпалил кто-то из учеников.

– Значит, экспедиция закончилась? – пробормотал мужчина. – Не так я себе представлял этот день…

– Учитель, – удивив всех присутствующих, обратился Кай, – вы знаете, что происходит?

Этот вопрос интересовал их, так что ученики обратились в слух.

– Вчера был день празднования двухсотлетия императора. В этот день всех в замке, включая самого Сигурда, убили, – шрамоликий был краток.

Некоторые ученики даже перестали дышать, услышав подобное.

– Как… как это… – шокировано залепетал кто-то. – Но… но как теперь… но что теперь будет?

Реккил хмыкнул.

– А вы разве не поняли? На праздник были приглашены только Заклинатели, которые, по сути, являются важнейшими в империи персонами. Патриархи и старейшины сотен знатных родов, отдельные правители регионов и городов, генералы армии, старейшины секты – все были там, – пояснил мужчина. – Теперь же, когда все они мертвы, можно сказать, что это конец. Конец империи под названием Алькея. Когда новость о гибели императора и всех его вассалов разлетится по регионам, то страну ожидает раскол. Единственное, что объединяло империю – это сила императорского рода и клятвы, данные ему патриархами семей. Теперь нет ни того, ни другого…

Ученики наконец осознали весь ужас ситуации. Кай же зациклился на словах «только Заклинатели» и «патриархи». Значит, ему теперь больше некому мстить…

– Но как же вы? – спросил он. – Почему вы выжили?

– Хех, парень… – жуткая улыбка появилась на покрытом шрамами лице. – Разве ты забыл, как ко мне относился император, да примут его душу предки? И, знаешь, я никогда так не радовался этому, как сейчас! – Реккил почему-то похлопал по небольшой котомке за спиной. Кай так и не смог понять, зачем она ему, если у мужчины имеется Пространственное Кольцо.

– А эти корабли в воздухе… Кто это?

– Я не знаю. Видел только, что они прилетели сегодня…

– И что вы теперь планируете?

– Я ухожу. Меня больше ничто здесь не удерживает. Теперь я вернусь к своему племени, так что на этом нам придётся попрощаться. Но если хочешь, я могу взять тебя с собой.

Тяжело вздохнув. Кай помотал головой.

– Я так и думал, – улыбнулся шрамоликий, а затем протянул парню свиток. – Вот, возьми. Это моя копия свитка Стиля Двойного Клинка Скорости. Вдруг понадобится когда-нибудь…

Приняв прощальный подарок, Кай глубоко поклонился.

– Спасибо за всё, учитель.

– Ага… Что ж, может, наши пути ещё пересекутся. На всё воля Судьбы… Ах да! Девочка Стеншет, кажется, на земли твоей семьи тоже напали.

Ещё не успев разогнуться, Кай выпалил:

– Чёрт! И вы говорите это только сейчас?!

– Бывай, парень… – донёсся голос уже исчезнувшего Реккила Диваго.

После этого все, кто ещё стоял здесь, вновь бросились дальше, к центру города.


***

Добежав до квартала, Лилия и Кай узнали, что уничтожен только дворец главы семейства, а также ближайшие здания. Основной целью вражеской атаки оказалась сокровищница, скрытая под землёй.

Но всё это они узнали позже, ведь в первую очередь друзья кинулись к поместью Вейтил, которое находилось в самом конце квартала. Как оказалось, пострадали лишь члены ветвей, чьи особняки расположились в центре. Вейтил же и подобных им – слабых ветвей – нападение никак не коснулось.

Обнаружив Улию целой и невредимой, Кай не мог не обнять сестру…

Вскоре дядя Лилии, Гомер, сообщил, что среди убитых оказались влиятельнейшие старейшины, которые в тот момент находились во дворце патриарха. Со смертью Севера и всех других Заклинателей семейства Стеншеты понесли колоссальный урон. И даже успели появиться слухи о намерении нескольких побочных ветвей совершить захват власти в семье.

В регионы, которыми правили Стеншет, были отправлены послания с указаниями о боевой готовности: Алькею ждут тёмные времена. Вейтил же, большая часть которых уже давно перебралась в столицу, теперь готовились убираться в родные земли. Ибо ветвь, ныне обладающая наибольшими шансами стать главной, с крайней ненавистью относилась к роду Лилии. Настолько, что могла пролиться кровь…

И пока более сотни членов Вейтил и ещё несколько сотен их слуг готовились покинуть Ривеертун. Лилия, Кай и Стефан (который всё это время оставался в квартале), решили наведаться в Секту Упавшей Звезды, над территорией которой и повисли летающие махины. Добравшись, они заметили немногочисленных учеников, направляющихся в сторону Пагоды Сокровищ. Последовав за ними, троица очень скоро увидела четыре огромные палатки, у которых скопилось несколько сотен учеников. Две из них были ярко-оранжевыми, а ещё две – тёмно-синими.

– Дерьмо! – громко выругался какой-то парень, вышедший из башни. – Там действительно вообще ничего нет!

– Ага, – закивал его собеседник. – Я же говорил, что какого-то старейшину не пригласили в замок, и когда там всех убили, он уничтожил массивы Пагоды и всё оттуда забрал!

Услышанное заставило Кая уткнуться в ладонь.

– Вот же старый лис! – улыбаясь, тихо произнёс он, вспомнив, как Реккил счастливо похлопал по заплечной сумке, которая, вероятно, была доверху забита Пространственными Кольцами. – А мне, значит, только свиток стиля фехтования? Вот спасибо-то…

Подойдя ближе, троица наконец узнала, что же здесь происходит. Как пояснил им один из внутренних учеников, эти четыре палатки установили люди, спустившиеся с парящих кораблей. Они представились как Клан Пламенной Саламандры и Клан Громового Змея, и сейчас представители этих кланов проводили запись всех желающих вступить к ним. Было лишь одно условие – воин должен быть не старше двадцати лет и не ниже ступени Закалки Разума.

– Никогда не слышала о таких кланах. Откуда они? – спросила Лилия.

– Говорят, откуда-то с очень дальнего востока, – ответил ученик. – Не знаю, как вас, а меня в Алькее ничего не держит. Так что, учитывая, что эти кланы владеют такими невероятными технологиями, а также посылают в качестве обычных бойцов Заклинателей пиковой стадии, можно только гадать, насколько развиты у них боевые искусства. Лично я уже записался к ним.

Незнакомец ушёл, оставив троицу в раздумьях.


***

И пока среди учеников Секты Упавшей Звезды царил неимоверный ажиотаж, в небесах всё было спокойно. Глубоко о чём-то раздумывая, на одном из кораблей Клана Пламенной Саламандры, в роскошной каюте, находился низкий и очень дряхлый старичок. Со стороны он выглядел немощным, но, посмей его кто-нибудь так воспринять, глупец тут же бы попрощался с жизнью. У этого Элементалиста начальной стадии был очень скверный характер.

– Гадство! Собачье дерьмо! – ругался он. – Что значит – их была пара тысяч, а затем почти все сдохли в какой-то экспедиции?! И кого мне теперь набирать? Старейшина приказал проследить за Цзян Дао и заодно набрать пару тысяч более-менее приличных бойцов. Скоро Великий Турнир, нашим лучшим ученикам нужно как можно больше ресурсов, а значит, нужно много слуг. Что это за Секта дерьмовая такая, не смогли даже уберечь своих членов? Ладно, если набирать самых лучших из местного мусора, то пара сотен точно найдётся, а что дальше? У меня же целых два сраных корабля! Если я вернусь с пустыми руками, то плакала моя надежда прорваться на следующую стадию… Точно! Нужно взять с собой несколько местных семей, пускай станут вассалами клана, а их отпрыски ради семьи вступят к нам! Только этот гад из Клана Громового Змея точно повторит за мной! – старик посмотрел куда-то вправо. – В таком случае я должен первым всё провернуть! Есть тут четыре семьи с линией крови… Только из-за Цзян Дао с одной будет больше проблем, чем прибыли. Ну, тогда три семьи. Главное, сделать всё максимально быстро! А если будут отказываться, то придётся надавить. Хе-хе…


***

Долго взвешивая все за и против, Кай в конце концов пришёл к решению, что в ситуации, которая сложилась в стране и Секте, смысла оставаться в Алькее нет. Но решающим аргументом стали слова Рун’Тана о том, что если эти кланы настолько высоко поднялись в боевых искусствах, то шанс найти в тех землях духовный фрукт с энергией души, столь нужный для исцеления парня, значительно выше.

Таким образом, уже через пять дней после возвращения в столицу Кай, его сестра, а также род Вейтил (и так собиравшийся покинуть Ривеертун), числились в списках пассажиров одного из кораблей Клана Грозового Змея. И если Каю, как перспективному кандидату на вступление в клан, позволили взять с собой Улию, то членов и слуг рода Вейтил приняли как потенциальных вассалов, обладающих полезными умениями по взращиванию редких трав. Но, безусловно, без поручительства Лилии, которая также являлась перспективной кандидаткой на вступление, этого могло и не произойти.

А выбрали друзья именно Клан Громового Змея по той причине, что пошли слухи о его конкуренте, который жесточайшим образом вынудил семьи Алкис, Эргрет и Окушинра присоединиться к ним. Поэтому мало кто после такого желал самостоятельно идти к Клану Пламенной Саламандры.

Наконец, спустя две недели после прибытия, оба клана максимально наполнили трюмы своих кораблей людьми, что означало отправление.

Начиналась новая глава в жизни Кая…


Эпилог


В отличие от законов Меча, Копья, Сабли или даже Стрелы, которые все относились к законам оружия, потому и были практически одинаковыми, законы различных элементов природы в основном являлись уникальными. То же относилось и к Пути Земли, у которого имелось два самых распространённых закона: Твёрдости и Мягкости. И если первый, как ясно из названия, позволял делать землю тверже, то Закон Мягкости работал наоборот…

Резко открыв глаза и вздрогнув от неожиданной боли, нахлынувшей из живота и правого плеча, парень быстро подавил её. Через несколько секунд он понял, что лежит на очень мягком песке. Это натолкнуло его на вопрос «как он сюда попал?», и воспоминания о недавних событиях вспыхнули в разуме юноши.

Медленно поднявшись, Гринроу осмотрел себя. Благодаря зелью он не умер от кровопотери, вот только это не отменяло того факта, что у него больше не было правой руки, а в районе живота находилась жуткая, едва затянувшаяся дыра от его собственного копья. Еле-еле стоя на ногах, аристократ скривился. Он срочно нуждался в целебных пилюлях, зельях, а лучше всего – в духовных фруктах с лекарственным эффектом. И если в ближайшее время он не найдёт ничего подобного, то инвалидность, блокирующая дальнейшее развитие, ему обеспечена. И это даже не учитывая потерю руки, с чем парень уже успел смириться.

Решив отыскать копьё, которое должно было упасть вместе с ним, Гринроу оглянулся и замер. В дюжине шагов от него находилась мерцающая фигура мужчины в золотистых доспехах. Тень почтительно смотрела на парня, преклонив колено.

– Духовное существо? – вслух подумал Гринроу. – Нет, ты что-то другое, но используешь те же законы для существования… Так, значит, ты один из тех, кого я ощутил в этом подземелье. Всё-таки удача ещё на моей стороне. Как же вовремя я тебя встретил! Подойди.

Тень подчинилась и выполнила приказ юноши, остановившись в шаге от него.

Положив левую руку на плечо частично материального существа, Гринроу улыбнулся.

– Но ты виноват, что твоя ловушка пыталась убить меня. Тебе придётся искупить свою вину.

Глаза Тени расширились, а на лице отобразился неподдельный страх. Существо хотело уничтожить парня, но не могло и двинуться. Позволив Гринроу прикоснуться к себе, Тень сама дала воле парня возможность сковать её.

Правый, ярко-голубой, глаз аристократа засветился, а через мгновение всю пещеру озарила невероятная вспышка света, мигом уничтожившая растущие здесь коконы монстров. Когда свет пропал, парень стоял уже один. Вот только у него теперь вновь появилась правая рука, а дыры в животе будто бы и не было. Невероятная сила бурлила внутри Гринроу, а он сам чувствовал, что произошедшее увеличило его запас энергии души. Сейчас он точно был готов прорваться на уровень Открытия Акупунктурных Точек, и больше не требовался ему никакой ритуал с особыми девушками. Полученная сила даже позволила ему ощутить все триста шестьдесят акупунктурных точек, а не те триста, о которых он знал ранее. Соответственно, он узнал о шестидесяти узлах души, что на десять больше, чем ему рассказывал учитель, старший старейшина. Видимо, тот сам об этом не ведал.

Когда прошла эйфория от переизбытка сил, Гринроу заметил выскочившее системное сообщение.


Врождённая особенность "[Любимец законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других" эволюционировала в "[Обожаемый законами]: вы способны увидеть то, что незримо для гениев".


– Отлично, – кивнул Гринроу, усваивая память и некоторые знания Тени.

Подойдя к мечу Золотого ранга, который более не был ничьим сосудом, парень произнёс:

– Меч, значит… Ну, переучиться будет несложно, особе…

Гринроу вдруг застыл как вкопанный. Получив последние воспоминания своей жертвы, он увидел в них Кая, почему-то пропадающего из поля зрения Тени. Пазл в голове аристократа наконец сложился.

– Так вот, кто был вторым, кого я всё время чувствовал, но не мог найти… Такое могущество… – неосознанно облизнулся парень. – Это же душа, так ведь? То, что я только что поглотил, и в подмётки не годится даже сотой доли её мощи. Кай, и ты прятал подобное в своём духовном мире? Интересно, какова эта душа на вкус?..

Ну а пока, подобрав Кольцо и обнаружив в нём желаемое, юноша приготовился к прорыву на ступень Закалки Души.



Конец второй книги.


От Автора.

Вторая книга подошла к концу. Её финал вышел несколько противоречивым, оставив при этом немало вопросов. Как видите, у Гринроу оказался припрятан ещё один козырь. Но как он смог заставить Тень подчиняться себе? Это вы узнаете частично в 4 книге, а затем полноценный ответ (хоть и немного скрытый) будет уже в 6ом томе. Так или иначе, считать обычным человеком этого парня не стоит. Он не меньший читер, чем Кай =)

Буду надеяться, что книга вам понравилась, и в таком случает вы не забудете поддержать её лайком и комментарием. Что ж, встретимся в следующем томе!

Третья книга: https://author.today/reader/89796/707208


Оглавление

  • Глава 1. Берсерк.
  • Глава 2. Новые знакомства.
  • Глава 3. Поединок. ​
  • Глава 4. Мост.
  • Глава 5. Лучник.
  • Глава 6. Побочная ветвь.
  • Глава 7. Побочная ветвь 2.
  • Глава 8. Ривеертун.
  • Глава 9. На краю лезвия.
  • Глава 10. Бой одного монстра.
  • Глава 11. Плоды трудов.
  • Глава 12. Начало экзамена.
  • Глава 13. Последний.
  • Глава 14. Неожиданный поворот.
  • Глава 15. Пагода Сокровищ.
  • Глава 16. Гринроу.
  • Глава 17. Тайное послание.
  • Глава 18. Бар.
  • Глава 19. Дерзкий вызов.
  • Глава 20. Спасение.
  • Глава 21. Вернувшийся член секты.
  • Глава 22. Закон Отражения.
  • Глава 23. На краю жизни и смерти.
  • Глава 24. Экспедиция.
  • Глава 25. Коалиция.
  • Глава 26. Ловушки.
  • Глава 27. Прорыв.
  • Глава 28. Два чудовища.
  • Глава 29. Немыслимая воля.
  • Интерлюдия. Кровавый праздник.
  • Глава 30. Конец империи Алькея.
  • Эпилог
  • От Автора.




  • MyBook - читай и слушай по одной подписке