По следам Легенды (fb2)

- По следам Легенды (а.с. Хроники Зеркального Мира-1) 797 Кб, 216с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Владислав Николаевич Зарукин

Настройки текста:



Владислав Зарукин По следам Легенды

Глава 1. Видения и Явь

«Чтобы будущее наступило, в него следовало бы верить. Но чтобы его не случилось, о нём вовсе не обязательно знать...»

Аллий А′Ттит

- Держать строй! Держать строй!!

- Стоять, я кому сказал!

- А ну на места! Живо!

Бардак начался сразу после того, как вокруг нас загрохотали первые взрывы. Одна из бомб упала совсем рядом с отрядом и рванула так, что первые ряды ополченцев-копейщиков едва не оглохли. Кто-то повалился на стоящих позади них; всех окатило волной из земли и пыли.

- А-ааааа, плечо!

- Бежать надо!

- Я тебе сейчас побегу!! Кто это сказал?! – капитан пытался восстановить порядок, но получалось у него, вообще говоря, не очень. После первого взрыва с разных сторон послышались хлопки от последующих, а небо над нами расчертили дымные кометы магических снарядов противника. Загрохотало снова - на этот раз уже за нашими спинами.

«Да что ж это творится-то? – подумал я. – Не штурм, а дешёвый спектакль! Где маги? Куда пропала защита?!»

Не зная ответа ни на один из своих вопросов, я принялся озираться.

Я стоял в последних рядах резервного отряда, принадлежащего князю Арктару, и мы находились на фланге основного сражения, хотя снаряды прилетали уже и к нам. Люди вокруг меня злились и нервничали – кажется, до них только сейчас начало доходить, что мы выполняем роль разменной монетки.

А ведь как всё хорошо начиналось!


Жадная рука нашего князя основательно прошлась по всем доступным гарнизонам, собрав несколько десятков тысяч воинов под княжеские знамёна. "Князь идёт воевать колдуна" - говорили люди и слова эти повторялись во всех селениях.

Имя могущественного колдуна Интарна в окресных землях было известно всем. Оно даже успело стать нарицательным. Мастер Интарн был колдуном, практиковавшим магию Узоров и Рун, чем разительно отличался от магов из местной Гильдии. Долгие годы велось их противостояние, скрытое или явное - и вот сейчас, сегодня, судьба должна была вынести одной из сторон свой приговор. Гильдии магов договорились с князем. А князь Арктар, тщеславный обладатель окладистой бороды и местных земель, сумел договориться с шаманами равнинных кочевников. Чёрт его знает, как мог такой старый и опытный колдун вроде Интарна прозевать всю эту суету, но сейчас, в дни пришествия осени, маги Гильдии выступили против него в союзе с княжеским войском и ордой серокожих кочевников. Громадная армия, растянувшаяся на многие лиги, спешным маршем подошла к замковому холму и за одни прошедшие сутки окружила его со всех сторон. После этого начался штурм.

Замок Интарн, носящий имя своего создателя, скалой нависал над нашими головами. Три массивнейших донжона, широких и высоких, с многочисленными башенками на вершинах, составляли основу сооружения. Вокруг них теснилось множество более мелких построек, а завершала эту впечатляющую картину стена, кольцом охватывающая все строения. Ни один сумасшедший не стал бы кидаться с мечом на такую громадину, но сегодня в противостояние вмешалась одна необычная сила - Шаманы.

Подумав об этом, я повернул голову и посмотрел на округлый туманный вал, громада которого на десятки локтей поднималась над равниной. «Обряд» - так, кажется, называется то, чем занимаются там эти оборванцы-кочевники. Страшную магию они творят – дикую и противоестественную.

Несколько часов назад над лагерем кочевников принялись сгущаться тучи. Облака клубились и темнели, скручивались в причудливые формы, перемещались. До нас доносился рокот далёких барабанов. А потом с земли в небо ударили ветвистые молнии и равнину затянул беспросветный туман. Не стало видно ни войска кочевников, ни даже неба над горизонтом – сплошная пелена, над которой выступал огромный вал, больше всего похожий на лежащий на боку водоворот. Такие получаются, когда плывёшь на лодке и с силой загребаешь веслом. Только это зрелище было страшным.

«Руны колдуна перестанут действовать во время обряда». - обещали нам наши маги. Собственно, они вообще нам много чего наобещали, эти маги. И… где?

Резервные отряды из вчерашних крестьян, в одном из которых я состою, не должны были вступать в бой от слова "совсем". Разве что в случае срочной необходимости, как силы поддержки. Мы расположились изрядно правее главных ворот замка, которые штурмовали княжеские наёмники, и ожидали условного сигнала. Многие, впрочем, не верили, что наша помощь вообще понадобится. Очень уж много магов явилось под эти стены…


- «……ы ..а солнце!» - закричал кто-то далеко в стороне. За гулом разговоров и шумом у стен замка я совершенно не разобрал слов и посмотрел на небо. А что там не так с солнцем? Да я его вообще не вижу!

Небо тем временем принялось стремительно темнеть. Это ещё что такое?! Похоже на стрелы, но…

- Щиты на солнце! Живо! - а вот это уже орал наш капитан.

«Дьявол! – успел испугаться я. – Это действительно стрелы!!»

Я поднял щит над головой, как и все стоящие вокруг меня, и постарался принять устойчивое положение. Тум! Удар сверху едва не бросил меня на спину. Скрывавшиеся за стенами замка лучники послали на нас такое количество стрел, что они падали сплошным потоком, словно капли во время хорошего ливня. Многие что-то кричали – кто-то от боли, а кто-то – от бессильной ярости. Рука, которой я удерживал щит, наливалась тяжестью, а глухие удары «Тум! Тум! Тум!» колотили в него не переставая. Некоторые стрелы врывались в узкие щели между щитами и царапали доспехи. Нужно продержаться! Стоять ровно! Только бы не…

- Сомкнуть ряды! – снова закричал капитан. – Щиты плотнее!

Мы напрягали мышцы, удерживая щиты поднятыми, и старались расположить их внахлёст. Получалось плохо. Вокруг меня рычало проклятия несколько раненых, а кто-то хрипел, видимо, поймав стрелу горлом.

После этого все наши планы разрушились окончательно.

Изначально предполагалось, что наёмники при поддержке магов разобьют замковые ворота, а потом захватят площади около башен, но... Магические молнии разбивались о каменную кладку почти впустую, а появившиеся на стенах защитники замка сражались как сумасшедшие, сбрасывая кричащих наёмников вниз с приставных лестниц. Атака захлёбывалась, а потери постоянно росли.

Что ж - очевидно, что колдун оказался совсем не так прост, как все полагали. Успел-таки как следует подготовиться.

Дождь из стрел тем временем завершился и вокруг меня поднялась изрядная суета.

Капитаны и десятники кричали, надсаживая горло, и пытались навести порядок в рядах. Рассылали вестовых, организовывали помощь раненым. Многие потрясённо бранились и ломали засевшие в деревянных щитах стрелы. Ну вот откуда, спрашивается, в замке такое количество лучников? Чушь!

Тут хмурое небо расчертила новая порция комет, а по ушам один за другим заколотили гулкие взрывы. Земля вздрагивала, в воздух поднимались султаны из грязи и каменной крошки. Ряды смешались. Воцарился хаос.

Дальнейшие события мне запомнились очень смутно. Кричал капитан, делая энергичные движения руками. Кричали его помощники, передавая команды по линии строя. Даже копейщики с мечниками что-то кричали – не то призывы к немедленному бегству, не то наоборот – к решительному нападению.

Мы сдвинулись с места и принялись продвигаться к воротам – туда, где суетились остававшиеся в живых наёмники, работавшие с тараном. Не знаю, по какой причине нас туда понесло – ворота держались подобно скале, да и воинов вокруг них накопилось в избытке. Но - приказы не обсуждаются. Помню, как вокруг собиралось всё больше магов, окружённых наёмниками, и как откуда-то сзади в спешке доставляли новый таран, на этот раз уже целиком металлический. Суета, крики, редкие вспышки молний, разбивающихся о крепостные стены... Всё это закончилось в один миг, когда взорвались огромные, окованные металлом замковые ворота.

Н-да... Никогда бы не подумал, что такие массивные и укреплённые воротины можно чем-то взорвать. Да ещё изнутри и во время штурма. Но - это произошло.

Страшная сила разнесла их на мелкие осколки и они ударили по рядам наёмников в совокупности со взрывной волной. Нестройные колонны осаждающих рухнули на землю подобно скошенной траве, потери в тот момент показались мне поистине устрашающими.

Мне повезло не попасть под удар осколков, но сила взрыва швырнула и меня, и всех, кто оказался поблизости, на спину. Дезориентированные и оглушённые, мы разевали рты и барахтались, пытаясь выбраться друг из под друга и подняться. Многие выронили оружие и теперь слепо шарили по земле вокруг, пытаясь его нащупать. Клубилась пыль, со всех сторон звучали едва различимые приказы и крики. В ушах пищало. Мир словно покачивался вокруг, а движения казались замедленными и неуклюжими. Воздух наполнялся клубами едкого и густого дыма; по округе разносилось металлическое лязганье.

Ворота... на кой чёрт кому-то понадобилось взрывать ворота? Это наши маги такое учудили или сами защитники? Но если защитники, то - зачем? Какой в этом может быть смысл?

У меня наконец получилось встать, хотя в голове всё ещё гулко звенело. Земля вокруг была изрыта и завалена телами погибших. Павших воинов было столько, что остававшиеся в живых не могли нормально передвигаться и и им приходилось перешагивать через лежащих. Мимо меня проковылял пошатывающийся десятник, а за ним копейщики из моего отряда. Я осматривался, пытаясь прийти в себя, а вокруг нарастало суетливое беспокойство.


Помню, как нам отдавал приказания кто-то из магов. Как все вокруг меня устремились к воротам... Некоторые воины ещё не успели прийти в себя и едва не падали, но их подгоняли приказы начальства и мысль о том, что проход в замок сделался незащищённым. Помню, как те, кто бежали первыми, останавливались, а все последующие налетали на них с громкой руганью, но после этого останавливались тоже.

Причина у этого была такая - за уничтоженными воротами, вокруг которых всё ещё оседала пыль и плавали клубы дыма, щетинились множеством острых наконечников какие-то диковинные механизмы. Мы не сразу поняли, что это такое. А когда разобрались - стало поздно. Длинные копья, посылаемые в воздух этими агрегатами, проносились мимо с такой скоростью, что глаз не успевал за ними следить. Обычного пехотинца такое копьё пробивало как тряпку, не спасали даже ростовые рыцарские щиты. Кажется, копья были целиком металлические. Несколько секунд вокруг меня гибли люди, а затем что-то с силой ударило меня в грудь.

- А-ат!!

Кажется, я куда-то упал. Небо и земля закружились вокруг меня и мне, наверное, должно было быть мучительно больно... Но - не было.

Во снах ведь никогда не бывает боли, не так ли?

* * *

Н-да. Будь оно всё неладно... Во снах!

Потому что весь этот штурм от начала и до конца был ничем иным, как ночным видением - сном. Я увидел его почти две недели назад, но до сих пор не верю, что...

- Анриель!

- А? - я очнулся от размышлений и посмотрел на своего товарища, сидящего за соседним столом. - Что?

- Тебе уже два замечания сделали! - прошипел тот. - Хватит мечтать! Хочешь, чтобы тебя опять выгнали?

- Раннабир. - звучный голос нашего наставника с лёгкостью наполнил обширное помещение. - Тебе скучно?

- Нет, Мастер. - быстро ответил Бэр, скосив глаза и с ненавистью глядя в мою сторону.

- В таком случае советую помолчать.

- Да, Мастер.

- Хорошо. - неторопливо кивнув, наставник прошёлся вдоль стены комнаты и посмотрел на меня. - Анриель, какова тема сегодняшнего занятия?

- Эм... - запнувшись лишь на одно мгновение, я быстро сориентировался и ответил:

- Методика защиты от дезориентирующих воздействий со стороны противника.

- Приведи примеры таких воздействий.

- Ну... вязи волны и заклинания дестабилизации. А ещё...

- Термины "вязь" и "заклинание" обозначают одно и то же. - перебил меня наставник. - А дестабилизация используется для взлома защитного полога, а не для атаки. О чём ты думаешь, когда оказываешься в этом помещении, ученик?

Когда наставник начинает задавать такие вопросы, то самое разумное - промолчать. И я замолчал, уперев взгляд в листки с записями, лежащие на моём столе. Остальные учащиеся из моей группы бросали на меня сочувствующие взгляды.

- Ещё одно замечание - и я отправлю тебя на Поле.

Я кивнул. Отправляться на Поле мне не хотелось. Потому что если ты оказался достаточно глуп для того, чтобы оказаться на Поле, то будешь удерживать вязь силового щита и одновременно с этим тяжёлый груз до самого вечера. Опустишь руку - получишь целый час дополнительного наказания. А сядешь на землю... Ну, в таком случае будет проще бежать из города и не возвращаться.

Удовлетворившись моей реакцией, наставник вернулся к прерванной лекции и занятие продолжилось в прежнем ритме. Бэр время от времени поглядывал на меня с ироничным прищуром, но я сосредоточился на том, что рассказывает наставник, и не отвлекался.


Пришёл вечер. Освободившись от занятий, я вышел из здания Обители и посмотрел на постепенно темнеющее небо. Секундой позже за спиной хлопнула дверь и рядом со мной появился Бэр.

- Ну ты сегодня выдал! - со смехом сказал он. - Два замечания за одно занятие! Да ещё у Марто! Тебе что, захотелось проверить его терпение?

- А, иди ты. - отмахнулся я. - Я просто задумался.

- Ну да, - кивнул Бэр. - Я это заметил. О чём хоть?

- Штурм Интарна.

- А. - услышав про штурм замка, мой товарищ прекратил усмехаться и посерьёзнел. - Тот сон...

Из здания стали выходить наши товарищи, общаясь и расходясь в разные стороны. Кто-то отправился на прогулку в город, а кто-то - к жилым корпусам, где у каждого из нас имелись собственные комнаты.

- Ну, что? - спросил Бэр. - Что думаешь?

- Не знаю. - ответил я. - Проблема в том, что этот проклятый сон был слишком настоящим и подробным. Не таким, как обычные сны. И я не верю, что...

- Н-нэ... - прошипел Бэр. - Я тебя вообще не о том спрашиваю! Да и что ты зацикливаешься на своих снах? Ну, снятся тебе разные странные вещи. Хорошо. И что дальше? Вспомни, что ответил тебе Марто - у тебя чрезмерно развитая фантазия. Начитался исторических трактатов - и...

- Нет. - я покачал головой. - Нет, Бэр, тут что-то совершенно другое. Ни Марто, ни ты не видели того, что видел я. Те стены... Армия... Запахи, звуки, разрывы бомб и сотрясание земли под ногами... Там вся земля стрелами была утыкана, Бэр. Сплошь. А когда ворота взорвались, то и вообще... У меня вся броня в крови была, представляешь?

- Нет. - честно ответил Бэр. - Но тебя в том сне ещё и убили, верно?

- Да. В самом конце.

- Ну, вот. А ты - жив. Проснулся одновременно со всеми и отправился на разминку. О чём это говорит?

Вздохнув, я пожал плечами.

- Да Дкадд его знает, Бэр. О том, что это был сон?

- Дкадд? - мой товарищ снова заулыбался. - Нет уж, Анриель, верховному демоны твои видения не интересны. Но ты прав - это говорит о том, что сны это всего лишь сны, какими бы яркими они ни были. Ты их смотришь, а потом просыпаешься и живёшь себе дальше! Согласен?

- Как скажешь. - коротко кивнув, я подумал о том, что Раннабиру меня не понять. Ну как я могу передать стороннему человеку все те эмоции, что я испытываю во время сна? Как объяснить, что во сне я был не аррфом Анриелем, а кем-то совершенно другим? Что это был не просто сон, а полноценная картина из чьей-то жизни! Картина короткая, но...

- В город пойдём?

Вопрос Бэра вернул меня к реальности.

- Да. - ответил я. - Идём. Заглянем в мастерскую к нашему мастеру...


Город, расположенный в полутора милях от Обители, назывался по-скромному - Таниим. Это был один из тех многочисленных торговых городков, что подобно жемчужинам ожерелья нанизываются на длинную нить торгового тракта, протянувшегося от самого побережья.

Дома в Танииме были небольшими и симпатичными, а центральная торговая площадь - довольно шумной. Пройдя по узким окраинным улочкам, мы в итоге направились именно к ней - там располагались наиболее пристойные таверны и прочие заведения.

- В "прятках" практиковаться будем? - спросил Бэр. - В прошлый раз тебя заметили первым...

- Угу. - усмехнулся я. - Первым. Кто в меня камешком запустил, не напомнишь?

- Я ничего не видел.

- Ну, конечно!

Переглянувшись, мы синхронно выдохнули и окутались лёгкими теневыми пологами, являющимися примитивной версией иллюзорной вязи. Для окружающих людей мы никуда не исчезали, но становились настолько незаметными, что могли встать прямо на пути у городского стражника - и тот увидел бы нас только после того, как мы столкнулись.

Перемещаясь по вечерним улицам скрытным способом, мы не только развивали собственные навыки, но и соревновались, выясняя, кто будет оплачивать счёт в трактире в конце недели.

- А, Дкаддова виселица! - выругался Бэр, настолько неуклюже прошедший мимо какого-то горожанина, что тот обернулся. - Извините.

Дальнейший путь мы продолжили обычным образом, не скрываясь.

- Я вот иногда думаю, Бэр, - сказал я. - А ты, случайно, не человек?

Рассмеявшийся товарищ попытался ударить меня локтем, но я резко остановился и он промазал.

- Ты ж Дкаддов прихвостень, Анриель! Я - чистокровный аррф, понял? И потом - это ведь не мне снятся сны про бесславную гибель!

- Шутник...

Дело в том, что я и Раннабир - аррфы. Не знаю, является ли наша раса родственной человеческой, но то, что она значительно старше - неоспоримо.

- А вообще, знаешь... - сказал Бэр. - Глупая шутка. Мы ведь от людей не так уж и отличаемся.

- Думаешь? - я поднял бровь и посмотрел на своего друга. - Мастеру Рангу это повторить решишься?

- Да погоди ты, - отмахнулся Бэр. - Я вот о чём. Мы - аррфы, а они - люди. Так? Совершенно разные существа. Но сколько, по сути, между нами различий? Выглядим одинаково, тоже пьём воду и дышим воздухом... У нас даже кровь одного цвета и дети совместные могут быть.

- Могут. - подтвердил я. - Но не будем забывать, что это запрещено. Потому что мы живём несоизмеримо дольше них, а энергетические структуры наших тел настолько мощнее, что мы можем использовать магию.

- Ты сейчас цитируешь наших наставников, Анр.

- Ну, да, но... - я замолчал, подбирая подходящие выражения. - Я не разделяю мнения этих упырей Светлых, Бэр, и не считаю людей низшей расой. И я не согласен с наставниками в том, что мы - более "высокие и достойные". Нет. Но в том, чтобы родиться аррфом, имеются определённые преимущества, согласись?

- Ха. - засмеялся Бэр. - Как будто бы у нас был выбор!

В этот момент дома вокруг нас закончились и мы вышли на центральную площадь.

- Торги закончились. А, Дкадд! Что-то мы припозднились...

Обогнув деревянные помосты, мы прошли мимо опустевших торговых линий и разминулись с многочисленными рабочими и торговцами, покидающими площадь. Лавка старика Морона располагалась между отделением местного банка и представительством какой-то торговой фирмы, а вывеска в форме нескольких шестерёнок была единственным, что указывало на необыкновенный род занятий её владельца.

Отворив заскрипевшую на разные лады дверь, мы вошли внутрь.

- Мастер Морон! - позвал старика Бэр. - Вы ещё здесь?

Морон ван Пакт был одним из тех немногих жителей Таниима, кто сумел заслужить и почёт, и уважение со стороны аррфов. Созданием простейших часов или спусковых устройств для миниатюрных арбалетов занимались многие - его же работа была принципиально сложнее. Именно из-за неё мы то и дело наведывались в его лавку, с удовольствием и интересом наблюдая за процессом создания диковинного механизма.

- Я здесь, Бэрри! - прозвучал приглушённый голос из глубины лавки. - Идите сюда!

Обогнув прилавок, мы прошли в соседнее вытянутое помещение, загромождённое ящиками с металлическими заготовками. У дальней стены стоял верстак, а на столе напротив покоилось настоящее механическое чудовище - огромный волк, целиком состоящий из рычажков, пружин и многочисленных шестерёнок.

- Вы закончили? - спросил я. Мне не терпелось посмотреть на то, как механический зверь обретает иллюзию жизни и разгуливает по комнате.

- Нет, ребятки, ещё не закончил. - покачал головой Морон. - И мне понадобится ещё один кристалл вроде того, что вы подарили. Найдётся?

- Конечно. - кивнул Бэр. - Мы тогда заглянем к вам завтра, принесём.

Я посмотрел на голову волка, морда которого обрела вполне узнаваемые очертания.

- Вы всё-таки приделали ему челюсть!

- Да. - кивнул мастер. - Приладилась, Анри, тут ты прав. Полночи её приклёпывал, зато теперь посмотри... - взявшись за один из тросиков, натянутых внутри "тела" волка, Морон потянул его на себя. Металлические челюсти сразу же звонко лязгнули, а протянутая было рука Бэра быстро отдёрнулась.

Мы с мастером рассмеялись, а Бэр посмотрел на нас с раздражением.

- Сговорились вы, что ли...


Из лавки мы вышли уже практически ночью. Над крышами домов сияла луна, а торговая площадь казалась полностью опустевшей.

- Люблю ночь. - сказал Бэр, поднимая руки и вдыхая прохладный воздух. - Наше время... Представляешь что будет, если Морон выпустит своего зверя побегать по улицам?

- Не выпустит. - сказал я. - Это же заказ Мастера Ранга! Он передаст его ему сразу же после изготовления.

- Но на испытаниях мы всё-таки побываем.

- Естественно!

Обойдя торговую площадь по краю, мы пустились в обратный путь, рассуждая о науке механиков и качестве обучения в городских школах.

- Да там кошмар настоящий, Анриель! - рассказывал Бэр. - Ты их только снаружи осматривал, а меня вот однажды пригласили внутрь. Я знаком с несколькими здешними подмастерьями... Так вот, у них половина учителей даже писать как следует не умеет!

- Серьёзно?

- Да! Я и сам не поверил, когда услышал.

- Н-да. - я задумался. - При таком сравнении наши Обители сама безупречность...

- Но кое-что положительное там всё-таки есть. - продолжал говорить Бэр. - Это я про здешние школы. Например, они обучают владению оружием...

- Эй! - возмутился я. - А у нас, по-твоему, что - не учат?

- Нет. Гимнастические комплексы, акробатика и медитация - это не то.

- А оружие мы...

- Да при чём здесь обычное оружие, Анриель! - воскликнул Бэр. - Я про магию говорю! О полноценных боевых приёмах нашего народа! Тебе вот известен хотя бы один? Нет! Нас им не учат и мы их не отрабатываем! Много тебе даст защита, если придётся сражаться с каким-нибудь Светлым?

- Не придётся. - сказал я. - У нас пока что войны нет.

- Войны нет. - согласился Бэр. - Но Орден Света в последнее время обнаглел настолько, что я не удивлюсь, если она начнётся. Ты ведь слышал, что Светлые говорят про наш Орден? Что тени "не должны вылазить из тени"!

- Бэр... - я покачал головой и вздохнул. - Успокойся. Снобизм и высокомерие Светлых известны уже давно. Стоит ли удивляться таким высказываниям?

- Угу. - не желал успокаиваться мой друг. - Ты Виареля из старшей группы помнишь? Два дня назад он с парой товарищей зашёл в тот трактир, что на Верхней улице - и там был один Светлый.

- Ну и что?

- Он глазел на них не переставая и презрительно усмехался.

- И всё?

- А тебе мало?! Люди-то ведь не слепые, Анриель. Видят, что к чему, и всё понимают. Кто в этом городе главный, к примеру, и всё такое. Так что помяни мои слова, друг, скоро в этом городе что-то будет. Либо какая-нибудь грязная провокация, либо...

- Тихо.

- Что? Ты думаешь, что я не...

- Да тихо ты! - зашипел я. - Тут что-то не так.

Улица перед нами казалась вполне обычной - в меру тёмной и совершенно безлюдной. Но чувства говорили мне об обратном. Что-то с этой улицей было не так. То ли тени, подозрительно трепетавшие при каждом шаге, то ли некие едва уловимые вибрации магического фона...

Резко остановившись, Бэр внезапно с силой ухватил меня за запястье.

- Это же иллюзия!

По улочке перед нами прошла полупрозрачная волна и мы увидели воина в светящихся латах - высокого и могучего, положившего на одно плечо переливающийся желтовато-рыжим сиянием двуручный меч.

"Инквизитор! - подумал я, остолбенело разглядывая украшенные латы воителя. - Какие демоны притащили сюда представителя высшей воинской иерархии Светлых?!"

Всё это промелькнуло у меня в голове за одно мгновение, а потом инквизитор вытянул руку вперёд и сделал насмешливое приглашающее движение.

- А вот и провокация... - прошептал Бэр и всё, о чём он говорил до этого, внезапно стало на удивление реалистичным.

"А ведь нас сейчас могут и пришибить!" - подумал я.

Бросив короткий взгляд на своего товарища, я посмотрел в его расширенные глаза и успел кивнуть. После чего мы одновременно развернулись и бросились к перекрёстку, находившемуся за нашими спинами. Промчавшись мимо пары домов, мы выскочили на пересечение улиц и рванули в разные стороны, не оглядываясь и почти не разбирая дороги.

И только услышав за спиной топот сапог проклятого инквизитора, я подумал о том, что Бэр повернул на восток и сейчас удаляется в направлении нашей Обители. Мне же досталось противоположная улица, уводящая куда-то в паутину погруженных в темноту окраин...

Глава 2. Бегство во тьме

Первое, о чём я подумал, пока мчался по безлюдным улочкам, было: "Надо его запутать". Я понятия не имел, как буду осуществлять такое решение, но принимал его инстинктивно и представлял единственным возможным в сложившейся ситуации.

Промчавшись мимо нескольких гильдейских домов и торговых представительств, я заметил патрули городской стражи, но останавливаться не стал - не помогут. Даже если очень захотят и вмешаются, то всё равно - не помогут. Инквизитор расшвыряет их, как котят, а потом примется сдирать с меня шкуру. Подумав о шкуре и перспективах, я ускорился ещё больше и принялся петлять, ныряя в проулки и меняя улицы одну за другой.

Поворот, ещё один поворот... Тупик. А, Дкаддова виселица, ну что за проклятый город! Бегом на соседнюю улицу...

В какой-то момент я понял, что запутал не только инквизитора, но и себя. При дневном свете я знаю этот город лучше, чем собственную комнату, но сейчас... Мрак сделал окружающие дома совсем одинаковыми и улочки походили одна на другую словно срисованные.

"Да будь оно проклято! - мысленно выругался я и оглянулся. - Может быть, он уже от меня отстал?"

В следующее мгновение улочка озарилась вспышкой и я заметил тонкий ослепительный росчерк чего-то стремительного...

"Силовая линия! - успел удивиться я. - Он что, атакует меня обыкновенной Нитью?!"

После этого мою правую ногу дёрнуло так, что я едва не потерял плащ, а затем оказался на мостовой и меня поволокло по старым и покрытым пылевыми разводами камням.

- Сто-ооой!! Скотин-на-аа...

Ногу наконец отпустило и я сразу же перекатился вбок, после чего присел и окружил себя пеленой силового барьера.

"Зачем он это делает?!"

Пространство улицы лениво покачивалось, а меня водило из стороны в сторону, так что я сначала потряс головой, а потом использовал одну из вязей Восстановления, ощутив прохладное касание её магического воздействия.


Вопреки моим надеждам, инквизитор совсем не отстал и сейчас находился прямо передо мной, всё такой же горделивый и угрожающий. Идеально отполированный шлем скрывал его лицо, но я отчего-то подумал, что он улыбается. И делает это очень нехорошо, взирая на меня со смесью брезгливости и презрения.

"Сражаться с такими мастерами я не умею. - подумал я, обращаясь к инквизитору. - Но живым тебе, зараза Светлая, меня не взять!"

Взмахнув обеими руками, я влил в свой магический барьер столько энергии, что тот засветился, а затем сосредоточился и создал одну за другой несколько иллюзорных вязей, перегородив улочку их дрожащими полупрозрачными полотнами.

- Жалок... - глухо проговорил инквизитор и вытянул руку в мою сторону. Я увидел, как в его ладони разгорается небольшая звезда.

"Жалок?! Я?" - услышав то, что сказал Светлый, я едва не задохнулся от ярости, а затем понял, что драться буду действительно "до последнего". Явился, чтобы убить - убивай, но оскорблений я не потерплю даже от одного из инквизиторов!

Выдохнув, я на мгновение отрешился от происходящего и сосредоточился, создав вокруг себя магическое плетение, именуемое "Тёмным шлейфом". Мастер Анвалар показывал нам эту вязь лишь единожды, но я, по счастью, никогда не жаловался на память...

Воздух вокруг меня сгустился и превратился в пепельно-чёрный дым, закручивающийся в пространстве подобно спирали. Магическая звезда инквизитора ярко вспыхнула, выжигая сумрак на узкой улочке, а затем что-то гулко ухнуло и меня отбросило в сторону, чувствительно приложив спиной о ближайший дом.

"Да что б тебя! - мысленно выругался я. - Больно!!"

Мелькнула мысль, что Бэр сейчас наверняка уже около Обители, а я... Эх, оказаться бы сейчас где-нибудь как можно дальше!

Ощущая ломоту в травмированной спине, я попытался подняться, но не смог. Мрак вокруг меня внезапно сгустился и сделался настолько плотным, что у меня не получилось пошевелить и пальцем. Последней появившейся мыслью было очень нехорошее слово, а потом нечто мягкое затянуло меня в себя и моё сознание отключилось.

* * *

Не знаю, сколько успело пройти времени до того момента, как я очнулся. Ощутив оцепенение и невозможность вдохнуть после удара о стену, я был совершенно уверен, что мне конец. А потом внезапно понял, что лежу на прохладных камнях и ноздри у меня основательно забиты пылью.

- Тьфу! Дрянь... А-аапчхи! - гулко чихнув себе в локоть, я приподнялся и потёр ладонями лицо, после чего подумал о том, что я всё ещё жив и руки у меня на свободе.

"Где инквизитор?"

Поднявшись на ноги, я с удивлением обнаружил, что лежал не около стены дома, как мне представлялось, а рядом со здоровенным каменным блоком, неведомо как очутившемся посреди улицы. А вокруг...

"Что за Дкаддовы шуточки?!"

Посмотрев по сторонам, я убедился в том, что Таниим куда-то исчез, а то место, где я нахожусь, для меня незнакомо.

- Так. - сказал я, старательно вслушиваясь в звуки своего голоса. - Здесь кто-нибудь есть?

Ответом мне была тишина.

Я стоял посреди широкой улицы, с обеих сторон которой протягивались ряды безмолвных заброшенных особняков. Некоторые дома были маленькими, с округлыми крышами и забавными башенками - другие же возносились вверх подобно утёсам, но и те и другие выглядели так, словно владельцы оставили их ещё в позапрошлом веке.

Окна были почти повсеместно выбиты, двери - сорваны с петель или разломаны, а крыши и стены пестрели трещинами и сквозными проломами.

"Что это за Дкаддово кладбище?! - недоумевал я. - Как я сюда попал?!"

Небо над головой было тёмным и затянутым неопределённой дымкой, а мостовая оказалась покрыта толстым слоем невесомой пыли.

"Как в старом чулане, честное слово..."

Изучив имеющиеся следы, я убедился в том, что их очень мало - пыль была потревожена лишь в том месте, где я лежал, и ещё рядом, где я слегка потоптался.

- Меня сюда что - выбросило каким-то порталом? - спросил я сам у себя и тут же задумался.

С каких это пор адепты Ордена Света научились создавать порталы? Причём не просто создавать, но и забрасывать в них послушников противоположного Ордена?!

"Чепуха какая-то..."

Поразмыслив над прочими вариантами, я внезапно подумал о том, что окружение может быть обыкновенной иллюзией. После чего сплёл пальцы и сформировал магический узор-контур, пропустив через себя его направляющие. По коже сразу же прокатилась волна мороза, но окружающие развалины никуда не исчезли.

"Проклятие! - выругался я. - Значит, вся эта пакость вполне реальна..."


Сойдя с места, я прошёлся вдоль ближайших домов, заглядывая внутрь комнат через пустующие дверные и оконные проёмы. Пыль, мусор и темнота - вот и всё, что я там увидел.

Куда же это меня занесло? Я не помню, чтобы нам рассказывали о таких вот заброшеных городках. А город тут, надо полагать, немалый - вон, какие дома когда-то построили... Не очень понятно, кстати, что вынудило жителей отсюда уйти. Следов сражения я не вижу... Эпидемия тут была, что ли? Или, возможно, сработало какое-нибудь проклятие?

После некоторых размышлений я понял, что первое, что мне сейчас действительно нужно - это найти людей. Выбраться из этого поселения и найти кого-то, кто объяснит мне, где именно я нахожусь. А что до причин, благодаря которым я тут оказался - то их немного. Либо имело место невероятное совпадение, благодаря которому случайный портал открылся именно в том месте, где я упал, либо меня отправил сюда инквизитор. Первая версия - я говорю это совершенно открыто - бред. Случайный портал, появляющийся на улочках Таниима - это как случайное божество, спускающееся с небес для того, чтобы выпить чая в знакомом трактире. Такую чушь даже напившиеся сапожники не рассказывают...

Версия с поганцем инквизитором мне нравилась существенно больше. В особенности после того, как я вспомнил ту странную магическую звезду, зажжённую в его направленной на меня ладони. Что это было за заклинание? Некая особенная боевая вязь? Или же нечто, способное проломить пространство и отправить меня блуждать по вот этому самому кладбищу? Ответ очевиден.

"Одно непонятно - для чего ему это было нужно?"

Ну, отправил он меня в какое-то место. И что? Дальше-то - что?

Ответа на этот вопрос у меня не было.


Шагая вдоль домов, я то и дело ощущал желание забраться в один из них и посмотреть, не осталось ли там чего-нибудь любопытного. Не то, чтобы мне нравилось лазать по заброшенным зданиям или хотелось помародёрствовать - нет, но уходящие жители вполне могли оставить нечто такое, что позволит мне узнать название города...

Размышляя подобным образом, я выбрал один из домов и взошёл по растрескавшимся ступеням к высокому крыльцу.

"Грязи-то сколько..."

Внутри погруженного во мрак холла было пусто. Я увидел темнеющие дверные проёмы, уводящие в другие комнаты, кучки какой-то непонятной рухляди на полу... и быструю чёрную тень, метнувшуюся в глубине дома.

- Кто там?!

Шарахнувшись назад, я выдернул из заплечных ножен короткий меч и замер, чувствуя, как волосы на руках поднимаются дыбом. Ах, ты ж, Дкаддова виселица! Что за тварь может сидеть в темноте и перемещаться с такой скоростью?! Какое-нибудь животное? Но какое? Никогда ни о чём подобном не слышал.

Решив не испытывать свою судьбу понапрасну, я медленно отошёл назад и вернулся на середину улицы. Тень не показывалась.

"Нет уж. - подумал я. - Больше я в такую темноту не полезу..."


Дальше я двигался значительно осторожнее. Не знаю, что тут такое произошло, но тени, прыгающие по пустым комнатам - это уже перебор. Я ещё понимаю, увидеть подобное в кошмарном сне - это допустимо - но сейчас-то вокруг меня обычная жизнь! А это...

Обернувшись назад, я обвёл глазами строения и заметил, как нечто тёмное и очень быстрое прячется за участком каменного забора. Подробностей в окружающем сумраке я не рассмотрел, но если судить по общим очертаниям, то меня преследовала тень из того самого дома.

"Будь проклят этот поганый инквизитор! - подумал я. - Куда эта скотина меня забросила?!"

Окружив себя сферой силового барьера, я побежал дальше по улице.

"Перекрёсток. - мелькнула у меня мысль. - Нужно найти хотя бы один перекрёсток. В таком большом городе просто обязаны быть дорожные указатели."

Разумеется, я мог бы свернуть с этой улицы и пробраться на соседние через узкие и заваленные мусором переулки, но меня подобное решение не устраивало. Больше скажу - в сложившейся ситуации оно меня откровенно страшило. Сам Дкадд не знает, что там за твари скрываются, в этих потёмках...

Улица, по которой я двигался, всё не кончалась. Она тянулась и тянулась, навевая уныние десятками разваливающихся домов и построек, и кроме них я не увидел ничего нового. Ни площадей, ни поворотов, ни перекрёстков.

"Да что же это за место такое? - подумал я, в который уже раз оборачиваясь и осматривая пространство улицы в поисках тени. - Ни одного перекрёстка!"

В этот момент впереди и слева показался настолько большой и красивый дом, что я невольно остановился. Особняк имел пять этажей в высоту и неплохо сохранившуюся ограду - кованую, с толстыми металлическими стойками и декоративными элементами. Лепнина и остатки от барельефов; несколько тонких колонн под выступающим козырьком у парадных дверей - всё это было довольно красивым. Картину портил лишь огромный пролом в крыше здания, переходящий в настолько широкую трещину, что она разделяла строение на две неравные части и я мог различить внутренности некоторых комнат.

Оглянувшись и убедившись в отсутствии тени, я прислушался и встал напротив этого дома. Что же тут, интересно, случилось? Столько разрушений... На эту крышу словно дракон свалился, честное слово!

Осматривая здание, я обратил внимание на разбитые окна первого этажа, перед которыми валялись разнообразные предметы. Там были и фрагменты статуй, свалившиеся с украшенного фасада, и какие-то вазы... Рядом с одной из разбитых статуй что-то светилось. Этот непонятный предмет был совсем крохотным и освещал небольшой участок валяющегося рядом с ним мусора, благодаря чему я его и заметил.

"Так... - задумался я. - Посмотреть поближе, что ли?"

Лезть к разрушенному строению мне не хотелось. Хватит с меня и одной тени! Которая, к слову, куда-то делась... Может быть, наконец-то отстала?

Проведя в сомнениях несколько долгих минут, я наконец решился и медленно приблизился к массивной ограде особняка. Поравнялся с наполовину оторванной смятой калиткой, и прошёл внутрь территории. Темно, тихо, пыльно. Непонятный предмет продолжал светиться, маленьким светлячком выделяясь на серовато-чёрном мусорном фоне. Я сделал ещё парочку осторожных шагов...

Из окна, располагавшегося прямо над светящейся вещью, бесшумно высунулась огромная лапа с длинными когтистыми пальцами и, подобрав эту самую вещь, быстрым движением втянулась обратно.


Так быстро я не бегал ещё никогда в жизни. Даже во время проведения соревнований и испытаний в Обители. Я мчался вперёд не оглядываясь, подстёгиваемый безумным ужасом, охватившим меня при виде той страшной и косматой конечности, появившейся из тёмного проёма окна.

"Кошмар какой-то! - билась у меня в голове мысль. - Настоящий оживший кошмар!"

Что за тварь может иметь подобные лапы? Животное? Нет! Однозначно нет. А какие ещё варианты? Нечисть? О-оо, Дкаддова виселица, неужели здесь обитает настоящая нечисть?!

"Надо выбираться из этого проклятого места. И быстро!"

К сожалению, очень скоро я понял, что придётся остановиться и передохнуть. Я, конечно, аррф и всё такое, но бежать и одновременно поддерживать вокруг себя пелену иллюзии не способен. А без маскировки в таком месте никак - не буду же я...

В этот момент я внезапно вышел на площадь.

- Что? Площадь? - остановившись, я обернулся и посмотрел на тёмную улицу, с которой пришёл. - Да что здесь вообще происходит?

Дома закончились слишком быстро. Вот только что я бежал вперёд и никакой площади видно не было - но вот она уже есть и я стою у самого её края. А так не бывает.

"Магия. - понял я. - Это проклятое место пропитано какой-то поганой магией."

Отдышавшись и придя в себя, я решил, что лезть на середину площади будет глупо. Там размещался большой фонтан и ещё некая скульптурная группа, но я там буду, как на ладони. Стоит ли подставляться из-за обычного любопытства?

Рассудив так, я двинулся вдоль окраин площади, внимательно осматривая приводящие на неё улицы. Пыль, грязь и многочисленные обломки - вот, что мне встречалось в первую очередь. Один раз, правда, я заметил небольшое глазастое существо, с тонким писком удравшее от меня в окошко подвала, а затем откуда-то из-за домов послышался странный шум. Я различил приглушённые подвывания и непонятный треск, после чего послышались уханье и заунывные стоны.

Замерев на одном месте, я понял, что так страшно мне не было ещё никогда. Я словно в другом мире оказался, населённом всевозможными химерами и чудовищами. Только призраков не хватает!

Подумав о призраках, я передёрнул плечами и двинулся дальше, а где-то позади меня начал осыпаться какой-то мусор.

"Что это?!"

Стремительно обернувшись, я увидел, что на подоконнике одного из домов сидит нелепое и облезлое существо. Тело у него было почти человеческое, а вот голова как будто собачья - с большими глазами и широкой пастью, усеянной поломанными клыками. Скорчившись и пригнувшись, тварь пристально следила за мной, а подоконник под её весом крошился и сыпал вниз шуршащей трухой.

"Оборотень!" - подумал я. Не знаю, почему, но в тот момент я действительно был уверен, что это он.

На подоконник тем временем взобралось второе такое же существо, а затем крошащаяся конструкция не выдержала и обвалилась. Обе твари с громким визгом свалились вниз, а я словно очнулся и бросился бежать через площадь.

"Скульптуры! - быстро соображал я. - И постаменты! Если взобраться на возвышение и закрыться щитом, то отбиваться станет гораздо удобнее!"

За спиной послышался озлобленный вой, а из темноты с другой стороны площади проступил храм. Даже, пожалуй, не просто храм, а именно Храм. Сооружение было большим и величественным, но одновременно с этим довольно противным. Углов и выступов у него имелось столько, что ни о какой архитектурной гармонии не могло быть и речи. А единственное, что позволяло с уверенностью называть это уродливое страшилище Храмом - его башни, с выведенными на их стенах рунами и вмурованными жертвенными печатями. Где-то я уже подобное видел...

Здание Храма окружала широкая территория, выложенная необычными чёрными плитами. На каменной поверхности были нарисованы золотистые дорожки и незнакомые символы, а заинтересовавшие меня статуи размещались в глубине этого своеобразного парка.

Заскочив на чёрную поверхность, я побежал к самой массивной статуе, изображавшей какого-то демона. Не знаю, какой ещё монстр может иметь сразу три головы и длинные крылья... Постамент под статуей был и широким, и высоким одновременно - то есть именно тем, что меня устраивало.

И тут произошла одна очень странная вещь.

Между мечом, который я сжимал в руке, и поверхностью плит, которыми была выложена территория, проскочила тонкая молния. В первый момент я не понял, что именно я увидел, но затем молнии стали вспыхивать всё чаще и чаще, а ладонь, сжимавшую рукоять меча, обожгло так, словно я держался за раскалённую кочергу.

- А-ааааа, дрянь!!

Брошенный меч отлетел в сторону и с лязгом упал на чёрные плиты. Вокруг него замелькали многочисленные зеленоватые разряды, а сам он покраснел и принялся искривляться. Послышалось шипение и я увидел, как от клинка исходит мерцающий дым, а сам он рвётся и закручивается, словно сгорающая бумага.

"Меч... - ошалело подумал я, продолжая пятиться и упираясь спиной в постамент статуи. - Нет больше меча..."

Посмотрев в сторону домов я увидел обоих "оборотней", стоящих на четырёх конечностях и пялящихся в мою сторону. Один из монстров утробно зарычал, но тут же заткнулся и присел, насторожённо водя надорванными ушами.

За шиворот мне посыпалась мелкая крошка.

"Какого лешего?!"

Обернувшись и задрав голову, я осознал, что статуя, сидящая прямо надо мной, ожила. Огромные изогнутые когти крошили край каменного постамента, а безобразные головы скалились, высовывая длинные, поблёскивающие металлом языки. Меня статуя не замечала и смотрела вперёд, на двух преследовавших меня "оборотней".

"Статуя ожила." - подумал я, впадая в такое состояние, когда свои действия не контролируются, а всё происходящее воспринимается словно со стороны.

В следующее мгновение всё вокруг меня взорвалось движением.

"Оборотни" развернулись и бросились обратно к домам, а я скользнул вбок и попытался спрятаться за постаментом таким образом, чтобы не попасться на глаза статуе. Изваяние же рванулось вперёд и его оказавшееся прямо передо мной крыло развернулось, зацепив меня и швырнув куда-то высоко в воздух.

Последним, что мне запомнилось, была промелькнувшая подо мной чаша фонтана, а затем на моё сознание опустилась тьма.

Глава 3. Дознаватель из Тауратта

Мне снова виделись очень странные сны. Сначала я находился на незнакомой площади и дрался со стражниками в поношенных латах, бросаясь в них необычными металлическими копьями. Потом бежал куда-то сквозь туманную пустошь, с разбега перепрыгивая через мелкие прозрачные заводи... В завершение всего я увидел себя беседующим со странным, похожим на гоблина существом, которое сидело на ограде высокого моста, протянувшегося над бездонным провалом.

После этого я постепенно проснулся и почувствовал, что конечности у меня затекли и вдобавок замёрзли.

"О, Боги... Я, кажется, ещё жив..."

Приподнявшись на локтях, я понял, что лежу на широкой деревянной скамье, а вокруг меня окружает крохотного размера келья, безумно похожая на тюремную камеру.

"Тюрьма?! - подумал я, осматривая стены. - Да ладно?! В тюрьму-то я когда успел загреметь?"

Тем не менее помещение действительно напоминало обычную камеру. Стены были сложены из крупных камней, а обитая металлом дверца походила на маленькие крепостные ворота. Окон не было - вместо них источником света служил небольшой магический светильник, прикреплённый под потолком.

Усевшись на скамье, я обвёл взглядом стены и посмотрел на дверь.

"Дкаддова виселица! Где я? И как я сюда попал?!"

Поднявшись, я подошёл к двери и постучал в неё костяшками пальцев.

- Здесь кто-нибудь есть? - громко поинтересовался я. - Откройте!

Взялся за ручку и подёргал дверь в разные стороны - заперто. Ну, вот и подтверждение того, что я в тюрьме. Стали бы меня запирать в каком-то другом случае!

Вопрос лишь в том, где эта самая тюрьма находится. В Танииме камеры выглядят совершенно иначе...

Вернувшись на скамью, я постарался успокоиться и принялся размышлять.


Что я имею? Инквизитора, напавшего на меня и применившего какую-то очень странную вязь - раз. Страшное и очень странное место, в котором я оказался сразу же после того, как познакомился с магией инквизитора - два. И ещё камера, в которой меня закрыли при совершенно неясных обстоятельствах - три. Что же из этого всего следует?

"Что дело плохо."

Невесело усмехнувшись, я осмотрел себя и недовольно поморщился - меча у меня нет, а из личных вещей только одежда послушника и несколько мелких монет впридачу. Остаётся ещё, конечно же, разная магия...

Подумав про магию, я посмотрел на тюремную дверцу немного иначе. Металл рунами не усилен и магическими узорами не укреплён... Петли вделаны в стену, но сами крепления вполне обычны...

"Выбить её, что ли?" - задумался я, но потом всё же принял решение не торопиться. Выломать дверь я, скорее всего, смогу, но только зачем? Те, кто меня здесь запер, такому повороту событий не обрадуются.

Улёгшись поудобнее, я задумался над новым вопросом - кто меня тут закрыл? Аррфы из Ордена Света? Или наоборот - свои? Хороший вопрос...

Раздумывая на этим, я заснул, а разбудила меня заскрипевшая входная дверь.

- Уже очнулся? Молодец!

В камеру заглядывал саркастично улыбающийся воин, одетый в броню из кожаных и металлических элементов. На плечевых пластинах была нарисована незнакомая мне символика.

"Кто это?" - подумал я.

- Ну чего смотришь-то? - фыркнул воин. - Вставай и иди за мной. Сейчас будешь рассказывать о своих приключениях.

Поднявшись со скамьи, я использовал магию Взгляда и осмотрел своего нового знакомого. Очень странно, что...

"Это человек!"

Открытие было весьма неожиданным. Размышляя над тем, где я нахожусь и что произошло, я совершенно не рассматривал вариант человеческого вмешательства. А между тем пришедший за мной воин был не аррфом, а самым обычным человеком.

"Дкаддова виселица! - удивлённо выругался я. - Люди-то здесь при чём?!"

Решив не задавать вопросов прежде, чем я увижу того, к кому он меня отведёт, я вышел за дверь и последовал за воином по длинному коридору.

- И ради чего вы все это делаете? - проговорил тот, оглядываясь и не сбавляя шага. - Не понимаю. Сдохнуть можете в любой момент, а выгода смехотворна!

Вопрос меня удивил и я не выдержал:

- А что я такого сделал?

- Помимо того, что сунул нос туда, куда не следовало? - воин засмеялся. - А ты шутник. Это хорошо. Чувство юмора тебе ещё пригодится. Не отставай.

Мы прошли ещё по двум коридорам, а затем поднялись на несколько этажей по винтовой лестнице.

"Что же это за здание такое? - недоумевал я. - В Танииме или у Обители Ордена Света таких нет..."

Из чего следовало, что за пределами этих стен находится не знакомый Таниим, а что-то другое. Интересно - что?

Тут наше короткое путешествие завершилось и мы остановились у большой двери, украшенной тем же незнакомым гербом, что красовался на плечевых пластинах моего проводника.

- Тебе сюда. - кивнул тот и открыл дверь.

Внутри оказалось вытянутое помещение, стены которого покрывали гобелены, а в дальнем конце виднелся стеллаж с книгами. Недалеко от входа стоял стол, за которым сидел незнакомый мне воин с седыми усами. Вид у него был рассерженный, а грузность фигуры выдавала недостаток физических упражнений. На столешнице справа от него лежал меч в ножнах.

- Явился? - неприязненно поинтересовался усатый воин. - Выспался?

- Явился... - пробормотал я, заходя в комнату и останавливаясь напротив стола. - Но выспаться не успел, меня разбудили.

- А... - усач коротко усмехнулся. - Балагур, значит. Знакомо...

- А где я нахожусь? - спросил я. Судя по всему, воина в мою камеру прислал именно этот усатый.

"Кто он, интересно, такой?"

- В Башне. - коротко ответил усатый, но мне это не сообщило ничего нового.

- В какой ещё Башне? Где она нахо...

- Издеваешься?! - вспылил усатый и начал краснеть. - Умником себя возомнил, да?

Я разозлился. Куда я попал, что какой-то усач с лишним весом разговаривает со мной таким тоном? Он что - не видит, как я одет? Не понимает, кто перед ним? Не знает, что случится, если за меня вступится Орден и к нему пожалуют Надзирающие?

- Чего вы хотите? - спросил я.

- Я?! - закричал усатый и грохнул кулаком в стол. - Я хочу узнать, как ты туда, паршивец, пролез? Где? Когда? Кто тебя пропустил? Имя этого идиота, живо!!

- Куда пролез-то? - переспросил я, прикидывая, избить мне этого хамоватого болвана сразу или немного подождать. Всё же я ещё не до конца разобрался в происходящем. - Вы чего от меня хотите, уважаемый? Хамите, орёте... Скажите лучше, как называется этот город.

- Что? - усатый покрылся красными пятнами и встал. - Ты хоть соображаешь, кому это говоришь, щенок?

- А вы? - я усмехнулся, чувствуя, как энергия струится по моим жилам. - Кем вы себя считаете? Хотите, я...

Дверь за моей спиной распахнулась.

- Не помешал?

Усатый посмотрел мне за спину и его щека нервно дёрнулась. Я обернулся. В дверном проёме стоял парень ненамного старше меня, одетый в лёгкие доспехи из тёмной кожи и широкий плащ. Он насмешливо улыбался и выглядел вполне безобидным, но что-то меня всё же насторожило. Было в нём нечто такое... неправильное. Непонятное.

Прищурившись, я посмотрел на него Взглядом и с трудом удержался от удивлённого возгласа.

Потому что передо мной стоял не аррф и даже не человек. Вернее, больше всего это создание напоминало мне человека, но... Закатанные рукава его рубахи казались оплавленными, а на руках светились незнакомые руны и переплетающиеся силовые линии, жгутами стягивающиеся вокруг металлических браслетов, похожих на тюремные кандалы. Металл браслетов мерцал, а выгравированные на нём надписи пульсировали светом. Вдобавок к этому половину его фигуры окутывал ореол из полупрозрачного пламени, беззвучно бьющегося над поверхностью тела. Правый глаз незнакомца имел тёмно-зелёный цвет, а левый - раскалённый оранжевый.

"Кто это?" - удивился я.

- Ну, что смотришь? - фыркнул незнакомец. - Я так понял, что Орден Тауратт для тебя не авторитет, да? Не поделишься, что может произвести на тебя впечатление?

"Что ещё за Тауратт?!" - подумал я, а вслух произнёс:

- Нет. Мне хотелось бы узнать, как называется этот город.

- Давай за мной. - сказал незнакомец и показал кивком в коридор. - Только не отставай.

- Вы не можете забрать его сейчас! - закричал усатый из-за своего стола. - Я ещё не закончил!

- Могу, Нэрри, могу. - улыбнулся незнакомец. - Он мне нужен и я его забираю. Вопросы есть?

На какое-то мгновение мне показалось, что полноватый усач взорвётся. Лицо его приобрело лиловый оттенок, а кулаки он стиснул так, что они побелели. Но он промолчал.

"Кто этот получеловек такой?! - удивлённо подумал я. - Ведёт себя так, словно он тут самый главный начальник, но возрастом не сильно старше меня..."

- Догоняй. - незнакомец несильно ткнул меня в бок и вышёл. Помахав рукой озлобленному усачу, я последовал за ним.

Пройдя до конца коридора, мы свернули к небольшой лестнице и поднялись на пару пролётов вверх, после чего прошли через несколько комнат и спустились вниз, а потом...

"Мы вообще где? - недоумевал я. - Дкаддова виселица! Какого размера эта постройка?!"

Наконец мы оказались в средних размеров комнате с высоким окном и широким столом, стоящим посреди помещения. У задней стены возвышались книжные стеллажи, а сбоку примостилась кровать и несколько стульев. Была ещё тумбочка и стойки с какими-то предметами, но их я рассмотреть уже не успел.

- Так как, говоришь, тебя называть? - пройдя к столу, незнакомец взял с него продолговатый предмет и почти сразу же бросил его в мою сторону. - Ну-ка, лови!

- Анри... - запнувшись, я схватил едва не ударивший меня в грудь предмет, оказавшийся небольшим металлическим цилиндром.

"Ну и... что это такое?"

- Анриель. - представился я и повертел в руках цилиндр. - А что это и что мне с этим делать?

- Ну-ууу.... - выдохнул незнакомец, наблюдая за тем, как я изучаю брошенный им предмет. - Пожалуй, что ничего. Можешь положить обратно на стол, если хочешь.

Я бросил цилиндр на стол.

- Так вы скажете, как назы...

- Тебе знакомы такие слова, как Асархе, парень? - перебил меня незнакомец.

Я отрицательно покачал головой.

- Нет.

- А Халлесх? Халассир? Пустые Кварталы?

- Нет. - ответил я. - В первый раз слышу. И я не...

- Извини, что всё время перебиваю... - незнакомец уселся на стол и указал пальцем на один из стульев. - Но тебе стоит присесть - беседа быстрой не будет. Тебе ведь неизвестно, где ты сейчас находишься, верно?

- Верно.

- Тогда слушай. Эта комната - мой кабинет в западном крыле Башни Тауратта, а Тауратт - это военно-исследовательский орден. Мы находимся на территории города Тэллос, в империи Стео-Ратт. Это понятно?

Я кивнул.

"Города Тэллос... Империи Стео-Ратт... Дкаддова виселица! Где это вообще?!"

- Ты меня не слушаешь?

- А? - я очнулся и понял, что незнакомец продолжал говорить всё это время. - А на каком континенте мы...

- Ты зря меня не слушаешь. - парень осуждающе покачал головой. - Говорю тебе ещё раз: где бы ты ни жил до этого, сейчас ты находишься не на соседнем материке, а в другом мире. Понимаешь, что это значит? В другом мире! Чудо, что ты вообще выжил!

"Другой мир... - мысленно повторил я. - Невероятно! То есть этот проклятый инквизитор зашвырнул меня не просто далеко, он выбросил меня в другой мир! О, Боги. Если Светлые научились подобным фокусам, то Орден Тени скоро перестанет существовать..."

- Моё имя Анниш Н′иаша, - представился незнакомец. - Дознаватель первого ранга империи Стео-Ратт. И я собираюсь избавить этот город от влияния Пустых Кварталов, так что мне потребуется твоя помощь.

- Пустых Кварталов?

Дознаватель кивнул.

- Да. Пустых Кварталов, Мёртвого Города, Опоганенных Улиц - называй, как хочешь. Это то место, откуда я тебя сюда притащил.

- О... Спасибо.

- Не за что.

- А что за помощь от меня требуется?

- А! - дознаватель оживился. - Мне нужно, чтобы ты привёл меня на то место, где...

- Так. - сказал я помотав головой. - Стоп! Погодите! У меня ведь тоже есть вопросы... - потерев виски, я принялся размышлять. - Эм-мм... Значит, я оказался в другом мире, да? Хорошо... А сколько человек выходило из портала до меня?

- Ни одного. - покачал головой дознаватель. - Ты первый.

- Первый? - услышав такое, я удивился. - Но откуда тогда стало известно, что я из другого мира? Я ведь не...

Скривившись, дознаватель громко постучал ладонью по столу, а когда я замолчал, посмотрел на меня со скептическим прищуром.

- Тебя зовут Анриель, да? Я верно расслышал?

- Да.

- Хорошо, Анриель, смотри. - дознаватель вздохнул и сложил руки на груди. - Ситуация такая. Мне нужно, чтобы ты мне помог, причём сделал это добровольно и со всей заинтересованностью. Понимаешь? Тогда слушай, что к чему. Потом уже будешь задавать вопросы. Готов?

- Ну... да.

- Итак... Моё имя Анниш, я уже говорил, но ты можешь называть меня Анн. Я - Дознаватель и моя работа заключается в изучении аномальной территории, которую здесь называют Мёртвый Город. Это те тёмные и пыльные улицы, по которым ты бродил сегодня утром. С фантомами, призраками и прочей дрянью... Так вот - мне нужно, чтобы всё это оставалось в пределах аномального периметра и не вредило горожанам, а ещё лучше - чтобы просто исчезло. Это понятно?

- Да.

- Хорошо. Теперь главное - я считаю, что пятно Мёртвого Города появилось не само по себе, а вокруг некоего портала, ведущего в другой мир. Долгое время я думал, что он уводит куда-то в Ад, но потом появились свидетельства обратного, да и твоё появление это опровергает. В общем... Где-то там есть портал, который ведёт в твой мир. И ты этим порталом сегодня воспользовался, после чего оказался здесь. И теперь мне нужно, чтобы ты провёл меня до того места, где ты появился. Сможешь?

- Портал... - я задумался. Если этот дознаватель прав, то всё, возможно, не так уж и плохо. - А я смогу пройти через этот портал ещё раз, в другую сторону? Ну, чтобы вернуться обратно?

- Понятия не имею. - дознаватель пожал плечами. - Но я бы такого исключать не стал. Надеюсь, что сможешь.

- В таком случае... - я улыбнулся. - Когда идём?

Дознаватель коротко рассмеялся.

- Не так быстро, парень. Мёртвый Город - место опасное и нам нужно как следует подготовиться. Да и парочку разрешений получить было бы неплохо...

"Парень? - я раздражённо посмотрел на дознавателя. - Сколько тебе самому лет, умник? До третьего десятка ещё не дожил - а ведёшь себя так, словно я для тебя ребёнок..."

Тут я вспомнил о том, как этот дознаватель выглядит под воздействием Взгляда и задумался.

"Может быть, он всё же не человек?"

Дело в том, что магический Взгляд позволяет видеть так называемую Основу - ту составляющую мира, что является первичной в движении Бытия. А это означает, что ты видишь вещи такими, какие они есть. Со всеми их магическими и прочими свойствами.

Вывод - этот дознаватель вовсе не так прост, как кажется...

- И потом уже отправимся внутрь Периметра. - договорил дознаватель. - Хорошо?

- А?

- Я говорю, что мы с... - посмотрев на меня пару мгновений, Анниш прищурился. - Ты что, снова меня не слушал? - фыркнув, он внезапно рассмеялся и махнул рукой. - А, ладно! Ты, кажется, всё ещё немного не в себе. Отдыхай. Вот кровать - можешь немного поспать, если хочешь. На полках есть интересные книги - полюбопытствуй. Поесть тебе в скором времени принесут... А я вернусь ближе к вечеру.

Кивнув самому себе, дознаватель прихватил с собой несколько свитков и тут же ушёл. Я же проводил взглядом его фигуру, а затем вздохнул и уселся на один из стульев.

"Что ж... - невесело подумал я. - Вляпался я изрядно."


На предмет еды дознаватель не соврал - обед мне действительно принесли, и притом достаточно плотный. Расправившись с последним блюдом и допив горячий травяной отвар, я почувствовал себя значительно лучше и переключил внимание на книги.

На полках стояли исторические трактаты и справочники, а также масса всевозможных учебников по разнообразным магическим дисциплинам.

"Интересно, - подумал я, рассматривая корешки книг. - Сколько из них этот дознаватель успел прочесть?"

Тут взгляд упал на здоровенный фолиант с названием "Относительно происхождения Опустевших Кварталов" и я заинтересовался. Я ведь, кажется, появился из портала именно там, в этих "кварталах", да? Вытащив с полки увесистый том, я открыл его и взялся за чтение.

С первой же страницы стало ясно, что книга моей надежды не оправдает - в ней не сообщалось ничего конкретного, а автор только и делал, что рассуждал о «летах минувших, что кровию неизмеримою омывали брега событий происходящих». Текст оказался зануден и пафосен одновремено и я уже подумывал поставить книгу обратно на полку, но всё же увидел кое-что интересное. Оказалось, что территория Мёртвого Города образовалась почти полтора столетия назад - в то же время, когда закладывались основы Ордена Тауратта. И сразу же после этого поползли слухи о страшных проклятиях и монстрах, что поджидают всякого, кто осмелится ступить на аномальную территорию...

Закончив с чтением, я положил фолиант на стол и выглянул в окно, рассматривая открывшийся моему взору участок города.

- Другой мир... Подумать только!

Город выглядел довольно обычно. Здание, в котором я находился, окружала широкая площадь, от которой расходилось множество улочек. Я увидел симпатичные трёх- и четырёхэтажные домики с двускатными крышами, а также ряды торговых палаток и множество разномастно одетых горожан. Фонари, стражники, повозки...

"Странно. - мелькнула мысль. - Вроде бы настоящий другой мир, а город почти такой же, как и у нас! Домики, улочки, мостовая..."

После этого я подумал о том, что здешние жители говорят на том же языке, что и я, и несколько растерялся. Выходит, другие миры не только существуют, но ещё и мало чем отличаются друг от друга?

- Эх, Бэр! - вздохнул я, подумав о своём лучшем друге. - Как же жаль, что ты этого не увидишь...

А впрочем - кто знает? Вдруг этот дознаватель всё-таки разберётся в работе портала и сможет отправить меня назад? А то и наладить полноценное сообщение...

Глава 4. Теория Большого Портала

Дверь скрипнула. Подняв голову, я захлопнул книгу, которую читал, и положил её на край стола, к остальным.

- Ну? - спросил дознаватель и прошёл к столу, после чего уселся и принялся вытаскивать из карманов какие-то маленькие предметы. - Многое прочитал?

- Не особо. - покачал головой я. - Историю вашу я пока не смотрел, а вот Пустыми Кварталами заинтересовался.

- Ага... - усмехнувшись, дознаватель бросил на меня короткий взгляд. - И что?

- Почти ничего. - ответил я. - Тёмная малоизученная территория, живущая по своим законам. Появилась очень давно и время от времени расширяется. Населена разной нечистью и прочими тварями. Очень опасна...

- Это главное. - кивнул мой собеседник. - Опасна. Всё остальное уже детали. Ещё наблюдения или умозаключения есть?

- Есть. Ваш город... - я показал в сторону окна. - Очень похож на наш, а язык совсем одинаков. Почему так получается, не расскажете?

- К сожалению, нет. - разложивший небольшие изделия по разным коробочкам дознаватель нахмурился и посмотрел на меня. - Я и сам этого не знаю. Честно говоря, я очень боялся, что ты будешь изъясняться так, что я тебя не пойму. Так что это совпадение нам только на пользу...

- А как часто воины вашего Ордена заходят в эти Кварталы? - спросил я. - Ну, то есть в Мёртвый Город? И что вы там исследуете?

Дознаватель задумался.

- Заходим нечасто. Один раз в неделю или, может быть, два...

- Ого! - я усмехнулся. - Мне, выходит, просто невероятно повезло, что вы оказались там вместе со мной! Совпади всё немного иначе и...

- Иначе? - дознаватель убрал коробки со стола в небольшой ящик и посмотрел на меня с улыбкой. - Это навряд ли. Я ведь пришёл туда именно за тобой.

Я замер. "ЧТО?!"

- Не понял?! - сказал я вслух. - Что значит "за мной"? Вы ведь не могли заранее знать, что...

Помотав головой, дознаватель прервал меня энергичным жестом и щёлкнул пальцами.

- На самом деле, Анриель, я знал. Уверен не был, но - знал. Смотри... - встав и выхватив с книжной полки большой свиток, он быстрым движением развернул его на столе. Свиток оказался подробной картой города Тэллоса.

- Всё это - мой родной город. - сказал дознаватель и ткнул пальцем куда-то в центральную часть плана. - А это - то самое, из-за чего мы с тобой разговариваем.

- Мёртвый Город... - пробормотал я, рассматривая закрашенную тёмными чернилами область. - Стоп. Чепуха! Быть этого не может!

- Чего именно?

- Здесь всего-то три или четыре квартала закрашено. - пояснил я. - Ну... может, и больше, но то место, где я блуждал, было гораздо обширнее! Десятки домов! И та улица, по которой я шёл, тянулась по меньше мере на...

- Да. - перебил меня дознаватель. - Всё правильно. Снаружи Мёртвый Город обнесён стеной и занимает сравнительно небольшую часть города, а вот внутри... - постучав пальцем по карте, он вздохнул. - Внутри этого проклятия, парень, умещается не только весь Тэллос, но ещё и прилегающие к нему земли.

Услышав такое, я несколько растерялся.

- Как же так? Разве такое возможно?!

- Как видишь - да. - ответил дознаватель. - Объяснений множество, но... наиболее реалистичное придумал мой наставник, Альнтеррон. Он много лет занимался порталами в другие миры и в итоге установил, что вселенная находится в постоянном движении. Миры в ней то и дело сближаются и удаляются друг от друга, подчиняясь сложным ритмам и условиям. И сейчас в это движение вмешивается некая сторонняя сила, приводящая к появлению явления, которое он называл Смещением.

- И как это относится к...

- Сейчас объясню. В нормальном состоянии Вселенной миры всегда находятся на некотором расстоянии друг от друга. Это неизменно. Но сейчас, в результате Смещения, такое расстояние уменьшается и возникают точки соприкосновений.

- Тот портал? - догадался я.

- Именно. - подтвердил дознаватель. - Тот портал. Источником всех проблем является именно он, а возникший вокруг него Мёртвый Город- это не причина, а следствие. Побочное явление от существования портала. Что же до всяких странностей, то... один мир там накладывается на другой. Стоит ли удивляться, что в итоге получаются подобные аномалии?

- Я понял. Но про меня-то откуда стало известно?

- От моего наставника. - ответил дознаватель. Внезапно замолчав, он невесело вздохнул и продолжил:

- Мы, скажем так, некоторое время не общались. А в тот день, когда я всё же решился заглянуть к нему для разговора, в его лаборатории произошёл взрыв. Я увидел его с улицы, когда подходил к дому.

- И что стало с твоим наставником? Он погиб?

- Да. - дознаватель кивнул. - Его пронизало какой-то странной магией и его тело рассыпалось пеплом у меня в руках. Единственным, что он успел сказать перед этим, были слова о том, что однажды я увижу в Мёртвом Городе луч света, бьющий с земли в небо, а когда отправлюсь туда, то встречу некоего нищего.

- Нищего?!

- Ну да. - на лице дознавателя появилась усмешка. - Нищего. Ну или Вещего - я не знаю... Альнтеррон говорил так тихо, что слов было почти не разобрать.

- Значит, ты действительно увидел луч света?

- Да. Предсказание оказалось настоящим и вот ты здесь. Полон сил и готов помогать мне в моих исследованиях. - Анниш внимательно посмотрел на меня. - Как у тебя, кстати, с образованием? У вас есть школы?

"Так. - подумал я. - Самое главное - не сболтнуть лишнего."

- Есть, конечно! - сказал я вслух. - В городе с ними дела не очень, но...

- Так ты жил не в городе?

- Я жил в гарнизоне. - на ходу сочинил я. - И готовился стать кем-то вроде разведчика.

- Кем-то вроде? - дознаватель прищурился. - То есть ты даже не...

- Я немного владею мечом и хорошо кинжалами. - перебил его я. - Умею быть незаметным и отлично стреляю из лука. Даже в магии понимаю. У меня есть способности и со мной занимался один из магов.

- Ого... - скептицизм дознавателя исчез. - Не так уж и плохо для твоих лет! - одобрительно кивнув, он перевёл взгляд на карту. - Но вернёмся к нашему делу. Мы сейчас находимся вот здесь.

Палец дознавателя проскользил по линиям и упёрся в дом странной формы, нарисованный посреди округлой площади.

- Это Башня. Мёртвый Город вон там. А тут у нас... - проведя рукой вдоль одной из улиц, Анниш указал мне на строение вытянутой формы. - Арсенал. Мы с тобой прогуляемся до него завтра. Перед походом стоит переодеться.

- Хорошо. - согласился я. - Надеюсь, этот портал сработает...

Дознаватель кивнул.

- Я тоже. Вопросы есть?

Я задумался.

- Есть. Почему я был в камере, когда очнулся? Ведь было известно, что я не...

- А как я мог узнать это наверняка? - удивился дознаватель и пожал плечами. - У меня не было никаких фактов, кроме того светового луча, а камера - это в любом случае одно из самых надёжных и безопасных мест в Башне.

- Только меня из него вытащили для допроса...

- Это капитан охраны. - поморщился дознаватель. - Его зовут Нерион Сельмтос. Толст, глуп и самовлюблён. Узнал о том, что я притащил из-за Стены нарушителя и захотел узнать, как ты ухитрился пробраться через Периметр. Вчера была как раз его смена...

- Вот оно что. - я почесал голову. - Ясно. Испугался, значит, что с него из-за меня спросят. Ну, ладно. А в чём состоит ваша работа? Не пускать любопытных горожан на территорию Мёртвого Города?

Дознаватель улыбнулся.

- Нет, Анриель. - сказал он. - Я - Дознаватель первого ранга и занимаюсь исследованиями в самих Руинах. И давай на "ты".

- Как скажешь. А Руины - это...

- Мёртвый Город, да. У этого проклятого места много названий.

- А чей ранг считается выше? - поинтересовался я. - Капитана охраны или дознавателя?

Дознаватель фыркнул.

- Неправильный вопрос, парень. Давай объясню... Орден Тауратт состоит из Внутреннего и Внешнего Рыцарств. И ещё есть Воинство Ордена, к которому относятся воины из Гарнизона Охраны. В том числе и наш общий знакомый капитан Сельмтос.

- А к какому Рыцарству относят дознавателей?

- Ни к какому.

- То есть как?

- Очень просто. - встав, дознаватель отошёл от стола и остановился напротив окна. - Дознавателей сформировали из внутренней гвардии Ордена, году эдак в семьсот сорок шестом, от Восхода. Стены вокруг Мёртвого Города тогда ещё не было, а Орден Теней устраивал очередные стычки с...

- Орден Теней?! - я был удивлён настолько, что едва не перешёл на крик.

"Это же мой Орден!!"

- Ну да. - дознаватель непонимающе повернулся ко мне. - Так в городе называли людей, оспаривающих власть местных кланов. Интересные личности, на самом деле. Откуда они пришли неизвестно до сих пор, а для города сделали очень многое. Строительство домов, изменения в системе городского управления... Орден Тауратт стал таким, каков он есть сейчас, лишь благодаря им.

- Так вот, - продолжил он после короткого молчания. - Дознаватели подчиняются лишь Командорам из Внутреннего Рыцарства, ну и ещё непосредственно Главе. Всё. В наши задачи входит защита людей и поиск путей нейтрализации влияния Пустых Кварталов. Понятно?

Я рассеянно кивнул, думая вовсе не о дознавателях, а об аррфах, которые, оказывается, существовали и в этом мире.

- А эти... Тени из того Ордена. Что с ними в итоге стало?

Дознаватель коротко пожал плечами.

- Исчезли.

- Куда исчезли?

- Ну откуда же я знаю, Анриель? - мой собеседник усмехнулся. - В какой-то момент они просто ушли. И куда именно - неизвестно. Кое-кто уверял, что в глубины Мёртвого Города, но... Сам понимаешь - проверить это довольно сложно.

- Да, конечно...

"Подумать только! - принялся рассуждать я. - Здесь тоже жили аррфы! И если то, что они ушли куда-то в ту аномальную зону и не вернулись - правда, то... Может быть, портал действительно перенесёт меня на другую сторону?"

Я вздохнул. Мысль о том, что я буду не первым аррфом, прошедшим через портал в "обратном" направлении, обнадёживала.

- Пошли. - сказал дознаватель, отрывая меня от размышлений. - Сейчас поужинаем и будем готовиться к нашей вылазке.


Башня Ордена показалась мне чем-то огромным. Внутри этого здания помещалось такое количество всевозможных комнат, залов, коридорчиков и переходов, что неосведомлённый человек запутался бы в них уже через полторы минуты. Мы поужинали в одном из общих обеденных залов, а затем вернулись в кабинет дознавателя и тот приступил к работе.

Разложив на столе множество чистых бумажных листов и непонятных приспособлений, он принялся чертить геомагические узоры и выводить руны. Сплетал и расплетал сложные жгуты силовых линий, экспериментировал с усиленными рунами изучающими заклинаниями. Я следил за тем, что он делает, и удивлялся. Диапазон знаний этого человека был поистине грандиозен! Он не знал, что именно потребуется ему для работы с порталом в центре Мёртвого Города и готовился как можно более полно, повторяя основные элементы всевозможных магических направлений.

"Не может человек столько знать и помнить! - думал я, следя за манипуляциями дознавателя. - Может быть, он стал таким странным после какого-то магического ритуала?"

Наконец меня начала одолевать усталость и я ушёл спать в небольшую комнату, расположенную неподалёку. Там тоже имелось место для сна и книжные шкафы, разве что окно оказалось не настолько широким.


На следующее утро кабинет дознавателя посетил один из Командоров Ордена.

Я сидел у окна и просматривал очередную книгу, а сам дознаватель вычерчивал что-то на ритуальной плитке, когда от двери раздался стук и она отворилась.

- Анниш, ты здесь?

- О! - обрадовался дознаватель, поднимая голову от плиты. - Арсионн! Заходи!

Посетителем оказался человек мощного телосложения, с длинными и густыми тёмными волосами. Он носил бороду и усы и был облачён в кожаные доспехи с металлическими накладками. За спиной у него висел плащ.

- Надеюсь, не помешал... - проговорил он и посмотрел на меня. - А ты, значит, и есть Анриель, да?

- Доброго дня. - сказал я. - Вы совершенно правы, я - Анриель.

Воин кивнул.

- Моё имя - Арсионн Танн. Я один из Командоров Внутреннего Круга. Возможно, Анниш уже про меня рассказывал.

- Нет. - сказал Анниш. - Я ещё не успел.

- Тогда будем знакомы. - махнув рукой, Командор уселся на один из стульев. - Так что вы решили? Когда выходите?

- Завтра. - ответил дознаватель. - Не вижу никакого смысла тянуть.

Командор повернулся ко мне.

- Анниш рассказал мне, кто ты и откуда, Анриель. Должен сказать, что твоё решение вернуться обратно в Руины довольно смелое. Немногие бы на такое решились...

- Ну, я буду не один. - сказал я. - И потом, Анниш считает, что портал может сработать в обратную сторону. А я бы вовсе не отказался вернуться к себе домой.

- Я понимаю. - Командор кивнул. - Но до портала ещё нужно дойти, а Руины - не то место, где бывают простые пути и короткие дороги. Там опасно. То, что ты смог в одиночку добраться до самого Храма - исключительное везение.

- Чепуха. - поморщился дознаватель. - Везение здесь не при чём, он просто вёл себя тихо и никуда не лез.

- А где он был, кстати? - спросил Командор и бросил любопытный взгляд на меня. - Расскажешь, как ты там пробирался?

- Пожалуйста.

И я принялся рассказывать о своих блужданиях по тёмным улицам. Про заброшенные дома и преследовавшую меня тень, про косматую лапу в окне, про оборотней и огромный Храм...

- Ты принёс оружие к Храму и натравил Халлесха на асархе... - задумчиво проговорил Командор Танн и с иронией посмотрел на дознавателя. - И ты ещё будешь говорить мне "никакого везения"? Анниш, да портрет этого парня можно на стенку вешать! Ты представляешь, сколько всего должно было совпасть, чтобы он настолько легко отделался?

- Я бы не сказал, что мне было легко. - заметил я. - Я там едва не...

- Что Анниш рассказал тебе про тот Храм, Анриель? - перебил меня Командор.

- Ну... - задумался я. - Ничего. Мы на эту тему и не разговаривали.

- Я так и подумал. - кивнул Танн. - И поэтому объясняю - ты видел Храм Халлассира, самое большое строение Мёртвого Города. Халассир - это древнее демоническое божество, которому поклонялись язычники где-то далеко на востоке.

- На востоке? - удивился я. - Но почему тогда его Храм находится здесь, в Мёртвом Городе?

- Никто не знает. - ответил за Командора Анниш. - Это загадка. И потом - в нормальном мире строительство храма не завершили. Он до сих пор находится в полуразрушенном состоянии.

- И только в Руинах он отчего-то совершенно целый. - сказал Танн и вздохнул. - Отвратительное место. Странное и отвратительное.

- А асархи, о которых вы говорили? - спросил я. - Это те твари, которых я принял за оборотней?

- Да. - подтвердил Танн. - Только они называются асархе - на конце "е". Этот термин обозначает монстров, получившихся из обычных животных под влиянием Мёртвого Города. Забежит туда случайный зверёк - и всё, через неделю он уже будет выглядеть совершенно иначе.

"Вот же дрянь..." - мысленно удивился я.

- А из кого получились те, кто на меня напал?

- Из собак. - ответил дознаватель. - У них сохраняется хорошее обоняние, вот они тебя и учуяли. А ты принёс меч к Храму и спрятался так, что Халлесх увидел их первыми, когда проснулся.

- Халлесх, - пояснил Командор, видя моё недоумение. - Это та безобразная статуя, которая тебя едва не прикончила. Окрестности Храма зачарованы и их поганая магия уничтожает любого, кто осмелится явиться туда с оружием. Тебе очень повезло, что всё совпало именно так. Сначала Асархе не набросились на тебя сразу, потом ты сумел укрыться от взгляда Халлесха, а затем появился Анниш и вытащил тебя за Периметр...

Я только кивнул. Было неприятно думать о том, что я побывал на волосок от бесславной гибели. Действительно - повезло.

- Не важно. - отмахнулся тем временем дознаватель. - Главное, что Анриель здесь, а впереди у нас много работы.

Командор вздохнул.

- Хочешь идти вдвоём?

- Конечно! - брови дознавателя приподнялись вверх. - Любое сопровождение нас только задержит. И потом - неужели ты знаешь кого-то, кто знает Мёртвый Город лучше меня?

- Нет. - покачал головой Танн. - Не знаю. Но вы собираетесь выбраться далеко за границы исследованной территории, а это совершенно другое дело.

- Твои предложения?

- Загляните на третий этаж, в Хранилище. Я уже оставил распоряжение, так что вас пропустят.

- В Хранилище? - дознаватель выглядел удивлённым. - Это идея хорошая, я не против. Что нам можно забрать с собой?

- Всё, что понадобится, Анн. У меня нет желания подвергать ваши жизни дополнительной опасности.

После этого Командор попрощался с нами и ушёл, а мы с дознавателем отправились в Арсенал.

- А что находится в этом Хранилище? - спросил я у Анниша, пока мы спускались по длинной винтовой лестнице на нижние этажи Башни. - Оружие?

- Артефакты. - идущий впереди дознаватель обернулся. - Полезные артефакты из Мёртвого Города и магические амулеты, созданные нашими мастерами. Некоторые из них уникальны и имеются в единственном экземпляре.

- Нам такие не потребуются?

- Нет. - дознаватель фыркнул и я понял, что он улыбается. - Нам их и не отдадут, в любом случае.

В конце лестницы нас ожидал огромный холл, по центру которого возвышалась одинокая статуя, изображавшая статного воителя. Фигура была выполнена из металла и тускло блестела, а выложенный каменными плитками пол под её ногами покрывали красивые узоры.

- Кто это? - спросил я у дознавателя, указывая на статую.

- Отец-основатель. - ответил тот. - Символический образ всех тех, кто стоял у истоков Тауратта.

Людей в холле было много - в основном воинов, но хватало и тех, кто был одет в обычную городскую одежду. Многие из присутствующих уважительно здоровались с дознавателем.

Пройдя через помещение, мы вышли в высокие двери и оказались на городской площади.

- Не отставай. - сказал мне дознаватель. - Нам вон туда.

Я кивнул и постарался идти вровень с ним, но это оказалось не так-то просто. Горожан на площади было много, а шагал дознаватель довольно быстро.

"Дкаддова виселица! - подумал я, в очередной раз задевая плечом какого-то прохожего. - Как ему удаётся лавировать в такой толпе?!"

Город в целом произвёл на меня вполне приятное впечатление. Из окна Башни он всё же выглядел немного иначе и сейчас я замечал множественные отличия от Таниима. На стенах домов в специальных креплениях висели цветы, а дверные проёмы окаймлялись разнообразными узорами. Распахнутые ставни покрывала резьба, а на верёвках между крышами трепетали маленькие разноцветные флажки.

"Красиво..."

Некоторое время мы двигались по оживлённым улицам, но затем несколько раз свернули и оказались в менее заполненной людьми части города. Здесь уже не встречались лавки и мастерские, зато проходили усиленные отряды городской стражи.

Здание Арсенала смотрелось внушительно. Имевшее самую обычную прямоугольную форму, оно было сложено из крупных камней и окрашено в тёмный цвет, так что с первого взгляда я мог бы принять его за тюрьму. Зайдя внутрь мимо охранников, мы отыскали местного распорядителя и тот повёл нас в Хранилище и оружейные залы.

Обратно мы вышли уже далеко за полдень.

- Мы как на маленькую войну собираемся. - со смехом сказал я, пока мы шагали по направлению к Башне. - Анниш, зачем нам столько амулетов?

- Глупый вопрос, парень. - ответил дознаватель. - В Мёртвом Городе лишнего запаса не бывает.

- Мы ведь там проведём один день?

- А если придётся задержаться? - Анниш фыркнул и посмотрел на меня. - Что, если мы не сможем вернуться по той же улице, по которой пришли и придётся делать длинный крюк? Тут и провизия пригодится, и эликсиры.

- Эликсиров у нас, кстати, на целый месяц.

- Тебя это не устраивает?

- Да нет, всё в порядке. - сказал я. - Просто...гм.

- Нервничаешь? - догадался Анниш.

- Не то, чтобы нервничаю. - не согласился я. - Но изначально мне показалось, что эта вылазка не будет настолько опасной, чтобы набирать такое количество артефактов. А мы так экипировались, словно диверсию в соседней столице собираемся устраивать.

Дознаватель рассмеялся.

- Ничего. Это ты ещё не знаешь, как...

- С дороги! С дороги!!

Услышав громкие крики, мы оглянулись и отступили к стене ближайшего дома. Также поступили и остальные прохожие.

Через несколько секунд мимо нас пробежали тяжело дышащие стражники, тащившие в руках странные копья, у которых вместо лезвий торчали светящиеся кристаллы.

- Куда это они? - спросил я, провожая взглядом удаляющиеся спины воинов.

- К Стене. - с необычайной серьёзностью ответил Анниш и хлопнул меня по плечу. - Давай-ка пробежимся - покажу тебе кое-что интересное.

Бежать за стражниками пришлось недолго. Повернув на ближайшем перекрёстке, мы оказались на узкой улочке, которая привела нас к широкому проспекту, на другой стороне которого возвышалась стена. Вернее, не просто стена, а именно Стена, потому что это была граница Мёртвого Города. Чуть правее нас у Стены стояла большая толпа людей, а у одного из домов плакала женщина. Я услышал, как кто-то пытается её утешить и повторяет, что "всё закончилось".

- Здесь что-то произо...

- Да. - перебил меня дознаватель. - Идём.

Приблизившись к толпе, которую уверенно теснили воины городской стражи, мы увидели то, что стало причиной переполоха.

На мостовой валялась массивная туша отвратительного чудовища. Тело его напоминало большого быка, но ноги заканчивались когтистыми пальцами, а глаз было целых четыре. Из открытой пасти высовывались длинные обломанные клыки. Туша чудовища таяла прямо на глазах, быстро распадаясь и исходя желтоватым дымком, а неподалёку от него валялся длинный хвост, покрытый роговыми наростами. Я подумал о том, что он оторвался после того, как монстр спрыгнул со стены и ударился о поверхность улицы.

- Анниш, эта тварь из Мёртвого Города?

- Да.

Стражники образовали вокруг погибшего чудовища кольцо и дознаватель потянул меня в сторону.

- Пойдём, Анриель. Не будем мешать.

Мы отошли.

- Анниш, а как часто такие твари выбираются в город?

- В последнее время всё чаще. - дознаватель коротко оглянулся и нахмурился. - Именно поэтому я и спешу закончить свои исследования. Территория Руин не расширялась уже около десяти лет и времени до повторного катаклизма остаётся всё меньше. Никто не знает, как и когда это произойдёт. Мы все, конечно, готовимся, но что будет, если это проклятие расползётся так, что поглотит весь остальной город?

- Понятно. - задумчиво проговорил я. - А что это была за тварь? Как такой вид называется?

- Не знаю. - покачал головой дознаватель. - Я таких никогда раньше не видел.

* * *

Поздним вечером я сидел в кресле в своей комнате и размышлял. Новый мир оказался неожиданно щедрым на впечатления, однако я не мог сказать, что все они оказались для меня положительными. Ну их к Дкадду, на самом деле, подобные приключения!

Завтра утром я отправляюсь в компании дознавателя в Мёртвый Город. Дознаватель идёт туда для того, чтобы проводить исследования, а я... Я надеюсь на то, что портал сработает ещё раз и перенесёт меня обратно в родной город. Не сидеть же мне до конца жизни в этом Тэллосе, где ни одного аррфа уже не встретишь.

Подумав про аррфов, я задумался о том, что происходит в Танииме. Добрался ли Бэр до нашей Обители? Не догнал ли его какой-нибудь Светлый? Не началась ли война между нашими Орденами?

Ответы на эти вопросы ожидали меня там, по другую сторону затерянного в глубине замусоренных улиц портала, оказавшегося достаточно большим, чтобы вокруг него образовалась пространственно-временная аномалия под названием Мёртвый Город...

Вздохнув, я посмотрел на стол, на котором лежало оружие из местного Арсенала. Я прихватил с собой пару длинных кинжалов и небольшой арбалет, стреляющий короткими металлическими болтами. С таким оружием можно отбиться даже от парочки оборотней...

Тут входная дверь приоткрылась и в помещение заглянул дознаватель.

- Всё не спишь? - пройдя внутрь, он уселся напротив меня и посмотрел на огоньки свечей в большом канделябре, стоящем на столе рядом со мной. - Нравится смотреть на огонь?

Я пожал плечами.

- Ну да. Успокаивает.

- Это хорошо. Ты, главное, не засиживайся допоздна, иначе завтра не встанешь. Помни, что мы выходим ещё до рассвета.

- Я помню.

- Приятно слышать. О том, как себя вести за Стеной и что в каких ситуациях делать, тоже помнишь?

- Да. - я улыбнулся. - Можно не повторять.

- Ну что же, верю. - дознаватель прищурился. - О чём тогда думаешь?

- О разном. - сказал я. - О том, сможем ли мы активировать этот портал. О том, откуда в Мёртвом Городе столько чудовищ...

- На последний вопрос тебе даже я не отвечу. - усмехнулся Анниш. - Никто не знает. Сложно исследовать место, которое существует по своим собственным законам, да ещё и меняет всё, к чему прикоснётся.

Я рассеянно кивнул и тут мне в голову пришла любопытная мысль.

- Анниш, а как же люди?

- Люди? - переспросил дознаватель. - В смысле? Какие люди?

- Ну - те, кто уходил в эти Пустые Кварталы и не возвращался! Стражники, авантюристы, исследователи? Животные превращаются в разных монстров - это я уже понял. А что происходит с людьми?

- Хороший вопрос. - оценил дознаватель. - Но мы не знаем.

- Почему?

Дознаватель фыркнул.

- Ответ очевиден - мы никогда не сталкивались с тем, что могло когда-то быть человеком. Так что люди там либо гибнут, либо... либо уходят куда-то настолько глубоко, что остаются там навсегда.

- Н-да уж... - протянул я. - Невесёлые известия.

- Не переживай, - подбодрил меня дознаватель. - Наша цель находится значительно ближе.

Я только вздохнул и посмотрел в окно, за которым виднелся участок тёмного неба. Дкадд его знает, что в конечном итоге принесёт мне завтрашний день. Возможно, этот вечер - последний отдых перед чем-то стремительным и смертельно опасным, но...

Не упускать же мне возможность вернуться домой, верно?

Глава 5. Улицы Мёртвого Города

Утро выдалось тихим. Мы распределили вещи по кармашкам и вещмешкам и легко позавтракали, после чего спустились в холл и вышли на пустынную в этот ранний час центральную площадь. Небо на востоке окрашивалось алыми красками, а воздух был свежим и приятно холодил кожу.

Я сделал несколько движений руками, слушая, как поскрипывают кожаные доспехи.

- Ну что, вроде бы ничего не забыли?

Дознаватель посмотрел на меня и улыбнулся.

- Ничего. Не нервничай, парень, ты вполне можешь вернуться в свой мир уже сегодня. Побольше энтузиазма!

Через полчаса мы подошли к воротам Мёртвого Города, которые охранялись целым отрядом из городской стражи. Часть воинов была вооружена мечами и щитами, а часть - массивными арбалетами. Не знаю, сколько такое орудие весит, но сила у него должна быть просто невероятной...

- Мастер Анн...

К нам подошёл командующий охраны. Дознаватель коротко переговорил с ним и нас пропустили за массивные, окованные металлическими пластинами, дверцы. Внутри нас ожидал короткий коридор, тускло освещённый одиноким магическим фонарём.

- А эта стена шире, чем я думал... - протянул я, оценивая длину коридора. - Сколько ж вы её строили?

- Ты лучше спроси не "сколько?", а "как?", - дознаватель усмехнулся. - Всем городом, Анриель. Всем городом.

Пройдя по коридору, мы отворили небольшую дверцу с другой стороны, а сопровождавший нас воин захлопнул её за нашими спинами с глухим звуком.

"Ну, вот и всё. - подумал я, всматриваясь в окружающий полумрак. - Началось..."


Мы стояли на узкой полосе пустого пространства, за которой находились заброшенные дома с тёмными провалами окон, а позади была замшелая поверхность Стены периметра.

- Как же здесь всё-таки тихо. - прошептал я, обращаясь к дознавателю. - Я с той стороны ни одного звука не слышу.

- И не услышишь. - ответил тот. - Здесь всегда тишина. Я ведь рассказывал...

- И всегда темно?

- Да. Вне зависимости от дня или ночи в нормальном мире. - опустившись на колено, дознаватель принялся осматривать землю вокруг нас. - Следов нет. Это хорошо. Значит, ни одна тварь дверью не интересовалась.

- Стоп. - сказал я. - Так нас здесь что - могла поджидать какая-нибудь тварь?!

- Ну-у, это происходит не так уж часто...

"Дкаддова виселица! - мысленно выругался я. - И о чём ещё он не подумал мне рассказать?"

- Мог бы предупредить!

Дознаватель поднялся и серьёзно посмотрел на меня.

- Не дёргайся, парень. - сказал он. - Если перед нами будет опасность, я тебе об этом скажу. Я здесь уже, знаешь ли, не первый десяток раз...

Где-то в отдалении что-то рухнуло. До нас донёсся отзвук глухого удара, а затем дробное эхо осыпающихся обломков. Обведя глазами неподвижные дома, я вопросительно повернулся к дознавателю.

- Не будем задерживаться на одном месте. - прошептал тот и сделал мне знак молчать. - Тихо. Давай за мной.

Пройдя немного вдоль домов, мы втиснулись в узкий проулок и вскоре оказались на небольшой улочке со множеством покинутых мастерских. Посреди улицы валялась разломанная повозка, вокруг которой были разбросаны кучки полуистлевшего хлама. Перейдя на другую сторону, мы надолго затаились у крыльца одного из домов, а затем забрались внутрь и прошли через здание насквозь, попав на небольшую площадку между полуразвалившимися домами.

В какой-то момент дознаватель аккуратно взял меня за плечо.

- Погоди. - тихо сказал он. - Давай задержимся.

Мы укрылись за густыми зарослями сухой травы.

- Что такое?

- Смотри вон туда. - с этими словами мой спутник указал мне на небольшие домики, за которыми начиналась узкая и кривая улочка. - Видишь?

Я внимательно осмотрел пыльные стены. "О чём он говорит?"

- Нет. - сказал я. - Не вижу. Там ничего нет.

Дознаватель наклонился ко мне поближе.

- Смотри. Видишь вон ту башенку, с отломанным шпилем?

- Да.

- Опусти взгляд ниже и немного левее. Где в мостовой не хватает нескольких камней...

И тут я наконец-то увидел.

"А, Дкаддова виселица!!" - я был настолько встревожен, что едва не выкрикнул это вслух.

- Анниш! Кто это такой?!

- Не "кто", а "что". - спокойно ответил дознаватель. - Это Монах.

- Какой ещё монах? - не понял я, рассматривая неподвижную фигуру, закутанную в длинное одеяние с капюшоном. - Это призрак?

- Скорее всего - да. Призрак. - ответил дознаватель. - Во всяком случае, Монахи не материальны. Присмотрись внимательнее - увидишь, как он колеблется в воздухе, словно от ветра.

- А что оно такое? - спросил я, рассматривая одиноко стоящую фигуру Монаха. - Что будет, если я к нему подойду?

- Это один из здешних фантомов. - сказал Анниш. - Причём едва ли не самый безобидный. Частенько появляется на одних и тех же местах. Звуков не издаёт, агрессии не проявляет. Подходить к нему, впрочем, строжайше запрещено.

- Почему?

- Дотронуться до него или же подойти вплотную не выйдет - он отодвинется. Просто исчезнет и появится снова немного дальше. Как бы быстро ты к нему ни бежал, между вами всегда будет оставаться некоторое расстояние. Но если ты проявишь настойчивость, то он начнёт двигаться за тобой сам.

- И что?

- Ничего хорошего. Я знал двух человек, которые пытались поймать одного из Монахов. В обоих случаях Монахи начали следовать за ними сами и в обоих случаях дело заканчилось гибелью исследователей.

- То есть Монахи их всё-таки убили?

- Да не совсем. - покачал головой Анниш. - Исследователи погибали там, за Стеной. Уже в Тэллосе. Но в то, что это были совпадения, я не верю.


Монаха мы в итоге обошли по широкой дуге и пробрались к другой площади, после чего углубились в заброшенные кварталы. Дома, дома, дома... Чёрные провалы окон, разруха и запустение - вот что окружило меня на этой дороге.

"Ощущения, словно в погребе. - думал я, с напряжением всматриваясь в сгущавшийся в развалинах полумрак. - Только выхода из него я что-то не вижу..."

Наконец мы остановились у одного неплохо сохранившегося дома.

- Полюбопытствуй. - сказал мне дознаватель, жестом приглашая меня подойти поближе.

- Что?

- Как тебе такие камушки?

Небольшая россыпь камней перед нами выглядела несколько необычно. Во-первых, эти куски минерала были заметно светлее всего, что нас окружало, а во-вторых, сильно напоминали выглядывающие острия закопанных глубоко в землю пик.

- Это ловушка?

- По сути, да. - дознаватель посмотрел на меня и показал пальцем на один из камней. - Стоит тебе наступить на такое остриё - и хромать придётся около месяца. Но если ты сделаешь так... - с этими словами он положил ладонь на землю и сделал широкий жест, загребая пыль и засыпая ей торчащие камни. - Смотри.

Закончив движение, дознаватель убрал руку, оставив на земле широкую полосу потревоженной земли. Острых камней нигде не было видно.

- Они что - исчезли?

- Да.

- То есть они ненастоящие?

Дознаватель фыркнул.

- Нет, Анриель, они-то как раз настоящие. Но убрать их можно любым смещением окружающего грунта. Такая вот интересная особенность... Хотел показать тебе в качестве иллюстрации. Пошли.

Мы двинулись дальше. Следующая остановка, впрочем, получилась совсем скоро, когда я взглянул в окно одного из домов и увидел в нём объёмную чёрную тень, смотрящую на нас округлыми и совершенно белыми глазами.

- Анниш! - выхватив арбалет, я взвёл его одним движением специального рычажка, и тут же прицелился в выпученные глаза ужасного монстра.

- Стой, стой! - зашипел дознаватель и схватил меня за руку, не дав сделать прицельный выстрел. - Не стреляй!

Чёрная тень повернулась и бесшумно переместилась в соседнее помещение, после чего тяжеловесно рухнула на пол, сразу же исчезнув из поля зрения. Я следил за её манёврами через окна и немного напрягся, когда она внезапно пропала.

- Ты видел?! Куда она делась?

- Тише! - прошипел дознаватель. - Успокойся ты уже наконец! Оно не опасно.

- А что это вообще было?

- Лаанфамре. Один из местных фантомов. Они не агрессивны и сторонятся людей.

- А куда оно делось?

- В пол, наверное. - дознаватель пожал плечами. – Ланфамре ведь бестелесные, Анриель. Могут спрятаться в практически любой трещине.


Через час мы вышли к окрестностям Храма Халассира.

- До чего же он всё-таки большой... - сказал я, рассматривая нелепую постройку. – Анниш, ваши исследователи туда когда-нибудь заходили?

- Да. – кивнул дознаватель, глядя куда-то на другую сторону площади. – Но давай поговорим об этом в другой раз, хорошо?

- Ладно. – я снова посмотрел на Храм. Ох, и здоровенное же сооружение! Интересно, он и в нормальном мире должен был стать настолько уродливым или это влияние этого места?

- Придётся делать обход.

- А?

- Обход. – дознаватель повернулся ко мне. – Нам ведь нужно на одну из вон тех улочек, верно?

- Ну… - я прищурился и всмотрелся во мрак. – Да. Кажется, да.

- Мы там сейчас не пройдём. – объявил дознаватель и показал рукой на один из домов. – Видишь тот особняк, с куполом? Смотри в одно из его окон, в одну точку. И не двигайся.

Я послушался.

- А что я там… Ох… Что это?

Во мраке заброшенных помещений неторопливо двигались какие-то тени. Тонкие и толстые, совсем медленные и более быстрые – их было много и все они перемещались в одном направлении. К Храму.

- Это Миграция, Анриель. Мы называем такое явление миграцией.

- Оно опасно?

- На таком расстоянии – нет. Но в дома, пока миграция не закончится, залезать не стоит. Придётся сделать небольшой крюк…

Вытащив из вещмешка карту, дознаватель развернул её на большом камне.

- Вот площадь. – сказал он, указав пальцем на схематичные изображения. – А нам нужно куда-то сюда… Гм.

- Можно пройти правее и…

- Нет. – уверенно перебил меня дознаватель. – Это слишком близко к Храму. Соваться в те места без особой необходимости глупо.

Пройдя вдоль края площади, мы свернули на одну из улиц.

- Ищем большой дом со статуями. – сказал мне дознаватель, внимательно посматривая по сторонам. – Он обычно появляется где-то здесь. Там…

Из оконного проёма справа от нас выскочило какое-то мелкое существо и стремительным движением спрыгнуло на дорогу, припустив после этого так, что я не успел его как следует рассмотреть. Через мгновение неизвестный зверёк уже скрылся в полуобвалившемся строении напротив.

- Сункуммра. – прокомментировал произошедшее дознаватель. - Здешний житель. Отличается скоростью бега и способностью перемещаться по стенам и потолкам.

- Напугала, зараза... - тихо рассмеялся я. - Чуть из арбалета не пальнул, когда она выскочила.

Анниш оглянулся.

- Держись спокойнее, Анриель. Я иду впереди и в случае чего предупрежу.

- Я постараюсь. - пообещал я. - А что за дом мы ищем, что он "появляется"? Он может исчезать?

Дознаватель кивнул.

- Здесь может исчезать всё что угодно. Вещи, дома, даже целые улицы. Любая карта, составленная здесь, может утратить точность уже через несколько часов. Руины изменчивы, Анриель, но то, что попадает в их лапы, остаётся здесь навсегда. Так что и дома и улицы время от времени появляются на своих местах. Важно лишь оказаться в нужное время и в нужном месте.

- А Стена, окружающая периметр, никогда не пропадала?

Дознаватель хмыкнул.

- Не самое лучшее время для лекции, но давай расскажу. Стена вокруг Мёртвого Города всегда сооружалась на небольшом расстоянии от проклятой зоны, понимаешь? Как раз для того, чтобы она не смогла её захватить. Но не проходило и одной ночи, как тьма подползала под самые стены и останавливалась на самой границе. Ты это видел сегодня утром, когда мы прошли через Стену.

- То есть эти Руины что - подстраивались? - удивился я. - Словно живое существо?

- Получается, так. - дознаватель пожал плечами и улыбнулся. - Я изучаю это место уже много лет, Анриель, но не раскрыл и половины его секретов. Идём.


Нужное здание обнаружилось довольно быстро. Это был высокий дом с широким козырьком над входом, который поддерживали облупившиеся колонны. По сторонам от входа выделялось несколько каменных постаментов, но занят был только один - справа от дверей стояла статуя, изображавшая согнувшегося в глубоком поклоне человека. Из одежды на человеке было искусно высечено просторное одеяние.

- Красиво...

- Красиво. - согласился дознаватель. - И, кстати, знакомься. Это - Привратник.

Наличие у статуи собственного прозвища вызвало у меня улыбку.

- Ему дали имя? Зачем?

- Разведчики рассказывают, - проговорил дознаватель, пристально рассматривая Привратника. - Что временами этой статуи на месте нет. И в таком случае заходить в дом нельзя ни в каком случае - он будет поджидать тебя внутри.

- Э-эм... - после такого сообщения статуя стала выглядеть для меня немного иначе. – Это…

- И ещё рассказывают, - продолжил повествование дознаватель. - Что поза статуи каждый раз оказывается другой. Сидя, стоя, в поклоне... Не врут. Я тоже частенько наблюдал такое явление.

Я посмотрел на склонившегося Привратника с некоторой опаской.

- То есть эта статуя тоже оживает? Как Халлесх?

- Судя по всему – да. Но только когда никого не оказывается поблизости.

- И ещё оно может поджидать внутри дома…

- Ну, - дознаватель коротко усмехнулся. – Конкретно об этом мне ничего не известно. Никогда не видел, чтобы постамент Привратника пустовал.

Внутри дом выглядел заплесневелым и обветшавшим. В углах комнат скопились клочья мусора, а деревянные элементы лестниц прогнили и потемнели. Мы прошли через несколько комнат и сквозь пролом в стене коридора проникли в соседнюю постройку.

- Сейчас выйдем на нужную улицу. – сказал дознаватель. – Там должен быть ещё один сквозной путь…

Атмосфера в сырых и наполненных сумраком помещениях была гнетущей. Что-то словно давило на душу, заставляя оборачиваться и искать взглядом источник неприятного чувства. Даже воздух сделался каким-то противным.

В одной из внутренних комнат дознаватель остановился и обернулся ко мне.

- Необычное чувство. – сказал он. – Раньше я такого не ощущал.

Я насторожился и бросил несколько взглядов по сторонам.

- А что не так?

- Ты разве не ощущаешь чего-то… неправильного? Словно всё немного не так, как должно быть и осознание этого тебя тревожит?

- Есть такое. – тут же кивнул я. – Это плохо?

- Да уж не хорошо… - протянул дознаватель и замолчал.

- Ладно. – сказал он примерно через минуту. – Давай попробуем осмотреться. В крайнем случае повернём назад. Не люблю я возвращаться по своим следам, но…

В следующем помещении были окна, выходящие в какой-то узкий переулок, заканчивающийся стеной с распахнутыми высокими воротами. Кладка стены выглядела очень старой, а из темноты ворот на нас таращилась кошмарная морда. Существо выглядело настолько дико, что я сначала даже не понял, на что смотрю.

«Дкаддова виселица! – мысленно воскликнул я. – Это ещё что за дрянь?!»

- Спокойно. – сказал дознаватель и его тон мне совсем не понравился. Он словно призывал к спокойствию обречённого на верную гибель.

- Что это, Анниш? – произнёс я не открывая рта, одним лишь дыханием.

- Это Чурро, Анриель. – тихо ответил дознаватель. – Демоническая тварь из подземелий под Храмом. Не представляю, как именно он оттуда выбрался, ведь Альнтеррон запечатал единственный вход…

- А он нас видит? Может быть, отойдём назад и…

- Нет, Анриель. – перебил меня Анниш. – Он уже почувствовал наше присутствие. Нам придётся бежать.

Дознаватель сделался предельно сосредоточенным и говорил короткими, рублеными фразами. Не знаю, что за монстр такой этот Чурро, но он внушал ему нешуточные опасения, а то, что может напугать такого человека, как дознаватель…

«Дкаддова погань! – мелькнула мысль. – Похоже, у нас большая проблема.»

- Двигайся как можно быстрее. – продолжал говорить Анниш. – Не останавливайся и не пытайся блокировать его броски. Не позволяй ему коснуться своего тела. Не замедляйся, даже когда покажется, что он отстал. Если придётся разойтись – возвращайся обратно к Стене. И ещё – не пыт…

В этот момент монстр сделал движение вперёд, и я смог рассмотреть его целиком. Скелетоподобную фигуру, изображение которой мне встречалось в нескольких старинных книгах в библиотеке…

«Ох, ты ж, Ночь всеблагая!!!»

- Это что - Халассир?!

- Нет, Анриель. Это Чурро, его воплощённая тень. Она…

Тут пасть Чурро распахнулась и усеянные пожелтевшими клыками челюсти разошлись так, что в них и мельничный жернов бы поместился. Никакого языка внутри не оказалось, а вместо глотки у чудовища была тьма, из которой на нас вытаращился огромный и выпуклый безумный глаз.

И от этого мне стало страшно по-настоящему.

- Бегом!

- А-аа-ии…

Дознаватель прыгнул вперёд и выбросил перед собой какую-то сложную магическую вязь, развернувшуюся подобно полотну и полностью перегородившую помещение. Я успел увидеть её краешком глаза, пока разворачивался и выбегал в соседнюю комнату.

Быстрее ветра я пронёсся по тёмным помещениям и выскочил на улицу, обнаружив бегущего дознавателя прямо позади себя.

«Как он умудрился меня догнать? – удивился я. – Похоже, что страх действительно придаёт изрядные силы…»

Позади нас загрохотало, и мы обернулись посмотреть, что там происходит. Это был монстр. Он бросился за нами прямо через дома и теперь с лёгкостью проламывал в них дорогу. По фасадам разбежались многочисленные трещины, а крыши стоящих бок о бок зданий просели. Очертания домов смялись и воздух наполнили клубы пыли.

Через мгновение из этого облака показался Чурро. В целом его фигура напоминала мне примата, опустившегося на четвереньки. Покрытое шипами и узорами тело, мощные ноги с двумя суставами, широкие ступни, четыре длинные когтистые лапы и черепообразная голова с изогнутыми золотистыми рогами. И ещё крылья. Огромные, длинные и бесформенные, они изломанными кулями свисали с его спины и тащились по грудам строительного мусора далеко позади. Из спины монстра торчало что-то вроде тотемов, от которых к крыльям протягивались длинные цепи. Часть цепей была порвана и теперь свободно болталась вокруг, наполняя воздух гремящими и звякающими звуками.

В воздухе перед мордой монстра висело дрожащее белесое марево. Судя по всему, оно закрывало ему обзор и поэтому он мотал головой из стороны в сторону, то и дело разевая пасть в беззвучном рёве.

- Бежим, бежим, бежим!!

Дальнейшие события понеслись, как песчинки в хорошую бурю – стремительно сменяя друг друга и сливаясь в памяти в единое размазанное пятно. Мы бросались от одного дома к другому, с разбега запрыгивая в дверные и даже оконные проёмы, и пытались попасть на соседние улицы. Монстр позади нас не отставал, с грохотом снося здания и пробивая себе дорогу через разваливающиеся перекрытия. Тонны камней и дерева обрушивались на его спину, но проклятая тварь даже и не подумала замедляться. Чурро был тяжёл и неуклюж, но местоположение наше угадывал безошибочно.

Мы убегали. Мчались, обгоняя друг друга, по мостовым, и ныряли в узкие ветвящиеся переулки. В какой-то момент преследующий монстр немного отстал, а мы смогли выбраться на одну из соседних улиц. Это был широкий проспект с разбросанными повсюду здоровенными каменными блоками. Понятия не имею, откуда сюда притащило столько глыб, но они существенно замедляли наше передвижение.

«Проклятие!!»

- Не стоим, не стоим!

Добравшись до противоположной стороны улицы, мы услышали позади себя громкий треск. Один из домов разваливался, а из-под разрушающихся стен появилась свирепая морда Чурро. Мы спрятались за одной из больших глыб, а монстр выбрался из завалов и остановился. Его длинные изломанные крылья сильно мешали ему при передвижении, и он пригибался к земле, продираясь вместе с ними через развалины.

Пасть чудовища распахнулась, и я увидел, как внутри неё блестит кошмарный глаз.

«А ведь он именно так и видит! – подумал я. – Раскрывает пасть и смотрит… Вот же Дкаддова погань! Откуда только такие монстры берутся?»

И тут Чурро взревел.

До этого момента он гонялся за нами абсолютно безмолвно, а сейчас ревел так, что у меня даже в глазах потемнело.

- Вперёд!

Мы помчались вдоль линии домов, а монстр позади нас замолчал и побежал следом, медленно наращивая скорость. Дознаватель внезапно схватил меня за локоть и дёрнул вбок, после чего мы ввалились в какое-то помещение.

- Анриель, нам ну….

- А-ааааа, что это?

Всю правую стену комнаты и часть потолка заволакивало клубящееся облако чернильной тьмы. Это был настолько беспросветный и густой мрак, что стена казалась провалом в некую бездонную пропасть. Никогда до этого я не видел ничего более странного и неприятного.

Из этой тьмы на нас смотрело несколько высовывающихся вперёд звериных морд, похожих на лисьи. Безглазые и не имеющие пасти, они торчали на стене наподобие ужасных трофеев, какие любят развешивать у себя дома любители охоты. Крайние из них медленно поворачивались в нашу сторону.

Я на мгновение замешкался и дознаватель, всё ещё держащий меня за руку, рванул так, что я едва не завыл.

«Откуда у этого худощавого парня такая сила?!»

Нырнув в проход в глубину дома, мы пробежали по длинному коридору и миновали несколько залов, после чего выскочили на другую улицу.


Остановиться мы решились не скоро. Только когда не стало слышно грохота разваливающихся зданий и взрёвываний неутомимого Чурро, мы ввалились в один из домов и буквально упали у облезлой стены, прислонившись спинами к останкам деревянной мебели. Ноги у меня были налиты неподъёмной тяжестью, а дыхание потерялось на какой-то из давно оставшихся позади улиц.

«Всё. – отстранённо подумал я. – Пусть жрёт, если догонит. Больше я уже не могу.»

- В кармане справа.

- А?

- В кармане справа. – повторил на удивление бодрый дознаватель и похлопал себя по правому боку, вытянув из накладного отделения продолговатый сосуд из толстого стекла. – Замечательное творение наших алхимиков. Как раз на такой случай.

Нащупав карман, я достал сосуд и выпил содержимое в несколько глотков. Жидкость внутри оказалась кисло-сладкой на вкус и приятно охладила внутренности, но уже через минуту я почувствовал, как по телу начинает разливаться тепло. Силы стремительно возвращались.

- Из чего сделали этот эликсир?

Дознаватель посмотрел в сторону двери и усмехнулся.

- Тебе лучше этого не знать, Анриель, поверь мне на слово. Но после такой гонки нам нужно восстановить силы.

- Мы оторвались?

- Думаю, да. Тебе удивительно везёт. Никогда бы не подумал, что Чурро может прекратить погоню и потерять цель.

- А что он вообще такое? Один из ликов Халассира?

- Вроде того. – дознаватель скривился. – Альнтеррон говорил, что это его воплощённая тень.

Я внимательно посмотрел на покрытого пылью дознавателя, только сейчас заметив, насколько же грязно мы оба выглядим.

- Воплощённая тень – это как?

- Понятия не имею. – махнул рукой дознаватель. – Мне это неизвестно. Но перевод надписей вокруг его склепа звучал именно так.

- Чепуха какая-то…

- Да. – Анниш кивнул. – Только учти, что эта «чепуха» нам пять минут назад едва головы не отгрызла. И теперь разгуливает по территории вокруг Храма.

«Как же нам возвращаться? – подумал я и тут же мысленно усмехнулся. – Впрочем, зачем мне идти обратно? Я ведь собирался воспользоваться порталом!»

- А где мы сейчас находимся? – спросил я. – Тебе эти места знакомы?

- Ещё не знаю. – ответил Анниш. – Нужно подняться на крышу и осмотреться. В этой части Руин есть здание, которое называют Дворцом Иллюзий – его шпиль должен быть виден с любой позиции. Доберёмся до него, а потом выйдем на нужную улицу…

Я заметил, что дознаватель о чём-то напряжённо раздумывает.

- Анниш, о чём ты думаешь? Что-то не так?

Дознаватель перевёл взгляд на меня.

- Ты помнишь ту странную комнату, с чёрной стеной и всем прочим?

- Да.

- Какие у тебя были ощущения?

- Ну… - я задумался. – Вроде бы ничего особенного, но… Там было что-то неправильное. Чуждое. Ненормальное и... дикое. То, чего никогда не бывает... Как-то так.

Дознаватель кивнул.

- Вот. Именно это меня и беспокоит.

Глава 6. Дороги сумрака

Шпиля Дворца Иллюзий мы так и не увидели. Ни с крыши того дома, в котором отдыхали, ни даже с высокой башни, обнаружившейся по соседству. Мы прошли по нескольким длинным улицам и потратили много часов на поиски знакомых дознавателю мест, но так ничего и не нашли.

- Мы заблудились?

Дознаватель посмотрел на меня и хмуро кивнул.

- Да, Анриель. Мы заблудились.

«Дкаддова виселица… - устало выругался я. – Это же конец!»

- И что будем делать?

- Во-первых – не волноваться. – усевшись на ступенки одного из домов, дознаватель извлёк из вещмешка карту и сложенный лист чистой бумаги. – Давай прикинем, в каком направлении мы двигались, пока спасались от Чурро. Так…

В руках у моего спутника появились принадлежности для письма, и он принялся чертить схематичные изображения улиц и маленьких домиков. Получалось красиво.

- В нормальном Тэллосе наиболее широкие улицы ведут к площади. – сказал он. – Здесь эту роль мог бы играть Храм, но Руины делятся на несколько зон и рисунок улиц каждой из них отличается от всех прочих.

Я наклонился над картой.

- Может быть, зажечь один из светильников? Не видно же ничего…

- Свет? – дознаватель поднял глаза на меня и усмехнулся. – Только в хорошо закрытых помещениях, парень. На открытом месте он соберёт тварей со всех окрестностей.

- А. – я кивнул. – Тогда ладно. Так куда мы пойдём?

- Мы… - дознаватель помедлил. – Мы сделаем так. Общее направление выдержим вон туда. – он ткнул пальцем куда-то в сторону. – А двигаться будем с остановками, одновременно зарисовывая схему местности. Это поможет сориентироваться и избежать путаницы в изучении территории.

- Думаешь, скоро вернёмся? – спросил я. Мне было не по себе от мысли о том, что мы можем остаться на этих тёмных и пыльных улицах навсегда.

- Надеюсь, да. – поднявшись, Анниш постучал меня по плечу. – Не сидеть же нам тут целую вечность?

Через несколько часов блужданий по улицам мы решили остановиться на отдых и устроились в небольшой комнате на последнем этаже одного из домов. Очистив пол от мусора и пыли, мы перегородили дверной проём несколькими досками и дополнительно завесили своими плащами, после чего активировали один из светильников и приступили к лёгкому ужину.

- В Тэллосе сейчас ночь. – проинформировал меня дознаватель, посматривая на небольшой амулет, закреплённый у него на запястье. – Н-да. Не думал я, что мы настолько задержимся.

Я ему не ответил. За прошедший день я не только устал, но и до отвращения насмотрелся на заброшенные строения, темноту и вездесущие следы разнообразных чудовищ. Все эти фантомы, призраки, непонятные мелкие существа и кровожадные хищники… Бр-р.

«Нет. – подумал я. – Не в таком месте мне хотелось бы заблудиться.»

- Завтра попробуем вернуться на ту улицу с парком. – продолжал планировать дознаватель. – И пройдём от неё налево – туда, где были круглые крыши. Мне кажется, что мы отделались от Чурро где-то около них…

- А потом куда?

- Потом? – дознаватель сделал небольшой глоток из фляжки и на стенах задвигалась его гротескная тень. – Потом вернёмся поближе к площади и выберем другую дорогу. Главное – не напороться ещё один раз на нашего общего знакомого…

* * *

К сожалению, надежды дознавателя не оправдались. Мы потратили на поиски обратной дороги весь следующий день. А потом ещё один. И потом ещё один. И ещё.

На шестой день бесполезных блужданий я почувствовал себя настолько опустошённым, что прекратил волноваться по поводу возвращения и портала. Мне было уже всё равно. Поэтому, следуя за внимательным и осторожным дознавателем, я был совершенно спокоен и морально подготовлен к чему угодно.

По крайней мере, мне казалось, что это именно так…

Всё произошло внезапно, сразу же после того, как идущий впереди меня дознаватель замедлил шаг и остановился, с подозрением всматриваясь в тёмные окна строения слева.

- Анриель, нам сто… - начал было говорить он, но закончить фразу уже не успел.

Темнота в одной из комнат первого этажа пришла в движение и выплюнула наружу нечто бесформенное, напоминающее большой клубок взлохмаченного меха. В следующее мгновение от этого клубка протянулись длинные тонкие конечности, а посередине открылась широкая и усеянная белыми клыками пасть.

- Анниш! – закричал я, и выставил перед нами магический барьер. Возможно, было бы полезнее использовать арбалет, но произошедшее оказалось настолько неожиданным, что сработали наработанные в Обители рефлексы.

Метнувшись в сторону, дознаватель ударил по монстру какой-то вязью, но тот запрыгнул на стену и атакующее заклинание разбилось о мостовую.

Оказавшаяся на стене тварь сделалась невероятно похожей на безобразного паука и сипло зашипела, а пасть её раскрылась ещё шире.

Сформировав силовую линию, я хлестнул ей прямо поперёк твари, но магическая нить прошла сквозь её тело и выбила из стены облако мелких осколков.

- А, Дкаддова виселица!

- В сторону!

Дознаватель сделал короткое бросающее движение и о стену рядом с чудовищем что-то разбилось. Воздух наполнился тонким звоном и расходящимися клубами мерцающей пыли. Тварь завизжала. Дёрнувшись и заорав, она прыгнула в сторону и попыталась скрыться в одном из окон, но ударилась об останки рамы и свалилась на землю, после чего захрипела и принялась разваливаться на части. Через несколько секунд на её месте осталась лишь изрядная лужица жирной сажи.

- Что это было? – выдохнул я.

- Зубастик.

- Зубастик?!

- Ну да. – подойдя к пятну сажи, дознаватель присел и разбросал чёрный прах подобранной щепкой. – Одна из наиболее противных местных тварей. В её останках, правда, иногда находят мелкие кристаллы… Жалко, что здесь ничего нет.

Поднявшись, он выбросил щепку и посмотрел вокруг.

- Нужно двигаться дальше. Не приполз бы кто-нибудь на весь этот шум…


За последующие пятнадцать-двадцать минут мы успели пройти целый квартал и тут откуда-то из-за домов послышалось что-то вроде тихого шелеста.

- Это там, где ты убил Зубастика. – сказал я дознавателю, обернувшись и оценив направление источника звуков.

- Похоже на то. – задумчиво кивнув, мой спутник посмотрел на меня и поинтересовался:

- Анриель, а какой магией ты ещё владеешь? Кроме барьеров?

«Зачем это ему?» – подумал я, но ответил другое:

- Разной, в общем-то. Исследовательские заклинания, узоры, медитация… А почему ты спрашиваешь?

Оглянувшись по сторонам, дознаватель выбрал один из домов и направился в его сторону.

- Идём. Отдохнём и поговорим.

Зайдя внутрь, мы осторожно поднялись на второй этаж и разместились в небольшой комнате с узким окошком.

- Садись, парень. – тихо сказал дознаватель, размещаясь около одной из стен.

Я сразу обратил внимание на его тон.

- Всё плохо?

- Видишь ли… - проговорил дознаватель. – За всю мою жизнь такие твари, как Зубастики, попадались нашим разведчикам только дважды. И оба раза это были очень дальние вылазки, для проведения важных экспериментов. Понимаешь?

- То есть – эти Зубастики очень редкие?

- Нет. – покачал головой Анниш. – Просто на изученной Таураттом территории Мёртвого Города их нет. Это жители дальних, глубоких районов.

- О. – в этот момент я понял, на что намекает мой собеседник. – Мы идём не в том направлении?

Дознаватель только хмуро кивнул.

- Да, парень. И уже давно. То, как этот Зубастик выглядел внутри дома… За последние дни я вижу такие тени всё чаще.

Мы помолчали.

- Мы не сможем вернуться. – сказал я почти утвердительно.

Дознаватель внимательно посмотрел на меня.

- Вероятно, нет. Прости меня, Анриель. Не держи зла. Я не хотел, чтобы всё закончилось именно так.

- Я тоже. – вздохнув, я посмотрел на своего спутника. – И какие у нас варианты?

- Ну… - дознаватель помедлил. – Запасы воды и провианта у нас на исходе, так что в скором времени придётся использовать поддерживающие эликсиры. С ними мы сможем прожить ещё около двух недель… В идеале - трёх. Потом… Потом – не знаю.

Я кивнул, удивляясь своему собственному спокойствию.

- Значит, у нас есть три недели на поиски выхода?

- Да. Но…

- Тогда почему бы нам не повернуть обратно прямо сейчас? Мы знаем, что двигались в неправильном направлении – так выберем прямо противоположное!

- Не всё так просто. – коротко усмехнувшись моему энтузиазму, дознаватель достал свою карту и развернул её на полу. – Вот, посмотри. Мы уже прошли через столько районов, а позади нас…

Анниш описывал свои умозаключения около получаса и с его слов выходило, что во время бегства от Чурро мы попали под действие неизвестного пространственного искажения. Аномалии, что помогла нам спастись от древнего монстра, но при этом зашвырнула в глубины территории Мёртвого Города.

- Так что же нам теперь – сложить руки и ничего не делать?!

- Я говорю не об этом. – покачал головой дознаватель. – А о том, что двигаться в прежнем темпе уже нельзя.

- Почему? – удивился я.

- Слишком медленно. Идти в каком-то одном направлении нерационально – нужно разбивать пространство на сектора и быстро осматривать их до тех пор, пока не будет найден наиболее подходящий. И вот его уже изучать во всех подробностях.

- А как мы узнаем, что нашли нужное место?

- По зданиям, конечно. Ещё по рисунку улиц. – дознаватель пожал плечами. – Обратим внимание на виды и количество местных обитателей…

- Ясно.

- Для этого мне и нужно знать, что именно ты умеешь и каким магическим приёмам обучен.

«Что толку мне теперь от этой секретности…» - подумал я, и принялся рассказывать дознавателю большую часть правды о том, чему меня обучали в Обители. Услышанное его, конечно же, весьма удивило.

- Неплохо. – сказал он. – Очень. А боевой магии тебя не учили?

- Нет. – ответил я. – До недавних пор мне этого и не требовалось…

- Ну, что же, – дознаватель покачал головой. – Теперь понятно, почему тебе удалось пройти такое расстояние по Руинам незамеченным. – улыбнувшись чему-то, он снова стал серьёзным и кивнул в сторону выхода. – Ладно, я это учту. Поиски продолжим через полчаса. Ты не против?

- Нет.


Дальше мы двигались значительно быстрее и то и дело петляли, уклоняясь от встречи с различными тварями. Некоторых мы либо видели, либо слышали, присутствие же остальных дознаватель определял по неким специфическим признакам. Время от времени мы останавливались и долгое время выжидали, после чего изучали местность при помощи специальных вязей.

«Обойдём.» - говорил Анниш в тех случаях, когда магия не могла сообщить ничего конкретного.

Вечером (в Тэллосе в это время был вечер) нам пришлось надолго остановиться из-за множества низкорослых чёрных теней, перебегавших через дорогу впереди нас. Мы заметили их издалека и укрылись за останками деревянного забора, ожидая, когда же они исчезнут. Но тени продолжали носиться туда-сюда, то и дело забегая в один из домов, и уходить куда-либо явно не собирались.

- Что это? – спросил я у дознавателя. – Тоже фантомы?

- Понятия не имею. – Анниш устроился справа от меня, старательно вычерчивая место встречи с тенями на своей карте. – Я эту мерзость впервые вижу.

- Обойдём?

- Наверное. Хотя… Нет, лучше повернём и выберем другой сектор. Смотри, какие там дальше дома. Видишь? Мы с тобой на этой улице ещё не были.

На ночь мы устроились в высоком и узком доме, на широких дверях которого сохранился массивный засов. Закрыв за собой дверь, мы почувствовали себя в безопасности и поднялись на третий этаж, где обнаружили удобную и не слишком грязную комнату. Закрыв дверной проход крепкими досками и остатками мебели, мы немного перекусили и улеглись спать, но хорошего отдыха так и не получилось.

Началось всё с того, что нас разбудили громкие шорохи и отчётливый скрежет, а затем с первого этажа донёсся звук тяжёлых шагов.

Топ. Топ-топ. Топ. Топ. Топ-топ.

Я посмотрел на нахохлившегося дознавателя, похожего в тот момент на какую-то большую и хищную птицу.

- Там внизу что - монстр?

- Наверное.

- Что будем делать?

- Ничего. – ответил дознаватель. – Остаёмся здесь и не шумим.

- Спускаться не будем?

- А зачем? – брови моего спутника поднялись вверх. – Мы даже не знаем, что там. Может быть, это создание вполне безобидно. Потопчется и уйдёт.

- Как оно туда вообще попало?

- Ну откуда же мне знать, Анриель? Тихо.

Так мы и сидели – неподвижно и насторожённо, прислушиваясь к происходящему двумя этажами ниже. Постепенно у нас сложилось впечатление, что там хозяйничает какое-то одноногое существо – звуки свидетельствовали о том, что оно перемещается небольшими прыжками. Оно что-то ломало или роняло, тёрлось о стены и постоянно хлопало какой-то дверью. Продолжалась эта деятельность часа три, а затем внезапно сделалось тихо.

Я посмотрел на дознавателя и увидел, как он укладывается спать.

- Анниш! – позвал я его почти беззвучно. – Какой сон?! А если оно поднимется?

- Услышим.

Поразмыслив, я понял, что дознаватель прав. Караулить это прыгучее порождение смысла нет, а вот выспаться нам просто необходимо. Прислушавшись ещё раз и ничего не услышав, я аккуратно устроился у стены и почти моментально уснул.


Седьмой день начался с того, что мы допили последние запасы воды и настроение у меня опустилось до минимального уровня. Я только сейчас осознал, что рискую остаться на этих угрюмых улочках навсегда и в полной мере почувствовал всю неотвратимость такой перспективы. Не знаю, на что я надеялся раньше, но в то, что дорога обратно может и не найтись, я окончательно поверил только сегодня.

«Будь проклят этот поганый инквизитор! – думал я, шагая за идущим впереди меня дознавателем. – Чтоб ему самому сюда провалиться!»

После этого я постарался сосредоточиться на осмотре улиц и через несколько часов поймал себя на том, что с интересом прислушиваюсь к рассказам дознавателя про местных монстров.

- Ленточник бывает похожим на змею. – говорил тот, не прекращая осматривать дома и зарисовывать улицы. – Только, в отличие от неё, он плоский и способен забраться куда угодно…

Анниш был самым настоящим исследователем – заинтересованным и искренним, все силы отдающим работе над интересующим его предметом. Он ненавидел Мёртвый Город и хотел его уничтожить, но эта ненависть граничила с определённой формой привязанности. Он был очарован этим невозможным и существующим по своим собственным законам местом. И я, кажется, понемногу начинал его понимать.

Я ощущал Руины вокруг себя как огромного размера погреб. Погреб, в котором уместились и дома, и улицы, и даже целые городские районы. Всё это производило на меня непередаваемое впечатление. Да, здесь часто становилось не по себе, здесь было темно, а кое-где и откровенно страшно. Здесь то и дело происходили непонятные или даже опасные вещи. Но... в какой-то момент я подумал о том, что этот кошмарный и одновременно удивительный город завораживает. При всей его мрачности и угрюмой неподвижности в нём всё же проскальзывало что-то особенное - такое, из-за чего дознаватель неосознанно стремился вернуться на его улицы и снова, и снова.

"Что же, - мелькнула непрошенная мысль. - На этот раз, возможно, он останется наедине со своими исследованиями навсегда."

Что было бы иронично, учитывая, что...

- Анриель!

- А?

Очнувшись от раздумий, я понял, что дознаватель остановился и смотрит на меня с осуждением.

- Не спи! Скоро остановимся и передохнём.

- Извини, Анниш, я...

- Тихо! Смотри. - с этими словами дознаватель указал мне на тёмный силуэт какой-то высокой постройки. – Видишь?

- Здание? Да. А что это?

- Не знаю. Я не помню домов с подобными очертаниями.

Проступающие в темноте контуры высокого строения действительно выглядели весьма необычно.

- Так что - повернём назад? – спросил я. – Или посмотрим поближе?

- Думаю, что…

В этот момент тёмный силуэт пришёл в движение и развернулся, меняя очертания на нечто более узнаваемое.

- Прячемся! Быстро!

Над домами поднималась широкая человекоподобная тень, сейчас смотрящая в нашем направлении. Мы отлично различили округлую голову, светлые участки глаз, длинную шею и плечи, с уходящими куда-то вниз линиями верхних конечностей.

Рухнув на землю, мы укрылись за густыми зарослями засохших кустов, окаймлявших крыльцо ближайшего дома. Ладони неприятно кололо сухими травинками.

- Что это, Анниш?!

- Тише! Ещё не знаю.

«Не знаю, не знаю! – мысленно передразнил я дознавателя. – Кто здесь исследованиями занимался – ты или я? Что ни спроси – всё он видит впервые…»

Разумеется, я осознавал, что подобные упрёки несправедливы, но в такие моменты мне хотелось услышать хоть что-то конкретное.

- Думаю, что это какой-то фантом. – едва слышно выдохнул Анниш. – Мне как-то встречались упоминания о чём-то похожем… Придётся посидеть здесь.

- Будем ждать?

- Да.

- Думаешь, оно могло нас заметить?

- Маловероятно. – дознаватель задумчиво покачал головой и достал небольшое зеркальце, аккуратно поднимая его над собой. – Давай-ка посмотрим, где он там... Гм. Такие фантомы, как правило, не опасны… Но подстраховаться стоит. Подождём, пока он не исчезнет.

- А он точно исчезнет?

Дознаватель насмешливо посмотрел на меня.

- Увидим.


Ждать пришлось достаточно долго. Лишь через несколько часов лежания на траве огромная тень пропала, а небо над домами приобрело свой обычный неопределённо-мутный оттенок.

- Исчез. – сказал Анниш.

Я осторожно выглянул из-за зарослей и осмотрелся.

- Фантома нет, но вон в том доме сидит какая-то тварь.

- Это лаанфамре, Анриель, я тоже его видел. Всё в порядке.

Наскоро перекусив, мы двинулись дальше, а через некоторое время свернули и выбрали новое направление.

- Так. Эта улица мне как-будто знакома…

- Отлично! Идём?

- Да.

К сожалению, пройти по ней до конца у нас не получилось.

- Оп-па. Вот это да…

Из полумрака впереди нас показался небольшой перекрёсток, дома на котором были ободраны и иссечены так, словно там несколько лет подряд не утихала песчаная буря.

- Следы. – сказал я, указывая на дорогу, но дознаватель уже всё заметил и сам. Сделав мне знак вести себя тише, он осторожно двинулся вдоль стены слева, то и дело останавливаясь и изучая поверхность улицы.

- Придётся вернуться.

- Да уж, здесь мы точно не проходили.

- Не в этом дело. Мне кажется, тут…

С другой стороны перекрёстка послышалось нечто вроде прерывистого писка. Я посмотрел на развалины зданий.

- Ты слышал?

- Бежим!

- Что?!

Не говоря ни слова, дознаватель схватил меня за руку и потащил за собой, так что мне пришлось поддерживать его скорость.

- Анниш, да что происхо…

- Смотри сам! – прошипел мой спутник, а я обернулся и увидел, как из полуразрушенных домов выпрыгивают многочисленные тёмные тени. Каждая из теней была не больше мелкой собаки, но их было настолько много, что они заполняли улицу шевелящимся покрывалом.

- Карманы слева, красное зелье!

Не замедляя бега, Анниш извлёк из одного из карманов запаянную колбу с красноватой жидкостью и сразу бросил её куда-то назад. Послышался звон разбивающегося стекла и тут же последовала яркая вспышка, сопровождающаяся всполохами желтоватого пламени. Участок мостовой загорелся и задымил. Первые из преследующих нас теней начали огибать расползающийся алхимический костёр сбоку, и я бросил своё зелье в их сторону. Полыхнуло вторично.

- Хороший бросок, парень! Быстрее! Сюда!

Нырнув в тесный проулок, мы пробежали через него и выскочили на соседнюю улочку, где из-под наших ног шарахнулись светящиеся крысоподобные существа.

- Это ещё что за др…

- Не стоим, не стоим!!

Мы побежали дальше, и я понял, что дознаватель ведёт нас таким маршрутом, чтобы, скрывшись от теней, мы вернулись на уже осмотренную территорию.

Кто знает – возможно, у нас и были шансы на подобную перспективу. Но преследователи настигли нас раньше.


При близком контакте тени оказались невероятно лохматыми и зубастыми тварями. Они появились буквально со всех сторон, моментально окружив нас и отрезав пути к возможному отступлению.

- Щиты-ы! – закричал дознаватель и мы окружили себя сияющей полусферой.

- Вот же погань! – воскликнул я, глядя, как мелкие монстры беснуются за пределами магического барьера. Они бросались на него, царапали и не прекращая шипели, но преодолеть пока ещё могли. - Что будем делать?

- Атакующим импульсом владеешь?

- Отталкивающей вязью, что ли? Чтобы отбрасывать противника?

- Да! Бей на счёт т...

- Анниш, она не настолько мощная! По всем не ударит!

Я действительно не знал ни одного заклинания, которое могло бы отбросить от нас всю эту мелюзгу за один раз. А тварей между тем становилось всё больше и больше.

- Пригнись!

Я не успел заметить, как именно он это сделал. Но что-то сверкнуло и во все стороны от нас ударила тугая волна воздуха - мощная и резкая, как ураган. Меня сорвало с места и отшвырнуло в сторону от дознавателя, а окруживших нас монстров разметало и разбросало по всей улочке. Воздух наполнился клочьями меха, щёлканьем, шипением и прерывистым свистом.

- Парень! Не спи!

Чья-то рука ухватила меня за одежду и вздёрнула на ноги.

- Бежим!

Но далеко мы не убежали - мелкие твари прыгали на нас с крыш и бросались под ноги, а на улице впереди их было гораздо больше.

- А-аа, Дкаддова виселица!

- Бей их! Щиты!

Мы отбивались от бросающихся на нас погани как только могли. Отбрасывали их магическими щитами и хлестали силовыми линиями, расшвыривали отталкивающими вязями и пинали ногами, кололи и резали обычным оружием. Однако их становилось всё больше и больше. Они впивались зубами в нашу одежду, повисали на руках и карабкались по спинам своих же соплеменников, стремясь добраться до нас как можно скорее.

- Сги-иинь!

Одна из лямок вещмешка дознавателя лопнула и он свалился под ноги своего хозяина, после чего в него вцепилось сразу несколько зубастых монстров.

- Ах вы...!

Сверкнула магическая вспышка и я даже удивиться не успел, как меня подбросило и впечатало в рассохшуюся дверь какого-то дома. Дверь такого обращения не выдержала и я пробил её насквозь, после чего покатился по пыльному полу тёмного помещения.

"С-скотина! - мелькнула у меня мысль, обращённая к дознавателю. - Нельзя было сначала думать, а уже затем - делать?!"

- Анриель! - в дверном проёме возникла фигура моего спутника. - Парень, извини! Ты как? - бросив на пол останки своего рюкзака, он опустился рядом со мной на колени. - Жив?

Снаружи послышалось шипение мелких монстров.

- Вот же погань тупая! - выругался я.

- Это пожиратели. - бросил дознаватель, вытягивая руки в направлении двери и небольшого окна. Оба проёма сразу же подёрнулись мерцающей дымкой магического барьера. - Они бросаются на всё, что видят, и боятся только других пожирателей, но более крупных. Просто так от них не отбиться.

- Я понял. И что будем делать? У тебя есть ещё какие-нибудь горючие зелья?

- Зелий нет. - ответил нахмурившийся дознаватель. - Сейчас... дай мне пару минут, я что-нибудь придумаю...

Поднявшись с пола, я осознал, что выглядим мы откровенно паршиво. Плащи изодраны и измазаны грязью, а кожаные доспехи исцарапаны и местами надорваны. На руках у меня болели многочисленные укусы.

"Поганые грызуны!" - подумал я, с ненавистью рассматривая настоящий вал из зубастых монстров, собравшихся по ту сторону магического щита. Разевая широкие пасти, они пытались прогрызть себе дорогу к добыче - к нам.

"А ведь они, похоже, слепые. - отстранённо удивился я. - Рты есть, а глаза отсутствуют. Но как же они тогда ориентируются? На слух и запах?"

- Нужно было раньше укрыться в одном из домов. - сказал дознаватель. - Моя вина. Я не подумал об этом сразу...

Я коротко осмотрелся.

- Как вышло - так вышло. Главное - что здесь нет лестницы на второй этаж, иначе они могли бы...

- Тихо!

- Что?

- Ты слышишь? Вот только что...

От стены и входа доносился странный скребущий шум - такой, как если бы стая изголодавшихся мышей набросилась на запасы хлебных зёрен.

- Они грызут стены!! - понял я. - Анниш! Они ведь не смо...

- Нет! - махнул рукой дознаватель. - Я не об этом! Тихо!

Я замолчал.

"О чём это он? Что он ещё мог такое услышать?"

И тут откуда-то издалека послышался приглушённый прерывистый вой. Очень неприятный - сиплый и какой-то невероятно тоскливый. Скребущие звуки за стеной стихли и мелкие твари насторожённо замерли. Некоторые особи судорожно подёргивали разинутой пастью, поворачивая её то в одном направлении, то в другом.

- Анниш. - позвал я дознавателя. - Что там т...

- Кажется, там ещё один пожиратель. - Анниш обернулся и посмотрел на меня сосредоточенным взглядом. Вид у него был очень решительный. - И если эта тварь нас с тобой обнаружит - сожрёт.

- А...

- Тихо. Как только эти зубастые поганцы сбегут, я уберу барьер, а то он нас выдаст. И сразу после этого - прячемся и сидим так тихо, как только сможем. Скройся настолько хорошо, насколько получится, Анриель - ты говорил, что ты такое умеешь. Магию для маскировки не применяй. Ты меня понял?

- Да. Я...

Вся масса тварей снаружи здания пришла в движение и бросилась врассыпную по всей улице. Пространство стремительно опустело.

"От кого же они так бегут?" - успел подумать я, а затем мы снова услышали прерывистый вой, прозвучавший на этот раз уже значительно ближе. Звук раздавался откуда-то с соседних улиц и было в нём столько тоски и беспросветного голода, что я покрылся холодным потом. Барьер у входа коротко мигнул и с тихим звуком исчез. Комнатка погрузилась в почти беспросветную темноту.

- Ни звука. - едва слышно произнес невидимый дознаватель. - Что бы там ни произошло!

Я замер и с нарастающим волнением уставился на плохо различимый дверной проём. Что же там за чудовище такое, что напугало даже этих безмозглых пожирателей?

С улицы послышались тихие, но быстро приближающиеся шорохи.

Глава 7. Призрачная надежда

"Только бы не нашёл!" - нервно подумал я, а в следующее мгновение за дверью промелькнула какая-то тень. Я успел заметить, как светлый участок заслоняет что-то большое, а в следующее мгновение оно уже куда-то исчезло. Через несколько секунд тишину прорезал всё тот же прерывистый вой, раздавшийся дальше по нашей улице.

"Ушёл?! - с надеждой поинтересовался я сам у себя и прислушался. Было тихо. Посмотрев в сторону дознавателя, я различил контуры его тела и увидел, что он медленно встаёт и направляется к выходу.

«Вот же неугомонный. – подумал я и покачал головой. – Сначала говорит об опасности, а затем лезет наружу из укрытия…»

Откуда-то издалека послышались глухой рёв и многоголосый писк.

- Он добрался до их колонии. – прошептал стоящий у двери дознаватель. Обернувшись, он помахал мне рукой и сказал уже громче:

- Идём. Чем быстрее мы отсюда уберёмся, тем лучше.

Выбравшись из дома, мы побежали по улице и очень скоро оказались в том месте, где совсем недавно укрывались от внимания фантома-гиганта. Миновав его, мы вернулись на осмотренную территорию и забрали в сторону, оказавшись в соседнем секторе.

- Думаю, пора отдохнуть. – сказал дознаватель и замедлился, переходя с лёгкого бега на обычный широкий шаг. – Да и не люблю я здесь бегать…

- А мы сейчас где? – спросил я, осматривая здания вокруг нас. – Мы ведь тут уже проходили…

- Когда бы мы успели, Анриель? Мы же с противоположной стороны пришли.

- Да? – я оглянулся. – Ну, ладно. Может быть. А те пожиратели нас уже не догонят?

- Надеюсь, нет. – Анниш остановился и принялся рассматривать небольшой домик справа от нас. – Так, давай-ка передохнём. Зайдём сюда – тут, кажется, пусто.

Зайдя в дом, мы уселись на штабель старых досок в одной из комнат. Сняв вещмешок, я положил его рядом с собой и осмотрел пострадавшую от зубов пожирателей одежду.

- Дело дрянь… Придётся чинить.

- Починим. – дознаватель был настроен более благодушно. – Самое главное, что тот большой пожиратель нас не заметил.

- А как он выглядел, кстати? – спросил я. – А то я не рассмотрел.

Дознаватель махнул рукой.

- Не беспокойся, я тоже. Он двигался слишком быстро.

- Ваши разведчики таких не видели?

- Вблизи – нет. С информацией о дальних районах вообще всё довольно сложно и… - разложив перед собой свой порванный вещмешок, дознаватель внимательно его осмотрел и внезапно выругался.

- Что такое?

- Они сожрали мою карту и часть записей! Запасной светильник повреждён… А, проклятье! Кусок вяленого мяса тоже вытащили…

Итог у встречи с мелкими тварями оказался пренеприятным – наши и без того скудные запасы еды уменьшились и теперь их едва хватало на один-единственный лёгкий ужин.

- Ну, вот и всё. – сказал Анниш. – С завтрашнего дня мы переходим на эликсиры.

Я рассеянно кивнул, прожёвывая жёсткое мясо и раздумывая о нерадостном будущем. Чудодейственные зелья дознавателя позволят нам продержаться на ногах ещё пару недель – и это немало - но успеем ли мы за это время отыскать дорогу обратно? Ведь мы здесь и так уже… сколько? Тоже недели две… Гм.

- Идём, Анриель. – позвал меня дознаватель. – Давай пройдёмся ещё немного…

Выглянув на улицу, мы пошли дальше и уже через пару часов дознаватель заметил кое-что интересное.

- Анриель. – позвал он меня, и указал на тёмное небо впереди нас. – Посмотри. Ты что-нибудь видишь?

Я присмотрелся.

- Либо там ещё один фантом, либо какое-то здание. Вон, кажется, колонны… Анниш, а это не Храм?!

- Похож... - кивнул прищурившийся дознаватель. - Только повёрнут он как-то странно, словно мы смотрим на него сзади...

При мысли о том, что мы наконец-то нашли дорогу обратно, я едва совладал с желанием радостно закричать.

- А какая нам разница, откуда мы на него смотрим? Мы тут такой крюк делали, что вполне могли уйти в сторону...

- Просто я не помню, чтобы там были такие дома. - сказал дознаватель и сделал короткий жест, указывая вокруг нас. – Позади Храма... Всё должно выглядеть совершенно иначе.

- Так... - посмотрев на едва проступающие в темноте контуры Храма, я поднял руки перед собой и сформировал между ними особую вязь с названием "Дальнозор". В воздухе появилась дрожащее по краям марево, в центре которого замелькали линии крыш и тёмные окна.

- Магическая линза? - пробормотал заинтересовавшийся дознаватель. - Удобно...

К сожалению, нам так и не удалось рассмотреть ничего конкретного - Храм, если это был действительно он, практически не просматривался.

- Слишком темно. - сказал я и опустил руки. - Отсюда мы ничего не увидим, надо подобраться поближе.

- Тогда вперёд.

Мы с энтузиазмом двинулись дальше, обсуждая возможность скорого возвращения. Радость от обнаружения Храма портил лишь факт пробуждения Чурро, который наверняка бродил по его окрестностям.

"Проклятая темнота! - ругался я, до боли в глазах присматриваясь к тёмному небу. - Было бы хоть немного светлее..."

Мы уже дважды сворачивали на более удобные для нас улицы и несколько раз обходили места обитания каких-то непонятных существ, но высокий силуэт Храма совсем не приблизился. Мы видели его вдалеке над крышами всё так же смутно, как и до этого.

"Какого лешего? - спрашивал я сам у себя. - Не иллюзию же мы видим?!"

Я поделился своими опасениями с дознавателем, чем вызвал у того скептическую усмешку.

- Нет, Анриель, - сказал он. - Мы наблюдаем его уже слишком долго. Так что это не простой мираж, а настоящее здание. Хотя то, что оно не становится ближе, довольно странно. Возможно, мы снова угодили в какое-то искажение...

Вскоре улочка, по которой мы шли, повернула в сторону и исчезла в тёмном туманном облаке, заполнявшим собой всё видимое пространство.

- Вот это да... - удивлённо покачал головой дознаватель. - Такого здесь точно никогда не было...

Я внимательно осмотрел обрывающуюся далеко впереди нас улицу.

- Это там туман такой? Или что?

- Ещё не знаю. - ответил дознаватель и посмотрел на меня. - Оставайся здесь. Я хочу подойти поближе.

- Думаешь, это разумно? - самоубийственное желание дознавателя меня поразило. - А если этот туман смертелен? Или в нём что-нибудь прячется?

Дознаватель нахмурился.

- Я не собираюсь забираться туда целиком, парень, а остановлюсь на дистанции действия моих амулетов. Попробую понять, что это такое. Оставайся здесь.

С этими словами Анниш пошёл вперёд, а я лишь раздражённо вздохнул, провожая глазами его спину. Ну вот и как мне доказать этому фанатику от науки, что он не прав? Неужели какой-то туман для нас важнее дороги к Храму и возвращения в нормальный город?! Чушь...

Дознаватель тем временем остановился и, немного помедлив, жестами позвал меня к себе.

"Что там ещё такое..." - подумал я, шагая к своему спутнику. Мне не хотелось задерживаться в этом месте, даже ради изучения чего-то невиданного.

Но всё оказалось гораздо проще. Улица вовсе не уходила в какой-то туман - такое впечатление сложилось у нас из-за темноты. Подойдя достаточно близко, я увидел обрыв и почти отвесные стены, уходящие куда-то в бездонную пропасть. Дома по бокам улицы, оказавшиеся на линии разлома, выглядели разорванными пополам – их уцелевшие половины нависали над провалом – покосившиеся, испещрённые трещинами, с торчащими обломками деревянных балок.

- Что тут произошло?

- Не знаю… - тихо прошептал дознаватель и показал рукой в темноту с противоположной стороны обрыва. – Но другой край у этого образования есть.

Я посмотрел на смутно просматривающиеся контуры зданий.

- Жуть какая-то. Анниш, ты правда собираешься всё это исследовать?

- Нет. – дознаватель коротко усмехнулся. – Уже нет. Двум людям здесь не место. Из такой дыры может выбраться всё, что угодно.

«Надо же! – подумал я. – Теперь он решил проявить осторожность!»

- Идём назад?

- Да.

Мы вернулись по своим собственным следам и нашли проход на соседнюю улицу, которая привела нас на небольшую площадь с остатками клумб. Решив отдохнуть, мы зашли в один из хорошо сохранившихся домов и выбрали наиболее чистую комнату.

- Терпеть не могу такие сюрпризы. – сказал я своему спутнику и, видя его недоумение, пояснил: – Я про тот провал, если что.

- А почему сюрприз?

- Ну… - прислонившись к стене, я закрыл глаза и постарался немного расслабиться. – Я долгое время думал, что Мёртвый Город – это просто аномальная территория, образовавшаяся под воздействием того портала. Монстры, получившиеся из изменённых животных, и даже призраки – это ещё понятно. Но оживающие статуи, фантомы размером с дом и такой величины провалы… Это уже ненормально. Страшный сон какой-то, честное слово.

Дознаватель криво улыбнулся.

- Понятие нормы, Анриель, в этом месте весьма относительно. Хотя меня эта дыра в земле тоже весьма удивила. Раньше нам ничего подобного не встречалось.

- Ну, может, вы просто…

Откуда-то издалека послышался тонкий прерывистый вой, и я запнулся. По спине пробежала волна морозца.

- Анниш! Ты…

- Да, я слышал. – вскочив на ноги, дознаватель прыгнул к окну и с опаской посмотрел наружу. – Пожиратель.

Не желая задерживаться в таком месте, мы выбрались наружу и почти побежали в направлении Храма, по-прежнему едва различимого над линией крыш. Дома вокруг нас становились всё больше, словно мы оказались в наиболее богатой части города. Высокие окна окружала осыпающаяся лепнина, а прямо посреди мостовой встречались ограниченные массивными камнями участки земли, с торчащими из них толстыми высохшими деревьями. Поверхность улицы покрывали сморщившиеся бесцветные листья и мелкий мусор; у стен домов валялись разломанные бочки и какие-то ящики.

Обводя взглядом окружение, я внимательно следил за поведением спешащего впереди меня дознавателя и гадал, преследует ли нас тот воющий пожиратель, или это обычное совпадение. Если совпадение – то всё в порядке, а вот если эта тварь каким-то образом нас учуяла и решила пойти по следу… Что ж, в таком случае нам придётся…

- Стоп, стоп, стоп! Нет! Назад!

Скорость нашего передвижения всё-таки сыграла с нами неприятную шутку. Недаром дознаватель говорил мне о том, что в Руинах нельзя перемещаться ни бегом, ни даже быстрым шагом – в таком случае велик шанс попасть в аномалию или угодить в засаду вечно голодных монстров. Разумеется, мы заблудились и находились в ситуации настолько опасной, что риск остаться на этих забытых улицах навсегда оправдывал почти любые неосторожные действия, но… Нам и так везло необыкновенно долго.

- Анниш, что…

- Щиты!!!

Дознаватель закричал настолько резко, что я повиновался не задумываясь, и окружил себя тускло мерцающей полусферой. Похожий барьер появился и над дознавателем, а затем произошло нечто совершенно необъяснимое. Кусок ствола одного из высохших деревьев впереди нас буквально взорвался, словно я ударил по нему взрывающейся вязью, и высокое дерево со скрипом и треском завалилось на мостовую. Верхняя часть его кроны рухнула неподалёку от нас. Сразу же сделалось тихо. Мы стояли не двигались, а в воздухе крутились клубы мелкой пыли.

«Что происходит?» - подумал я, а потом заметил, что одна из веток упавшего дерева подёргивается – сначала в одну сторону, а затем в другую. Раз. Раз-раз. Раз-раз…

Откуда-то слева послышался шорох, и я увидел, как по мостовой прыгает небольшой камушек. Не докатившись до меня, он растерял свою скорость и остановился у кучки мусора. Я почувствовал невероятное внутренне напряжение и оглянулся, но там никого не было.

Количество странных движений и звуков вокруг нас постепенно увеличивалось. Я то и дело различал пощёлкивания и потрескивания, а затем ствол поваленного дерева взорвался снова. Первый небольшой взрыв перебил его почти у самого основания – собственно, поэтому-то дерево и упало – второй же произошёл значительно выше, разделив пострадавшее деревце на две неравные половины.

Я посмотрел на дознавателя, который не переставая крутил головой и плёл какое-то замысловатое заклинание, а затем сосредоточился и использовал Взгляд. Мир вокруг меня моментально выцвел, превратившись в фантасмагорическую картину из густых теней и яркого света. Причем разбросанные вокруг световые пятна перемещались во всех направлениях и сильно напоминали маленьких подвижных зверьков. Один из таких «зверьков» пробежал мимо меня, и я проследил за ним взглядом, увидев, как он запрыгивает на покосившееся ограждение и скрывается внутри небольшого каменного навершия.

Через мгновение прогрохотал взрыв и каменный шарик разлетелся облаком пыли и мелких осколков. Часть из них забарабанила по нашим барьерам.

- Анниш, тут какие-то небольшие твари! Это они повалили дерево и взорвали ограду!

- Знаю. – прошипел дознаватель и вскинул над головой сцепленные ладони, над которыми билась яркая и довольно сложная вязь. Заклинание показалось мне знакомым, но спросить о том, что это такое, я не успел. Вязь дознавателя внезапно вспыхнула, как маленькое светило, а по ушам ударил тонкий и невероятно противный звук. Улочка вокруг сразу же наполнилась множественными движениями: разлетались кучки мусора, сухо щёлкали ломающиеся древесные ветки... Мелкие невидимые монстрики разбегались.

- Скорее, Анриель! – воскликнул Анниш. – Бегом вон в тот проулок, пока есть время! Я не…

Камни мостовой под ногами внезапно вздрогнули, а затем мы увидели, как из-под одного из домов выбирается нечто неопределённое и полупрозрачное. Если бы меня спросили, на что эта погань была похожа, то я бы ответил, что на крота. Однако мне никогда не встречались прозрачные кроты такого размера.

- Бежим!!

Непонятное чудовище заурчало, а по мостовой прошла дрожь. Мы бросились к проулку между домами и перескочили через завал каких-то трухлявых досок. Проход оказался довольно длинным и вывел нас на узкую улочку, поворачивающую и уводящую куда-то в сторону.

- Давай дальше!

Через несколько шагов я оглянулся и увидел, как по стене одного из домов пробегает широкая трещина. В следующее мгновение часть здания утратила свои очертания и несколько неторопливо обрушилась, а из клубов пыли выкатилось то самое полупрозрачное существо. Неуклюже подпрыгнув, оно грузно шлёпнулось на мостовую и словно нырнуло в неё, отчего поверхность улицы просела и провалилась куда-то вниз.

- Не стоим, не стоим!

Мы побежали по улице, а образовавшаяся в мостовой широкая трещина стремительно поползла по нашим следам. Земля и камни крошились в ней и обваливались куда-то вниз, в непроглядную темноту.

- Направо, в дом! Там есть проход!

Повернув, я запрыгнул на высокое крыльцо следом за дознавателем, а потом мы не останавливаясь промчались через несколько тёмных комнат. В задней стене здания зиял пролом, позади которого виднелась очередная площадь. Перескочив через остатки стены, мы быстро осмотрелись и перешли на быстрый шаг, двинувшись вдоль домов с левой стороны площади. Позади ничего не рушилось и не разваливалось. Может, монстр от нас отстал?

- Вроде бы…

Стена дома, мимо которого мы проходили, взорвалась. Меня отбросило в сторону и с такой силой ударило чем-то по голове, что я мгновенно потерял любую ориентацию. Я почувствовал, как куда-то падаю и в лицо мне ткнулась неприятно грязная каменная поверхность. Тело почти не слушалось, а любые ощущения приходили откуда-то издалека, словно всё происходило не со мной, а с кем-то другим.

«Что происходит? – рассеянно удивился я. Мысли текли медленно и запутывались одна в другой. – Почему у меня перед глазами камни?»

Тут меня резко дёрнуло куда-то в сторону, а в одной из конечностей появилась тупая боль.

«Дознаватель. – подумал я. – Пытается помочь и дёргает за руку… Зачем?»

В следующее мгновение тупая боль превратилась в весьма острую, а пальцы на моей руке захрустели.

- А-аааааааа…!

Мгновенно очнувшись, я осознал, что моя левая кисть находится в почти прозрачной пасти кротоподобной твари, а само чудовище тащит меня волоком по мостовой. Дознаватель обнаружился здесь же – скрываясь за мутной пеленой магического барьера, он стегал по отступающему противнику силовой нитью и колотил ярко вспыхивающими вязями. Увы, никакого явного результата его действия не давали – непонятное существо с упорством игнорировало его атаки и выпады.

Боль в стиснутых словно металлическими тисками пальцах стала настолько сильной, что я действовал не раздумывая, а именно – вытащил из ближайшего кармашка что-то продолговатое и вонзил этот предмет в тушу чудовища. Рука почувствовала упругое сопротивление, а предмет, который я сжимал в пальцах, тихо щёлкнул. По глазам мне ударила яркая вспышка, а по ушам – отвратительный визг, едва не оглушивший из-за своей громкости. Тиски, сжимавшие левую руку, мгновенно исчезли. Приподнявшись и приготовившись нанести новый удар, я увидел, как вдаль по улице уносится нечто округлое и сияющее всеми цветами радуги. Окрестности оглашались удаляющимся визгом.

«Дкаддова виселица…»

- Анриель! – я почувствовал, как руки дознавателя подхватывают меня и поднимают вверх. – Вставай! Знаю, тебе досталось, но нам пора.

- Ку…да? – до меня внезапно дошло, что голова сильно болит, а улица под ногами слегка покачивается. – Ч…то пр…

- Потом, потом. – прошипел дознаватель, буквально утаскивая меня в дверной проём ближайшего дома. Не знаю, откуда у него взялись на это силы, но проделано всё было довольно быстро. – Тихо! Там есть что-то ещё.

Я уже успел немного пройти в себя и заинтересовался:

- Где?

- На крышах.

Прислонившись к стене, я выдохнул и сосредоточился, погрузившись в лёгкий медитативный транс. Голова пульсировала ноющей болью, а левая кисть буквально горела. Постаравшись успокоиться, я пропустил через себя несколько восстанавливающих вязей. Боль сразу же сделалась слабее, и я почувствовал, как повреждённые пальцы начинают чесаться. Что ж - это хорошо. Значит, лечение уже началось. Улыбнувшись, я попробовал пошевелить кистью, но сразу же остановился и едва сдержал крик - любое движение пальцев приводило к вспышке острой боли и судорогам в мышцах.

Проклятие! А-аарррр… Стиснув зубы, я пропустил через себя восстанавливающий и обезболивающий узор-контур. Стало немного полегче.

Открыв глаза, я посмотрел на повреждённую конечность. Пальцы выглядели так, словно по ним попали кузнечным молотом. Больно... Вытерев со лба пот здоровой рукой, я с удивлением понял, что поверхность наруча испачкалась в чём-то тёмно-красном. Кровь!

"Угораздило же меня... - озадаченно подумал я и посмотрел на дознавателя, притаившегося сбоку от узкого окна. - И на что он там так уставился?"

Анниш же рассматривал что-то, находящееся над нашими головами. Некоторое время я наблюдал за ним краем глаза и занимался собственным лечением, а затем осторожно поднялся и перебрался поближе к окну.

- Что там?

Дознаватель внимательно посмотрел на меня.

- Тебе лучше?

- Жить буду. – я криво усмехнулся. Голова всё ещё болела, а вот в руке неприятные ощущения почти исчезли. Не думаю, что смогу пользоваться пальцами в ближайшем будущем, но, по крайней мере, за их сохранность можно не волноваться.

- Хорошо. Тогда смотри.

В мутновато-тёмном небе над нами висел здоровенный и неплохо сохранившийся особняк. Дом имел несколько этажей и находился в слегка наклонном положении, так что мы могли видеть одну из его боковых стен и ещё небольшую часть крыши. Здание неторопливо смещалось куда-то в сторону, а из его дверей и окон тянулись извивающиеся ленты из чёрной ткани. Мне стало не по себе. До этой минуты нам с дознавателем ещё не приходилось видеть ничего настолько дикого и необъяснимого.

- Там летающий дом. – тихо сказал я, глядя на дознавателя. – Это нормально?

- Рад, что у тебя ещё сохранилась способность шутить. – коротко улыбнулся Анниш. – Но – нет, это не нормально. И скажу сразу - ни мне, ни разведчикам Тауратта такое явление ещё не встречалось.

Я бросил ещё один взгляд на медленно удаляющееся здание.

- Дкаддова виселица…

- Посмотри на крыши.

На крышах мелькали вытянутые силуэты каких-то непонятных существ. Шарообразные тела, непропорционально длинные руки… Из-за темноты видно было паршиво, но у меня сложилось впечатление, что они двигаются синхронно с летающим зданием, стараясь держаться прямо под ним. Глядя на них, я подумал о том, что оказался в по-настоящему другом мире только сейчас, а вовсе не тогда, когда впервые попал в Тэллос.

- Уходят, что ли…

- Да. – подтвердил дознаватель. – Пять минут назад их было значительно больше.

Я понял, что произнёс свою последнюю мысль вслух и это вызвало у меня улыбку. Да уж, не настолько я крепок, как мне когда-то казалось. Пара недель блужданий по тёмным улицам сделали меня и рассеянным, и неуклюжим. Раньше я за собой такого не замечал.

- Анриель. – дознаватель обратил своё внимание на меня. – Давай-ка приведём тебя в порядок. Как голова?

Голова болела. Как рассказал мой спутник, меня ударило большим обломком стены и звук при этом был такой, что он уже собирался со мной прощаться.

- Крепкая же у тебя голова! – тихо рассмеялся Анниш. – Везёт!

Очистив моё лицо и лоб от запёкшейся крови, дознаватель наложил повязку на место удара, обработав рассечённую кожу какой-то мазью. Я рассказал ему о действии заживляющих чар, но он всё равно настоял на том, чтобы её использовать.

- Этот состав затянет рану за пару дней. – сказал он. – Не думаю, что твои заклинания на такое способны.

На самом деле, восстанавливающие вязи аррфов были способны и не на такое, но переубеждать дознавателя я не стал. Спорить или долго разговаривать не хотелось.

- Дальше пойдём?

- Если ты сможешь идти – да. – кивнул Анниш. – Это не лучшее место для того, чтобы останавливаться на ночь – уж слишком открытое. Да и провал этот тоже недалеко...

- Идём.

Выбравшись наружу, мы внимательно осмотрелись и пошли дальше. Полупрозрачного монстра видно не было, а по крышам никто не ползал и не пробегал. Через некоторое время мы стали присматривать подходящий дом, и остановили свой выбор на высоком каменном здании, где устроились на отдых в одной из комнат третьего этажа.

- Анниш, - сказал я, улёгшись у стены и приняв небольшую порцию лечебного зелья. – А что случилось с тем кротом?

- Кротом? Каким ещё кротом?

- Ну - той прозрачной дрянью, которая взорвала стену.

- А. – дознаватель фыркнул и кивнул. – После того, как ты догадался ткнуть в бок этой твари кристальным факелом, она засветилась и удрала. Не знаю, почему он так на неё подействовал, но визжала она громко.

- Ещё бы… - пробормотал я, вспоминая, как едва не лишился слуха. Так вот чем я, оказывается, в неё ткнул – факелом! Кристальным, правда… Гм… Забавное название… Интересно, а каким образом он…

Раздумывая о принципах работы необычного изделия, я быстро и незаметно провалился в глубокий сон.

Выспаться у меня, правда, не получилось.

Глава 8. Погоня

- Анриель… Анриель!

Я почувствовал, как меня кто-то тормошит и осторожно толкает.

- Парень, проснись!

- Анниш? Я с…мммм. –мой рот зажала широкая ладонь и я окончательно проснулся, после чего с удивлением уставился на лицо дознавателя.

- Тихо. – едва слышно прошептал тот. – Вставай. У нас гости.

«Что происходит? - подумал я и тут же услышал длинный прерывистый вой, раздавшийся где-то неподалёку. – Опять этот пожиратель? Да сколько ж можно?!»

Не разговаривая друг с другом, мы собрали вещи и застыли по разные стороны от окна, внимательно прислушиваясь к тому, что происходит на улице. Было тихо. Лишь время от времени откуда-то доносились равномерные поскрипывания и невнятные шорохи. Я посмотрел на Анниша, который с сосредоточенным видом сжимал рукояти своих мечей, и перевёл взгляд на окно.

«Интересно, каковы шансы, что пожиратель охотится не на нас?»

Вероятность такого совпадения, впрочем, представлялась мне достаточно низкой, ведь мы слышали его вой поблизости уже второй раз. А это говорило о многом.

Стараясь не шуметь, я достал арбалет и зарядил его, после чего взял на прицел окно и устроился поудобнее. Ну, что же – пускай приходит…


Время тянулось невероятно медленно. Мы просто сидели на своих местах и слушали тишину, наполненную разнообразными мелкими звуками и далёкими отголосками. Иногда мне казалось, что в комнатах нашего этажа кто-то вздыхает, а один раз мы явственно услышали, как мимо дома пробежало какое-то существо. Посмотреть на него было бы интересно, но двигаться и выглядывать в окно мы всё-таки не решились. Общаясь с дознавателем посредством знаков, я всё чаще задавался вопросом о том, где именно находится пожиратель. Не думаю, что он будет подстерегать нас на выходе из дома, хотя это…

В окне промелькнул небольшой предмет, падающий откуда-то сверху. Через мгновение мы услышали, как он вдребезги разбился о поверхность улицы. Я удивлённо вздрогнул, а дознаватель что-то коротко прошипел и вытащил оба меча из ножен.

«Черепица! – понял я. – Это был кусок черепицы!»

Означало это ровно одно – пожиратель всё это время находился прямо над нами и выжидал, когда же мы выберемся наружу. А теперь его преимущество испарилось…

Не успел я об этом подумать, как на верхних этажах послышался грохот, быстро сместившийся ближе к нам, а перегораживающая вход в комнату импровизированная баррикада разлетелась фонтаном обломков. Я успел только развернуться на звук и заметить что-то большое и чёрное, после чего дознаватель оттолкнул меня к стене, а пожиратель бросился на него с оглушительным рыком. Время для меня как будто замедлилось, и я с изумлением увидел массивную тушу монстра, проплывающую мимо меня в воздухе.

В следующее мгновение время вернулось в норму. Я ударился о стену и рухнул на пол, а пожиратель врезался в дознавателя и отшвырнул того в угол комнаты.

- Анн!

Не знаю, когда я успел создать перед собой магический щит. Наверное, я сделал это исключительно инстинктивно. Но когда монстр метнулся ко мне и попробовал разорвать меня своими когтями, то удар его пришёлся на полотно мерцающего барьера.

- Рр-рра-аааа!

Утробный рёв пожирателя производил устрашающее и одновременно гипнотическое впечатление. Я лежал у стены и держал руки с арбалетом прямо перед собой, вливая всё больше энергии в силовой щит, а кошмарный монстр полосовал его с такой силой, что у меня начинало темнеть в глазах. Я видел пожирателя как чёрную тень, на которой выделялись два светящихся круглых глаза, и наверняка заорал бы от ужаса, не будь всё происходящее настолько быстрым.

Внезапно давление на мой щит куда-то пропало, а монстр исчез из поля зрения. Перевернувшись, я увидел, как он вихрем мечется вокруг дознавателя, окружённого пеленой магического щита, и пытается добраться до его тела.

«До чего же быстрая тварь!» - подумал я и выстрелил в беснующегося монстра из арбалета. Попал. Металлический болт ударил пожирателя куда-то в спину, но тот его как будто и не заметил. Вскочив на ноги, я атаковал монстра отталкивающей вязью, а потом попытался окружить себя и дознавателя «тёмным шлейфом». Увы – закончить заклинание я не успел. Пожиратель подскочил ко мне одним движением и врезался в щит так, что меня отбросило в сторону. В глазах потемнело, и я почувствовал, как кто-то жёстко и с силой сгребает меня за одежду. В следующее мгновение меня подняло в воздух, и я ударился обо что-то ногами. Сразу же стало намного светлее, а далеко внизу появилась поверхность улицы.

«Эта погань что – в окно меня выбросила, что ли?!» - успел подумать я перед тем, как создать силовую линию и уцепиться ей за стену. Руку тут же дёрнуло вверх, а затем я утратил концентрацию и свалился на мостовую. Зубы лязгнули, а голову и левую кисть прострелило болью.

- Дкаддова виселица… - прошипел я, глядя на тёмный провал нашего окна и пытаясь отдышаться. – Девять проклятий на твою голову…

Из комнаты наверху доносились рык, топот и звуки ударов. Затем воздух прорезал вибрирующий вой и в окне появился силуэт пожирателя. Выскочив наружу, он неуклюже побежал прямо по стене дома и спустя мгновение исчез за линией крыши. Рядом со мной с громким лязгом упало что-то металлическое. Повернув голову, я опознал один из мечей дознавателя.

«Что происходит?»

Применив исцеляющую и тонизирующую магические вязи, я встал и окружил себя барьером, после чего достал кинжалы и побежал в дом. Да, пожиратель куда-то удрал, но что, если он внезапно вернётся? И – самое главное – что с дознавателем?! При мысли о том, что мой спутник может быть мёртв, я почувствовал себя не в своей тарелке. Ну не может же такого быть, что бы…


Комната, в которой мы останавливались на ночь, была разгромлена – на стенах темнели подпалины и следы от боевых заклинаний, а пол покрывало мелкое крошево из отделочных материалов. Остатки двери криво висели на единственной петле, а дознаватель валялся на полу подобно сломанной кукле. Стена рядом с ним была забрызгана тёмной жидкостью, а из груди торчал меч.

- Анниш!!

После моего возгласа дознаватель встрепенулся и прошипел:

- Тихо т-ты…

Подскочив к своему товарищу, я понял, что ошибся – меч сидел у него не в груди, а в плече.

- Анниш, у тебя…

- Тихо. Слышишь меня? – взгляд Анниша оказался на удивление твёрдым. – Не вздумай шуметь. Пожиратель удрал, но мы всё ещё в Мёртвом Городе.

- У тебя в плече меч торчит!

- Да. – сжав зубы, дознаватель посмотрел на меч и оскалился. – Неприятно получилось. Меня – моим же оружием… Но вторым клинком я всё же попал.

Я бросил взгляд на замаранную стену.

- Так это его кровь?

- Да какая там кровь! – сплюнув розовым, Анниш криво усмехнулся. – Видимость одна…

Выдернув меч из плеча Анниша, я собирался снять с него верхнюю часть доспеха, чтобы обработать рану, но тот внезапно меня остановил.

- Нет. Это делается иначе… - выгнувшись, Анниш зашипел от боли и затряс головой. Из дыры в доспехах поднялась струйка лёгкого дыма, а я отпрянул – в нос ударил странный запах, напомнивший о горелом мясе и ещё чём-то химическом.

- Что… Что происходит?

Анниш медленно выдохнул сквозь зубы.

- Меня не нужно лечить и перевязывать. – сказал он. – Только не спрашивай, почему. Сейчас не время.

Приподнявшись и опёршись о стену, он указал кивком в мою сторону.

- А вот собой – займись не откладывая. Кровь почему не остановил?

- А? – я только сейчас заметил, что доспех у меня на плече смят и в нескольких местах рассечён, а в глубоких разрезах видна пропитавшаяся кровью рубашка. – Ох, Дкаддова виселица!


Активировав отложенные на крайний случай артефакты, мы установили по сторонам помещения магическую защиту и занялись приведением себя в порядок. Мои ранения на проверку оказались простыми царапинами – а вот дознавателю повезло значительно меньше. Я со всё возрастающим удивлением следил за тем, с какой необъяснимой лёгкостью он двигается, и недоумевал – действительно ли его избили и проткнули мечом, или это мне показалось?!

Левая рука у него, конечно, пока не работала, но я не замечал ни усталости, ни даже обычной для такого ранения скованности движений.

«Кто же этот Дкаддов дознаватель такой? - размышлял я, радуясь тому, что мы оба всё ещё живы. - Не обычный человек, это уж точно!»

- Нужно было сразу готовиться к тому, что он нападёт. – прервал мои рассуждения дознаватель, скупыми движениями зашивая порванный вещмешок. - А я отчего-то решил, что это может быть совпадением. И на что я только надеялся…

- Но всё же ведь обошлось. – сказал я. – Мы живы, а монстр получил рану и убежал.

- И ты действительно веришь в то, что он не вернётся? – Анниш посмотрел на меня с иронией. – Серьёзно?

- Ну… - мне не хотелось признаваться дознавателю в том, что такой вариант я действительно ещё не рассматривал. Увидев, как страшный пожиратель удирает и узнав о том, что он получил серьёзную рану, я отчего-то подумал, что он найдёт себе какого-то менее опасного противника. – Гм. Значит, он нападёт на нас ещё раз?

- Думаю, да. – Анниш кивнул. – Мы сделали ему больно, а это существо достаточно умное для того, чтобы пожелать отомстить. И в следующий раз оно будет вести себя осторожнее.

- Вот же дрянь…

Повернувшись на бок, я принялся размышлять о том, сможем ли мы заманить его в какую-нибудь ловушку. В обычном ближнем бою он сможет нас одолеть…

* * *

- Анриель…

- А? – подскочив на месте, я не сразу понял, что вокруг меня происходит и успел выдернуть из ножен один кинжал. – Эм… я уснул?

- Угу. – сидевший рядом со мной дознаватель отложил в сторону мой доспех, починкой которого занимался, и с усмешкой взглянул на направленное на него оружие. – Хорошо, что ты не всегда так просыпаешься, а то у меня была бы проблема. – коротко рассмеявшись, он встал и с хрустом размял плечи.

Я едва кинжал не выронил, когда такое увидел. Да у него же колотая рана в плече! Он сейчас от боли выть должен, тем более при таких вот движениях! Даже Наставники в моей Обители – и те не факт, что были бы на такое способны. А этот…

«Хорошо, что мы с ним на одной стороне.» - подумал я.

Дознаватель тем временем подошёл к окну и внимательно осмотрелся.

- Пора наружу. – тихо сказал он. – Время не ждёт.


Подготовившись к выходу и выпив новые порции поддерживающих эликсиров, мы с осторожностью выбрались на улицу, сделавшуюся ещё более тёмной и неуютной. Мне начало казаться, что пожиратель может выпрыгнуть на нас из любого окна и я с трудом удерживался от того, чтобы не окружить себя силовым щитом.

- Расслабься. – посоветовал мне Анниш. – Ты так напряжён, что скоро в свою собственную тень арбалет разрядишь.

Я с раздражением посмотрел на дознавателя.

- А если эта тень окажется пожирателем?

- Нет. – покачал головой тот. - Атаковать нас в этом же самом месте второй раз этот монстр не станет.

- Почему? Откуда такая уверенность?

- Ну… - дознаватель задумался и пожал плечами. – Я бы не стал. Да и потом – не факт, что он восстановился настолько быстро.

- Хорошо бы так.

Мы медленно двинулись вдоль домов. Несмотря на лечебную магию и невероятно мощное воздействие принятого эликсира, я всё ещё чувствовал и головную боль, и даже некоторую дезориентацию. Плюс пальцы левой руки покалывало и нещадно ломило, а глубокие царапины на плече немного саднили. День – два, и я буду в полном порядке, но до того момента передвигаться придётся с изрядными неудобствами.

Поморщившись, я украдкой посмотрел на своего спутника. Дознаватель двигался настолько уверенно и легко, словно ночного сражения не происходило, а дырку от меча заработал кто-то другой. И как это у него получается?

Дома по левую руку от нас постепенно делались всё более странными. Исчезли карнизы и выступающие элементы, крыши сделались почти плоскими, а входные двери - необыкновенно высокими и узкими. Улочка расширилась, а плиты в мостовой были выполнены уже не из камня, а какого-то странного пористого минерала.

- Необычное место. - сказал я.

- И незнакомое. - тут же скептически процедил дознаватель. Оглянувшись, он замедлился и показал мне на один из небольших переулков. - Я думаю, нам стоит свернуть вон туда. А то мы скоро будем как на ладони.

- Другой путь искать не будем?

- А какой? - удивился дознаватель. - Храм-то он - вон. - коротко усмехнувшись, он кивнул в сторону тёмной постройки, всё также возвышавшейся над домами. - Так что нам в любом случае дорога одна.

- А, понял. Странно просто, что ты здесь никогда не бывал. Я и подумал - может быть, мы снова забрели куда-нибудь не туда...

Анниш фыркнул.

- А так и есть, парень. Ну ты подумай сам, какого размера должно быть это пространственное искривление, чтобы мы видели перед собой Храм, но при этом...

Где-то за нашими спинами прозвучал голодный и прерывистый вой. Далёкий, но вместе с тем хорошо различимый. Мы остановились и одновременно посмотрели назад.

- Не отстанет, да? - спросил я, бросив косой взгляд на своего спутника.

- Не отстанет. - подтвердил тот и тоже посмотрел на меня. – С его скоростью он будет здесь уже через полчаса.

- Что будем делать?

Дознаватель пожал плечами.

- Бежать, Анриель. Что же нам ещё остаётся...

- Бежать? - меня подобное предложение не устраивало. - Опять? Анниш, но ты же сам сколько раз говорил мне, что здесь нель...

- А какой у нас выбор? - перебил меня дознаватель. - Дать бой? Справиться с пожирателем мы не сможем. Да, у меня получилось загнать свой меч ему в глотку, но это была скорее случайность. Тварь умна и в следующий раз уже не подставится. А если будем двигаться быстро - есть шанс добраться до этого проклятого Храма. Согласен?

Я вздохнул.

- Уфф… Ненавижу такие гонки.

- Соберись. Ты сможешь двигаться быстро?

- Да. Но только недолго. Голова всё ещё побаливает и...

Сдёрнув у себя со спины вещмешок, дознаватель быстро достал из него небольшой футляр, в котором оказалось несколько маленьких стеклянных флаконов.

- Тогда придётся рискнуть. Выпей это. – с этими словами он протянул мне один флакон.

- А что это?

- Дрянь, которая состарит твой организм на несколько лет за ближайшие пару часов. Но без этого нам пожирателя не обогнать. А так… хоть какие-то варианты.

Мне стало противно. Мало того, что самочувствие не лучшее и еды нет, так что же - ещё и новую алхимию в себя заливать?

- Может быть, устроим ему какую-нибудь ловушку? Анниш, тягаться в скорости бега с такой тварью бессмысленно. Ты же помнишь, как быстро он перемещался!

Дознаватель кивнул.

- Помню, конечно. Но о какой ловушке может идти речь, если он любую магию… - посмотрев куда-то вдоль улицы, Анниш внезапно замер и замолчал. Проследив за его взглядом, я увидел необычное здание с покосившимися коваными воротами, напомнившее мне ремесленный цех.

- Что? Есть идеи?

Посмотрев на меня невидящим взглядом, Анниш кивнул, а затем его лицо приняло более осмысленное выражение.

- Зелье пока спрячь, но далеко не убирай – может быть, пригодится. И бегом за мной.

- А что…

Не отвечая, дознаватель подобрал вещмешок и быстро двинулся в сторону цеховых ворот. Выругавшись, я ещё раз оглянулся и последовал за ним.


Вблизи здание выглядело более обшарпанным и разбитым, чем издали. Решетчатые воротные створки не валились на землю лишь чудом, а небольшой внутренний дворик был завален обломками ржавых механизмов и прочей рухлядью. Миновав его, мы заглянули в похожий на коридор холл основной постройки.

- Ого…

Пола здесь практически не было. Вместо него мы увидели широкий провал, оставляющий лишь небольшие уступы для прохода у боковых стен.

- Ну, здесь нам делать нечего.

- А ну стой!

- Что? – я обернулся и посмотрел внутрь холла ещё раз. – Анниш, здесь нет ничего полезного. А внутрь этой дыры я не полезу!

- Этого и не требуется. – бросив вещмешок на землю, дознаватель наклонился и подобрал покрытую ржавчиной заготовку вытянутой формы. После этого он оглянулся и посмотрел на забор с воротами. – Так… Всё складывается идеально!

- А что ты хочешь-то? – спросил я, не понимая, что именно его так воодушевило.

Анниш недоумевающе посмотрел на меня.

- Как это – «что»? Ловушку, разумеется! Ты же сам это предложил…

За последующие десять минут мы окончательно доломали ворота, сняв одну из створок и кое-как затащив её внутрь узкого холла.

- Нужно аккуратно закрепить её у стены. – сказал Анниш. – Таким образом, чтобы упав, она перекрыла вот эту дыру. Должно получиться.

- Ты хочешь перебраться на другую сторону?

- Нет. Я хочу закрыть провал после того, как наш пожиратель в него упадёт.

«Однако… - озадаченно подумал я, но лишних вопросов задавать не стал. – Как он собирается сбросить туда такого сильного монстра?»

Ещё через десять минут всё было готово. Мы перебрались через провал и заняли свои места – Анниш на полу сразу за провалом, а я – у стены, за нагромождением различного хлама. Всё пространство коридора мы опутали иллюзорной вязью – так, что потрескавшиеся стены и провал на полу исчезли, а вместо них появился выложенный камнем туннель, с торчащими из стен длинными лезвиями.

Вскоре после этого мы услышали громкий вой и заметили чёрную тень, промелькнувшую на видимом нам участке двора.

- Пришёл, с-скотина… - прошептал я.

- Тихо.

Несколько минут ничего не происходило, а затем приоткрытую входную дверь с треском оторвало, а в проходе появилась устрашающая фигура пожирателя. Его светящиеся глаза быстро обежали ряды иллюзорных лезвий и остановились на дознавателе. Тот окружил себя щитом и принялся медленно отползать назад.

Пожиратель глухо заворчал, и я почувствовал, как по коже пробегает волна мурашек. Звук, издаваемый монстром, был настолько непривычным и пугающим, что мне захотелось активных действий. Либо удирать, либо сражаться до потери последней капли крови. Сделать хоть что-нибудь! Но пожиратель медлил, неотрывно следя за иллюзорным помещением и отползающим дознавателем.

«Ну не мог же он догадаться, что здесь ловушка?» - подумал я и в этот момент монстр всё-таки перешёл к активным действиям. Метнувшись сначала в одну сторону, а потом в другую, он сделал несколько быстрых движений и, видимо, окончательно удостоверился в том, что частокол лезвий не настоящий. После этого ринулся прямо на Анниша и через мгновение провалился куда-то в пол. Помещение наполнилось разочарованным рёвом.

- Давай!!

Сформирвав сразу несколько силовых нитей, я выбросил их вперёд и уронил воротную решетку поверх провала, а Анниш ударил по стене над ним боевыми вязями. Растрескавшаяся стена не выдержала и развалилась, а следом за ней с грохотом обрушилась и часть каменной кровли. Холл мгновенно заволокло клубами удушливой пыли.

Из здания мы вывалились грязные, но очень довольные собой.

- Как думаешь, - обратился я к Аннишу. – У нас получилось?

- Завалить его там насовсем? – дознаватель скептически покачал головой. – Нет. Не думаю, что такую тварь можно похоронить под решёткой и грудой мусора. Но теперь у нас имеется преимущество. Используем его с умом – и доберёмся до Храма раньше него.

- А к Храму он что - не полезет?

- Думаю, нет. – сказал Анниш. – Мы ведь сейчас находимся в каком-то искажении, а в окрестностях Храма его уже не будет.

- Хорошо бы так. А то…

- Хватит разговаривать, Анриель. Вперёд!


Через несколько часов осторожного пути мы оказались на очень странной территории. Улица стала совсем широкой, а дома стояли на некотором расстоянии друг от друга, отчего мы спокойно могли бы перейти на соседние улицы. Мостовая была выложена из незнакомого пористого материала, а архитектура зданий не напоминала ни Тэллос, ни Таниим. И ещё здесь было на удивление пусто. Ни двигающихся теней, ни мелких существ, ни призраков или хотя бы фантомов. Даже вездесущих следов в пыли – и тех не было. В необычном районе царили тишина и безжизненность.

А потом мы наткнулись на странную аномалию. Первым новые детали нашего окружения заметил я.

- Анниш! Посмотри.

Дознаватель проследил за моим жестом.

- Вижу. Интересное образование.

Угловые стены одного из домов растрескались и почти обвалились, но до земли не добрались, а так и остались висеть в воздухе – так, как если бы время для них оказалось застывшим.

- Давай обойдём.

- Само собой! – усмехнулся Анниш и с какой-то тоской в голосе произнёс:

- Было бы у меня сейчас время и все мои инструменты…

Смотрел он при этом куда-то вверх и я, проследив за его взглядом, не уследил за камнем на своём пути и едва не упал. А засмотрелся я на множество зданий, неподвижно застывших на разной высоте прямо над нашими головами.

- Дкаддовы шуточки…

Дознаватель обернулся и посмотрел на меня.

- Анриель, напомни – кто таков этот твой Дкадд, которого ты каждый день вспоминаешь?

- Он что-то вроде старшего демона. Считается, что если на земле есть что-либо странное или плохое – то в этом виноват он.

Анниш тихо рассмеялся.

- Не знаю, кто в этом виноват, - сказал он. – Но с оригинальностью у него проблемы. Идём.

Чем дальше мы шли, тем больше и больше их становилось – полуразвалившихся зданий, чьи стены застыли в вечном падении, и больших особняков, окружённых неподвижно висящими вокруг них обломками колонн и прочими конструкциями. В небе надо всем этим нависали другие строения – большие и маленькие, целые или не очень, демонстрирующие нам свои проваливающиеся крыши или обглоданные временем фундаменты.

- Это место как… - начал говорить я и в этот момент до нас донёсся приглушённый расстоянием прерывистый вой.

Анниш моментально развернулся и посмотрел назад.

- Анриель! Ты можешь создать ещё раз то небольшое искривление вроде линзы?

- Дальнозор? Да. – я поднял открытые ладони и пространство между ними выгнулось, позволяя рассмотреть дальнюю оконечность уходящей в темноту улицы. – Ох…

Чёрная фигура пожирателя двигалась довольно неуклюже и сильно припадала на одну сторону, но скорости не снижала и двигалась прямо к нам.

«Не уйдём. – сообразил я. – Всё равно ведь догонит. А, Дкадд! Чем же его добить?»

- Всё-таки пригодились…

Обернувшись к дознавателю, я увидел, как он убирает в карман небольшой флакончик.

- Выпей свой. – сказал он. – Самое время.

Кивнув, я достал флакон и, открутив крышку, залпом выпил его содержимое. Где-то внутри принялось разгораться тепло, а в мышцах появился лёгкий зуд.

- А теперь – бегом.

И мы побежали.

* * *

- Левее! Берём левее…

- Догоняет!

- Не трусь! Давай к той башне!

- Там наверняка аномалии!

- Уже всё равно!

Мы мчались по этим странным районам довольно долго. Бежали, что было сил, не замедляясь и не останавливаясь. Но пожиратель всё равно оказался быстрее – даже не оглядываясь, мы слышали его голодные взрыкивания всё ближе и ближе.

- Не отстава-ааай!

«Пытаюсь!» - раздражённо подумал я, но тут мы выбежали на широкое открытое пространство, посреди которого застыла здоровенная башня, и мысли о преследователе отошли на второй план. Из-за домов мы этого не рассмотрели, но башня оказалась разрушенной только наполовину – верхняя и большая её часть застыла в воздухе почти параллельно земле. Из линии разлома торчали расщеплённые балки и куски перекрытий, а воздух вокруг них наполняли многочисленные обломки и камни.

Прямо за башней располагалась круглая площадка, выложенная массивными каменными плитами, вдоль краёв которой торчало несколько тонких колонн. В центре площадки чернел широкий колодец, над которым в воздухе висела огромная светящаяся сфера.

Яркий шар был размером с человека и по его поверхности то и дело пробегали косые волны, отчего создавалось впечатление, что он занимает наклонную позицию и постоянно вращается.

"Это ещё что такое?"

- Какой-то... артефакт... - выкрикнул дознаватель, бросая короткий взгляд в мою сторону. - Давай дальше. К решёткам...

За площадкой с артефактом просматривались некие металлические конструкции. То ли остатки от строительных лесов, то ли какого-то специализированного сооружения.

"Значит, мы теперь направляемся туда? Ну, хорошо."

Интересно только, почему дознаватель передумал приближаться к башне? Из-за того, как она выглядит или из-за близости неизвестного артефакта?

Как бы то ни было, но добежать до загадочных сооружений мы не успели. Мы едва обогнули площадку с артефактом, как с другой её стороны послышался рёв, и мы увидели разъярённого пожирателя. Преследуя нас неуклюжими прыжками, это страшилище подвывало так, что у меня волосы на голове зашевелились.

Он был слишком близко, а я бежал последним - и это подстегнуло меня к немедленным действиям. Я собирался совершить небольшой пируэт, не останавливаясь, и ударить по приближающемуся пожирателю двумя мощными силовыми линиями. И, надо полагать, что это бы у меня получилось, но - мы слишком долго от него убегали. Я устал. И совершенно забыл о том, что пальцы левой руки побывали под прессом челюстей того полупрозрачного монстра.

В итоге движение у меня получилось на удивление неудачным и вместо того, чтобы ударить двумя линиями, я вскрикнул от боли и ударил одной, но очень длинной. Она пронеслась в пространстве подобно молнии и, разминувшись с пожирателем, врезалась в сияющий над каменной площадкой магический артефакт.


Я даже испугаться как следует не успел - всё произошло слишком быстро. Яркая нить ударила в артефакт и тот вспыхнул, оставив у меня в глазах округлые блики, после чего лопнул, породив ослепительно белую волну, разошедшуюся от него по наклонной окружности. Ударив в каменную кладку площади, волна оставила искрящийся белый след, а пожирателя настигла в момент прыжка, отчего тот мгновенно превратился в аляповатое белесое изваяние. Рухнув на землю, фигура монстра с дребезгом разлетелась веерами мелких осколков.

Над площадью прокатилось гулкое эхо. Прогремело над головами, заметалось между строениями и медленно затихло на отдалённых улицах. Я сидел в пыли там же, где упал, и в совершенном изумлении наблюдал за происходящим.

"Вот и кончился пожиратель…

И тут мои уши различили быстро усиливающийся подземный гул.

"Что-то происходит..."

- Анрие-еель!

В здоровое плечо вцепилась рука дознавателя и я оказался вздёрнут на ноги.

- Бежим! Быстрей!!

Всё ещё ничего не понимая, я бросился следом за товарищем.

- Что происходит?

- Дестабилизация стру…

Дознаватель продолжал кричать что-то ещё, но все звуки утонули в громком шуме, так что я оглянулся посмотреть на его источник. Площадки с колоннами больше не было – вместо неё образовался провал куда-то во тьму. И края этого провала постепенно расходились всё дальше. Воздух наполняло приглушённое гудение.

- Быстрее, парень! Быстрее!

- Да я уже…

Земля под ногами внезапно вздрогнула и ушла из-под ног, да ещё так, что я не смог удержать равновесие и покатился по каменной кладке. По ушам ударила волна грохота.

«Да что ж там творится-то такое?!» - мысленно закричал я и обернулся.

Оказалось, что во всём виновата башня – вернее, та её часть, что до недавнего времени удерживалась в воздухе. Сейчас она лежала на земле в виде огромной груды строительных материалов, а вокруг неё поднимались высокие клубы пыли и мелкого мусора.

- Встава-аай!

Вскочив, я помчался настолько быстро, что поравнялся с Аннишем уже через несколько секунд. Махнув рукой, тот изменил направление бега, и я заметил его ошеломлённый взгляд, а потом с небес свалился целый пролёт каменного моста и врезался в брусчатку на некотором удалении от нас. Грохнуло. Мы создали магические щиты и по ним тут же ударили разлетающиеся каменные осколки.

- Небо!!!

Здания падали. Дома, колонны, участки заборов или мостов, прочие конструкции непонятного назначения – всё то, что мы видели висящим в воздухе, сейчас постепенно снижалось и, разгоняясь, с шумом обрушивалось на землю.


Бежать пришлось на предельной скорости. Сначала летающие здания падали вокруг нас, а затем – с изрядным опережением впереди. Бежать, петляя между завалами, было непросто, но позади нас преследовал огромный провал, расширившийся до невероятных размеров.

В какой-то момент я понял, что почти не чувствую ног и могу свалиться в любое мгновение. Никто не сможет поддерживать такой дикий темп до бесконечности – даже аррф, напившийся специального эликсира. Действие которого, к слову, уже закончилось.

И тут я услышал голос дознавателя, бегущего в нескольких метрах левее меня.

- Анриель! Стой. Стой…

С облегчением замедлившись, я обернулся и понял, что граница бездны больше не преследует нас, а находится на значительном растоянии. Судя по всему, расширение провала прекратилось ещё несколько минут назад, но мы этого не заметили.

- А… Дкадд… ова… виселица… - остановившись, я с наслаждением повалился на землю, даже не подумав о том, что неподалёку может находиться что-то опасное. О-оо… Как же здорово просто лежать и ничего не делать!

Оставшийся на ногах дознаватель посмотрел на меня и обвёл взглядом окружающие строения.

- Знаешь, Анриель, а ведь я, кажется, знаю, как образовался тот первый провал, который мы видели.

Я согласно кивнул. Очевидно, что и в том месте случилось нечто подобное, но откуда взялся тот странный светящийся артефакт? Чем он вообще был, что обладал такой силой и при этом лопнул от первого же удара?

- Анриель. – ко мне подошёл слегка пошатывающийся дознаватель. Каким бы двужильным он мне ни казался, но наша вынужденная пробежка подействовала и на него. – Вставай. Вон в том доме какая-то дрянь, давай-ка перейдём на соседнюю улицу.

Вздохнув, я перевернулся и, собравшись с силами, встал.

- Идём.

Пройдя немного вдоль пустых домов, мы обнаружили небольшой переулок и через проломы в стенах попали на другую, более широкую, улочку. Домики с противоположной её стороны сохранились в превосходном состоянии, а над их крышами поднималась громада величественного Храма. Или…

«Это… это ведь Храм? – подумал я, не отрываясь рассматривая высокое здание. – Мы выбрались?!»

Реакция дознавателя была вовсе не такой позитивной.

- О-оохххх… - вздохнул он и прикрыл глаза. – У меня для тебя две новости, Анриель. И я даже не знаю, какая из них тебе не понравится больше…

Глава 9. Эхо каменных лабиринтов

- Почему? Это ведь Храм?

- Нет.

- А… Нет… - посмотрев на здание, силуэт которого мы так долго принимали за Храм, я вымученно улыбнулся. – Тогда нам конец. Какие тут ещё могут быть новости…

- Возможно, нет. Мы всё ещё можем найти дорогу.

- Откуда ты это знаешь, Анн? – спросил я. – Мы ведь неведомо где. Как ты можешь хоть что-нибудь знать об этом месте?

Дознаватель невесело усмехнулся.

- От сновидцев, Анриель. Я уже, кажется, говорил. В Тауратте их целых семь и двое из них бродили по дальним рубежам Мёртвого Города не один раз.

- Сновидцы? – заинтересовался я. У нас в Обители подобных уникумов не имелось. – Это те маги, которые спят и одновременно путешествуют где угодно?

- Ну… - Анниш фыркнул. – Не «где угодно», конечно же. Но в целом ты прав – они.

- Понятно. А я всё гадал, откуда у тебя столько познаний про местную живность. Ну, хорошо, допустим. Так что у тебя за новости?

- Первая, - начал дознаватель. – Заключается в том, что эта громадина называется Дворцом Короны. Видишь, там на боковой стене барельеф?

- Да. – я присмотрелся. – Корона…

- Именно. Можешь догадаться, откуда взялось название. Но главное то, что это самые дальние районы Руин, куда из всех сновидцев добирались только два человека. Мы зашли слишком далеко, парень, и вернуться назад по своим следам уже не получится.

- Ясно. Но тогда почему ты говоришь, что…

- А вот это уже вторая новость, Анриель. – перебил меня дознаватель. – И если ты позволишь мне закончить, то я тебе её расскажу.

Я кивнул, показывая, что буду молчать.

- Под этим зданием должны быть подземные коридоры. – сказал Анниш. – Причём не просто коридоры, а многоярусная система туннелей, ведущая к любым частям Мёртвого Города. Понимаешь? Есть определённые шансы, что мы сможем найти нужные ориентиры и выйти прямо к…

Услышав подобное, я не выдержал.

- Анниш!

- Что?

- Ты предлагаешь зайти ТУДА? – я показал на Дворец Короны. – Внутрь вот этой гм… крепости?

- Да.

- И спуститься в неизвестные подземелья для того, чтобы заняться поисками хода, которого, возможно, не существует?

- Да.

- Но ты же сам предупреждал меня, что соваться в здания выше нескольких этажей смертельно опасно! Что чем больше постройка, тем больше вероятность никогда из неё не выйти! И что любые подземелья на территории Мёртвого Города настолько страшны, что мимо них даже вооружённой группой проходить не рекомендуется?!

- Да.

Дознаватель казался совершенно спокойным и немного задумчивым. Слушая мои вопросы, он неторопливо посматривал по сторонам и бросал на меня снисходительные взгляды.

- Ну и… эм. – я запнулся и сделал неопределённый жест рукой. – Какой в этом смысл? Там же смерть!

- Как и здесь. – ответил дознаватель и взгляд его сделался твёрдым. – Я не знаю, что там внутри, Анриель, зато точно знаю, что Подземелья Короны – наш единственный шанс. И проигнорировать его было бы глупо.

Вздохнув, я посмотрел в сторону крепостных стен и высоких башен. Дворец, значит... Ну, что же – во дворцы мне ещё забираться не приходилось.

- А если там нет никаких коридоров?

- Есть. – уверенно кивнул дознаватель. – Сновидцы проходили по ним до Дворца Иллюзий и до Прыгающего Дома.

- Как у вас много дворцов… – я улыбнулся. – А что такое Прыгающий Дом?

- Здание в одном из дальних районов. Мы его не видели. Но оно не прыгает, не переживай – просто каждый час меняет своё местоположение.

«Здесь всё какое-то ненормальное. – подумал я, глядя на то, что называлось Дворцом Короны. – И дома, и звери, и люди.»

Подумав о людях, я перевёл взгляд на Анниша. Вот кто он такой? Человек? Ха. Три раза «ха». Для человека он невероятно вынослив и силён, да и раны на нём заживают за считанные минуты. Не думаю, что такое можно объяснить какими-то магическими особенностями. В эмоциональном плане он, впрочем, вполне дружелюбен и приятен, хотя и ведёт себя немного высокомерно.

- Ладно. – сказал я. – Можешь считать, что ты меня убедил. Идём во дворец. Но сначала - отдых!

- Конечно.


Последующие несколько часов мы спали как убитые, под охраной системы специфических амулетов, а затем выбрались из приютившего нас дома и, приняв новые порции эликсиров, отыскали высокие ворота Дворца Короны. Створки ворот оказались настолько толстыми, что я заинтересовался, каким образом их открывали и закрывали в нормальном городе.

- В смысле - снаружи? – услышав мой вопрос, Анниш усмехнулся. – Нет, Анриель, в Тэллосе такого здания никогда не было. Да и в других городах нашей империи – тоже. Оно стоит исключительно здесь. И мы с тобой – первые, кто его исследует.

- Сомнительная честь. – сказал я. – С удовольствием бы уступил её кому-нибудь другому.

Зайдя в ворота, мы оказались в обширном тёмном зале, посередине которого лежала здоровенная статуя, изображавшая рыцаря с протянутыми руками. Края изваяния были обколоты, а на полу валялись каменные обломки. Со стен свисали разорванные гобелены.

«Пыль, мусор и обрывки от гобеленов…» - подумал я, обводя взглядом мрачное помещение.

- Вроде бы никого.

- Идём дальше. Нужно отыскать спуск вниз.

По бокам зала обнаружилось несколько дверей, но половина проходов позади них оказалась завалена. Одна дверь выходила на ведущую вниз винтовую лестницу, но спустившись на пару витков, мы почувствовали гнилостный запах и увидели зеркало маслянисто-мутной воды. Пройдя же в другие, мы нашли лестницы на верхние этажи и различные мелкие коридоры, уводящие в разные стороны.

И в каждом помещении мы находили одно и то же – пыль, потемневшую и рассыпавшуюся от времени мебель, разряженные магические фонари и мелкий мусор.

- Ну, хорошо хоть, здесь никого нет. – сказал я. – Ни тварей, ни призраков. Всегда бы так.

- Согласен. – Анниш покрутил головой и разочарованно хмурился. – Но спуска здесь тоже нет, так что придётся идти дальше.

И в новых помещениях мы столкнулись с первыми неприятностями.

- Тихо. – сказал Анниш, когда мы вошли в третий по счёту небольшой зал. – Прислушайся.

Мы замерли и подняли переносные светильники повыше. Свет разогнал плотный мрак, породив множество теней от окружающих предметов. Вокруг нас была тишина.

Некоторое время мы молча прислушивались, а затем я посмотрел на дознавателя и отрицательно покачал головой, жестами показав, что ничего не слышал. Прошло ещё несколько минут.

- Мне показалось, что в этой комнате что-то скреблось. – тихо пояснил Анниш.

- Здесь? – опустив светильник, я внимательно осмотрел небольшой зал. – Ты не ошибся?

- Может, и ошибся… Идём.

На нашем пути стали попадаться хорошо сохранившиеся деревянные двери и мебель, а потом мы нашли широкий коридор с ковровой дорожкой, уводящий куда-то вдаль. Дальний конец его не просматривался из-за темноты.

- Знаешь, нам…

Тут одна из дверей позади нас резко захлопнулась и по тёмным комнатам прокатилось эхо от громкого стука.

Силовые барьеры вокруг нас появились практически одновременно. После чего Анниш достал мечи, а я – зарядил арбалет. Переглянувшись, мы подошли к закрытой двери и аккуратно её осмотрели.

«Замка нет.» - знаками показал мне дознаватель.

Распахнув дверь рывком силовой линии, мы быстро осмотрели видимое пространство, но никакого противника не заметили. После чего решились зайти внутрь. Комната оказалась вполне обычной – сгнившие останки деревянного стола и стульев, хорошо сохранившийся пустой книжный шкаф и почти истлевший ковёр на полу – всё. Больше в ней ничего не было.

Оглянувшись на дверь, я перевёл взгляд на своего спутника.

- Призраки?

- Наве…

Услышав, как за приоткрытой дверью что-то шуршит, мы выскочили обратно в коридор и успели заметить вытянутую тень, удиравшую от нас на четырёх конечностях по потолку. На белесой поверхности оставались небольшие тёмные следы, медленно исчезающие прямо у нас на глазах. Анниш показал на них пальцем и хотел что-то сказать, но мы услышали новый звук и развернулись в его сторону.

Звук исходил из распахнутой двери какой-то комнаты, на некотором расстоянии впереди нас. Света от наших светильников на такой дистанции не хватало, но мы увидели, как из помещения в коридор неторопливо выползает вырезанный из тёмного дерева стол. Он двигался так, словно его кто-то перемещал волоком, и с противным скрежетом скрёб ножками по полу.

- Что за дрянь такая? – непроизвольно спросил я.

Не успели отзвуки моего голоса затихнуть, как стол остановился и скрежет исчез. Сделалось тихо.

Глядя на этот стол, я почувствовал, что во рту пересохло и уже собирался достать флягу, как вспомнил, что воды давно уже не осталось.

«А, Дкаддова виселица!» - мысленно выругался я.

- Что будем делать?

Дознаватель посмотрел на меня насторожённым взглядом и произнёс:

- Идём.

Мы двинулись дальше и вскоре подошли к столу, замершему над порванной его ножками ковровой дорожкой. В помещении позади него никого не было – ни подвижных теней, ни фантомов. На полу выделялись длинные царапины, оставшиеся после перемещения мебели. Осмотрев всё это, я взглянул на Анниша, но тот только пожал плечами и указал движением одного из мечей на коридор.


Так мы и перемещались. Осматривали коридоры и залы, прислушивались к тишине и оставляли за спиной многочисленные заброшенные помещения. В них попадались картины и высокие вазы, скульптуры и подгнившая мебель, ковры, гобелены и барельефы. Всё это было весьма интересно, но не приносило никакой пользы, а вокруг нас постоянно происходили донельзя странные вещи.

Мы слышали быстрые шаги и странные стуки, находили монолитные стены на тех местах, где ещё минуту назад существовал проход, и то и дело вздрагивали от громких ударов захлопывающихся дверей. Всё это делало наше путешествие весьма напряжённым и неприятным, так что в какой-то момент я понял, что мне необходимо остановиться.

- Так. – сказал я, обращаясь к своему спутнику. – Перерыв. Давай-ка остановимся и передохнём. Если одна из этих дверей ещё раз захлопнется, я…

- Тихо, тихо. – сосредоточенный Анниш кивнул и сделал успокаивающее движение. – Давай-ка вон в то помещение. Там, кажется, что-то очень большое.

Никакого помещения в указанном месте не оказалось. За широким проёмом нашим взорам открылась широкая шахта – настолько глубокая, что походила на бездонный колодец. В стенах шахты виднелось множество самых разных дверей - деревянных и металлических, широких и узких. Некоторые были выломаны, а некоторые - наоборот, заколочены и защищены толстыми решётками.

- Это не дворец. - прошептал я, глядя в темноту внизу шахты. Воздух пах пылью и чем-то терпким. - Это какая-то тюрьма для различной мерзости. А мы сами и по своей воле в неё залезли.

Вместо ответа дознаватель отвернулся и принялся осматривать разветвляющийся коридор.

- Анриель! Там лестница.

Я обернулся.

- Где?

Дознаватель зашёл в ответвление справа и остановился у небольшой арки, украшенной изображением короны. За аркой действительно оказалась лестница, по спирали убегающая куда-то вниз. Приблизившись к Аннишу, я встал рядом с ним и со смешанными чувствами посмотрел на тёмную лестницу.

- Если она приводит туда же, куда и та шахта, то я туда не полезу.

Дознаватель посмотрел на меня.

- Ты боишься?

- Конечно! На этом этаже мне может откусить голову какой-нибудь пожиратель - а там? Ты ведь видел эти двери, закрывающиеся сами по себе, да? А тот стол? У меня мурашки по спине до сих пор бегают. Про тень на потолке я уже молчу... - резко развернувшись, я сумел заметить какое-то движение в одном из тёмных уголков под высоким сводом. - Вон, посмотри! Это существо, похоже, всё ещё нас преследует!

Обойдя вокруг меня, Анниш поднял свой светильник повыше, но ничего не увидел.

- Твои предложения?

- Да я.. - я взмахнул рукой, но в итоге просто опустил её и вздохнул. - Нет у меня никаких предложений. Мне просто очень не хочется туда спускаться. Здесь уже не просто опасное место с аномалиями и кучей изменённых животных, Анниш. Тут царство оживающих кошмаров!

- Я понимаю. - кивнул дознаватель. - И полностью разделяю твои эмоции. Но здешние подземелья - наша единственная надежда. Другой дороги у нас нет.

- Знаю. - коротко ответил я. Единственное, чего мне в этот момент хотелось - это сесть и как следует отдохнуть. Да, мы сегодня хорошо выспались, но... ни один эликсир не способен заменить человеку нормальное питание, а я уже со счёта сбился, сколько дней мы его пьём.

- Ну, тогда что - вниз?

Я взял себя в руки и перехватил поудобнее арбалет.

- Вниз.

* * *

Лестница оказалась невероятно длинной. Свет от наших светильников озарял её на полтора пролёта вперёд, но дальше не пробивался. Растрескавшиеся от времени ступени покрывала пыль, а звук от наших шагов метался между стенами подобно летучей мыши.

"Занятно. - думал я, спускаясь следом за дознавателем. - Сколько всего может произойти даже за такое непродолжительное время! Я ведь в этом мире уже сколько - месяц? Да нет, меньше. Но при этом увидел больше, чем многие за всю свою жизнь! Нда-а... Вернуться бы ещё только обратно..."

Мысли о возвращении сделали мои размышления совсем не радостными. О родном Танииме я уже не мечтал - меня устроил бы тот же Тэллос. Да всё, что угодно, на самом деле, лишь бы не оставаться в этом забытом всеми богами месте! Дома у них здесь летают... Тени... Монстры разнообразные - и половина из них настолько уродлива, что один раз посмотришь - и поседеешь. Замок ещё этот... который на самом деле Дворец. Какой сумасшедший, хотел бы я знать, такое построил? Стены в высоту не меньше, чем башня ордена Тауратт - и ни одного окна на всём пространстве! Не считая бойниц конечно же, но и те расположены на самом верху. Я такое фортификационное страшилище только во сне видел, а ведь тут какая-никакая, но всё же реальность. Хотя... С реальностью это я, пожалуй, загнул. Здесь скорее смесь из ночных кошмаров - с той лишь разницей, что вариант "проснуться" не предусмотрен.

"А теперь мы спускаемся в подземелье..." - посмотрев в темноту, я поймал себя на мысли о том, что любые воспоминания о Танииме и прежней жизни уже не вызывают таких эмоций, какие появлялись совсем недавно. Всё, что происходило со мной до того, как я оказался здесь, как будто выцвело. Стало бесцветным и невыразительным, не идущим ни в какое сравнение с тем, что меня окружает. Ни моё обучение, ни наставник Марто - да даже судьба моего ближайшего товарища Бэра! - всё это утратило свою важность настолько, как если бы происходило с героем какой-нибудь старой книги.

Сознавать подобное было странно. Никогда бы не подумал, что стану относиться к Танииму и родной Обители подобным образом.

"Скорее всего, это влияние Мёртвого Города. - решил я. - Влияет же это место на различных животных... Да ещё как! Почему бы не предположить, что оно изменяет и наши чувства?"

- Пришли.

Посмотрев вниз, я увидел, что долгий спуск действительно подошёл к концу. Лестница привела нас на небольшую площадку, с противоположной стороны которой темнел прямоугольник выхода в подземелья.

- Анниш.

Дознаватель обернулся.

- Что?

- Что будет, если местные обитатели не любят свет и набросятся на нас, едва завидев наши светильники?

- Нас сожрут и наше путешествие закончится.

- И ты с такой лёгкостью об этом говоришь?!

- Я просто надеюсь, что этого не случится - только и всего. Потому что здесь слишком темно, чтобы обходиться без освещения, а ничего кроме этих светильников у нас нет.

Я усмехнулся.

- Да уж, без риска не обойтись.

- Конечно.

- Тогда веди. Что ваши сновидцы рассказывали про здешних монстров? Пожирателей тут нет?

- Они говорили, что здесь вообще ничего нет. - покачал головой дознаватель. - Не только пожирателей. Пустые туннели и старый хлам.

Приблизившись к проходу, он замер.

- Никак ветерок...

Я удивился и встал рядом со своим товарищем.

- И впрямь. Но ведь здесь не бывает ветра?

- Не бывает. - подтвердил Анниш. - Раньше, по крайней мере, не было. Странно.

Прислушавшись, но ничего не услышав, мы прошли внутрь прохода и оказались в довольно коротком коридорчике, закончившемся большой пещерой. Высокий потолок поддерживало несколько колонн, а по каменному полу в беспорядке валялся строительный мусор - металлические болванки и сгнившие деревянные балки, останки досок и вязанки канатов. В дальнем конце пещеры виднелось что-то вроде большой двери.

- Смотри. - тихо произнёс Анниш. - Сквозняк идёт откуда-то оттуда.

По ногам между тем действительно тянуло ледяным воздухом.

- Холодно...

Дальняя стена выглядела страшновато - в скальной породе был вырублен широкий проход, закрытый массивными металлическими воротами. Ворота были заперты на несколько длинных засовов - тоже целиком металлических - и укреплены целой системой кустарных упоров, часть из которых была выполнена из дерева и почти развалилась. Одна половинка ворот была странно перекошена и выгнута в нашу сторону - так, словно изнутри пыталось выбраться что-то большое и сильное, а нижний край воротины был искривлён и немного отогнут. Скальная поверхность вокруг него была разбита и исцарапана, а из образовавшегося зазора между воротиной и полом тянуло воздухом. Очень холодным воздухом.

Потемневшую от времени поверхность ворот сплошь покрывали каббалистические символы и незнакомые руны.

Остановившись на некотором расстоянии от ворот, мы принялись их рассматривать. Ни разговаривать, ни подходить ближе не хотелось. Ноги, по которым тянуло морозным воздухом, начали замерзать.

"Как ты думаешь, что там?" - подумал было спросить я, но так и не решился. У меня возникло иррациональное ощущение, что за нами следят. Как будто то, что пыталось выбраться из-за двери, все еще внутри, и уже осведомлено о нашем присутствии.

Затянувшееся молчание прервал дознаватель. Толкнув меня рукой в бок, он указал на ещё один выход из пещеры. Новый проход не был перекрыт и оформление его было значительно проще. Подойдя ближе, мы увидели, что он выходит в широкий туннель с редкими ответвлениями.

- Похоже, здесь. - едва слышно произнес Анниш, поднимая светильник и рассматривая рисунок короны, аккуратно выдолбленный в скальной породе. - Вот он. Вход в те самые Подземелья.

Заглянув в туннель, я обернулся и посмотрел в сторону помятых ворот. Ощущение чужого внимания не только не исчезло - оно стало еще отчетливее, чем раньше. Обширную пещеру наполняли тени и уверенности в себе это нисколько не добавляло.

- Надо уйти от этих ворот. - сказал я. - У меня такое чувство, что тот, кого там заперли, идет к нам.

Дознаватель обеспокоенно посмотрел на меня, а потом оглянулся на ворота. Открыв рот, он хотел что-то сказать, но потом передумал и энергично взмахнул рукой.

- За мной.

Выйдя в туннель, мы некоторое время двигались просто по прямой, заглядывая в боковые туннели и коридоры, что нам попадались.

"Как же мы узнаем, в какую сторону нам идти?" - подумал я и поинтересовался этим у дознавателя.

- Попробуем найти какие-нибудь отметки. - сказал тот, внимательно всматриваясь во мрак. - Здесь должны быть указатели - по ним и пойдём.

- Понятно. - кивнул я и тут же вздрогнул. Мне показалось, что за углом бокового туннеля кто-то есть.

- Мне показалось, что там кто-то был. - сказал я в ответ на вопросительный взгляд Анниша. - Какое-то движение.

Осмотрев пустой боковой проход, мы двинулись дальше. Отметок и надписей нам не попадалось, а скальный туннель понемногу превратился в облицованный камнем коридор, поворачивающий через каждые пару сотен метров. Ответвлений становилось всё больше и больше. Было тихо. В лучах света от наших волшебных фонарей плавали редкие пылинки.

- А вот и знаки. - Анниш указал на несколько барельефов, выбитых на стене справа от нас. - Наконец-то... - подойдя к изображениям поближе, он принялся внимательно их изучать. - М-мм, печально. Ни одного знакомого слова.

- Странный язык. - сказал я, пробежав взглядом по рядам незнакомых букв. - Сплошные квадраты и линии.

- Необычный. - задумчиво согласился дознаватель. Проведя по стене ладонью, чтобы очистить её от пыли, он постучал пальцем по одному из изображений. - Вот этот рисунок похож на Дворец Иллюзий. Очертания те же...


Анниш продолжал говорить что-то ещё, но я его уже не слушал. Пропавшее было ощущение чужого присутствия навалилось на меня с такой силой, что я развернулся и поднял светильник над головой. Очень хотелось использовать вязь для освещения и залить этот коридор сиянием солнца, но сколько же на это потребуется сил...

В дальней оконечности коридора, на самой границе освещаемой зоны, возникло какое-то движение.

- Анниш! Там что-то есть!

- Где? - дознаватель обернулся и выдернул из ножен один меч. - Где именно?

В ответ на это в полумраке на короткое мгновение зажглись два бледно-жёлтых глаза. Блеснули и сразу исчезли.

- Вижу. - прищурившись, дознаватель бросил светильник и обнажил второй клинок. - Значит, здесь всё-таки кто-то есть.

Создав перед собой силовые щиты, мы двинулись в сторону вероятного противника, но тот уже либо удрал, либо затаился в одном из боковых проходов.

- Прячется. - сказал Анниш. - Возможно, это существо боязливое.

- Или любит нападать из засады.

Дознаватель посмотрел на меня и кивнул.

- Возможно.

Внезапно из-за наших спин послышался далёкий стук. Звук был такой, словно кто-то стучал молотком по камню, выбивая неравномерную и частую дробь. Тук. Тук-тук-тук-тук. Тук-тук. Гулкое эхо от этих звуков разносилось по коридорам и наполняло их многоголосыми отзвуками.

- Это там, откуда мы пришли. - сказал я, водя светильником, отчего тени на стенах пришли в движение. – А значит, эта тварь была не одна и их тут много.

- Похоже на то. В таком случае больше не отвлекаемся. Нужный коридор мы уже нашли...

- Ты так уверен, что это он?

Дознаватель поморщился.

- Здесь нельзя быть ни в чём уверенным, парень. Но изображение очень похоже, так что...

- Я понял. Идём.


У стены с барельефами нас поджидало странное существо - с тонкими ногами и длинной шеей, очень похожее на ощипанную птицу. Клюв его казался продолжением головы и был такого размера, что тварь держала голову под наклоном и упирала его в каменный пол.

- Смотри-ка...

Услышав голос, существо подняло голову, и мы увидели два небольших глаза бледно-жёлтого цвета, заблестевшие в свете наших светильников. Возникло ощущение, что тело этой псевдо-птицы сделано из тёмного стекла, а глаза - из маленьких самоцветов. Посмотрев на нас, тварь отскочила назад, а затем опустила клюв обратно к полу и принялась выбивать частую дробь - ту самую, которую мы слышали несколькими минутами ранее.

- Анниш, ты...

- Нет. - ответил тот, не поворачивая головы. - Я такого раньше не видел.

Вскинув голову к потолку, птицеподобная тварь разинула клюв и зашипела, а затем развернулась и стремительно исчезла в глубине коридора. Проводив её взглядом, я усмехнулся.

- И впрямь трусливая тварь. Повезло, что...

Дробный стук зазвучал вновь. Но теперь он раздавался не только спереди, но и сзади. Звуки прилетали к нам из темноты и отражались от стен, мешая разговаривать и создавая очень странную атмосферу.

- Анниш! Быстрее.

Выбрав нужный нам коридор, мы перешли на быстрый шаг, держа светильники над головами и прислушиваясь к доносящемуся частому перестуку. Коридор постепенно становился всё уже и уже, а затем привёл нас на круглую площадку, вдоль стен которой темнело множество узких проходов. Каменные карнизы под потолком покрывала резьба, а стены украшали затейливые рисунки.

- Перекрёсток. - сказал Анниш. - Нужно найти такой же рисунок, как...

Из темноты одного из проходов выскочило что-то очень быстрое. Взвившись в воздух, оно с разгона врезалось в силовой барьер дознавателя, а затем было отброшено к стене сильным пинком. Послышался звон от какого-то мелкого предмета, покатившегося по полу. Прилепив светильники к стене позади себя, мы обнажили оружие и замерли. Нападавшая тварь, оказавшаяся таким же птицеподобным существом, поднялась с пола и рассеянно замотала головой. С некоторым удивлением я заметил, что глаз у неё теперь только один.

- Анриель! Нам нужен коридор с правильным рисунком. Ты помнишь, как он выглядит?

- Помню. Вон он. - я показал рукой на противоположную сторону площадки. - Рядом с этой остроклювой дрянью.

- Быстро туда!

В этот момент на нас накинулись новые псевдо-птицы. Они высыпали из нескольких коридоров сразу и в таком количестве, что принялись спотыкаться и наталкиваться друг на друга. Из темноты проходов позади них послышалось эхо от частых ударов. Тук-тук-тук-тук...

На площадке сделалось очень тесно. Клювоголовые монстры шипели и бросались на наши барьеры, а мы били по ним оружием и иногда силовыми линиями - использовать более сильную магию не хотелось. Раненные или обезглавленные твари дохли одна за другой и рассыпались чёрным пеплом, но их яркие глаза оставались целыми и падали на пол. Ближайшие монстры сразу же бросались к ним и старались ухватить клювом, а затем проглотить. В воздухе площадки кружился пепел и метались тени, в ушах стоял непрерывный шум из шипения и звуков ударов.

Внезапно я почувствовал странную усталось, а силовой щит вокруг меня мигнул и исчез. Через мгновение в грудь врезался клюв одного из монстров и меня едва не опрокинуло на спину. Я завертелся волчком, нанося режущие удары и отбиваясь от бросков напирающих тварей.

- Анриель! Закрой глаза руками! Быстро!

Пригнувшись, чтобы пропустить над собой высоко подпрыгнувшую тварь, я крепко зажмурился и тут же едва не закричал от неожиданной боли. По глазам ударила такая яркая вспышка, словно рядом со мной засияло новое солнце. Слепящий свет пробился даже сквозь веки, и я запоздало заслонился от него рукой. Болезненные ощущения сделались меньше.

- А-ааашш-шш! - не выдержал я, стараясь восстановить магический щит. - Что это было?

- Убирай защиту, парень, не трать силы! Ты что-нибудь видишь?

- Нет! Сплошные белые пятна!

- Я же сказал закрываться рукой... - Анниш раздражённо зашипел, и я почувствовал, как он хватает меня за локоть. - Иди за мной. Я вижу получше.

- А твари?

- Сбежали. Даже перестукивания эти исчезли. Жаль, что пришлось потратить единственную Вспышку на подобную мелочь...

"Мелочь! - возмущённо подумал я, пока дознаватель тащил меня куда-то по коридору. - Ничего себе - мелочь! Да такая толпа кого угодно сожрёт и не подавится! Даже те пожиратели были мельче!"

- Анниш, я, кажется, начинаю видеть. Попробую идти сам.

- Точно сможешь? Тогда вот, держи светильник.

Протянув руку за светящимся шариком, я ощутил некоторое неудобство и саднящую боль в районе груди. Голова закружилась.

- Момент... Что-то...

Дознаватель остановился и развернулся ко мне.

- О, проклятие! Да у тебя нагрудник пробит! Ты же весь в крови! Так... - коротко осмотревшись, он скинул со спины вещмешок. - Садись к стене, сейчас подлатаем.

- Нет! Нельзя! Позже! Мы не сможем отбиваться от них прямо здесь - нужно найти удобное место.

- М-мм... Согласен! - махнув рукой, Анниш подобрал вещмешок и закинул мою руку себе на плечи. - Тогда держись.

С этими словами он почти побежал вперёд, буквально неся меня на себе.

"Откуда у него столько сил? – завистливо удивился я. - Усталости он не боится, про рану в плече забыл через полчаса... Есть ли в этом мире хоть что-то, с чем он не справится?!"

Потом мы долго куда-то бежали. Сворачивали, иногда возвращались обратно. Коридоры, коридоры, новые коридоры... Следом появился какой-то свет... Последнее, что мне хорошо запомнилось – это массивная металлическая дверь с пятнами ржавчины, которую мы пытались закрыть, а также стук многочисленных молотков, гулко разносящийся по погруженным в темноту туннелям.

"Странно, - рассеянно думал я, налегая нерасцарапанным плечом на дверь. - Откуда здесь столько людей с молотками? И зачем они так стучат?"

После этого на меня опустилась тьма.

Интерлюдия первая

Некоторое время назад, где-то на территории междумирья...

Над поросшей рыжей травой равниной поднималась каменная скала, казавшаяся вздёрнутой носовой частью затонувшего судна. В её тени расположился отряд воинов, среди которых была только одна девушка. Устроившись на траве, воительница не отрываясь смотрела на иллюзию, дрожащую над поверхностью ритуальной пластинки.

- Нет. – огорчённо сказала она. – Это снова не то, что нужно... Не могу понять... Не понимаю! Я была уверена, что на этот раз ошибка исключена!

- Может быть, осмотрим соседний Фрагмент? – спросил воин, сидящий в паре метров за её спиной. На его латах мерцали переплетающиеся узоры, а зрачки глаз слабо светились.

- Не поможет. – вздохнула девушка. Длинные волосы упали ей на лицо, и она поправила их раздражённым жестом. – Я все расчёты по десять раз перепроверяла! Ошибок нет!

Один из воинов поднялся со своего места и подошёл поближе.

- А почему изображение такое плохое?

- Не знаю. – обернувшись, воительница взглянула на подошедшего. – Энергии мало. Амулеты в этом месте разряжаются очень быстро. Наверное, ещё одна аномалия…

- Я думаю, нам пора в следующий Фрагмент. – воин со светящимися зрачками встал и потянулся, насколько это позволили его латы. – Исследования исследованиями, но...Нужен результат. Шторма становятся сильнее, а новые потери недопустимы. Нас становится слишком мало.

- Ну, не всё так плохо…

Воин рассерженно обернулся к заговорившему.

- Не всё, говоришь? Тебе напомнить, сколько мы уже провели в этом секторе?! Напомнить? Если тенденция сохранится, то однажды мы просто...

- Однажды нам помогут. – тихо сказала девушка.

- И ник… Помогут? - воин запнулся и его светящиеся зрачки обратились к воительнице. – Здесь?! Кто?!

- Я не знаю. – покачала головой девушка, и, заметив выражение лица собеседника, рассмеялась. - Я правда не знаю! Это произойдёт, но… не скоро.

- Откуда ты знаешь?

- Было ещё одно видение. Новое. Необычное. Я вижу его раз за разом, и оно всегда повторяется без изменений.

- А… Вот оно что. - воин вздохнул. - Что ж, будем надеяться, что оно не лжёт.

- Оно не лжёт. Ты же знаешь!

- Знаю...

- Проверю амулеты. Совсем уже ничего не видно… - махнув рукой в сторону бледной иллюзии, воительница поднялась и пошла по траве, направляясь к одной из треног с небольшим устройством, расставленных в отдалении.

- Не стоит нам расходиться так далеко. – пробормотал воин, неотрывно наблюдающий за удаляющейся фигуркой девушки. – Эти места опасны.

- Так ведь местность просматривается. – возразил кто-то из его товарищей. – А магию маскировки, если б кто подобрался, мы бы уже заметили. Что может слу…

Земля под треногой, к которой направлялась воительница, вздыбилась широким веером, подбрасывая и переворачивая лёгкую конструкцию. Во все стороны полетели камни и пыль, а затем на поверхности показался уродливый монстр, закованный в жёсткую хитиновую броню. Окрестности огласились визгливым рёвом.

- Граур!!!

- Тревога-а!!

Воины посрывались со своих мест и бросились к девушке, подошедшей вплотную к появившемуся из-под земли чудовищу. Они отлично видели, что почва всё ещё проседает вниз и из этой расселины выбираются новые монстры.

- Не-ееет!

Воин со светящимися зрачками уверенно обогнал своих товарищей, двигаясь так, словно его массивные доспехи ничего не весили.

«Беги-и! – билась в его сознании мысль. – Что же ты стоишь? Беги-и!»

Глава 10. Долгая дорога к свету

Очнулся я постепенно. Сначала почувствовал, как в горло проливается прохладная кисловатая жидкость, а потом пальцы закололо и по телу разлилось приятное ощущение силы.

"Что происходит? Где я?"

Окончательно придя в себя, я поднял голову и осмотрелся. Я лежал у стены в небольшом помещении округлой формы, а под головой у меня были сложены наши вещмешки. Слева от меня сидел Анниш; в стене позади него возвышалась массивная металлическая дверь. Та самая, к слову, которую я запомнил. Запиралась она на длинный проржавевший засов.

Справа в стене темнел проход в новый коридор, а под потолком висел один из наших светильников. Противоположная стена выглядела странно. Во-первых, у неё сидели два размытых человеческих силуэта… Я взволнованно приподнялся.

«Это что за фантомы?!»

- Там зеркало, Анриель.

Я с удивлением посмотрел на дознавателя.

- Зеркало?

- Ну да. – кивнул тот и криво улыбнулся. – Здоровенное зеркало, во всю стену. Мутное только очень – наверное, из-за возраста.

- А. – я перевёл взгляд обратно на стену. Зеркало, значит… Но за каким лешим здесь зеркало? Что за Дкаддовы шуточки? Для чего нужно зеркало в пустой комнате посреди подземелий?!

- Рад, что ты пришёл в себя. – сказал Анниш. – Как самочувствие?

Поморщившись, я сделал небольшое усилие и уселся поудобнее.

- Да вроде нормально. Рёбра только болят и лёгкая дезориентация. Но силы вернулись.

- Ещё бы они не вернулись! – рассмеялся дознаватель. – Когда я в тебя двойную дозу эликсира залил!

Я посмотрел на смятую и пробитую металлическую пластину нагрудника, лежавшую рядом со мной. Пол был усеян небольшими каплями крови.

- Значитт, эта падаль меня достала. Надо же! Пропустил один-единственный удар – и такие последствия!

- Эти мелкие птички клюются так, что никакая защита не справляется. – сказал Анниш и показал мне разорванный наруч, который держал в руке. – Вот, полюбуйся. По частям пришлось собирать…

- А зачем здесь зеркало?

- В каком смысле?

- Ну, - я указал на зеркальную стену. – Для чего в этих подземельях такое большое зеркало? Это же бред какой-то! И ещё эта дверь. От кого здесь запираться-то? Ладно, нам она действительно пригодилась – не спорю. Но это здесь. А в нормальном мире? Ведь это место было скопировано из обычного пространства...

Дознаватель безразлично пожал плечами.

- Да кто ж его знает, Анриель? Дверь, как я понимаю, отделяет один сектор от другого - там снаружи были какие-то обозначения. А вот зеркало… Может быть, его использовали для связи, а может быть - в качестве портала.

- Портала? – я нахмурился. – Надеюсь, из этого портала никого не появится.

Усмехнувшийся Анниш махнул рукой.

- Не накликай.

Отдохнув ещё немного, я встал и принялся приводить в порядок повреждённые доспехи. Подлечил себя восстанавливающей магией, почистил кинжалы и дополнительно смазал механизм арбалета.

- Света маловато. Второй светильник будем беречь?

- Он разбит. – ответил Анниш, затягивая крепёжные ремни отремонтированного наруча. – Ты выключился ещё до того, как дверь закрылась, так что мне пришлось затаскивать тебя внутрь и отбиваться от этих птичек одновременно. А удар клювом у них что надо…

Я посмотрел на сияющий мягким светом магический шарик.

- То есть этот светильник – последний?

- Ну, не совсем – у меня есть ещё один, специальный. Но он разряжен, а на ручную перезарядку потребуется время. Скоро займусь…

- Может быть, и правда обойдёмся одним, а второй оставим на крайний случай?

- А есть ли смысл? – дознаватель вздохнул. – В такой ситуации экономить глупо. Еды здесь нет, а эликсиров почти не осталось. Да и нельзя их использовать в таком количестве, на самом-то деле. У тебя уже настоящее истощение начинается.

- Истощение? – я был удивлён. Да, у меня нет такой невероятной выносливости, как у дознавателя, но падать с ног от усталости я буду ещё не скоро. – У меня?

- Неужели не замечал? Подойди-ка вон к зеркалу - полюбуйся, на кого ты теперь похож.

Недоверчиво посмотрев на дознавателя, я поднялся и подошёл к мутно-зеркальной поверхности. Изнутри него на меня посмотрело усталое лицо со впалыми щеками и острыми скулами, похожее на чьё угодно, но только не на моё собственное.

«Дкаддова виселица… - грустно подумал я. – Да меня сейчас даже Бэр не узнал бы, если бы увидел!»

- Это из-за эликсиров?

- Да. – Анниш кивнул. – Они не просто придают сил, они задействуют все имеющиеся у организма ресурсы. Выжимают его досуха, скажем так. Поэтому их применяют только тогда, когда другие возможности уже использованы.

- Но на тебя они как будто не действуют. – заметил я. – Ты выглядишь так же, как и… - оглянувшись, я бросил ещё один взгляд на зеркало и едва не подпрыгнул от неожиданности. – Анниш!!

Вскочивший на ноги дознаватель тоже уставился на новый силуэт, появившийся рядом с нашими отражениями. Мутная поверхность исправно отображала висящий под потолком светильник, меня с моим спутником, а ещё человекоподобную тень небольшого роста, стоящую прямо посередине комнаты.

- Оно настоящее? – выдавил я. – Как думаешь? Оно есть только в зеркале или и здесь тоже, просто мы его не видим?

Анниш поднял руку и создал силовую нить, ударив ей несколько раз в пустое пространство. Стремительная линия ярко блеснула, отражаясь в зеркале, и прошла прямо сквозь неподвижно стоящую тень, но та никак не отреагировала.

- Уходим. – сказал дознаватель. – Вещи!

Схватив светильник, оружие и вещмешки, мы развернулись к выходу и посмотрели на зеркальную стену. Тёмная фигура сместилась и теперь стояла у зеркальной грани, взирая прямо на нас. Глаз у этого нечто я не увидел, но взгляд ощущал почти физически.

- На выход! – прошипел дознаватель. – За м…

Подняв тонкую руку, тень на мгновение замерла, а затем постучала в поверхность зеркала со своей стороны. Тук. Тук. Тук. По комнате заметалось многократно повторяющееся тихое эхо.

Услышав звук ударов из зазеркалья, мы с Аннишем не сговариваясь рванули в коридор. Прочь! Прочь от этой дикой аномалии и проклятия, которое её породило! Убегая по коридору, я ни на мгновение не задумался о том, почему одна-единственная тень произвела на нас такое сильное и действенное впечатление. Мне просто хотелось убраться как можно дальше.

* * *

- Анриель, стой. Хватит…

Остановившись, я посмотрел назад, во тьму коридора. Узкий проход, по которому мы бежали изначально, раздался в стороны и теперь в нём смогли бы разъехаться и несколько всадников.

- Уфф. Надеюсь, оно оттуда не выберется.

- Я тоже. – дознаватель осмотрелся. – Но мне не нравится отсутствие знаков на стенах.

- Только не говори, что мы опять заблудились. Мы же никуда не сворачивали!

- Спокойно, парень. Пока что у нас всё хорошо.

Я невесело рассмеялся.

- Хорошо? Ну, если ты действительно так считаешь…

Двигаясь по коридору ещё некоторое время, мы вышли к очередной площадке, от которой отходили новые коридоры. Но в этом помещении не было ни рисунков, ни барельефов – только заполненная мелким сором и пылью чаша старого фонтана, расположившаяся посередине комнаты.

- Так… - подняв светильник над головой, Анниш принялся осматривать стены и проходы. – Не понимаю. Куда делись указатели?

Я только вздохнул. «Вот и закончилось наше приключение…»

- Будем выбирать наугад?

- Нет. Тут, кажется, есть небольшой сквозняк. – опустившись на колено, дознаватель расположил ладонь на уровне пола. – Откуда-то с той стороны… Да. Вон из того прохода. Наверное, там имеется выход на поверхность.

Сердце у меня в груди радостно дрогнуло. «Выберемся? Неужели выберемся?» Но опыт предыдущих дней подсказывал, что преждевременно радоваться не стоит. На другом конце коридора могла располагаться такая же дверь, как та, что мы видели у входа в эти подземелья. И что тогда?

- Предлагаю немного отдохнуть и пойти проверить.

- Отдохнуть? – дознаватель внимательно и словно с сожалением посмотрел на меня. – Да, парень. Хорошо.

Тон его показался мне странным, но раздумывать на эту тему уже не хотелось. Ну его к Дкадду, со всеми его загадками! Подойдя к фантану, я уселся на его край и заглянул внутрь.

- А ведь здесь когда-то была вода...

Выщербленная внутренняя поверхность чаши растрескалась и трещины в некоторых местах казались странно глубокими.

- Анриель. – окликнул меня Анниш и показал в фонтан. – Посмотри.

Несколько мгновений я рассеянно любовался сетью из трещин, рассматривая куски какого-то мусора, а вот потом до меня дошло – трещины расширялись. Вокруг уже существующих линий то и дело появлялись новые, и начинали расти, сливаясь друг с другом и образуя подобие мелкоячеистой сети.

- Это же…

Трещины казались заполненными какой-то чёрной жидкостью – странной, тягучей и совершенно непрозрачной. И её становилось всё больше – настолько, что через некотрое время она заполнила дно высохшего бассейна целиком. И мы подобную черноту уже однажды встречали.

- Это такая же дрянь, как та, что была на стене дома со звериными мордами! – воскликнул я, вспоминая день бегства от демона Чурро. Открытие было не из приятных.

- Похоже на то. – кивнул Анниш. – Смотри, она всё ещё прибывает.

Я перевёл взгляд на товарища.

- Что же будет, когда она заполнит фонтан целиком?

Дознаватель собирался что-то ответить, но не успел. Чернильная поверхность в фонтане всколыхнулась и пошла медленными волнами – так, словно внизу была глубина и в ней двигалось нечто весьма объёмное. Мы отскочили.

- Какой, ты говорил, нам нужен коридор?

- М-ммм… Сейчас. – Анниш положил светильник под ноги и опустил ладони к самому полу. – Вот этот, справа. Похоже, он.

Я посмотрел во тьму узкого прохода и осмотрелся в поисках вещмешка.

«Куда же я его дел?»

Вещмешок нашёлся быстро - он остался лежать у стены, с другой стороны площадки. Обогнув фонтан с чернильной жидкостью, я схватил свои вещи и вернулся к дознавателю.

- Вперёд! - сказал я, но тот не ответил, не отрывая напряжённого взгляда от фонтана. Я обернулся.

«Дкаддова виселица!!»

Странная непрозрачная субстанция заполняла уже почти половину фонтанной чаши и из неё выглядывала чёрная блестящая рука, вцепившаяся в край фонтана. Я увидел, как из черной поверхности появилась новая конечность и ухватилась за противоположную сторону небольшой чаши. Пальцы на обеих руках были короткими и заканчивались длинными заостряющимися когтями.

«Это хоть когда-нибудь закончится?» - тоскливо подумал я, а потом Анниш сгрёб меня за плечи и потащил за собой. Последнее, что я рассмотрел – это изогнутое монструозное тело с маленькой головой, поднимающееся над бортиком фонтана. Во все стороны потянулись длинные и тонкие чёрные щупальца.

- Анниш, отпусти! Я смогу бежать сам!

- А я так не думаю, парень! Не мешай!

Неутомимый дознаватель тащил меня на себе, стремительно перемещаясь по коридорам и лишь ненадолго останавливался на перекрёстках, осматривая стены в поисках указателей. В какой-то момент он всё же опустил меня на ноги и дальше мы бежали уже вдвоём, хотя я и ощущал возрастающую усталость.

«А ведь дознаватель прав! – мелькнула у меня мысль. – У меня действительно какое-то истощение! Никогда раньше я не выдыхался настолько быстро!»

Из коридоров за нашими спинами доносились странные отзвуки – заунывные стоны и тихий шёпот, а временами слышались шлепки босых ступней бегущего человека.

- Откуда… же… тут столько… тварей? – не останавливаясь, проговорил я и тут же заметил, как в одном из боковых коридоров что-то блеснуло. - Стой, стой!

- Что?

Вернувшись на несколько шагов назад, я всмотрелся во тьму прохода.

- Там, кажется, свет. Далеко.

Дознаватель появился рядом со мной спустя мгновение.

- Да, парень. Ты прав! Наверное, выход чем-то завален или перекрыт… Идём!

Мы быстрым шагом пошли по новому коридору и тут наш единственный работающий светильник погас.

- Анниш! Что случилось?

- Понятие не имею. Сейчас… - в темноте послышалась тихая возня. – Похоже, разрядился. О-оо, как же не вовремя!

- Дкадд с ним. – сказал я, нащупывая руками стены. – Мы можем просто идти на свет и не ошибёмся.

- Тогда поспешим.

Мы снова пошли вперёд, но теперь уже значительно медленнее. Световое пятно приблизилось и превратилось в узкую полоску, а потом я обо что-то споткнулся и едва не упал.

- Анриель! Парень, ты там в порядке?

- Да. – я поднялся и облокотился на невидимую в темноте стену. – Да. Всё нормально. Тут на полу что-то валяется… Анниш!

- Да?

- Меня что-то держит за ногу! – я почувствовал, как мою ступню сжимает нечто, по ощущениям похожее на клешню. Через мгновение хватка ослабла, сменившись непонятным шевелением, но спокойнее от этого мне не стало. – Нужен свет!

- Магию бы не хотелось… А, вот! – раздался щелчок и браслет на руке дознавателя тускло засветился, озаряя нас и небольшой участок коридора вокруг. На стенах заплясали гротескные тени, а на полу… По поверхности пола была разлита та самая однородная чернота, которую мы видели в старом фонтане. Её поверхность едва заметно парила, а рядом со мной прямо из пола вырастала чёрная человеческая рука, ощупывающая застёжки моего правого сапога.

Не знаю, от чего я закричал сильнее – от страха или от неожиданности. Из пола вокруг нас торчали руки различной длины и это было настолько противоестественно и ужасно, что я не смог удержать охвативших меня эмоций. Подпрыгнув, я пнул чёрную конечность со всех сил, отчего она откинулась в противоположную сторону, а затем бросился бежать в ту сторону, где мы видели свет.

- Что же это за дрянь такая?!

Дознаватель бежал сразу за мной, перепрыгивая через самые длинные руки, и бил по ним магическими нитями, хотя пользы от этого было мало.

- К выходу! К выходу!

Через несколько мгновений мы достигли конца коридора и увидели, что свет проникает через длинную щель в древнем деревянном заграждении, кое-как перекрывающем ход. Не знаю, для чего оно было поставлено – может быть, для защиты от этой чернильной тьмы на полу, а может быть – от чего-то ещё. Сейчас было важно то, что некогда крепкие доски сделались трухлявыми и прогнили настолько, что могли рассыпаться от одного неосторожного взгляда. Мы с Аннишем налетели на это хлипкое заграждение и сразу же проломили его, вывалившись с другой стороны.


В лицо нам ударили порывы ветра.

- Дка-аааааад!

- Анрие-ель! Держи-иииись!

Полосы яркого света, обширное открытое пространство и головокружительная высота завращались вокруг меня, и я ощутил себя маленьким зверьком, которого подхватила и унесла песчаная буря. Я был почти ослеплён непривычно ярким светом и понимал лишь то, что далеко внизу раскинулись ряды построек какого-то города, а я падаю на них с такой высоты, что о возможном спасении можно и не мечтать.

- Что происхо-оди-ииит?!!

Дознаватель колотил руками по воздуху рядом со мной, и я замечал его время от времени, вращаясь и не сумея остановиться. Ветер бил в лицо и завывал вокруг с такой силой, что смотреть куда-либо было, мягко говоря, затруднительно.

Внезапно пространство вокруг нас разделилось на чёрные и ослепительно-белые полосы, а потом я ощутил такое давление, словно нечто огромное собиралось разорвать меня на куски.

Мир исчез и сознание погрузилось в спасительную темноту.

* * *

Первое, что я почувствовал – это какой-то твёрдый предмет, упирающийся мне в бок и доставляющий изрядное неудобство.

«Откуда оно взялось?» - подумал я и постарался подвинуться, после чего закашлялся и несколько раз чихнул, подняв вокруг себя облачка пыли.

- Анниш? Что это за...

Говорить получалось плохо – в горло набило столько песка и пыли, что я то и дело откашливался и плевался.

- Тьфу! – я перевернулся и провёл ладонью по лицу. – Где мы? Анниш?

Ответа не было.

- Анн!!

Проморгавшись от пыли и осмотревшись, я понял, что лежу на полу в небольшой комнате с деревянными стенами. В стене справа оказалась проделана сквозная дыра, по краям которой торчали осколки расщеплённых брёвен, а пол усыпан обломками и покрыт пылью.

Отчаявшись понять, где я нахожусь и что вокруг меня происходит, я поднялся с пола и, отряхнув с себя пыль, заглянул в соседнее помещение.

- Анниш!

Через сквозной пролом был виден зал вытянутой формы, в котором царил такой же беспорядок. Дыры в стенах и потолке, разбросанные куски досок, россыпь свежих щепок… И фигура дознавателя, лежащая под одной из деревянных балок.

- Да что ж мне так не везёт-то!

Уперевшись руками в разломанные брёвна, я кое-как подтянулся и неуклюже перелез на другую сторону.

«Да уж, с ловкостью у меня определённо проблемы…»

Подойдя к дознавателю, я навалился на балку и кое-как передвинул её в сторону.

- Анниш!

Сердце моего товарища билось ровно, но через лицо пролегли свежие царапины, а левая рука оказалась вывернута под ненормальным углом.

"Надо что-то делать!"

Хорошо решить - "что-то". Но только что? Скинув со спины надорванный вещмешок, я принялся доставать небольшие кофры с оставшимися алхимическими снадобьями. Так... Что у меня вообще есть и что мне может быть нужно? В первую очередь - что-нибудь восстанавливающее, на тот случай, если у него есть внутренние кровоте...

Тело дознавателя внезапно вздрогнуло и он захрипел, после чего задёргался и зашёлся в приступе сильного кашля. В воздухе закружилась пыль. Царапины на его лице тускло вспыхнули и над ними закрутился лёгкий дымок, после чего они сразу же затянулись. Запахло палёным мясом и чем-то химическим. Я отшатнулся.

- Анн?! Ты...

Сломанное предплечье вернулось на своё место с отчётливым хрустом, а сквозь небольшие дыры в броне поползли завитки серого дыма.

"Демон! - подумал я, ошарашенно наблюдая за всем происходящим. - О, Боги всемогущие! Да он же Дкаддов демон!"

Дознаватель прекратил кашлять и завозился, подняв руки к лицу и делая попытки перевернуться.

- Уфф... Акх... Тьфу! Пропасть...

- Анн...

Оглушительно чихнув, дознаватель поднял очередное облако пыли, а затем обернулся ко мне и прищурился.

- Парень... Ты здесь. Хорошо.

Сказав это, Анниш снова закашлялся и уткнулся лбом в пол.

- Фу-ууух... Проклятие... Не такого я ожидал от этих подземелий.

Помолчав, но не услышав продолжения фразы, я повернулся и осмотрел разгромленное помещение.

- Как думаешь, что произошло в том коридоре? Сначала эта дрянь на полу, потом падение... Мы вообще где?

С усилием приподнявшись, Анниш прислонился к стене и посмотрел на меня.

- Портал, Анриель. Я думаю, что там был какой-то портал.

- Портал?

- Да. Только не тот, который мы с тобой искали. Другой.

Я кивнул. В принципе, я и сам уже догадывался, что именно с нами случилось. Это было единственным объяснением.

- И что теперь?

- Теперь? - дознаватель закрыл глаза и вздохнул. - Это зависит от того, куда именно нас выбросило.

В этот момент я осознал, что, несмотря на отсутствие нормальных окон, вокруг нас было довольно светло. Осмотревшись более внимательно, я увидел, что свет исходит от брешей в стене, за которыми угадываются новые комнаты. И некоторые из них, кажется, освещало заходящее солнце.

"Солнце... - мысленно проговорил я, замирая и боясь поверить в произошедшее. - Неужели мы всё-таки выбрались?!"

Глава 11. Предместья открытий

Окна нашлись в одной из соседних комнат, куда мы пробрались после того, как немного отдохнули и Анниш заявил о своей готовности передвигаться самостоятельно. Мне до жути хотелось спросить у него, кто он такой, но я не решался. Во-первых, он уже несколько раз спасал мою жизнь, и интересоваться у него тем, что может оказаться большим секретом, нехорошо. А во-вторых... зачем спрашивать то, о чём человек явно не желает упоминать вслух? Я уже не раз замечал, что дознавателю не слишком нравятся темы, касающиеся его самого и его прошлого. Если, конечно, разговор заходил не о том, над чем он работал - по этому поводу Анниш мог распространяться сколько угодно.

- Ох! - подошедший к окну дознаватель посмотрел наружу и как-то сгорбился, утратив даже видимость присущей ему горделивой осанки. - Проклятие...

- Что? - добравшись до соседнего окна, я высунулся наружу. - А... Дкаддова виселица...

После необычной реакции Анниша я готов был увидеть всё, что угодно, но уж точно не то, что там оказалось в действительности.

Увиденное не напоминало Мёртвый Город и его пустынные кварталы ничем. Ну... разве что весьма отдалённо. Во-первых, здесь было очень светло и это здорово контрастировало с теми густыми тенями, в окружении которых мы провели последнее время. Ну а во-вторых... Руины были тёмным, пыльным, неподвижным и безжизненным местом, наполненным лишь аномалиями и кошмарными существами. Здесь же передо мной предстали широкие улицы и высокие дома, занесённые песком площади и всё ещё элегантные полуразвалившиеся башни. Арки, многочисленные колонны и купола, высокие шпили...

Плавно изгибающиеся улицы переходили в поросшие травой земляные склоны, а из проломов в стенах выглядывали зелёные деревца. Рассматривая их, я почувствовал дуновение ветра и увидел, как по мостовой перед домом метёт песок.

- Мы выбрались... - беззвучно прошептал я и впервые за долгое время по-настоящему улыбнулся. Не знаю, как моя судьба сложится дальше, но от гибели в лабиринте проклятых улиц я убежал. Приятно.

- Тебе нравится?

Я очнулся от раздумий и посмотрел на дознавателя.

- Что? Конечно! Наконец-то мы видим нормальный мир, а не тёмные улицы и разбитые окна! Небо здесь, конечно, какое-то странное...

Повернувшись обратно, я ещё раз посмотрел в окно. Наше строение находилось на возвышенности и окружающие районы просматривались до самого горизонта. Небо имело светло-бежевые или песчаные оттенки, а клубящиеся облака подсвечивались заходящим светилом.

Высоко в небе закручивался туманными прядями здоровенный облачный вал. Я наблюдал за ним некоторое время и заметил, что все видимые облака постепенно притягиваются к этому валу и, переплетаясь, сливаются с ним в единое целое.

- Что это за шар такой, интересно? Из облаков... Понимаю, что там действует какая-то магия, но для чего? Как думаешь? Анниш?

- Какая нам разница...

- Разница? - я непонимающе посмотрел на дознавателя. - Анн, да что с тобой происходит? Мы же выбрались!

- Прости меня, парень. Я не желал, чтобы всё сложилось именно так.

- Не понял?

- Мы не выбрались, Анриель. И не выберемся отсюда уже никогда. Моя работа останется незавершённой, а ты... ты никогда не увидишься со своими соплеменниками. Прости. Наверное, мне незачем было втягивать тебя во всё это.

"Соплеменниками... Так ему известно, что я не человек." - понял я. Удивительно, но такая догадка меня нисколько не взволновала, словно речь шла не о тайне моего происхождения, а о каком-нибудь пустяке. Впрочем... в нашей ли ситуации вспоминать о тайнах?

- Анниш, ты говоришь какую-то чушь. - возразил я. - Вон, выгляни наружу ещё раз и посмотри сам! - с этими словами я ткнул пальцем в сторону окна. - Тут есть деревья! Зелёная трава! Ветер! Небо почти нормальное и даже солнце!

- Это не солнце.

- А... что же это, в таком случае? - бросив взгляд на облака, я оценил то, как их подсвечивает светило. - Там же явно закат...

- Это не закат, Анриель. - вздохнул дознаватель. - И здесь не может быть солнца, потому что мы не в человеческом мире, а где-то посередине между им и тем, что у нас называется Внешней Границей.

- Не понимаю. - я потряс головой. - Туннели из Подземелья Короны должны были привести нас на изученную территорию Мёртвого Города, но мы свернули не туда и попали в...гм. Сюда... Но если это не обычный мир - тогда что? Тебе что-то известно об этом месте?

Анниш кивнул.

- В общих чертах. Один из наших сновидцев бывал здесь и... Мы называем эту территорию Предместьями. И чтобы тебе было понятнее, скажу так - вокруг нас просторы Междумирья. Тысячи дорог, сходящиеся в одной точке пространства и времени. Вот только дороги эти не для обычных смертных, так что...

"Забавно. - подумал я, одновременно пытаясь осмыслить информацию про Междумирье. - Мой друг демон считает себя обычным смертным..."

Не удержавшись, я скептически фыркнул и дознаватель посмотрел на меня вопросительно.

- Анниш... - сказал я. - Ты, конечно, не обижайся, но обычный смертный из тебя был бы хуже, чем домашний котёнок из пожирателя.

Дознаватель внезапно расхохотался.

- А! - сказал он, покачивая головой и обретая свой ироничный вид. - Ты всё-таки начал приходить в себя, да? А я уж подумал - эликсиры выжали тебя настолько, что ты вообще ничего не замечаешь...

- Замечаю. - сказал я. - Сложно, знаешь ли, не заметить, когда твоя сломанная рука сама по себе срастается, да ещё и дымится!

Дознаватель хмыкнул и промолчал.

- Не расскажешь, кто ты такой? - спросил я. В конце концов, раз уж Аннишу известно, что я - аррф, то почему бы ему не поведать что-нибудь о себе?

- Человек. - дознаватель криво улыбнулся. - По крайней мере, рождён я был именно им. Человеком. Ну а сейчас... сейчас я уже не знаю.

- Это последствия какого-то магического ритуала, да? - предположил я.

- Нет. Это последствия моего легкомыслия. - Анниш потёр лоб и принялся объяснять. - Помнишь, мы как-то говорили про Храм и то, как группы Тауратта исследовали его подземную часть?

- Да.

- Я был в одной из таких групп. Мы спустились вниз и осматривали коридоры... Там настоящий лабиринт из залов и переходов - не то, что Подземелья Короны. И в одном из помещений нашли Обелиск - высокую такую колонну, под потолок, исписанную непонятными словами и символами. Пол вокруг этой колонны покрывали рисунки, в коридоры уводило несколько широких линий... В общем, наша группа разделилась. Я остался у Обелиска, а остальные, как более опытные, разошлись исследовать коридоры.

- И что случилось?

- Никто толком не знает. Но я очень быстро перестал отзываться и мои коллеги поспешили назад. Подумали, что на меня напала какая-то тварь, а они этого не услышали. Я же в это время стоял у Обелиска и прижимался к нему одним боком. Голову прислонил, руку... Когда меня от него оторвали, один глаз уже почернел, а тело сотрясали мелкие судороги. - дознаватель поморщился и вздохнул. Воспоминания, судя по всему, были не из приятных. - Я медленно, но верно превращался во что-то страшное. Тело менялось, энергетическая структура тоже... в общем, меня было проще убить, чем вылечить. Однако за дело взялся Альнтеррон. То ли я чем-то приглянулся ему ещё до экспедиции, то ли он посчитал такой случай вызовом для своих талантов - не важно. Суть в том, что у него всё получилось - я выжил, а впоследствии и выздоровел. Вставать и ходить, правда, у меня получилось далеко не сразу... А Альнтеррон предложил мне учиться под его руководством. Назвал меня талантливым и подающим надежды.

- То есть магия того Обелиска...

- Я не люблю долго говорить об этом, парень. - сказал Анниш. - Уж извини. Но Альнтеррон не избавлял меня от влияния Обелиска, он лишь убрал негативные последствия и не дал мне переродиться в кошмарную тварь. Всё. Сила Обелиска до сих пор струится по моим жилам, а его энергия смешивается с моей собственной. Поэтому я практически не устаю. Тело у меня не стареет. Временами я не ощущаю ни вкуса, ни запахов, даже перестаю чувствовать боль. Ну и... строго говоря, я совсем не уверен, что я всё ещё человек. Я даже не Воин Тени, как ты, я что-то гораздо более странное...

Не зная, что на это ответить, я улыбнулся и развёл руками.

- Так ты, значит, из-за этого всё время называешь меня "парнем", а не по имени - так, словно я тебе младший ученик, а не ровесник?

Дознаватель фыркнул.

- Ты уж не обижайся, Анриель, но ты младший ученик и есть. Кто тебе сказал, что мы одного возраста? Сколько мне, по-твоему, лет?

- Ну... - я задумался. - Не знаю.

- Я родился осенью семьсот четвёртого года, от Восхода Светил...

- Семьсот четвёртого от Восхода?! - несмотря на то, что я уже ожидал чего-то подобного, ему всё же удалось меня удивить. - Сейчас же восемьсот десятый! То есть тебе сейчас больше сотни лет?!

Дознаватель кивнул.

- Сто шесть, если быть точным. Ты удивлён?

- Ещё как! - отойдя от окна, я с наслаждением сел и опёрся спиной о стену. - Невероятно! А как ты узнал, что я - аррф?

Брови дознавателя недоумённо поползли вверх.

- Кто?

- Ну.. то есть Воин Тени. - поправился я и пояснил. - Мы называем себя аррфами.

- А. Ты об этом. Всё очень просто - я узнал твоё происхождение от Альнтеррона. Предупреждая меня о твоём появлении, он упомянул, что ты будешь Воином Тени. Так что мне оставалось лишь ждать. Ну и ещё устроить небольшую проверку с помощью одного предмета...

- Цилиндр! - вспомнил я. - Ты бросил мне какой-то цилиндр, точно! Что это было, кстати? Я тогда подумал, что Жезл Истины или что-то вроде...

- Жезл Истины? - Анниш усмехнулся. - Это который для допроса? Нет, Анриель, всё значительно проще - это трость. Её создал кто-то из твоих соплеменников, она раскладывается при нажатии на один из торцов.

- Зачем же ты мне её дал?

- Потому что ни один обычный человек её не удержит. Пальцы сразу же начинает колоть, и чем дальше - тем больше. А ты её рассматривал совершенно спокойно.

- Вот оно что.

Мы проговорили ещё некоторое время. Анниш рассказывал о своей работе в Тауратте и про то, как одна из экспедиций в подземелья Храма обнаружила там скованного Чурро, после чего тот проснулся и сожрал большую половину исследовательской группы. Я, в свою очередь, рассказал ему о той случайности, что привела меня на улицы Мёртвого Города...

В какой-то момент я почувствовал, что меня уводит куда-то в сторону, а затем повалился на бок и моментально уснул. Снилось мне что-то предельно странное - огромное и заполненное сияющими звёздами тёмное небо, под которым расположился наполненный зеркалами город. Зеркальные поверхности были повсюду - на стенах высоких зданий, на крышах и на дверях; даже дорога под ногами - и та позволяла увидеть своё отражение.

Через город шествовали странные существа. Высокие и тощие, они вышагивали один за другим, вытягиваясь в длинную вереницу, и без остановки водили по сторонам длинными посохами. Каждое из существ было похоже на человека и одето в некое подобие тяжёлых рыцарских лат. Большие головы существ закрывали широкие маски с вытянутым носом, и сколько я ни приглядывался, но так и не заметил в них ни одного отверстия. Плечи и спины существ закрывали длинные седые волосы, спускающиеся с их затылков.

Первое из этих существ внезапно оказалось прямо передо мной и я увидел направленный на меня посох. Навершие посоха имело форму шара, обрамлённого десятком разнокалиберных ободков, а посередине него двигался металлический глаз. Медленно повернувшись, он уставился на меня и я ощутил пронзительное ощущение чужого присутствия. Нечто большое смотрело на меня. И оно меня видело.

Неприятное чувство было настолько сильным, что я вздрогнул всем телом и проснулся.

После чего покрутил головой и понял, что остался один. Дознавателя в комнате больше не было.


- Анниш! - позвал я, но мне никто не ответил.

"Что за Дкаддова ересь? - подумал я. - Куда он делся? Не удрал же он, в самом деле?!"

Осмотревшись ещё раз и немного подождав, я улёгся на спину и принялся размышлять. Бежать куда-либо и начинать поиски смысла не было - если дознаватель отправился на разведку, то, значит, скоро вернётся, а если нет - то... искать его будет не только глупо, но ещё и бессмысленно.

Хотя в то, что Анниш решил оставить меня и уйти, я не верил - не тот это человек, чтобы бросить своего товарища просто так.

"А где, кстати, его вещи?"

Повинуясь внезапно появившейся мысли, я приподнялся и посмотрел в угол, где обнаружил потрёпанный вещмешок своего спутника.

"А. - удовлетворённо подумал я. - Ну, я так и подумал."

Потянулись долгие минуты молчаливого ожидания. Где-то за окном посвистывал ветер, а рассохшиеся стены временами издавали тихие скрипы. Слушая их, я едва не заснул обратно, но затем очнулся и погрузил себя в лёгкий транс. Имеющееся время следовало потратить с пользой - например, на изучение собственного состояния...

Которое оказалось совсем паршивым. Говоривший мне о крайней степени истощения дознаватель оказался прав - моя энергетическая структура сделалась совсем тусклой, а в целом картина выглядела так, что мои наставники бы прослезились. Да уж... Неудивительно, что я сделался настолько рассеянным и стал с такой скоростью уставать! Выйдя из транса, я принялся раздумывать над перспективами. Совершенно очевидно, что нам необходимо отыскать источник воды и какой-нибудь пищи. Пожалуй, надо было спросить у дознавателя, не водятся ли в Междумирье съедобных животных...

Откуда-то снизу послышались звуки шагов.

- Анриель! - услышал я голос дознавателя. - Ты всё ещё там?

- Там, там. - подтвердил я. - Куда я отсюда денусь...

Поднявшись на ноги, я с раздражением отметил, что слабость во всём теле только усилилась.

- Есть хорошие новости.

Появившись в комнате, Анниш изучающе посмотрел на меня и подбадривающе кивнул.

- Ничего, ещё поправишься. Так вот. Воду я пока не нашёл, но смерть от голода нам уже не грозит.

- Здесь есть животные?

- Животных не видел, так что, может, и есть. - пройдя в угол, Анниш подобрал свой вещмешок и повернулся ко мне. - Но крабов много. Не совсем обычной формы, правда, да и размерами с большую собаку, но мясо выглядит хорошо. Попробуем сегодня на мне, насколько оно съедобно.

Я улыбнулся.

- Ты так уверен в собственной безопасности?

- Ну, не на тебе же нам экспериментировать! - разведя руками, дознаватель прошёлся вдоль стены и забросил себе за спину второй вещмешок. - Ходить-то можешь? Учти, здесь целых восемь этажей, так что спускаться долго...

- Я смогу.

* * *

Минуло четыре дня. За это время дознаватель тщательно осмотрел ближайшие строения и мы перебрались в одно из них - небольшое и каменное, с двумя выходами и широкими окнами. Там мы соорудили лежаки из веток и место для костра, на котором жарили мясо добытых крабов. Мясо оказалось не только съедобным, но и невероятно питательным, так что я стремительно набирался сил и чувствовал себя всё лучше и лучше.

С водой дела обстояли несколько хуже - дознавателю не удалось найти ни одного ручья или колодца. Зато по ночам здесь через раз начинались сильные ливни, что позволяло нам напиваться и набирать воду для всех остальных нужд. Мы вычистили, насколько могли, одежду, и привели себя в приемлемое состояние.

О-ооо, какое же это было удовольствие - смыть с себя всю эту пыль и грязь, что накопилась на коже и одежде за время блужданий по заброшенным улицам! Не передать... Никогда бы не подумал, что смогу получать такое наслаждение от обычного ощущения чистоты, честное слово.

Перспективы наши выглядели несколько неопределённо. С одной стороны, территория Предместий разительно отличалась от мрачных Руин, и здесь вполне можно было нормально жить, но проводить остаток жизни в качестве отшельников не хотелось. С другой же стороны - мы вполне могли расчитывать на обнаружение какого-нибудь портала, через который можно будет выбраться в нормальный мир. Пускай не обратно в Тэллос - не важно - но зато в населённый мир, где мы будем не одиноки, и нам не придётся гоняться за скрывающимися в песке гигантскими крабами. Вот только в какую сторону нам идти? Понятно, что если есть приводящие в Междумирье порталы, то есть и те, что наоборот - отсюда уводят. Но где их искать? Как?

Анниш пытался проводить исследования, построенные на специфических рунных ритуалах, но ничего не нашёл. То ли поблизости не было ни одного портала, то ли ему не хватало знаний и поиски изначально были обречены на провал - неизвестно.

В конце четвёртого дня я почувствовал себя настолько хорошо, что завёл разговор о направлении возможного путешествия.

- В тебе снова проснулось желание куда-то идти? - Анниш, подбрасывающий в костёр сухие ветки, выглядел удивлённым. - Нет, Анриель, сейчас об этом не может быть и речи - слишком рано.

- Почему?

- Ну - во-первых, ты ещё слишком слаб. Да, выглядишь ты значительно лучше, не спорю, но сможешь ли ты бежать? Что, если нам попадётся такая тварь, от которой придётся спасаться бегством? Ну или наоборот - драться? Неужели твои силы и реакция восстановились до прежнего уровня?

- Ну... нет.

- Вот видишь. А ты говоришь - исследования...

- А что во-вторых? То, с чего ты начал, было "во-первых", а...

- А во-вторых, парень, мы уже пробовали двигаться в поисках выхода наугад. Тебе напомнить, что из этого получилось?

- Мы выбрались?

- Выбрались? - отвернувшись от костра, Анниш с ироние посмотрел на меня. - Сюда, что ли? Друг мой, ты мог бы говорить "выбрались", если бы мы вернулись обратно в Башню. А это вот всё... Это не "выбрались". Это "окончательно заблудились".

- Зато здесь есть и вода, и еда. - сказал я, откинувшись на спину и наблюдая за отсветами пламени на потолке. - Деревья, вода и свежий хороший воздух. На улицах Мёртвого Города мы бы не выжили, а здесь - сможем.

- Завидую я твоей жизнерадостности. - вздохнул Анниш. - Провалиться неизвестно куда из родного мира, а потом радоваться возможности блуждать по забытой полупустыне...

Я фыркнул.

- А возможность закончить жизнь в когтях у какого-нибудь пожирателя - лучше? Или остаться навсегда в пыли на одной из проклятых улиц? Нет, Анн, здесь дело вовсе не в том, что я попал сюда из родного мира и теперь не могу найти дороги назад.

- Тогда в чём?

- Смогу ли я отыскать эту самую дорогу в будущем. Мёртвый Город мне подобной перспективы не предоставлял. Там всё было очень просто - или мы находим какой-нибудь выход, или погибаем. Верно? А здесь... Тут перед нами открыты все пути. Осталось только выбрать тот самый, единственно правильный.

- Ну да. - усмехнулся Анниш. - Знать бы нам ещё, по которым признакам его выбирать.

- ПУТЬ ЛИШЬ ОДИН ДЛЯ ВСЕХ.

Ветка, которую дознаватель собирался положить в костёр, улетела куда-то в угол, а я подскочил так, что едва не свалил висящий на стене арбалет. Голос, раздававшийся с улицы, был не слишком громким, но настолько басовитым и вибрирующим, что наполнил всё помещение целиком.

- Там кто-то есть!

Анниш одним движением затащил меня себе за спину, а затем перед нами возник мерцающий силовой барьер.

- Тихо.

- ARANS SA-AN RAU. - произнёс голос. - СЛОВА, ЧТО БУДУТ...

Голову мою наполнил тихий звон и я не выдержал.

- А можно говорить потише? - закричал я. - Ночь же на дворе!

Голос замолчал и сделалось тихо. В ушах у меня заунывно пищало.

- Можно. - сказал снаружи тот же голос, но теперь уже значительно тише. - Истина неизменна.

- Кто ты такой? - громко и чётко спросил Анниш.

- Я тот, кто Следует-По-Пути.

- И чего ты хочешь?

- Узнать Путь. - прозвучал голос. - Истина говорит со мной. Истина ведёт меня по Пути. Следуя по Пути Истины, я обретаю и познаю самого себя.

Мы с дознавателем недоумённо переглянулись.

- Кто бы это ни был, он разумен. - сказал я. - И если бы хотел напасть - напал бы.

- Или просто слишком уверен в собственных силах. - тихо пробормотал Анниш, после чего громко спросил: - Для чего ты здесь?

- Узнавать Путь. Указывать Путь. Младшие следуют по Пути, но Путь младших для них потерян. Вы потеряли Путь?

Охватившее меня поначалу напряжение начало отпускать.

- Мне кажется, он не опасен. - тихо прошептал я. - Может быть, выйдем и посмотрим, кто это там говорит?

- Есть варианты получше. - столь же тихо ответил Анниш. - На окнах и дверях стоит моя усиленная рунами защита, так что... Проверим, что это за существо.

- Можешь зайти к нам, если хочешь. - громко произнёс он. - Продолжим разговор здесь.

Через несколько мгновений на подоконник второго этажа легли толстые чёрные пальцы, а в проёме окна появился блестящий череп огромного уродливого чудовища. Блеснули преодолевшие установленную защиту длинные когти. Довольное чудовище заворчало.

- Берегись!!

Глава 12. Потерянный путь

- Тихо!!

- Анниш, он... - тут до меня дошло, что чудовище вовсе не так уродливо, как мне показалось. Просто его лицо закрывает металлическая маска, на которую падают спутанные длинные волосы, а игра теней и света от костра превращает всё это в череп с клочьями отмирающей кожи.

- Ш-шшшшш... - прошипел Анниш, неотрывно глядя на забирающегося через окно монстра.

А зрелище, стоит отметить, было отменное. Говорящий на одном языке с нами монстр был слишком большим, чтобы протиснуться в оконный проём целиком, но ему это не помешало. Просунув внутрь одну из длинных лохматых рук, он сжимался в несколько раз и потом словно перетекал внутрь в пластичном искривлённом виде. Маска его вытянулась и сделалась похожей на волчью морду, а четыре небольших глаза растянулись так, что превратились в узкие щёлки.

Всё это, впрочем, закончилось довольно быстро - меньше чем через одну минуту наш неожиданный собеседник уже сидел перед нами, согнувшись и подпирая потолок своей горбатой спиной. По комнате разошёлся запах старого дерева. Пахло пылью, опилками и ещё чем-то таким - специфическим, что можно почувствовать, лишь прикоснувшись к древесной коре.

- Младшие.

Четыре глаза чудовища внимательно изучили сначала Анниша, а затем меня, и я заметил, что с правой стороны у него имеется ещё один глаз, отличающийся круглой формой и красноватым окрасом. Всё тело монстра покрывала густая чёрная шерсть, из-под которой поблёскивало нечто металлическое. В какой-то момент мне показалось, что я различаю элементы брони и доспехов, полностью оплетённые густой растительностью.

- Голос стихии. - голова монстра слегка повернулась, а глаза обратились в сторону костра. - Чей свет озаряет Путь...

- Как нам тебя называть?

Монстр укоризненно посмотрел на дознавателя.

- Я тот, кто Следует-По-Пути.

- Ты живёшь в этих местах? - спросил я.

- Нет, Младший. Мой Путь определяет Истина.

- И куда ты идёшь сейчас?

- По Пути Познания. Как и всегда.

- Мы попали на эту территорию через портал. – сказал я. – И ищем дорогу в обычный мир. Скажи, ты можешь подсказать нам, куда идти?

- Мир? – вопросительно взглянул на меня монстр. – Мир – не Истина. Это лишь часть Пути.

- Пусть так. –внимательно наблюдавший за собеседником Анниш улыбнулся. – Но обрести эту часть пути было бы очень полезно.

Я отстранился от диалога между необычным монстром и дознавателем и принялся наблюдать. Анниша интересовали координаты ближайших порталов, а Следующий-По-Пути рассуждал о чём-то невнятном и понятном только ему одному. Он спрашивал нас о Словах, которые были сказаны неким Проводником, и очень хотел узнать, какая звезда привела нас на Путь Истины.

Ответить на его вопросы мы, разумеется, не могли. Дознаватель умело оперировал витиеватыми фразами, суть которых сводилась к тому, что мы идём «из дня минувшего в день наступающий» и единственное, чего нам не хватает – это найти работающий портал.

А монстр… Заполнив собой больше половины помещения, он сидел в довольно неудобной позе и, в конце концов, улёгся на пол, став похожим на огромное бесформенное животное. С его слов я понял, что некогда он был кем-то другим, но затем нашёл свой истиный Путь и с тех пор следовал по нему, меняя себя и обретая новые знания.

«Кто же он всё-таки такой? – думал я, рассматривая его необычное лицо-маску и подвижные глаза, смотрящие то на меня, то на моего спутника. – Не обычный монстр, это уж точно. Он умён и, судя по всему, путешествует через миры к какой-то далёкой цели…»

Внешность гостя напоминала мне о чём-то, увиденном недавно во сне, но конкретные подробности отчего-то не вспоминались. Брезжило что-то такое на границе сознания, но…

- Младшие не ведают Истины.

Очнувшись, я посмотрел на монстра и прислушался. «Что?» Задумавшись, я настолько погрузился в размышления, что перестал слушать то, о чём они разговаривают с дознавателем. Неприятно…

- И Путь их потерян. – продолжал тем временем монстр. – Во мраке неведения блуждает их взор. Я понимаю. Я помогу. Следующий-По-Пути не может указать истиный Путь, но я спрошу у тех, кто может.

- Духов? – заинтересовался Анниш.

- Гласов Светил.

С этими словами Следующий-По-Пути заворочался и, царапая каменное покрытие стен, принялся выбираться наружу здания. Понаблюдав за ним, я вопросительно посмотрел на Анниша, но тот лишь пожал плечами и поднялся со своего места.

- Пойдём. Может быть, этот Следующий всё же скажет нам что-то полезное.

Стоящий уже посередине улицы монстр смотрел на небо.

- Тысячи миров. – задумчиво произнёс он. – И их отражений. Бесчисленные Гласы Светил… Слышите ли вы их так же, как я, Младшие?

Скосив глаза, я с интересом посмотрел на Анниша, которого заслуженно признавал старшим. Что он, интересно, на такое ответит? Скажет правду – что мы ничего не слышим и не понимаем половину того, что он говорит?

- У нас нет такой возможности. – сказал Анниш. – Мы не видим ни звёзд, ни неба. Для нас его закрывают плотные облака.

Опустив взгляд четырёх глаз на дознавателя, монстр на некоторое время замер, и только его пятый, круглый боковой глаз продолжал таращиться в тёмное небо.

- Тогда я обращусь к Ним от вашего имени. – ответил монстр и взмахнул рукой, в которой появился длинный посох. Я не успел заметить, откуда он его вытащил. Повернувшись вокруг себя, он поднял его над головой и что-то коротко произнёс. Небольшое округлое навершие рывком увеличилось и раздалось в стороны, превратившись в гудящий вращающийся шар, а по сторонам от него заискрилось множество полупрозрачных ободков.

"Посох! - мысленно воскликнул я и наконец-то вспомнил процессию существ из своего сна. - Посох с глазом!"

На этом посохе, впрочем, глаза не появилось. Гудящий шар светился множеством линий, складывающихся в необычные движущиеся узоры, и дрожал, а Следующий-По-Пути смотрел на него, не отрываясь, и что-то шептал. Внезапно гудение от шара исчезло, а сам он резко сократился в размерах. Белые обручи вокруг него разлетелись в стороны волнами света.

Небо над нами на какое-то мгновение наполнилось россыпями звёзд, и я успел поразиться тому, насколько яркими и близкими они были. Но видение, едва появившись, исчезло, а высокий монстр грациозно повернулся и ткнул своим посохом в сторону горизонта.

- Ваш Путь ожидает вас там.

Я и дознаватель одновременно посмотрели в указанном направлении.

- За закатом, значит. - сказал я.

- Нет заката. - Следующий-По-Пути обернулся ко мне. - Лишь Путь. - сделав пару шагов ко мне он наклонился и произнёс:

- Твоя Судьба путеводна для вас обоих.

После чего отошёл в сторону и неторопливо устроился у стены одного из домов. Скрестив ноги, он сложил на них свои длинные руки и, подняв голову к небу, затих. Посоха при нём уже не было.

- Что скажешь, Анриель?

Я обернулся к дознавателю.

- Даже не знаю. В принципе, это направление ничуть не хуже любого другого.

- Тем более, что нас туда приведёт твоя судьба, да?

- И это тоже. Знать бы ещё, что это значит... - обернувшись к Следующему-По-Пути я на мгновение замер, а затем принялся озираться. – Эй! Где он?! Анниш! Ты видел, куда он ушёл?!

- Нет. - мой друг в замешательстве осмотрел улицу и принялся изучать следы на земле. – Секунду назад он был здесь... Гм. Какое интересное существо.

Больше мы Следующего-По-Пути не видели. К добру ли или нет, но высокий монстр исчез так же, как и появился - внезапно.

Вернувшись обратно в дом, мы устроились на своих местах. Аннишу хотелось обсудить всё, о чём говорил этот Следующий, но я уже был настолько усталым, что разговор пришлось отложить до утра. Уже засыпая, я слушал тихое бормотание своего спутника:

"Звезда - это голос истины, который указывает путь... Хорошо, приму это без доказательств. Но как же тогда быть с неопределённостью судьбы? Неужели предсказатели были правы?!"


На следующее утро я рассказал дознавателю про сон, в котором видел город из зеркал и процессию существ, напоминавших вчерашнего собеседника.

- Во сне? - переспросил Анниш, когда я закончил рассказывать, и задумался. - Ну... что ж. Это несколько меняет ситуацию и означает, что построенная мною гипотеза неверна.

- А что за гипотеза?

- Уже не важно. - махнул рукой дознаватель. - В любом случае, это чушь.

- Нет уж, погоди. - остановил я своего друга. - Я бы всё-таки послушал твоё мнение. Так о чём ты подумал?

- Что этот Следующий-По-Пути - один из Читающих Знаки. То есть адепт учения о том, что сила звёзд влияет на всё происходящее на земле. Ты о таком не слышал?

Я задумался.

- Вроде бы слышал. Так ты подумал, что он предсказатель?

Дознаватель кивнул.

- Если коротко - да. Причём очень хороший, владеющий какой-то специфической магией. Рассказал бы ты мне про этот сон сразу...

- Я забыл, Анн. Да и не подумал, что это важно.

Анниш заинтересованно посмотрел на меня.

- А тебе самому это разве не странно? Увидеть что-то необычное во сне, а затем столкнуться с этим в реальной жизни?

- Пожалуй, странно. - согласился я. - Но мне доводилось видеть и куда более странные сны, и ничего из них после этого рядом не появлялось. Да и не особо он на тех созданий похож, на самом-то деле. Маска, разве что... Ещё посох.

- И всё же ты видел кого-то похожего на него. - проговорил Анниш, и щёлкнул пальцами. – Как раз перед тем, как он появился и начал рассуждать о своём Пути и твоей судьбе.

Я усмехнулся. Похоже, мой друг придумывает очередную замечательную теорию…

- Считаешь, что это взаимосвязано?

- Не знаю. – дознаватель пожал плечами. – Но почему бы и нет? В простые совпадения я не верю. А вчера смотри, что получилось – мы обсуждали, в какую сторону идти и понятия не имели, по каким критериям её выбирать. И тут появляется этот Следующий, после чего достаёт свою палку и тыкает её в сторону горизонта – «туда»! Это как? Нормально?

Пришла моя очередь пожимать плечами.

- Не знаю, Анн. Но я об этом и не задумываюсь.

- Почему? – удивился дознаватель. - Сначала ты меня донимал своими расспросами и любопытством, а теперь…

- А мне надоело. – ответил я. – Надоело, что я постоянно вижу такое, что переворачивает с ног на голову всё, к чему я привык. Теней, которые бегают сами по себе, ползающие по полам столы, летающие дома… - я покачал головой. – Хватит. Лучше принимать всё таким, какое оно есть, и не задумываться, как именно оно получилось. Какая разница, сами мы нашли этот портал, или нам это подсказали со стороны?

- Ты так уверен, что там портал? – закончив с завтраком, Анниш принялся собираться на новую охоту.

- А что же ещё? Ты сам спрашивал его о…

- Спрашивал, да. – подтвердил дознаватель. – Но что он в итоге ответил – помнишь?

- Ну… - я задумался, и мой товарищ махнул рукой.

- Не вспоминай дословно. – сказал он. – Суть в том, что наш «путь» находится где-то там. И мы пойдём по нему потому, что нас так поведёт твоя судьба. Верно?

«Не может он без лекций и поучений. – подумал я. – Не стать бы самому таким в сотню лет!»

- Пусть так. – согласился я. – К чему ты ведёшь?

Застегнув ремни оружейных ножен, Анниш задумчиво помолчал и посмотрел на меня.

- К тому, что происходит что-то весьма интересное. И мы с тобой явно оказались в это вовлечены. Здесь кроется нечто большее.

«Здесь – это где?» - хотел спросить я, но в итоге просто выдохнул и махнул рукой.

- А. Как скажешь.

- Именно. – усмехнулся дознаватель и направился к выходу. – Я скоро вернусь.


Полноценную форму я восстановил только через две с половиной недели. Всё это время мы провели в однообразном и примитивном ритме жизни – Анниш добывал провизию и разведывал местность, а я отдыхал и обрабатывал себя восстанавливающими вязями. По вечерам дознаватель начал обучать меня известным ему магическим приёмам, но на просьбы заняться фехтованием отвечал отказом.

- Да зачем тебе это нужно? – спрашивал он. – Тем более - сейчас! Единственное, что тебе потребуется – это магия! Ты же не думаешь, что сможешь ударить по противнику сильнее, чем заклинание?

Я, разумеется, такого не думал. Но и отступаться от своего стремления не хотел. Базовые навыки основных магических техник и рукопашного боя у меня уже были, так что их требовалось усиливать и развивать. И, раз уж я оказался в экстремальных условиях, делать это требовалось максимально результативно и быстро. Мне ещё в Танииме хотелось выучить что-нибудь новое, а уж сейчас!

К более-менее нормальным занятиям, правда, мы приступили только после того, как отправились в путь. Решили так - утром начинаем движение и весь день идём не останавливаясь, за исключением пары небольших перерывов. И если вечером у меня ещё остаются силы - Анниш обучает меня тому, что умеет сам. Меня такой распорядок вполне устроил, так что всё доступное время отдыха я проводил в восстанавливающих медитациях или глубоком сне после выматывающих упражнений.

Освоение атакующих вязей или узоров, тренировки с оружием и без него, а также изучение техники построения примитивных рун - всё это требовало значительного количества и сил, и времени.

Но процесс пошёл. И чем больше я занимался, тем большее удовольствие получал. Новые знания были для меня словно мёд, и я с жадностью усваивал их, стараясь запомнить как можно больше и отработать это как можно лучше.


Пройдя через засыпанный песком город, мы выбрались на открытую равнину, посреди которой встречались останки высоких башен и остовы особняков. За равниной началась подтопленная и заболоченная местность, а за ней последовали очередные пустынные территории. Изредка попадались мелкие поселения и разрозненные группы домов различной степени сохранности. Мы осматривали их в поисках воды и охотились на местную живность, но в этих новых местах даже крабы встречались уже значительно реже.

Вообще, земля Предместий поразила меня своей пустынностью. Разумеется, я не ожидал от неё особого разнообразия, но за несколько недель пути нам не встретилось ни единого по-настоящему опасного монстра. Ни одного! Мелкой живности здесь хватало - всевозможные ящерицы и насекомые были везде, но более крупные существа сделались редкостью.

Не знаю, чего я ожидал от места, которое не было ни одним миром, и при этом всеми возможными мирами одновременно. Но уж никак не того, что это будет самая обычная полупустыня, с остатками заброшенных человеческих поселений.

Время шло. Серьёзных противников и опасных аномалий нам не встречалось, так что я уже успел немного расслабиться, сосредоточившись на тренировках и освоении новых знаний. Дни следовали за днями и сливались для меня в единое целое, вспыхивая чередой разноцветных картинок, после чего исчезали в прошлом. А вот потом…

Потом госпожа Удача от нас отвернулась, а скромно улыбающаяся Судьба нанесла такой удар, что мог бы с лёгкостью отправить нас в глубокий нокаут.


Мы двигались по территории Предместий уже полтора месяца, и я чувствовал себя совершенно так же, как раньше. Пожалуй, даже несколько лучше – в первую очередь потому, что освоил несколько боевых вязей и научился применять их на вполне приемлемом, по словам моего товарища, уровне.

Преодолев длинную череду пологих холмов, мы вышли к окраинам занесённого песком городка и с осторожностью прошли по его улицам. Дома вокруг нас были небольшими, в два или три этажа, и хорошо сохранившимися. В окнах остались целые стёкла, а двери домов были либо закрыты на ржавые навесные замки, либо намертво заколочены. Внутри комнат просматривались очертания различной мебели.

- Непривычно как-то. - сказал я, рассматривая один из трёхэтажных особняков. - Двери целые, окна... Заходить не будем?

- Можно... - с сомнением протянул Анниш. - Но только зачем? Ничего, кроме мусора, там нет.

- Интересно... - подойдя к ближайшему окну, я попытался заглянуть внутрь. К сожалению, стекло оказалось настолько грязным, что внутренности просматривались плохо. - Другой мир, другие люди... Мало ли, что там внутри полезного.

Подойдя ко мне, Анниш остановился рядом и пожал плечами:

- Что ж, давай посмотрим. Дверь открыть сможешь?

- Легко. - кивнул я и запрыгнул в одно движение на крыльцо, после чего схватился за висящий на массивных петлях замок и с силой дернул его на себя. Старое дерево не выдержало и затрещало, и выдернутые вместе с креплениями петли оказались у меня в руках вместе с замком.

- Готово.

- Н-да. - поморщился Анниш. - Я вообще-то про магию говорил...

- Да? - обернувшись к другу, я коротко рассмеялся и бросил ржавый замок на землю рядом с крыльцом. - Как-то я не подумал. Хотя...

Сформировав вязь для познания, я направил ее на стену дома и отпустил. Невидимое полотно развернулось за долю мгновения, после чего сорвалось с рук и пронизало все строение до самой крыши.

- Пусто. - сказал я. - Несколько мелких грызунов в подвале и еще что-то небольшое сидит на стропилах. - сформировав перед собой щит, я впечатал в поверхность крыльца захватывающий узор, а потом создал силовую нить и распахнул при ее помощи дверную створку. - Прошу...

- Маскировка. - сказал дознаватель, глядя в другую сторону.

"Дкаддова ересь!" - подумал я и окутал себя маскирующей иллюзорной вязью. Анниш придирчиво осмотрел место, где я стоял, и только тогда кивнул.

- Приемлемо.


Внутри комнат не оказалось ничего необычного. Ни каких-либо механизмов, ни странных машин, ни артефактов. Воздух пах плесенью и чем-то кислым, а углы некоторых комнат покрывал мох. Старая мебель, растрескавшиеся доски пола и толстый слой пыли на всем вокруг - вот, пожалуй, и все, что мы обнаружили.

- Жаль.

Анниш поставил бутыль из мутного стекла обратно на стол и с иронией посмотрел на меня.

- Разочарован?

- Не особенно. - ответил я. - Но от дома в другом мире ожидаешь чего-то... не знаю. Чего-то большего.

Выйдя на улицу, мы прошлись по ней до перекрестка, по другую сторону которого возвышались мусорные груды от разрушенных построек. На одном из холмиков сидел здоровенный ящер и таращился куда-то вверх, совершенно игнорируя наше присутствие.

"А вот и ужин..." - с предвкушением подумал я вытащил арбалет. Нам уже доводилось встречать подобных ящериц и мясо у них оказалось весьма вкусным. Блестящая стрела заняла полагающееся ей место, и я поднял оружие на уровень плеч. Итак...

- Кого увидел? - заинтересовался Анниш и проследил за направлением моего прицела. - А. Стой, стой, сто...

Коротко звякнув, арбалетная тетива распрямилась, а промелькнувшая в воздухе стрела вошла ящеру прямо в глаз.

- Стой! - договорил дознаватель. - Маскируемся!

Через мгновение вокруг нас возникли сразу два полога - отражающий и маскирующий, а я быстро перезарядил оружие и принялся выискивать новую цель.

- Что там? Где?

- Надеюсь, что ничего и все тихо. - ответил Анниш, внимательно рассматривая руины.

- То есть? Что случилось-то?

- Да так. - дознаватель скосил глаза и посмотрел на меня. - Один знакомый арбалетчик сначала стреляет, а только потом - думает. Вы, случаем, не знакомы?

- Не понял? Анниш, это был такой же ящер, как и те, что мы...

- А ты уверен? - перебил меня дознаватель. – Смотри - окрас у него отличается, да и строение хвоста немного другое. Откуда ты знаешь, что он был один? А если это разведчик? Что, если у них под этими руинами логово из десяти уровней, а ты прикончил внешнего наблюдателя? Ты смог бы отбиться от целой колонии таких зверюшек?

Опустив арбалет, я поразмыслил и понял, что дознаватель прав. Стрелять в ящера до того, как мы изучили обстановку, было поспешно и необдуманно.

- Ты прав, извини. Поторопился.

Анниш кивнул и развеял наш силовой щит.

- Ладно, сегодня нам повезло. Идем, посмотрим на твой трофей.


Ящер оказался упитанным и сьедобным. Пообедав и заготовив некоторое количество мяса про запас, мы двинулись дальше. Через несколько кварталов нам встретилась большая площадь, занесенная песком и поросшая мелким кустарником. Кое-где темнели останки от телег и больших деревянных контейнеров. С правого края площади стояло несколько странных скульптур, а ближе к середине неторопливо вращался тонкий песчаный вихрь. Вихрь стоял на одном месте и крутился почти бесшумно, разбрасывая вокруг себя небольшие песчаные волны.

- Так. - прищурился Анниш. - Стой.

- Вижу. - я обвел глазами площадь и остановил взгляд на вихре. - Здесь тоже имеются аномалии.

- Или ловушки. - хмыкнув, дознаватель опустился на одно колено и принялся рассматривать вращающийся пылевой столб. – Забавно. Похоже на статичную вязь, но очень странную... Не понимаю. Что обеспечивает такую стабильность?

Я пожал плечами. Вопрос был интересным, но риторическим. Кто бы эти скульптуры и вихрь ни создал, нам его познания были непонятны и недоступны. С этой мыслью я ещё раз посмотрел на скульптуры.

- Это ведь не простые изваяния, верно?

Анниш кивнул.

- Похоже на то. Никогда не видел, чтобы статуи делали из песка, и они выглядели настолько реалистично. Скорее всего, это результат срабатывания какой-то ловушки. Кто-то пришёл и увидел вихрь, после чего подошёл поближе и.. остался здесь навсегда.

- Вернёмся? - оглянувшись, я посмотрел вдоль домов и на покрытую песком площадь. - Или пройдём по краю? Смотри - там песка нет.

- Давай по краю.

И мы принялись обходить площадь сбоку, стараясь не наступать на небольшие песчаные языки, достающие до линии домов. Зря. Какая бы магия это место не наполняла, наше присутствие она почувствовала безошибочно. Стоявший на месте песчаный вихрь начал двигаться вместе с нами, параллельным курсом, и раньше, чем мы успели это заметить, прошёл насквозь через одну из неподвижных скульптур.

Скульптура, охваченная потоками вращающегося песка, моментально разрушилась, рассыпавшись на фрагменты и развеявшись по песчаной дюне вокруг. Следом за ней развоплотился и вихрь. Целое облако из песка и пыли осело на землю. Одно за другим вздрогнули и осыпались все прочие изваяния.

- Проклятие! – тихо выругался Анниш.

- Может, вернёмся?

Но принимать такое решение было поздно. Песчаная поверхность по всей площади шевелилась. Песок перетекал с места на место, словно живой, и собирался в быстро набирающие объём сыпучие волны. Особенно хорошо это было заметно в тех местах, где остались лежать фрагменты от развалившихся статуй.

- Почему у меня ощущение, что надо бежать? – пробормотал я.

- Очень правильное ощущение. – выдохнул дознаватель. – Вперёд!!

Сорвавшись с места, мы помчались в направлении ближайшей улочки, намереваясь убраться подальше от площади, но округлая песчаная волна взметнулась вверх и выбросила множество длинных пылевых щупалец, преграждая нам дорогу и одновременно пытаясь сбить с ног.

«Проклятый песок! – успел выругаться я, окутывая себя мерцающим силовым барьером. – Чем же по нему бить?!»

А в следующее мгновение Анниш громко скомандовал:

- Тараном и Взрывом – удар!!

Боевые вязи слились в единую вспышку, с грохотом врезавшись в песчаную массу и разметав её по видимому пространству. Клубящиеся облака из мелкой пыли наполнили воздух.

- Не стоим, не стоим! Тьфу!

Дышать стало сложно. Мелкой взвеси вокруг нас кружилось столько, что видимость уменьшилась до какого-то десятка метров. Преодолев остававшееся расстояние, мы свернули на узкую улочку и тут по нашим щитам заколотили новые песочные щупальца. В спину ударили резко усилившиеся порывы ветра.

- Удар!!

Повернувшись, я выбросил перед собой мощную вязь Волны, обычно использующуюся для остановки и дезориентации противника. Чем атаковал Анниш, я не заметил, но пространство перед нами выгнулось подобием прозрачной линзы, а затем рвануло навстречу песчаной завесе. Раздался громкий хлопок и часть площади перед нами мгновенно очистилась. В ближайшие дома ударила ударная волна из песка и оконные стёкла не выдержали - послышался треск от рам и звонкий дребезг разбивающихся окон.

- Окружное усиление… - задумчиво произнёс дознаватель, глядя на площадь. – Значит, дальность действия наверняка ограничена.

- Что?

- Уходим! – развернувшись, Анниш дёрнул меня за руку, и мы побежали.

Улочка с какими-то лавками по сторонам постепенно поворачивала в сторону и уводила вдаль, обрываясь и переходя в уже привычную нам равнину полупустыни.

«Песок!» - мысленно воскликнул я, увидев, что нас там ожидало. В конце улицы этого проклятого песка оказалось не просто много, он там был ВЕЗДЕ. Пустыня… И это означает, что мы только что загнали себя в ловушку.

- Анниш, там тоже песок! Надо…

- Быстрее!

- Но там же…

- Потом!

«Зачем мы это делаем?!» - яростно подумал я, а затем стало не до разговоров. Буря за нашими спинами разраслась настолько, что вломилась на пространство улочки и воздух наполнился песком и разнообразным мелким мусором. Обычно ветер, дующий в спину, только помогает тебе бежать, и как бы подталкивает, но в этот раз всё было иначе. Ревущие порывы стихии поднимали такое количество пыли, что меня начинал душить кашель, а пространство вокруг стремительно становилось песчано-бурого цвета. Небо над головой мутнело и исчезло из видимости.

«Дкаддова ересь!» - улучив момент и коротко оглянувшись, я понял, что ревущая песчаная стена уже совсем рядом – не убежать.

Но нам повезло.

Граница действия неизвестной ловушки закончилась раньше, чем мы успели выбраться за границы брошенного района. Ветер внезапно исчез, а преследующая нас лавина растеряла скорость и рухнула на мостовую, покрыв её полуметровым слоем песка.

«Остановилось? – я никак не мог поверить в то, что мы вырвались из ловушки и всё закончилось. – Оно остановилось! Песок… Уфф…»

Пробежав по улочке до конца, мы ступили на бурую землю плоской равнины.

- Проклятая магия… Тьфу! - я остановился, переводя дыхание и пытаясь откашляться от набившейся в горло пыли. – Дрянь!

- Мне тоже не понравилось. – сказал Анниш. – Но на пару дней исследований я бы тут задержался.

Подняв глаза, я посмотрел на своего спутника. Задержался? Для исследований? ЗДЕСЬ?

«Нет. – мысленно усмехнулся я. – Кажется, он всё-таки ненормальный.»

- Ха! Посмотри-ка.

Прекратив плеваться и отряхиваться, я проследил за жестом дознавателя. Улочка, уходящая в сторону площади, была полностью засыпана песком, а в её дальней части виднелся вращающийся на одном месте песчаный вихрь.

Интерлюдия вторая

Лагерь аррфов, где-то на территории Междумирья...

- А-ааааах, Дкадда тебе в глотку, вот это был шторм!! Всегда бы так!

- Эй! Кто-нибудь уже выяснил, что это за конструкция на горизонте?

- Не переживай, скоро узнаем. Туда уже отправились целых две группы.

- Даже так? Отлично!

Привлечённая множеством голосов, из-за полога шатра выглянула темноволосая девушка. Глаза её пробежались по рядам палаток и мастерских.

- Разведчики уже ушли?

- Да! Должны вернутся во второй половине дня или чуть позже… А что такое? Что-то случилось?

Воительница подняла взгляд к небу – необычайно светлому, имевшему редко появляющийся в этой местности синеватый оттенок. Облаков не было, а где-то в высоте всё ещё горели расходящиеся светлые линии, образующие абстрактные узоры.

- Нет… Но… Случится.

- В каком смысле? – некоторые из работавших вокруг воинов подошли поближе. - Случится что?

Воительница посмотрела на них.

- Сейчас это уже не важно. Скажите - Тальн с разведчиками?

- Да. Он повёл первую группу.

- Что-то не так? – спросил один из воинов. – Может быть, позвать его обратно? Группы вышли недавно и, если нужно, то мы их быстро догоним.

- Если не будем медлить, то…

- Нет, нет! - воскликнула девушка и взмахнула рукой. - Не возвращайте его! Не нужно...

- Точно? Ну, хорошо. Ладно...

Пожав плечами, воины переглянулись и вернулись к работам, а девушка снова подняла взгляд на странные линии, горящие в небе.

- Он встретится с ним сегодня. - пробормотала она едва слышно. - Время пришло.

Глава 13. Привет от зомби

Следующие месяцы пути оказались довольно тихими. Разумеется, нам попадались и странные места, наполненные неизвестной магией, и различные агрессивные монстры, но мы проявляли осторожность и держались на расстоянии от всего, что могло бы представлять опасность. К чему нам лишний и ничем не оправданный риск, верно?

Анниш продолжал передавать мне свои знания, отчего моя уверенность в себе возрасла как минимум на один порядок. Атакующие и защитные приёмы и вязи выходили у меня всё лучше и лучше, так что я задумывался о том, что ранг Послушника Обители остался для меня далеко в прошлом. Пожалуй, теперь у меня были все основания считать себя начинающим Воином.

Минуло около шести месяцев путешествия по Предместьям.

И если наша одежда и доспехи покрылись царапинами и заплатками ещё до того, как мы выбрались из Мёртвого Города, то сейчас… Любой случайный встречный воспринял бы нас, как бездомных оборванцев или нищих бродяг. Которыми мы, впрочем, в некоторой степени и являлись, но… Осознавать примитивность собственного внешнего вида было противно.

- Темнеет. – задумчиво заметил Анниш, и я оторвался от размышлений.

- Ну и что? Здесь колебания освещённости постоянно.

- Ты на горизонт посмотри. – сказал Анниш и сделал короткий жест. – Вон туда, немного в сторону. Видишь?

Я посмотрел в указанном направлении.

- Ого. Да там ночь!

Небо в заинтересовавшей нас области сделалось почти чёрным и сильно отличалось от окружающих песчаных оттенков.

- Как же я это раньше-то не заметил? – удивился я. – И давно оно началось? Вот это затмение?

- Около часа назад. – ответил дознаватель. Остановившись, он создал линзу дальнозора и принялся рассматривать окружающий нас пейзаж. – И в других местах ничего подобного нет. Интересно. А почему не заметил… Тебе, Анриель, следует отдохнуть. Мы идём без перерывов уже весь день.

- Знаю. – кивнул я. Мне и в самом деле хотелось и есть, и спать. – Но мы уже полгода куда-то идём и хотелось бы уже, наконец, до этого «куда-то» добраться. Когда тот монстр указал нам «Путь», я не ожидал, что он окажется настолько длинным и однообразным.

- Не переживай. – улыбнулся Анниш. – Доберёмся завтра-послезавтра до этой области с ночью – будет тебе разнообразие.


И мой друг оказался прав – до заинтересовавших нас мест мы добрались только ближе к вечеру, через день. И первым, что открылось нашим взорам с высокого холма, был город, широким пятном раскинувшийся на всём обозримом пространстве впереди нас.

- Ох, ты ж! – воскликнул я, поднявшись на вершину возвышенности. – Город! Анниш, ты тоже это видишь? Откуда он взялся?

- Его закрывали от нас вот эти холмы. – сказал дознаватель, поворачиваясь и указывая на череду возвышенностей по сторонам. – Любопытно, кстати. Местность под городом вполне ровная, но посмотри, какой тут перепад высоты…

- Как будто один из Богов соединил две разные территории между собой, но сделал это недостаточно точно. – согласился я. – Отчего получились холмы и город, невидимый с одной стороны.

- Именно.

- Думаешь, что так и было?

- Гм. Нет. – Анниш фыркнул. – Но темнеет в этих местах неспроста. Давай-ка осмотримся и подумаем, где будем спускаться вниз.

Наблюдение за городом показало, что он пустует. На улицах никого не было, и мы не заметили никакого движения за целый час. Сканирующие вязи так же не показывали ничего интересного.

- Похоже, никого нет. – сказал я через некоторое время. – Но что-то меня в этом месте настораживает…

- Согласен. – Анниш кивнул. – Слишком много царапин на стенах и не похоже, чтобы их оставили когда-то давно.

- Обойдём?

Дознаватель со скептичным выражением посмотрел на панораму города.

- Долго… Хотя я думаю, что так будет лучше всего.

- А может быть, спустимся вниз и просто пересечём город до темноты?

- А мы успеем? – усомнился Анниш и показал вдаль. – Смотри, на сколько он тянется. Даже если двигаться по прямой, то ночевать придётся где-нибудь там.

- Не факт. До настоящей темноты ещё далеко, так что у нас есть все шансы.

- Ты так хочешь рискнуть?

Покосившись на Анниша, я вздохнул.

- Нет. Рисковать не хочу. Но и таскаться по этим холмам желания мало. Мне кажется, что, если есть шанс пройти напрямик – его нужно использовать.

- Может, и нужно. – оглянувшись и внимательно посмотрев на город, дознаватель махнул рукой. – Ладно, идём. Посмотрим, что тут у них интересного.


Городские улицы встретили нас тишиной и запустением. Каменные строения в два этажа были широкими и массивными, а поверхность мостовой едва проглядывала из-под слоя песка. Кое-где росли трава и небольшие кустарники, но ни одного нормального дерева я не заметил.

- Необычно. – согласился Анниш, когда я поделился с ним этим наблюдением. – Здешняя растительность и правда слишком мелкая. Хотя, может быть, более крупным растениям просто не хватает воды, чтобы вырасти?

Пройдя через несколько кварталов, мы увидели следы большого сражения – поверхность улиц на одном из перекрёстков была изрыта так, словно бригада контрабандистов искала на нём потерянные сокровища.

- Что здесь произошло? - тихо спросил я.

- Что-то очень большое хотело есть. - сказал Анниш и вышел на середину улицы. - Обрати внимание на стены - видишь вон те вертикальные борозды? Мне кажется, рытвины на земле оставлены тем же, что и они. Какими-то когтями или бивнями, не знаю... В общем, Анриель, этот город обитаем, но, судя по всему, исключительно в ночное время.

- Зря я нас сюда затащил. - сказал я. - Может, вернёмся?

- Мы уже наследили. - покачал головой Анн. - И если моё предположение верно, то на пустом месте нам делать нечего - любая тварь с хорошим обонянием отыщет нас в течение часа. Так что возвращаться на равнину нам нельзя. Как и вообще выходить из города. Самое лучшее, что мы…

- Я понял. - кивнул я. - Будем искать укрытие здесь?

- Да. Других вариантов я не вижу.

Я быстро осмотрел расходящиеся улочки.

- В таком случае надо спешить. Дом без окон найти какой-нибудь, или что-то в этом роде...

Пройдя через перекрёсток, мы принялись едва ли не бегом исследовать окрестные улицы. В идеале, нам требовалось найти строение без окон и единственным входом, для того, чтобы его можно было эффективно оборонять, но сделать это оказалось проблематично. Окна в местных домах имелись везде - и, хотя они были вытянутыми и узкими, ставни, которыми их некогда закрывали, изготовлялись из дерева и сейчас представляли собой прогнившее и весьма печальное зрелище.

- А ну-ка, стой.

- Что такое?

- Тихо! Слушай...

Я прислушался, а замерший на месте дознаватель посмотрел на меня.

- Ничего не слышишь?

И тут я услышал - откуда-то из-за домов до нас доносились прерывистые скулящие звуки. Не самый приятный звук для такого места, как заброшенный город...

- Слышу. - сказал я. - Там скулит какая-то тварь. Посмотрим?

- Думаю, да. - Анниш задумчиво кивнул. - Я хочу знать, с чем нам придётся иметь дело будущей ночью. Идём.

Пробравшись через узкий переулок на соседнюю улицу, мы прислушались и пошли дальше, миновав развалины какого-то дома. После этого мы вышли на широкую улицу, с большими зданиями по сторонам. Многие из них имели по три, а то и четыре этажа, и щеголяли коваными оградами.

Услышанные нами звуки исходили из одного из узких проулков, отходящих от основной улицы. Между высокими стенами царила почти непрозрачная темнота и из этой темноты на свет выползала такая тварь, от которой наверняка шарахались местные призраки.

Чудовище напоминало высушенного дракона и опиралось на широкие, сморщенные полотна крыльев, распластанные по мостовой и ближайшим стенам. Мы видели только переднюю часть этого существа, но лично мне хватило и этого - длинную шею твари украшали шипы, а морда была вытянутой и гладкой, причём единственный глаз располагался на том месте, где у нормального дракона находились бы ноздри. Пасть чудовища в несколько рядов усеивали тонкие и острые даже на вид клыки.

- И-иииы-ыа-аааау-ууууу-йи....

Противный тонкий звук ударил по ушам, а существо внезапно дёрнулось и уставилось на нас своим красным глазом. Заметило.

"Откуда вы такие берётесь?" - успел подумать я, а Анниш громко скомандовал:

- Магией, Анриель! Удар!

Мы ударили по бросившемуся к нам чудовищу практически одновременно - я таранной вязью, а дознаватель взрывающейся и какой-то ещё. Магические росчерки врезались в противника с такой силой, что подбросили его в воздух и разметали куски плоти по узкому переулку. Голова твари улетела куда-то во тьму, а туловище лопнуло, обдав ближайшие стены веерами из тёмной крови. Между домами заметалось гулкое эхо.

- Уф-фф... Ты ж... Ну и дрянь! Лопнул, как подарочный шарик на детском празднике. Анниш, ты это видел?

- Давай-ка искать укрытие. - сказал дознаватель. Его раздражённый взгляд прошёлся по тому месту, где остались лежать окровавленные останки псевдо-дракона. - Мне не нравятся места, в которых водятся подобные твари.

- Согласен. - сделав несколько шагов назад, я поднял руку и зажал нос. - Ну и воняет же от него...

Запах от подохшего дракона действительно исходил почти непереносимый.

- Скоро стемнеет. - сказал Анниш. – И я думаю, что...

Услышав, как мой друг замолчал, я повернулся к нему, а затем посмотрел туда же, куда и он - в небо.

"Дкаддова виселица! - восхищённо выругался я. - Такого у нас в Танииме не встретишь..."

Небосвод над нашими головами разительно изменился. Днём там была лишь непрозрачная пелена песочного цвета – где-то более яркая, а где-то – нет. Но сейчас! Облака и туман, клубящиеся над городскими крышами, свивались и перекручивались вместе, поднимаясь всё выше и образуя невероятно высокие облачные «колонны», верхние части которых находились на просто головокружительной высоте. И там, в этой вышине, они распадались на множество тонких отростков, создавая странные несимметричные узоры. Больше всего увиденное походило на стволы и ветки лесных деревьев –если бы мы лежали на земле и смотрели на всё это снизу-вверх.

На тёмных участках между облачными «ветвями» светились пока ещё очень тусклые звёзды.

- Красиво-то как. – сказал наконец я. – Настоящий облачный лес! Никогда такого не видел.

- Я тоже. – кивнул Анниш. – Даже сновидцы не упоминали ни о чём подобном.

Увиденное подействовало на нас настолько сильно, что мы на какое-то время забыли обо всём остальном и просто смотрели вверх, на эти далёкие, но становящиеся всё более яркими и хорошо различимыми, звёзды. Из этого внезапного ступора нас вывел громкий вой, прокатившийся по окрестностям. Вздрогнув, мы принялись озираться по сторонам и только тогда осознали, что на город опускаются поздние сумерки.

- Дкаддова ересь! – выругался я. – Уже почти ночь!

- А мы так и не нашли укрытия. – кивнул Анниш. – Бегом!

Откуда-то послышались утробный рёв и тихие скрипы, доносящиеся с противоположных сторон. Я осмотрелся. Да-ааа уж… Что бы в этом городе ни просыпалось, времени у нас оставалось совсем немного.

Сорвавшись с места, мы помчались по улице, оглядывая окружающие дома и почти сразу наткнулись на двухэтажное здание, обнесённое высоким забором. Очертания постройки несколько отличались от всех прочих своей приземистостью, но главным было то, что на окнах дома висели массивные металлические ставни. Конечно, они были тронуты ржавчиной, но выглядели значительно крепче тех, что выполнялись из дерева.

- Наверное, это был банк или какой-нибудь арсенал. – сказал дознаватель. – Давай туда. Только тихо! В таком месте может прятаться что угодно…

К счастью, здание оказалось совсем пустым. А пробежавшись по комнатам, мы наткнулись на небольшой, но очень тяжёлый люк, скрывающий округлое подземное помещение. Мебели в нём не было, зато имелась пара отдушин, из которых чувствовалось слабое дуновение свежего воздуха.

- Хранилище! – обрадовался я. – Анн, а ведь ты был прав – этот дом наверняка принадлежал местному банку.

- Не важно. - ухватившись за останки короткой лесенки, дознаватель высунулся наружу и с усилием захлопнул крышку люка, после чего задвинул короткий и толстый внутренний засов. – Чтобы тут ни хранилось, но надёжнее места нам уже не найти.

- Наверное. – согласился я, поворачиваясь из стороны в сторону и пытаясь рассмотреть хоть что-то. Тщетно. Отверстие люка было единственным источником света и сейчас нас окружала совершенная темнота.

- Так… - послышалась возня и в руках у Анниша зажёгся небольшой магический светильник. – Давай устраиваться, что ли. До утра ещё далеко.

Расчистив место от трухлявых щепок и пыли, мы расположились на останках своих плащей. Некоторое время было тихо, так что мы спокойно перекусили, а затем принялись обсуждать сложившуюся ситуацию. Брошенный город, в котором по ночам беснуются драконоподобные твари, и тот удивительный облачный лес, появившейся в тёмном небе. После этого мы пригасили светильник и улеглись спать.

* * *

- Совершенно не хочу узнать, что там происходит. – сказал я, рассматривая потолок и прислушиваясь к доносящейся до нас волне звуков.

Анниш, посмотрев на меня, усмехнулся.

- Не сомневаюсь, Анриель. Не думаю, что и сам рискнул бы полюбопытствовать…

Была уже середина ночи. Мы сидели на своих местах в подземном хранилище и прислушивались, потому что уснуть обратно было бы невозможно. Толстые стены над нами основательно приглушали любые звуки, но даже этого оказалось недостаточно. Мы различали звуки возни и топота, временами раздавались скрежет и гулкий рёв, а изредка рокотали раскаты утробного хохота. Сиплые гортанные крики чередовались со странным шелестом, какой может издавать полощущаяся на сильном ветру ткань, а временами земля вздрагивала от тяжелых ударов и тогда на наши головы тонкими струйками осыпалась пыль.

Слушая всё это, я чувствовал себя уже далеко не так уверенно, как это было минувшим вечером. Не могу сказать, что мне было страшно – нет – но дикость происходящего всё же оказывала своё воздействие и мне становилось не по себе.

- Знаешь, - сказал я, обращаясь к Аннишу. – А ведь я, пожалуй, не удивлен, что в других частях Предместий так мало монстров.

- Правда? Почему?

- Да потому, что они все здесь!

Улыбнувшись этой простой шутке, мы вернулись к прервавшемуся было разговору. Многоголосый хор снаружи то затихал, а то, наоборот, усиливался, а отдельные близкие крики заставляли нас поглядывать в сторону люка. И только ближе к рассвету интенсивность и громкость звуков стали спадать, пока не закончились тревожной тишиной, иногда прерываемой далёким рыком. В какой-то момент мы собирались снова уснуть, но стены хранилища едва не завибрировали от нового и очень низкого стона, мгновенно наполнившего собой всё пространство. Начавшись где-то в отдалении, он всё длился и длился, постепенно становясь всё выше, пока не перешёл в какие-то совершенно визгливые ноты и не прервался. Внезапная тишина повисла, как одинокое ведро в колодезной пустоте.

Я вопросительно посмотрел на Анниша, но тот в ответ лишь пожал плечами и отмахнулся. Разговаривать дальше уже не хотелось, так что мы погрузились в сон.


Спустя несколько часов отдыха мы проснулись и с осторожностью выбрались наружу. В комнатах дома никаких изменений не было, а вот на улице всё было совсем иначе. Мутное пятно светила едва просматривалось и медленно поднималось над крышами построек, отчего половина улицы оставалась погруженной в серую тень. Песок на ней был изрыт, разбросан и покрыт разводами подсыхающей грязи, а чуть ближе к домам валялись различного размера неопрятные кучи. Вблизи эти кучи оказались быстро распадающимися тушами неизвестных монстроподобных животных. Разобрать, что конкретно они представляли собой при жизни, я бы не взялся, но у них совершенно точно имелись длинные когти и острые зубы, а также широкие костяные гребни. Зеленоватая бугристая кожа облазила с них длинными клочьями и сразу же испарялась, превращаясь в зловонную дымку, стелющуюся по земле вокруг.

- Здоровенные твари… - протянул я, рассматривая изгаженную улицу. – И где-то я такое зрелище уже видел.

- Видел, конечно. – подтвердил Анниш. – В Тэллосе, у Стены Периметра. Вот только там порождения Руин истлевали, потому что попадали в нормальный мир. А здесь не обычный мир, а Предместья. Тут и солнца-то нормального нет, но посмотри – на освещённой стороне уже никаких останков нет и везде чисто.

- Да. – машинально кивнул я, раздумывая над нахлынувшими воспоминаниями. Где-то я подобное уже видел… Вот только где? Странные звёзды над старым городом, десятки различных чудовищ и солнце, испепеляющее всё, что от них осталось…

«Сон! – внезапно осознал я. – Я уже видел всё это во сне! Но… как же так?»

- О чём задумался? – спросил дознаватель. – У тебя сейчас такой вид… Ха. Видел бы ты себя со стороны!

- Мне кажется, что я видел что-то очень похожее во сне. – сказал я. – Такой же вот город и всё остальное. Мне снилось, что над городом светят звёзды других миров и открывают дорогу тем, кто в этих мирах обитает. Эти обитатели охотятся и бьются между собой, а потом уползают обратно в свои миры, потому что свет здешнего солнца губителен для них без подпитки энергией родного светила.

- Поэтично. – оценил Анниш. – Но… - заканчивать фразу дознаватель не стал.

Повернув голову, я посмотрел на своего друга и понял, что тот очень серьёзно меня рассматривает. И было в его взгляде что-то такое – новое. Изучающее.

- Анриель. – сказал он. – А ты, случаем, не сновидец?

- Нет. – покачав головой, я припомнил те странные сны, что мне доводилось видеть время от времени. – Не думаю. Сновидцы видят реально существующие места и делают это по собственной воле, а я… Нет, Анн, это обычное совпадение.

- Совпадение, говоришь? – тон у дознавателя был скептичен. – Не верю я в подобные совпадения... Но, раз ты всё равно не умеешь такие сны контролировать – ладно. Бог с ними. Хотя и жаль – подобные способности бы нам пригодились.


Прошёл ещё один месяц. За это время мы успели пройти изрядное расстояние по равнине и перебраться через горный хребет, рядом с которым раскинулись обширные болота и окутанный светящимися туманами город. Приближаться к подтопленному поселению мы не стали - лишь рассмотрели с безопасного расстояния - а затем продолжили движение в выбранном направлении.

По пути нам встречалось множество необычных и вызывающих интерес мест. Среди них были и величественные руины с широким проходом, уходящим куда-то глубоко под землю, и высокая скала, в верхушку которой то и дело ударяли молнии, и высохший хвойный лес, над которым поднималась одинокая старинная башня.

Все эти места мы старательно обошли по широкой дуге. Не потому, что у нас была конкретная цель и мы очень торопились до неё добраться - нет - но тот день, когда мы выбрались из города с истлевающими чудовищами, приучил нас к повышенной осторожности. Потому что на самой границе того поселения на нас напала здоровенная тварь, сидевшая в земле до тех пор, пока мы не подошли достаточно близко. Заключённый в хитиновый панцирь монстр выскочил из песка настолько быстро и неожиданно, что мы просто не успели ничего сделать. Первый удар пришёлся по дознавателю - прыгнувший вперёд монстр впечатался в него с такой силой, что моего спутника отшвырнуло, как маленького котёнка. А затем эта подземная погань едва не откусила мне голову.

Спасла меня лишь случайность - пытаясь отскочить назад, я споткнулся о камень и упал, а широкие челюсти оцарапали мой доспех и клацнули в том месте, где я только что находился. После этого я прикрыл себя силовым барьером, а монстр бросался на него с такой силой, что меня возило по земле и мотало из стороны в сторону. Магические атаки этот уродец как будто впитывал, а колотить по его броневым пластинам кинжалом было бессмысленно. Н-да…

В общем, убить это чудовище мы не смогли. Ситуацию спасло солнце - оно расплавило панцирь нападавшего настолько, что тот начал проминаться внутрь. И только после этого монстр оставил нас в покое, с шумом закопавшись обратно в почву.

Передвигаться без боли после этого случая я смог только на следующий день. Даже Аннишу потребовалась пара часов, чтобы восстановиться. И будь на месте дознавателя обычный человек - оставшийся путь мне пришлось бы проделывать в одиночестве.

После этого мы решили, что больше никаких авантюрных исследований у нас не будет. Разве что это потребуется для спасения чьей-то жизни...


И вот перед нами предстала панорама обширного города. Крепостная стена вокруг его была наполовину разрушена, но уцелевшие участки поднимались на высоту до четырёх этажей, а из-за них выглядывали покосившиеся крыши различных строений. Дома здесь имели по пять или даже шесть уровней, а на их крышах торчали различные башенки. Большая часть таких башенок соединялась между собой системой тросов и подвесных мостков, так что с земли казалось, будто над домами натянута паутина.

Остановившись на некотором удалении от стен, мы не торопясь перекусили и принялись раздумывать, заходить нам внутрь этого города, или нет.

- Очередной лабиринт из улиц. - сказал Анниш. - На которых может встретиться всё, что угодно. Я не думаю, что есть какой-то смысл туда лезть. А ты?

Я пожал плечами.

- Я тоже. Мяса у нас пока хватает, да и те корнеплоды, которые ты нашёл, остались. Воды тоже вчера набрали... Ну его к лешему. Обойдём.

- Здравая мысль, Анриель.

Встав и собравшись, мы подошли поближе к стене, так как мне хотелось осмотреть дома с безопасного расстояния.

- Не думаю, что нас отсюда кто-то учует. - сказал я. - А посмотреть, что там внутри, было бы интересно. Хотя бы с дистанции.

- Рискованно. - покачал головой Анн. - Предлагаю вернуться обратно и не приближаться к стенам ближе, чем на полёт стрелы.

- Ну, это уже черезчур. - я усмехнулся. - Ты же не думаешь, что...

С третьего этажа здания, расположенного сразу за обрушившейся стеной перед нами, что-то спрыгнуло. Тёмный полупрозрачный силуэт появился в проломе стены и, стремительно переместившись вниз, затерялся посреди затенённой улицы.

Я дёрнулся, едва не схватившись за оружие, а вот дознаватель остался совершенно спокоен, только прищурился.

- Назад. - сказал он, и я даже не подумал с ним спорить.


Шагать вокруг окружённого остатками стены города пришлось долго. Не знаю, какой размер он имел в сравнении с Таниимом, но ночевать нам пришлось всё там же - напротив его стен.

А в середине следующего дня начался Шторм.

Первым странные облака на горизонте заметил я, но не придал этому никакого значения, заинтересовавшись ими только после того, как они принялись увеличиваться в размерах.

"Что это? - принялся гадать я. - К нам несёт какую-то новую облачность?"

- Анниш, посмотри. Мне кажется, что...

- О, проклятие! - отвернувшись от городских стен и увидев, на что именно я указываю, дознаватель остановился и застыл. - Этого нам ещё не хватало!

- Что такое?

- Эта серая полоса. - сказал Анниш, кивком указывая на горизонт. - Ты за ней следил? Она не увеличилась?

- Я как раз хотел об этом сказать. - с улыбкой проговорил я. - Да, она растёт. Мне кажется, что эти облака несёт в нашу сторону.

- Если это и правда обычные облака... - подняв руки, Анниш сформировал линзу Дальнозора и замолчал. Но через несколько мгновений продолжил:

- Анриель, у нас проблемы. Посмотри сам, только быстро.

Сплетя нужную магическую вязь, я настроил изображение и сначала даже не понял, на что смотрю. Потому что линии горизонта больше не существовало - вместо неё я увидел сплошную песочно-серую пелену, поднимающуюся от земли и до самого неба. И пелена эта стремительно двигалась в нашу сторону.

- Там буря! - воскликнул я. - Какой-то... какой-то песочный шторм! Нужно убраться с его пути, пока он ещё на таком расстоянии!

- Не выйдет. - огорчил меня дознаватель и вытянул руку в сторону. - Видишь? Он везде.

И действительно - тёмная полоса расширилась настолько, что расползлась по большей части линии горизонта. А значит - убежать от этого стихийного явления невозможно. Оно для этого слишком большое.

- Не понимаю... - сказал я. - Этот шторм что, все Предместья накрывает, что ли?

- Возможно. - коротко кивнув, дознаватель посмотрел на город за нашими спинами и принялся осматривать прочую местность.

- Но мы ещё ни разу ничего подобного не встречали! Значит, либо он очень редкий, либо...

- Либо мы ушли настолько далеко, что достигли нового сектора Междумирья. - перебил меня Анниш. - Только думать сейчас нужно совсем о другом - где будем прятаться?

- Можно вырыть какое-нибудь укрытие... - неуверенно предположил я. - Я как-то слышал, что пустынную бурю можно переждать при помощи обычной палатки.

- Жаль, что мы не в обычной пустыне. - коротко усмехнувшись, Анниш вновь обернулся и посмотрел на город. Участок стены напротив нас обвалился и за ним просматривалась уходящая вдаль улочка.

- Погоди. - сказал я, глядя на своего друга. - Ты что, предлагаешь укрыться в городе?

- Ещё не знаю. - ответил Анн. - Но других приемлимых вариантов не вижу. Если эта буря достаточно сильная, то на открытой местности нам конец.

- А почему бы не укрыться под стенами?

- Чтобы нас потом по ним и размазало?

Я фыркнул.

- Да, Анниш, ты у нас оптимист!

- Нас может завалить камнями или засыпать песком. - упрямо покачал головой дознаватель. - Взгляни на стены - кто сказал, что они разваливаются не под действием таких вот катаклизмов? Нет. В одном из домов нам будет значительно безопаснее.

- Ну, допустим. - согласился я и мы двинулись к разрушенному участку крепостных укреплений. - Давай тогда вон в тот особняк справа зайдём, у которого округлая крыша.

- Я предлагаю дойти до боковой улицы. - сказал Анниш. - Смотри - буря придёт из-за наших спин, верно? Значит, скорость ветра в этом направлении будет максимальной. А если свернём в сторону, то она должна быть уже поменьше...

- Пожалуй. - согласился я и задумался. - Выглядит логично. Давай так и поступим.

Перебравшись через завалы камней, мы оказались на территории города. Улица выглядела совершенно пустой, как и все дома по её обочинам. Ветер усилился и гонял песок из стороны в сторону.

- Закрываемся иллюзиями и вперёд.

Кивнув, я окутал себя иллюзорной вязью, заставляющей любого стороннего наблюдателя видеть вместо меня пустое место.

"Ну, что же... Да поможет нам Великая Ночь!"


Боковая улочка нашлась достаточно быстро, но едва свернув на неё, мы увидели остатки от двух телег, вокруг которых было разбросано множество обломков и какого-то мусора.

- Анниш. - тихо позвал я своего друга. - Смотри – это там такой контур из досок, или что?

Дознаватель обвёл улочку раздражённым взглядом.

- Больше похоже на чьи-то останки. Я думаю, что здесь когда-то было сражение.

- Надо же...

Мы успели сделать ещё пару шагов, а затем произошло то, чего никак не ожидал ни я, ни даже предусмотрительный Анниш - труп, о котором мы говорили, встал. Его движение было дёрганным и смотрелось дико - он вёл себя словно кукла-марионетка, поднятая из положения лёжа при помощи нитей. Вот он ещё лежит - и в следующее мгновение он уже встал, разведя руки в стороны и немного покачиваясь.

Мы замерли.

"Дкаддова ересь! - подумал я, покрываясь холодным потом и ощущая, как по коже пробегает волна мурашек. - Здесь уже и мертвецы оживают!"

- Он ведь не может быть настоящим мертвецом, да? - едва различимо прошептал я. Мне уже не раз доводилось слышать истории про зомби и привидения, но одно дело - сказка, и совершенно другое - настоящая жизнь. Перед нами стояло высушенное временем тело воина, одетое в кожаные и частично металлические доспехи. Причём поверхность брони выглядела так, словно её окунули в кислотное озеро. Металлические накладки покрылись бороздками и расплавились, а шлем оказался деформирован так, что представлял единое целое с остальным телом. В глазницах восставшего тускло светились серые огоньки.

"Да уж - сюрприз..."

- Думаю, нет. - тихо ответил мне Анниш. - Но объект весьма интересен. Обрати внимание на его броню - она оплавлена и как будто подверглась разложению вместе с телом, а результирующие структуры выглядят на удивление однородно... Никогда такого не видел.

Я с удивлением посмотрел на дознавателя.

- Анн, мы тут не исследования проводим! Это же нежить! Настоящая!

- Ну и что? - по губам дознавателя скользнула ироничная усмешка. - Он тут такой один, я проверил - во всех окрестных домах ни единого отклика. Магия, кстати, говорит, что это тело сформировано энергетическими потоками, а это чушь. Обычные оживлённые останки... Хотя, признаться, я не предполагал, что такое возможно.

Сделав мне приглашающий жест рукой, Анниш попятился назад, а стоящий зомби дёрнулся и несколько неуклюже потопал к нам.

- Анниш, он…

И тут мой друг опередил меня, ударив каким-то из отталкивающих узоров. Тело зомби смело и отшвырнуло прочь, однако не разорвало, хотя я ожидал именно этого. Судя по всему, он оказался гораздо крепче, чем выглядел.

- Оп-па! Вот это уже нехорошо. - сказал Анниш.

- Рад, что ты заметил!

Сила магического удара отбросила зомби и протащила по земле, но в горизонтальном положении он оставался не более нескольких секунд. А потом перевернулся и вздёрнулся на ноги, странным образом балансируя на носках. Из искривлённых ступней вылезли ржавые лезвия и приподняли тело зомби над поверхностью улицы так, что он остался стоять на них, как на ходулях. Увидев такое, я едва не бросился наутёк.

- Анн!!

- Это не зомби. - резко сказал дознаватель. Кажется, до него наконец-то дошла вся серьёзность ситуации. - Бей его только вязью разложения или разрыва. Он не...

Раздался тихий скрежет и лезвия появились и из кистей чудовищного зомби. Огоньки в оплавленных глазницах шлема сделались ярче и приняли насыщенный синий цвет.

"Что ж нам так не везёт-то?" - подумал я, а в следующий момент зомби сорвался с места и бросился к нам.

Мы с Аннишем атаковали его почти одновременно. Я - вязью разрыва и силовыми линиями, а Анниш - чем-то неизвестным мне и довольно хитрым. Сверкнуло. Зомби неожиданно высоко подпрыгнул, уклонившись от нашей магии, а затем едва не рухнул на мою голову.

Я принял его удар на силовой щит, заблокировав конечность с зазубренным лезвием при помощи расширенного ментального узора, а потом пнул тварь изо всей силы по рёбрам.

- Ты ж!

Чувство было такое, словно я попытался пинком опрокинуть столетнее дерево. Как на камень нога наткнулась, честное слово!

Отскочивший от меня зомби двигался чрезвычайно быстро. Его движения были дёргаными и неровными, но при этом удивительно точными, а клинки, торчащие из конечностей нежити, то втягивались, то появлялись обратно.

"Да что ж ты за дрянь такая?!" - мысленно заорал я, медленно отступая под напором ударов зомби. Удивительный монстр подпрыгивал и вертелся волчком, а его клинки колотили по моему щиту настолько часто, что я никак не мог найти возможность контратаковать.

Вмешался Анниш. Оттеснив зомби в сторону, он с лёгкостью парировал его выпады, а затем отсёк одну из рук и отрубил помятую голову. Звякнув о стену дома железным шлемом, она упала на землю и откатилась по кривой траектории в сторону.

- Невероятно. - хрипло проговорил дознаватель. - Это же чисто магическое существо! Но почему тогда он...

- Анн!

Из дверей ближайших домов появились новые зомби. Двигались они неровно и неуклюже, но я уже знал, что эта внешняя примитивность обманчива. Глазницы шлемов с тусклыми огоньками были обращены к нам.

- Не бей по ним магией, Анриель. - сказал Анниш. - Только сталью. Или закройся щитом и старайся не подпускать их слишком близко.

- А почему нельзя магией?

- Они её впитывают.

"Что?!" - хотел переспросить я, но не успел. Зомби бросились на нас в едином порыве, и мы оказались в кольце из неупокоенных монстров.

Глава 14. Голос Легенды

Будь новые твари точно такими же, как и тот, которого дознаватель зарубил первым - нам бы пришлось значительно хуже. Но эти зомби двигались медленнее и старались окружить нас как можно плотнее, а потому толкались и сковывали движения друг друга. Бить по их шеям кинжалами было неудобно, но я всё-таки прикончил одного зомби и отрубил кисти на руках ещё троим, а Анниш за это время разобрался со всеми прочими.

- Парень, в сторону!

Послушавшись команды, я резко перекатился вбок, и дознаватель набросился на оставшихся на ногах противников. Его длинные мечи сверкали и не переставая крутились, выписывая сложные фигуры и не оставляя нежити ни единого шанса.

В этот момент от моего силового щита отскочила стрела и я подпрыгнул от неожиданности.

- А, Дкаддова виселица! Какого лешего?!

В окне одного из зданий стоял ещё один неупокоенный и целился в меня из длинного лука. А по улице под ним ковыляло ещё несколько зомби.

- Да откуда вас тут столько?! Анн! Ты же говорил, что зомби только один!!

- Их присутствие не определяется магией, Анриель! И это не нежить, они полностью магические существа!

Я обернулся, продолжая удерживать вокруг себя щит.

- И что нам с ними делать?!

- Возвращаемся на первую улицу! - закричал Анниш. - Быстрее! Ясно же, что здесь не пройти!

Ветер вокруг нас уже не посвистывал - он выл, замедляя движения и бросая в лицо одну волну песка за другой.

- Шторм близко!

- Быстрее! Не отставай! Давай вон в тот дом, там узкие окна!

Но добежать до намеченного здания мы не успели. Небо над крышами внезапно сделалось почти чёрным, а темнота вокруг сгустилась настолько, что день за какие-то секунды превратился в настоящую ночь. Ветер ревел и норовил опрокинуть на спину, а пыли и песка в воздухе было столько, что нормальное дыхание сделалось решительно невозможным.

"Нужно было прятаться в первом же здании, не разбирая!" - подумал я, а затем дознаватель дёрнул меня за руку, и мы свалились у стены дома, оказавшись в небольшой нише за широким выступом. Ветер сразу же утратил большую часть своей силы, а дышать стало значительно легче. Анниш сделал широкий жест обеими руками и сформировал вокруг нас полупрозрачный магический купол.

Стало относительно тихо. Шум бури превратился в монотонное шуршание и шелест, а воздух внутри купола очистился от пыли и воспринимался как приятный подарок.

- Тьфу! С-скотина... - начав говорить, я попытался сделать вдох и тут же закашлялся. - Тьфу!

- Пыль... - сказал Анниш, а потом ухватил меня за плечо. - Анриель! Смотри!

Вдоль улицы медленно ковыляли всё те же странные зомби. Тела их почему-то светились и это делало воинов нежити похожими на фантомы, принадлежащие каким-то нереальным созданиям. Зрачки неупокоенных горели настолько ярко, что казались маленькими магическими светильничками.

- Невероятно…

Тут первый из бредущих зомби конвульсивно дёрнулся и выпрямился, раскинув руки в стороны, а затем взорвался, испустив волну сине-зелёного света. Облако праха, в которое превратилось его тело, было мгновенно подхвачено и унесено порывами ветра. На том месте, где он стоял, несколько секунд мерцала какая-то не то буква, не то цифра, а потом неторопливо погасла, словно догоревшая до самого конца свечка.

- Руна. – выдохнул я и посмотрел на Анниша. – Это была Руна!

- Да. – кивнул тот. – Никогда не думал, что увижу одно из Рунных Порождений своими глазами. Мне всегда казалось, что подобная область магии – миф.

От остальных зомби тем временем тоже ничего не осталось – каждый из них ярко вспыхнул и рассеялся мелким пеплом, оставив после себя светящуюся Руну. Порывы ветра ревели над домами и неистово хохотали в далёком небе, наполненном низкими клубящимися облаками. Песка в воздухе стало меньше, но земля вздрагивала, а посреди облаков вспыхивали и гасли сияющие тёмно-фиолетовым светом молнии. Грохот, раздававшийся после каждой такой вспышки, оглушал нас даже через защищающую пелену барьера.

Некоторое время мы провели в неподвижности, вжимаясь в стену и думая только о том, чтобы этот катаклизм побыстрее закончился, а потом Анниш толкнул меня под руку и указал куда-то вдаль.

- Что там?

Последним, что я увидел, была белесая завеса, пронёсшаяся по нашей улице. Поняв, что это образование движется в нашу сторону, я успел дёрнуться, собираясь усилить укрывающий нас барьер, но тут меня с силой приложило о стену и сознание погрузилось в безмятежную тьму.

* * *

Что-то тихо жужжало. Звук был монотонным и его источник находился где-то совсем рядом.

«Муха какая-то, что ли… - вяло и рассеянно подумал я. – Или большой жук… М-мм, проклятое насекомое...»

С усилием пошевелив непослушными руками, я приподнялся и посмотрел вокруг. Выяснилось, что источником странного звука был магический полог, истончившийся и готовый исчезнуть в любую минуту. Улица перед нами была пуста, а где-то над головой сияло мутное и размазанное пятно светила.

«Шторм... Анниш…»

Дознаватель лежал в пыли рядом со мной, так же, как и я засыпанный мелким мусором.

«Откуда он взялся? – принялся соображать я, рассматривая мусор. – Нас же укрывал защитный полог…»

Около минуты я осматривал себя, улицу и дознавателя, и только потом до меня дошло, что тот не двигается.

- Анниш!

- А?! – вскинувшийся дознаватель сделал быстрый вдох и тут же закашлялся. – Акх… Кхе-кхе... Пфф… Тьфу! Буть проклят весь этот песок!

Я согласно рассмеялся. Ночь бы с ним, с этим песком. Мы пережили шторм и остались живы - вот, что должно нас порадовать!

Развеяв силовой барьер, я не торопясь встал и принялся разминаться.

- Противно. – закончивший кашлять и отплёвываться дознаватель прислонился к стене и вытянул ноги на всю длину. – Я замарался, как никогда раньше. Надеюсь, здесь такое веселье не регулярно.

- Да уж. Не хотелось бы с…

Над улицей прокатился продолжительный скрип. Звук был странным и протяжным – казалось, что кто-то медленно открывает здоровенные металлические ворота. Услышав его, мы замолчали и прислушались, но скрип вскоре закончился и вокруг сделалось тихо. Я посмотрел на насторожённого Анниша.

- Это что сейчас такое было?

- Не знаю, Анриель. Не самый подходящий звук для заброшенного города, но... Наверное, тут такое нормально.

- Но раньше мы такого не слышали!

- Да. Верно. – дознаватель потёр лицо и поморщился. – Что-то я туго соображаю.

Усмехнувшись, я кивнул и принялся осматривать улицу.

- Как себя чувствуешь, Анн? Думаю, нам лучше выйти за стену, а то вдруг тут ещё какая-нибудь нечисть осталась…

- Да, идём.

Отряхнувшись и почистив одежду при помощи магии, мы направились к выходу за территорию города.

«Дкаддова виселица!!»

Источник протяжного скрипа обнаружился сразу же после того, как мы вышли на середину улицы и посмотрели наверх. Последние дома на улочке были почти разрушены, а большая часть крепостной стены перестала существовать. После неё следовала широкая полоса пустого пространства, а вот за ним… За ним к небу поднимались огромные и невероятно массивные конструкции, больше всего похожие на гротескные строительные леса, какие возводят вокруг строящихся сооружений. Только эти «леса» были поистине колоссального размера и сделаны из чего-то, весьма похожего на металл.

- Знаешь, Анн… Какой бы Бог этот мир не сотворил, он явно был сумасшедшим. Как считаешь, что это и откуда оно тут взялось?

Дознаватель нахмурился.

- Ну, появилось это сооружение во время шторма… А вот что это такое, мне неизвестно.

- Чем-то напоминает лес. – сказал я. – Только без стволов и крон, везде одинаковый.

Дознаватель повертел головой.

- Не такой уж и одинаковый. Смотри – общая масса разделена на множество ярусов. Как бы этажей… И часть из них отгорожена от всех остальных.

- Но что это такое и почему оно тут?

Дознаватель тихо рассмеялся.

- Ты у меня спрашиваешь?

Мы помолчали, стоя на месте и рассматривая удивительное сооружение. Я гадал о том, какая же раса могла такое построить. Люди? Что же, это вполне возможно. Но в таком случае у этих людей должно быть крайне нестандартные мышление и воображение...

- Очередная загадка. - сказал Анниш. - Судя по тому, что мы видим, большая часть элементов этой конструкции выполнена из некоего металла. Но вес у неё в таком случае должен быть просто невероятный! За счёт чего она держится настолько ровно?

- Можно подняться и посмотреть. Если там...

- Подняться куда? - повернулся ко мне Анниш. - Внутрь?

- Ну да. А почему нет?

Дознаватель посмотрел на меня как на сумасшедшего.

- Анриель, ты сможешь назвать мне хотя бы одну причину, по которой нам стоит рисковать своими жизнями и исследовать внутренности вот ЭТОГО? - сказал он и ткнул пальцем в сторону железного леса. - Хотя бы одну?

- Да я не настаиваю. - сказал я и пожал плечами. - Просто предложил. Интересно же!

- Интересно. - согласился Анниш. - Не спорю.

Мы снова посмотрели вверх на удивительную конструкцию.

- Шторм, имеющий магическую природу. - проговорил Анниш. - После которого разрушаются одни вещи и появляются совершенно другие... Да ещё на территории Междумирья...

Я заинтересовался.

- И что? У тебя появились предположения?

- Ну... учитывая всё увиденное - да. Я думаю, что этот Шторм был чем-то вроде побочного явления, сопровождающего изменения в территориальном рисунке Междумирья.

- То есть, - принялся соображать я. - Те территории, через которые мы шли, время от времени меняются местами, и всё это сопровождается магической бурей?

- Если очень коротко и упрощённо, то - да. Так.

Я задумался.

- А ведь похоже...

- И если это так, - продолжил рассуждать Анниш и я увидел, как он улыбается. - То это может означать лишь одно - мы с тобой приближаемся к источнику Смещения. - рассмеявшись, он сделал энергичный жест. – Похоже, что я ошибался. Моя работа ещё очень далека от завершения.


Найдя удобное место и пообедав, мы принялись обсуждать особенности будущего маршрута. Идти по пустому пространству между Железным Лесом и разрушенным городом было бы глупо - там мы будем открыты со всех сторон – но и забираться внутрь города не хотелось.

В итоге мы приняли решение двигаться вдоль крепостной стены, изредка поднимаясь на крыши окраинных зданий – они были опутаны таким количеством мостков и переходов, что в случае опасности мы могли отступить в практически любом направлении.

Небо впереди нас было непривычного иссиня-серого цвета и давало нам богатую пищу для размышлений – в глубине его светились расходящиеся белесые полосы, образующие невнятные абстрактные узоры.

- Интересно будет посмотреть, насколько тянется эта штука. – сказал я, подразумевая Железный Лес. – И какой она будет ширины, когда мы заглянем за её край.

Анниш усмехнулся и бросил взгляд на вершину Леса.

- Почему ты так уверен, что мы до этого места доберёмся?

- Ну и как же еще? – удивился я. – Смотри – мы…

- Тихо. – сказал дознаватель и остановился. Взгляд его по-прежнему был устремлён куда-то наверх. – А ну-ка стой.

- Что такое?

- Внутри этого Леса что-то движется. Я слышу, как оно стучит ногами по покрытию пола…

Обернувшись, я принялся рассматривать многочисленные открытые и закрытые ярусы.

- Где именно? – тихо уточнил я. – Я ничего не слышу.

- Оно приближается. – пробормотал Анниш и закрутил головой по сторонам. – Давай-ка к стене, Анриель. Что-то мы от неё отдалились.

Мы свернули в сторону и поравнялись со стеной, которая, как назло, на этом участке оказалась целой и довольно высокой. И тут одна из стенок на шестом или седьмом ярусе Леса лопнула и разлетелась градом обломков, а из-за неё выскочила какая-то многолапая тварь.

- Щиты!

Мы быстро обнажили оружие и окутались плёнками силовых барьеров. Свалившийся вниз монстр тяжело ударился о землю, подняв небольшую волну из песка, но тут же вскочил и грузно потопал в нашу сторону. У него была хитиновая броня, несколько ног, похожих на паучьи лапы, и округлое тело с приплюснутой головой на короткой шее. Увидев нас, чудовище визгливо заревело.

- Когда подойдёт поближе – бъём. – сказал Анниш, и я принялся формировать сразу несколько боевых вязей.

Однако этого не потребовалось. Из пробитой монстром дыры буквально вылетела новая фигура, на этот раз значительно мельче первой. В какое-то мгновение мне показалось, что она имеет человекоподобные очертания, а затем по песку хлестнули яркие нити силового контура и позади монстра приземлился закованный в причудливую броню воин.

«Человек?! – мысленно воскликнул я. - Здесь?!!"

Но посмотрев на него при помощи Взгляда, застыл, словно парализованный, потому что это был не человек, а аррф. И ещё потому, что это был Инквизитор.

* * *

«Каким образом эта светлая погань меня нашла?!» - озадаченно подумал я, а инквизитор сделал короткий жест и в воздухе между ним и озирающимся монстром сверкнула горящая золотистым пламенем цепь. Обвившись несколько раз вокруг шеи противника, она ударила его по одной из ног, а затем монстра повалило на землю и поволокло в сторону инквизитора. Чудовищный зверь хрипел и колотил по земле всеми конечностями, отчего во все стороны разлетались песок и мелкие камни.

«Светлые Путы. – мелькнула у меня мысль. – Одно из наиболее энергоёмких умений Инквизиторов!»

И тут до меня дошло, что стоящий передо мной аррф не имеет никакого отношения к тому инквизитору, что отправил меня на территорию Мёртвого Города. Во-первых, он был на целую голову выше, а во-вторых – его доспехи выглядели совершенно иначе. Я подобные латы только на картинках видел – современные усиленные доспехи соединяются и украшаются совсем по-другому.

«Дкаддова виселица! – выругался я. – Откуда здесь инквизитор?! Что он тут забыл?!»

Монстр в это время уже не хрипел, а только подёргивался. Его длинные, заостряющиеся на концах, лапы беспомощно тыкались в изрытую песчаную поверхность. Добив поверженного противника коротким магическим ударом, инквизитор посмотрел на нас.

- Вот так встреча. – вполне дружелюбно произнёс он. – Настоящие люди! Живые!

Обойдя тело монстра, он неторопливо подошёл к нам и внимательно посмотрел на Анниша, который его рассматривал.

- Ты, кажется, Анниш Н′иаша, да? Да-аа, не думал, что ещё встретимся.

Я остолбенело посмотрел на дознавателя, но тот и сам выглядел потрясённым. Дкаддова ересь! Этот инквизитор его знает и притом лично! Откуда?!!

- Мы знакомы?

- Пожалуй, нет. Но это ведь ты умудрился пообниматься с Обелиском в подвалах проклятого Храма, ведь так?

И тут до меня внезапно дошло. Это наверняка один из тех самых аррфов, которые жили в Тэллосе и участвовали в создании Тауратта! Анниш как-то упоминал о слухах, что они прошли через Руинный Портал!

«Выходит, что всё это правда…»

- Анн. – сказал я. – Этот инквизитор может быть одним из тех, кого у вас называли Воинами Тени? Может или нет?

Анниш недоумённо взглянул на меня.

- Так он инквизитор? Ну… да, наверное, может.

Воин света тоже обратил на меня своё внимание.

- Сюрприз за сюрпризом! – сказал он. – Ты откуда взялся, парень? Как зовут твоего Наставника?

Я мельком посмотрел на инквизитора и промолчал. Ага, сейчас. Буду я отвечать на вопросы служителя противоположного Ордена. Разбежался!

Не дождавшись ответа, инквизитор повернулся к Аннишу.

- Откуда вы здесь взялись?

- Из Тэллоса.

- Из Тэллоса?! Здесь рядом портал?!

- Нет. – покачал головой дознаватель. – Портал мы оставили где-то в глубинах Подземелья Короны, больше полугода назад.

- Подземелье Короны… - тихо повторил инквизитор и его странные светящиеся глаза расширились. – Больше полугода назад? И что - всё это время вы провели здесь? Или встретились уже тут?

- Встретились мы в Мёртвом Городе, у Храма.

Инквизитор недоверчиво уставился на дознавателя, а затем перевёл взгляд на меня.

- Так вот почему ты такой неразговорчивый. Ты ведь из Ордена Тени, так?

Я кивнул, напряжённо размышляя о том, что эта встреча означает и что она может нам дать. Что я вообще знаю об этих аррфах, один из которых стоит перед нами здесь и сейчас? Известно, что они пришли в Тэллос и внесли вклад в его развитие – раз. Известно, что они прошли через портал в Мёртвом Городе – два. И очевидно, что теперь мы каким-то образом их догнали…

«Чепуха какая-то…»

Имеющиеся у меня факты противоречили друг другу и никак не складывались в единое целое.

- Откуда вы? – спросил я. Нужно же как-то разбираться в происходящем, так отчего бы не сделать это прямо сейчас? – Из Тэллоса или из Таниима?

- В Тэллосе я был. – согласился инквизитор. – А вот Таниим… Где находится этот город? В какой он стороне от Лон-Карна?

- Э-эмм… - я не ожидал такого ответа и принялся вспоминать уроки истории и географии. Лон-Карн, Лон-Карн… Где это вообще? Не помню, чтобы нам рассказывали об этом городе. – Таниим расположен в южной оконечности империи Стаар-Нотта. Это на севере границы Ар-Арнвари.

- Ар-Арнвари? – озадаченно повторил инквизитор.

Я замолчал.

- Да. Это земли кочевников.

Слуга Света вздохнул и повернулся к Аннишу, которого, судя по всему, посчитал старшим.

- Анниш, я прошу тебя и твоего товарища пойти со мной. То, что мы с вами встретились – не простое совпадение, это Судьба. Мы можем помочь друг другу и Лео нужно услышать всё, что вы сможете рассказать. Надеюсь, что вы не против…

Анниш посмотрел на меня.

- Анриель?

Я на мгновение задумался.

- Мы можем ему доверять?

- Доверять? – переспросил инквизитор. – Но при чём здесь доверие? Мы разве враги? Зачем мне вас обманывать, воин?

- Я не воин. – сказал я и усмехнулся. – В Обители Таниима я был послушником.

Инквизитор иронично прищурился.

- Ты когда в последний раз свою ауру рассматривал, послушник? – покачав головой, он вздохнул и продолжил. – У меня нет никаких доказательств искренности, кроме моего слова. Но я даю вам слово инквизитора, что я вам не враг. И никто из моих соратников – тоже. Мы можем быть полезны друг другу.

Дознаватель задумался.

- А все Воины Тени из Тэллоса сейчас здесь?

- Не все. – ответил инквизитор и лицо его омрачилось. – Но все, кто выжил – да, здесь. Не знаю, чьи имена будут тебе знакомы. Мастер Лор, помнится, работал с кем-то в…

- Лор? – Анниш оживился. – Лор Лезвие? Тот самый?

Инквизитор мягко улыбнулся.

- Да, это он. Только, пожалуйста, не произноси при нём это глупое прозвище, хорошо?

- Не буду.

Кивнув, инквизитор посмотрел на меня.

- Ты принял решение, воин? Если да, то я прошу вас обоих подойти ко мне.

Я вопросительно посмотрел на Анниша.

- Что думаешь, Анн?

- Идём. – кивнул тот. – Интересно же!

Сделав несколько шагов навстречу инквизитору, мы остановились напротив него плечом к плечу.

- И что дальше? Вы сумеете нас телепортировать?

- Да, Анниш. – сказал инквизитор. – Это перемещение вполне родственно процессу телепортации.

Подняв руки на уровень груди, он коснулся пальцами крупного кристалла, вделанного в грудную пластину. Камень вспыхнул изумрудным светом.

- У Лео свои методы, Анниш. – сказал инквизитор. – Тебе, как ученику Альнтеррона, это будет интересно. Не забудь только спросить.

«Кто такой этот Лео, интересно?» - подумал я, а инквизитор шагнул к нам и заключил в широкие объятия.

- Какого ле… - начал возмущаться я, но в это самое мгновение мир вокруг нас мигнул, а по телу пронеслась стремительная ледяная волна.

Ощущение было очень странное и непривычное.

И тут же по нашим ушам ударил разноголосый гул оживлённого лагеря.


- Смотрите-ка, Тальн вернулся!

- Ну как, догнал своего грауса или нет?

Десятки аррфов стояли или двигались вокруг нас. Мы оказались посреди пустого пространства, окружённого различными постройками, а аррфы сновали в разные стороны вокруг нас. Кто-то занимался работой по дереву, кто-то чертил, кто-то нёс детали и заготовки, а кто-то спорил с товарищами, стоя вокруг диковинного механизма.

- Смотрите! С ним кто-то есть!

- Тальн! Дкаддова погань, откуда ты притащил этих двоих?!

- Здравствуй, Тальн. Кого ты привёл?

Последний вопрос задал самый красивый женский голос из всех, которые мне доводилось слышать.

- Здравствовать и тебе, Лео. – ответил инквизитор и разжал руки, а я едва не свалился на землю от накатившего на меня озарения.

«Тальн!! – мысленно воскликнул я. – О, Ночь Всеобъемлющая! Это же Тальниир!!»

И как же мы не спросили его имя при встрече! Ну а я?! Тоже хорош - не узнать доспех легендарного Мастера и его светящиеся глаза!

"Подумать только! - промелькнула у меня мысль. - Стою рядом с Тальнииром Отступником, одним из величайших воинов прошлого!"

Подумав об этом, я заинтересовался, с кем именно разговаривал Тальниир. Кажется, это девушка, но... зачем он называет её мужским именем?

Обернувшись, я посмотрел на ту, кого назвали именем Лео и окаменел.

"Лео" в её случае вовсе не было мужским именем - это было фамильярное сокращение. И обладательницу чарующего голоса я знал так же хорошо, как и прославленного инквизитора Тальниира. Её лицо не раз и не два смотрело на меня с многочисленных картин, полотен и барельефов. Это была бесследно пропавшая около трёх сотен лет назад воительница Леоратте - единственная за всю нашу историю женщина, получившая титул Верховного Мастера Аррфов.

Я не мог выдавить из себя ни единого слова - просто стоял и смотрел на Леоратте и окружающих её аррфов. Знаю, со стороны это наверняка выглядело нелепо и глупо, но...

Я ведь не Мастер. Не мудрый и убелённый сединой исследователь, а всего лишь вчерашний послушник - юнец, мечтатель и любитель красивых историй далёкого прошлого.

А сейчас меня окружали ожившие мифы. И, стоя посреди них, на меня взирала сама Легенда.

Глава 15. В лагере Аррфов

"Какого лешего? - пытался соображать я. - Что они все здесь делают? Леоратте жила и входила в состав Верховного Совета ещё до раскола аррфов на Свет и Тьму - целых триста лет назад! Разумеется, для любого аррфа прожить три сотни лет - не проблема, но это же было так давно! Не просто годы - века! Сколько Деяний успело произойти за это время, и сколько минуло Слов!

- Тальн, ты его уже немым нашёл, или приложил чем-нибудь из своего арсенала, по дороге? – Леоратте, глядя на меня, улыбалась. Нет, ну до чего же красивый голос!

"Так. - подумал я. - Нельзя показывать себя с плохой стороны."

С этой мыслью я взял себя в руки и выступил на пару шагов вперёд.

- Моё имя Анриель Нир Ле Атт. - сказал я. - Я родился в городе Таниим, что стоит на земле империи Стаар-Нотт, и моим наставником был Марто Нир До Лен из Обители Резных Трав. Я...

- Ты уже получил ранг Воина?

- Я.. - воительница перебила меня столь внезапно, что я запнулся. - Нет. Ещё не успел. На меня напал инквизитор и после этого я оказался на улице Мёртвого Города в другом мире. Там, где есть город с названием Тэллос.

После этих слов вокруг нас сделалось очень тихо.

- Напал инквизитор? – прошептал кто-то из стоящих вокруг воинов. – У них там что - война, что ли?

Леоратте нахмурилась.

- А причина нападения тебе известна? Между вашими Орденами конфликт?

- Нет. – я развёл руками. – Причины я не знаю, а прямого конфликта нет. При мне, по крайней мере, ещё не было.

- И твой наставник из линии До Лен… - протянула воительница. – Ну, хорошо. Про обучение можешь не рассказывать. Моё имя – Леоратте, я…

- Я знаю. – кивнул я. – Нам рассказывали про вашу жизнь и достижения.

Большинство аррфов вокруг нас громко и искренне расхохоталось. Тальниир подошёл ко мне и похлопал по плечу.

- Видишь, Лео, ты уже превратилась в песчинку истории. – сказал он смеющейся Леоратте.

Воительница фыркнула и подошла к нам.

- Откуда же ты взялся? – спросила она. Посмотрев ей в глаза, я заметил, что она рассматривает меня с очень странным выражением, но что оно означает, определить не смог.

- Я жил в Танииме, а потом провалился в Тэллос. – ответил я. – Очнулся на улице Мёртвого Города. Начал искать людей, встретился с Аннишем и попал в Башню Тауратта. Затем мы вернулись в Мёртвый Город, чтобы найти портал и заблудились. Долго искали обратный путь и в итоге обнаружили портал в Предместья. Пришли сюда.

- Надо же. – сказала Леоратте. – Как всё, оказывается, просто.

Прищурившись, она с загадочным видом посмотрела на Тальниира, а тот перехватил её взгляд и вздохнул.

- Да, Лео, ты была права. Наша Судьба ведёт нас. И иного пути не будет.

Кивнув, Леоратте поправила длинные волосы и принялась раздавать указания окружающим.

- Сорниус! Иди сюда! Устрой их в лагере и позаботься, пожалуйста, чтобы они смогли привести себя в порядок. Лектон! Ты где? Найди им подходящую одежду и проводи к кухне, чтобы они нормально поели. Хорошо? – хлопнув в ладоши, она возвысила голос, с лёгкостью перекрывший чужие голоса и перешёптывания. – Не толпитесь, друзья, возвращайтесь к своим делам! Успеете ещё познакомиться!

После этого воительница взглянула на нас и неожиданно подмигнула.

- Когда пообедаете – загляните ко мне, есть парочка тем для разговора. Обратитесь к Тальнииру, он вас проводит.

С этими словами она развернулась и ушла, а инквизитор шепнул что-то вроде «Позовёте!» и мгновенно исчез в проходе между деревянными зданиями.

- А мы… э…

- Ну и денёк сегодня, а? Рассказывайте, откуда вас Шторм принёс!

Повернувшись, я оказался лицом к лицу со статным воином в старых, но ухоженных лёгких доспехах. Прямые скулы аррфа украшала начавшая седеть бородка, а глаза смотрели цепко и при этом насмешливо.

- Моё имя Сорниус. Но вы можете называть меня Сор, я не обижаюсь. – коротко хохотнув, воин двинулся в сторону и поманил нас за собой. – Пойдёмте. Покажу вам, что тут у нас и как. Не расскажете, где это Тальн вас таких красивых нашёл? Что случилось с вашими доспехами? Выглядите так, словно вас драконы жевали!

- Лучше бы это были драконы. – сказал Анниш. – Мы попали в магический шторм на небольшой улочке, а за нами гнались Рунные Порождения…

Воин по имени Сор с недоверием посмотрел на дознавателя. Внезапно он улыбнулся и воскликнул:

- Дкадда тебе в глотку, парень! А ведь я тебя помню!

«Парень! – мысленно расхохотался я, делая усилие, чтобы действительно не засмеяться. – Он назвал столетнего Анниша так же, как тот называл меня – «парнем»!»

Сам дознаватель, впрочем, воспринял такое обращение совершенно спокойно.

- Меня зовут Анниш Н′иаша. Я дознаватель Ордена Тауратт.

- Точно! Тебя ещё приложило проклятой магией, а тот хитрый старикан говорил, что собирается вернуть тебя к жизни! Какое же у него было имя, не помню…

- Альнтеррон. – сказал Анниш. – Он стал моим учителем.

- Точно! – сделав энергичный и радостный жест, Сор обернулся к нам и поторопил:

- Не отставайте! Сейчас покажу вам лагерь и пойдём обедать, а с бронёй и прочим будем разбираться уже после. Сначала еда!

Несмотря на свой возраст, выдаваемой появившимися морщинами и сединой, наш проводник был весьма энергичным и жизнерадостным, что в сумме производило очень приятное впечатление. Пройдя через ряды небольших деревянных построек и шатров, мы оказались на границе жилой территории, и я обратил внимание на высокие деревянные столбы, вкопанные в землю на некотором расстоянии друг от друга. Поверхность каждого из них покрывали глубокие резные узоры, а над верхним торцом горело марево магического шара. Между столбами протягивалась, немного провисая, тонкая металлическая цепь. В магическом зрении, впрочем, цепочка выглядела необычно и даже угрожающе – вокруг неё клубился туман, сквозь который проглядывали длинные шипы. Тонкие струйки тумана стекали к земле, но таяли, не успевая коснуться её поверхности.

- Это такой защитный периметр? – спросил я.

- Именно! – кивнул Сор. - Интересное решение, правда? Позволяет экономить на энергии для стационарных узоров.

Посмотрев на меня, он поинтересовался:

- Скажи, а почему ты не упомянул о своих родителях? Наставника назвал, а вот их – нет.

- Я сирота. – мне не нравилось распространяться об этом факте. – Я их ни разу не видел.

- Ох, Дкаддова виселица! – охнул Сорниус. – Прости, парень.

- Ничего.

Мы пошли дальше. За пределами лагеря начинались просторные луга, с редкими островками низких деревьев, а ближе к горизонту просматривалась темная полоса леса.

Свернув, мы двинулись через лагерь, и я с удовольствием подумал о том, что он очень походит на Квартал Мастеров, но только в миниатюре. Постройки выглядели крепко, но имели только один этаж и выполнялись из дерева, а большая часть аррфов обитала в шатрах из тяжёлой ткани. Повсюду мелькали походные лаборатории и небольшие кузни. На столах лежали различные приборы и амулеты, а вокруг всего этого занимались своими делами десятки моих соплеменников. Даже, наверное, сотни… Сколько же здесь всего аррфов? Никак не меньше двух тысяч, это точно!

Структура лагеря была незамысловатой – в центре находилось высокое строение, именуемое Большим Шатром, а по сторонам от него располагались линии палаток и небольших домиков. Жильё, разнообразные мастерские, хозяйственные пристройки, лаборатории…


Наконец перед нами появился широкий длинный шатёр, по сторонам от которого стояли обеденные столы. Часть мест на длинных лавках за ними была занята, а воздух наполняли приятные ароматы горячей пищи.

Анниш легонько толкнул меня локтем.

- А здесь много женщин. – заметил он, кивком указывая в сторону девушек, с любопытством поглядывающих на нас. – Интересно. Мне отчего-то казалось, что в вашем теневом Ордене воины только мужского пола.

Я тихо рассмеялся.

- Чепуха какая! А как же Леоратте?

- Ну… А она – исключение.

Мы подошли к столам, и я остановил Сорниуса, который уже собирался уйти.

- Сорниус, погоди. А какому Ордену принадлежит этот лагерь?

- Я для вас Сор, парень. – усмехнулся усатый воин. – А разделения на Ордена у нас нет. Мы избавились от этой ереси давным-давно.

- А… понятно.

Сорниус, которого следовало называть Сором, ушёл. А вот вопросы, увы, остались.

- Анниш!

- Да? – дознаватель отвлёкся от разглядывания окружающих и повернулся ко мне. – Что скажешь, Анриель?

- Тот, инквизитор, Тальниир, тебя знает, верно? Значит, вы должны были с ним встречаться, в Тэллосе…

Анниш согласно кивнул.

- Встречались, наверняка. Только я его не помню, так что знакомство было поверхностное. Не знаю, почему он меня запомнил. Может быть, из-за Обелиска… Кстати, ты обратил внимание, что в лагере нет ни одного ребёнка?

Я осмотрелся. А ведь и правда! Аррфы прошли через портал уже несколько десятков лет назад. Как так получилось, что здесь исключительно взрослое население? Может быть, это военный лагерь для уже обученных воинов? Странно.

В этот момент к столу вернулся Сор, в сопровождении пары аррфов, несущих посуду и большой котёл, а также корзинку со свежим хлебом.

- В следующий раз, парни, будете забирать свои порции самостоятельно. – сказал Сор. – Но сегодня можете представить, что вы короли. – рассмеявшись, он поставил перед нами тарелки. – Налетайте!

Мы пообедали сытным мясным супом, закусывая зеленью и свежей выпечкой. О, Боги! Как же давно я не ел нормальной еды и не пробовал такого вкусного хлеба!

* * *

- Ну? Как у вас впечатления? – поинтересовался Сор, когда мы поели и отправились на прогулку вокруг лагеря. Поговорив с одним из воинов, Сорниус попросил того найти для нас Тальниира, так что нам сейчас оставалось лишь ждать.

- Похоже на сон. – сказал я. – Мы столько времени тащились непонятно куда и не видели никого, кроме монстров, что я уже и забыл, что такое нормальное общество.

- А! – рассмеялся Сор. – Ничего, такое бывает. Мы и сами тут уже достаточно долго.

- А кстати, Сор…

- Вот и ты наконец!

Покрутив головой, я понял, что Сорниус заговорил с худощавым воином, лицо которого показалось знакомым. Воин шёл к нам и тащил за спиной здоровенный свёрток. Кажется, это его Леоратте отправила доставать для нас аммуницию.

«Как же его зовут?»

- Сорниус! Что б тебя! Ты специально всё время двигаешься, чтобы я за вами побегал, да?

- Ну что ты! – рассмеялся Сор. – Ты и бег – понятия несовместимые. Друзья, познакомьтесь, пожалуйста – это Лектон. Давай, Лект, показывай, что ты им притащил.

Лектон закатил глаза и покачал головой.

- Нет уж, Сор, в шатре переоденутся. Пойдёмте, парни, не будем терять времени. Я уже видел Тальниира, и он скоро подойдёт к нам.


В свёртке оказались лёгкие доспехи из кожи, укреплённые магическими узорами и металлической сеткой. На броневых пластинках были вытравлены незнакомые мне рунические контуры.

- Здорово…

Стащив с себя старые доспехи, мы ополоснулись в широких лоханях с тёплой водой и принялись разбирать амулеты и артефакты, запасённые дознавателем для похода по Мёртвому Городу.

- Любите вы такие поделки, а? – сказал Сор, взяв в руки пару амулетов и поворачивая их в разные стороны. – То круглые, то квадратные… Никакой фантазии. Гм. А это ещё что?

- Это алхимический растворитель. – пояснил Анниш, бросив заинтересованный взгляд на вытянутую ёмкость со слабо светящейся жидкостью, которую подобрал Сор. – Только он не должен светиться и раньше такого не было…

- Ясно. – положив растворитель подальше от себя, Сорниус окинул взглядом остальные изделия. – Такое чувство, что большая часть уже не работает. Или они у вас разрядились?

- Какая-то часть разряжена. – кивнул Анн. – А остальные уже испортились. Я же не рассчитывал, что наше путешествие окажется таким длинным.

- Да уж… Такое чувство, что мы из Тэллоса два года назад вышли.

В шатёр заглянул Лектон.

- Ну, как вы тут? – спросил он. – Собираетесь?

- Хочешь парочку неработающих амулетов? – поинтересовался у него Сорниус вместо ответа. – Энергия закончится, будешь ими в граусов бросаться!

Лектон покачал головой и рассмеялся. Видимо, шутка про граусов была ему хорошо известна.

- А кто такие эти граусы? – спросил я. – Кто-то сегодня уже спрашивал про такого у Тальниира… Это фантомы?

- А может быть, и фантомы, парень. Про них же никто ничего не знает.

- Даже так?

- Именно.

- Ясно. – сказал я и вздохнул. – Очередная загадка.

- Ну, почему же загадка? – Лектон, наблюдавший за тем, как мы затягиваем крепёжные ремни на доспехах, подошёл поближе и принялся помогать. – Мы знаем об их существовании совершенно точно. Находим их следы или даже видим самих. Другое дело, что видим исключительно мельком. Эти твари настолько быстрые, что даже Взоры не помогают.

- А граусы - это здешние животные? – заинтересовался Анниш. – Или магические создания? Когда мы встретили Тальниира, он гнался за крупным зверем. В хитиновой броне, с несколькими острыми лапами и широкой пастью. Поверхность панциря ребристая.

- Это гранур. – кивнул Сор. – Описание точь-в-точь. Опасная тварь. Быстро бегает, высоко прыгает. Вынослив, как демон, плюс умеет поглощать магическую энергию.

- Один у грануров плюс. – добавил Лектон. – Они никогда не сбиваются в стаи. Только поодиночке охотятся. Последний случай, когда они собрались в стаю, был около десяти лет назад…

- Больше уже. – не согласился Сор. – Двенадцать или даже тринадцать.

- Не суть. В общем, вышло так, что три особи устроили засаду и напали на Леоратте. Она умудрилась прикончить первых двух, а последнего добил Тальн, но он с тех пор этих грануров ненавидит. Так что того, которого вы видели, загонял до последнего.

- Ясно. – похлопав себя по бокам, я несколько раз подпрыгнул и проверил, легко ли доставать из ножен клинки. – Так. Я, пожалуй, уже готов. Анниш?

- Тоже.

- Тогда давайте…

- Ах вот вы все где! – в дверном проёме появилась фигура Тальниира. – Долго б я вас искал, если бы не услышал!

Все повернулись к инквизитору.

- Ну извини. - развёл руками Сор. - Устраивал небольшую лекцию о нашей жизни...

Окинув нас придирчивым взглядом, Тальниир усмехнулся.

- Успеют они ещё и насмотреться, и наслушаться. Идёмте, парни. Нас ждут.


До центрального и называющегося Большим шатра мы добрались очень быстро, но Леоратте на месте не оказалось - она задерживалась в одной из лабораторий.

- Ну, что же... Придётся нам подождать.

Мы расположились в деревянных креслах - которые, к слову, оказались весьма удобными - и принялись осматривать окружение. Вокруг нас стояли ремесленные верстаки и станки, а также несколько сложных и не совсем понятных механизмов. Чуть дальше выделялось светлое пятно широкого и круглого стола.

"Просторно. - подумал я. - Но при этом функционально и даже уютно."

- А у неё всегда так много дел? - спросил Анниш. - Или это только сейчас такое, после Шторма?

Светящиеся глаза инквизитора посмотрели на нас.

- Леоратте является координатором всего нашего исследовательского комплекса, парни. И большая часть ведущихся разработок была начата по её инициативе. Она - гений. Другого такого же исследователя, как она, у нас нет. Ежеминутный контроль любых работ от неё, конечно, не требуется, но представьте себе количество обычных вопросов!

- Я понял. - улыбнулся дознаватель. - Знакомая ситуация...

- Тальниир. – обратился я к инквизитору. – А каким путём вы сюда пришли? Чем вы вообще занимались после того, как прошли через тот портал?

- Исследованиями. – коротко ответил воин. – Нам удалось установить расположение ближайшего источника Смещения, так что дело за малым – добраться до него и сровнять с землёй.

- Вы хотите уничтожить источник?

- Да. Это единственный шанс спасти Лааттон.

- Лааттон? – переспросил дознаватель. – Это…?

- Это твой мир, Анниш. – инквизитор улыбнулся. – Мы называем его именно так.

Я покачал головой.

- Спасение мира? Интересная у вас цель! Но мне бы хотелось, чтобы вы объяснили подробности.

- Не сейчас, Анриель. – сказал Тальниир. – Давайте дождёмся прихода Лео. Я думаю, что любые подробности вам лучше услышать от неё.

- Ладно. – согласился я. – Ждём.

- А путь? – спросил Анниш. – Как вы определяете, куда идти? Я ведь правильно понимаю – окружающие ваш лагерь территории меняются после каждого Шторма?

- Не каждого. Каждый шторм индивидуален и привносит своё количество изменений. Когда-то – больше, а когда-то – меньше…

И инквизитор принялся рассказывать про закономерности, которые исследователи аррфов установили за прошедшее время. Упомянул о выдвинутых теориях, объяснил условности некоторых механик. Слушать непонятную для меня терминологию было довольно скучно, так что я постепенно выпал из разговора, оставив Тальниира и Анниша наедине с их околонаучными обсуждениями. Расслабившись, я откинулся в кресле назад и в скором времени провалился в сон.

* * *

Вокруг моей лодки плескалась вода. Мелкие волны звонко ударялись о борт и украшались небольшими водоворотами, когда я с силой поворачивал вёсла.

«Быстрее. – думал я. – Ещё быстрее! Нужно спешить! Закат уже совсем скоро, а я ещё настолько близко от Края!»

Подняв голову, я бросил взгляд на оранжевый солнечный круг, опустившийся к самому горизонту.

«Ох, как нехорошо-то! Могу ведь и не успеть!»

Не переставая работать вёслами, я осмотрелся. Горизонт и водяная гладь были девственно чистыми, но поблизости от моей лодки над водой висела плотная дымка. Туманные космы были совершенно непрозрачными и вызывали смутное ощущение какой-то опасности. Словно меня предупреждали о чём-то похожем, но вот только о чём? Вспомнить это не было никакой возможности – память внезапно сделалась словно кисель и с жадностью поглощала всё, что я пытался из неё выудить. Оставалось только чёткое понимание того, что эти воды нужно оставить за спиной раньше, чем солнце скроется за линией горизонта. Зачем только – не понимаю. А хотя... ладно, не важно.

Я принялся с новыми силами налегать на вёсла. Над водой разносился скрип уключин, а нос лодки с лёгкостью врезался в поверхность бескрайнего озера. Ветра не было совсем, и водяная гладь поражала меня своим неуместным спокойствием. Солнце опускалось всё ниже и уже коснулось воды у горизонта, а его лучи окрасили клубящийся туман в золотисто-оранжевые цвета. Я вёл лодку вдоль туманной полосы и всё пытался вспомнить что-то безумно важное. Какое-то тревожное предчувствие донимало меня, но вот с чем же оно было связано? Я не помнил.

«Зачем же мне торопиться? – задумался я после того, как не сумел добиться от своей памяти ничего конкретного. – Я ведь в любом случае не успею добраться до противоположного берега раньше следующего утра! При всём желании.»

Но а зачем я, в таком случае, сюда заплыл? И почему ничего не помню?


В глубине тумана слева от меня показалось какое-то смазанное движение. Заметив его, я принялся внимательно всматриваться в белесую пелену.

- Там кто-нибудь есть? А ну покажись…

Звучание голоса оказалось неожиданно слабым и каким-то безжизненным, так что последнее слово я скорее прошептал, чем проговорил.

«Что тут вообще происходит?»

В этот момент туман разошёлся, и я наконец-то увидел то, что скрывалось в его глубинах.

«Какого лешего??!»

Передо мной предстали аттракционы. Над поверхностью воды поднималось несколько островков, на которых какой-то безумец выстроил настоящий парк увесилительных механизмов. Улыбались закатному солнцу аляповатые нарисованные лица, скалились в саркастических ухмылках красиво разрисованные карнавальные маски. Вращалась карусель, порождая мельтешение теней на поверхности стоящих позади неё высоких палаток. Курились дымки от переносных светильников, играли отблески ярко размалёванных поверхностей, в воздухе трепетали флажки и разноцветные ленты. Беззаботно кружились в застывшем танце деревянные балерины.

Над всем этим висела совершенная, «бархатная» тишина. Флажки и ленты извивались при абсолютном отсутствии ветра, а вращение каруселей и прочих аттракционов не сопровождалось ни лязгом, ни скрипом. Воздух наполняли умиротворённость и тишина.

Увидев такое, я покрылся холодным потом и на какую-то секунду застыл от парализовавшего меня удивления.

«ЧТО ЭТО?!»

Ещё через мгновение мне стало по-настоящему страшно. Без напускной беззаботности, ненужных шуток или легкомысленной храбрости. Я налёг на вёсла изо всех сил, и лодка принялась стремительно удаляться от удивительных островков.

«Откуда здесь аттракционы? – недоумевал я. – Зачем? Для кого?» Какой сумасшедший решился построить парк развлечений на таких крохотных островках суши? Или это такая иллюзия? А если не иллюзия, то – что?

Я принялся бросать косые взгляды на возвышающиеся конструкции.

«Ерунда какая-то, честное слово!»

Ладони тем временем начинало саднить. Перчаток у меня не было и поверхность вёсел натирала кожу всё больше. Но стоит уменьшить скорость движений – и… Нет, снижать скорость лодки у меня не было никакого желания. Напротив – хотелось ускориться и убраться от этих островов как можно дальше!

За бортом показался последний остров. За низкой оградой теснилось около десятка разнообразных аттракционов, а посередине островка возвышалась небольшая платформа, на которой стоял… клоун.

У меня сердце удар пропустило, когда я его увидел. Клоун же казался совершенно обычным ярмарочным весельчаком и занимался жонглированием. Разноцветные мячики взмывали в воздух и порхали по кругу, словно невесомые бабочки. Раскрашенное лицо клоуна озаряла улыбка и он посмеивался, выделывая лёгкие движения какого-то танца. Его тёмный камзол был украшен цветами и разводами, а высокий цилиндр, сдвинутый на затылок, позволял курчавым волосам падать на окрашенный белым лоб.

Двигался клоун в точности так же, как и аттракционы – беззвучно.

«Кто это?! – мысленно воскликнул я, чувствуя, что ещё немного – и я начну по-настоящему паниковать. – Человек? Человек или нет?! КТО ЭТО ТАКОЙ?!»

Желание убраться сделалось почти нестерпимым. Мне захотелось бросить эти сделавшиеся невероятно тяжёлыми вёсла и прыгнуть в воду, а потом плыть как можно быстрее и как можно дальше.


Солнце село. Последние лучи, трепетавшие в прохладном воздухе, постепенно погасли, и только яркие краски закатного неба напоминали об ушедшем в прошлое солнечном дне. Я посмотрел на небо и, увидев несколько первых звёзд, принялся успокаиваться. Что я, в самом деле, как какой-то мальчишка? Солнце село, а я всё ещё жив. Ничего ужасного вокруг меня нет, нужно только немного потерпеть - и лодка вынесет меня куда-нибудь в безопасное место… Подумав так, я решил бросить последний взгляд на оставшиеся позади острова с аттракционами и обернулся.

Зря.

Не знаю, испытывал ли я когда-нибудь подобный животный ужас… Если такое и было, то память мне сообщать об этом отказывалась. Но то, что я увидел позади себя, за какие-то доли мгновения превратило меня из гордого человека во что-то трясущееся и вопящее вне себя от страха. Я заорал и забился так, что лодка отклонилась от курса и продолжила движение уже вбок.

Никаких аттракционов на островках больше не было – вместо них появились покрытые кольями и шипами высокие столбы и железные башни. Ограда сделалась изогнутой и покрытой потёками засыхающей крови. На густо перемазанных кровью и какой-то чёрной дрянью шипах висели тела различной степени разложения. Человеческие скелеты и отдельные кости были разбросаны практически повсеместно, а фрагменты тел на крючьях бывших каруселей дёргались и кружились, как до этого делали игрушечные балерины.

Вся эта картина безумной кровавой бойни ярко подсвечивалась пламенем из многочисленных жаровен и костров, заполонивших округу. Над некоторыми жаровнями висели охваченные огнём костяки или клубки из человеческих тел.

Но самое страшное произошло с тем, что раньше выглядело, как клоун. Голову существа увенчали длинные и причудливо изогнутые рога, а радостная улыбка расширилась и растянулась, превратившись в неправдоподобно длинный оскал. Рот демона был усеян клыками так, что они торчали наружу, а горящие пламенем глаза источали безумие и боль. Камзол удлинился и украсился развевающимися лохмотьями, а мячики в воздухе превратились в пылающие черепа. Огонь вырывался из их ртов и глазниц, оставляя позади них длинные шлейфы. Нос бывшего клоуна вытянулся и загнулся, а лицо в целом сильно напоминало череп кошмарного монстра.

Мне уже доводилось видеть похожие на него изображения. Это был Дкадд. Царь Вечной Ночи и Боли собственной персоной.

"Тень! - молнией пронеслась в моей голове внезапная мысль. - Это же Остров Тень!"

Нахлынувший ниоткуда холод продрал меня до самых костей, и как я ни старался взять себя в руки, у меня ничего не получалось.

Дкадд тем временем медленно пританцовывал, разбрасывая огненные искры от пылающих черепов, и безумно хохотал, далеко запрокидывая голову. Светящиеся кончики его рогов оставляли в воздухе медленно тающие светящиеся следы.

Не знаю, что именно меня спасло и как это вообще получилось. Но уже чувствуя, как немеют конечности и останавливается дыхание, я сделал последнее захлёбывающееся усилие и всё-таки отвёл взгляд от этого кошмара. Схватился непослушными руками за вёсла, развернул, ударил по воде что есть силы... Скорее! Скорее убраться из этого места! Я ни...

В этот момент набравшая скорость лодка напоролась на что-то твёрдое и мгновенно остановилась, с громким треском ломаясь и приподнимаясь над поверхностью воды. Меня при этом вышвырнуло из неё прочь, да ещё с такой силой, что я не успел ухватиться ни за лавку, ни за борт, ни даже за вёсла.

- А-аааааааххх...!

Глава 16. Глубины истории

На пол я упал вместе с креслом. Рядом с грохотом свалилось ещё одно кресло и, вдобавок, высокий треножник с металлическими заготовками.

- Анриель!!

- Что случилось?!!

Я осознал, что лежу на полу, взмокший от пота, а обеспокоенные Анниш и Тальниир отодвигают в сторону упавшую мебель.

- Ты там как, парень? Жив?

Дыхание у меня было сбито так, словно я участвовал в марафоне, а сердце стучало как бешеное и норовило выпрыгнуть из грудной клетки.

"Сон! - с облегчением понял я. - Это был всего лишь проклятый сон!!"

Заботливые руки товарищей подняли меня вместе с креслом и вернули на место.

- Анриель, на тебе лица нет. Как себя чувствуешь?

- Что произошло?!

- Спасибо... всё хорошо... - произнёс я, пытаясь восстановить дыхание. - Кошмар приснился...

- Кошмар? - Тальниир пристально посмотрел на меня, а затем со скепсисом покосился на упавший треножник и рассыпавшиеся по полу небольшие предметы. - Ну, как скажешь. Анниш, присмотри за ним. Я сейчас.

С этими словами инквизитор развернулся и вышел на улицу.

- Анриель... - проводив взглядом воина Света, Анниш повернулся ко мне. - Это и правда был обычный кошмар?

- Кошмар - да. - я кивнул. - Было... страшно. Но вот насчёт обычного - не уверен...

- Ясно. - дознаватель успокаивающе улыбнулся. - Что с самочувствием?

- Лучше.

Я действительно быстро приходил в себя. Нервная дрожь уже улеглась, а мысли прекратили панически метаться и перескакивать с одного на другое.

- Как долго я спал?

- Минут пять. – ответил Анниш. – Ну, может, немного дольше. А затем ты решил проснуться и сделал это весьма эффектным образом.

- Извини, Анн. Мне такая дрянь приснилась, что в двух словах не расскажешь… Лучше бы я ещё одного Чурро увидел, на самом деле.

- Всё настолько серьёзно?

- Да.

Дознаватель помедлил и уселся в кресло напротив.

- Что же тебе привиделось?

- Демон, имя которого часто упоминает Сор. Того, помнишь, который у нас в пантеоне главный…

- Дкадда?

Перед глазами сразу же появился образ усмехающейся пасти.

- Да! Не произноси его, пожалуйста, вслух.

- Хорошо. – Анниш кивнул. – Но в компании с тобой, знаешь, скучать не приходится. Помнится, я уже…

Снаружи послышались голоса и в шатре появились Леоратте и Тальниир.

- А где он сейчас? – спросила Леоратте и тут её взгляд остановился на мне. – А, Анриель. Что с тобой произошло?

«Ну вот. – подумал я. – Теперь они будут считать меня ненормальным.»

- Всё в порядке. – сказал я вслух. – Спасибо.

- Точно? – воительница улыбнулась. – Выглядишь ты устало.

Анниш тихо засмеялся.

- Скорее потрёпанно. Ему приснился кошмар, и он так активно проснулся, что свалил всё, что вокруг него находилось.

Изобретательница и инквизитор подвинули кресла и уселись рядом с нами.

- А что тебе снилось, Анриель?

Я вздохнул.

- Царь Вечной Ночи.

- Дкадд? – удивлённые голоса Леоратте и Тальниира слились в один.

Я поморщился – произнесённое голосом имя повелителя проклятых неприятно резало слух. Я сам старался не произносить его даже мысленно. Всё время виделась его поганая зубастая пасть…

- Да. – подтвердил я. – Его. И его остров Тень – тоже. М-ммм… Один из самых неприятных снов, что у меня были.

- Анриель, - обратилась ко мне воительница. – Подумай, пожалуйста, и ответь мне вот на какой вопрос – это был сон или всё-таки что-то вроде видения?

- Видения… - повторил я. – Нет. Навряд ли. Я ведь видел не кого-то другого, а самого себя. Плюс полностью контролировал свои действия - за исключением того, что не мог ничего вспомнить.

Леоратте посмотрела на меня несколько странно, но в итоге согласно кивнула.

- Ладно. В таком случае, не будем терять времени. Мне бы хотелось услышать, как и что с вами происходило до того, как вас нашёл Тальниир, по порядку. С чего всё началось, чем продолжилось и как вы оказались здесь.

- Последнее – это самое простое. – усмехнулся Анниш и щёлкнул пальцами. – Нас телепортировал Тальниир.

Все засмеялись.

- Знаю, Анниш, это я видела непосредственно. Ну а теперь…

* * *

Рассказ о нашём с дознавателем путешествии получился довольно долгим. Встреча с инквизитором, бегство, сработавший портал, Мёртвый город, Тэллос, Тауратт… Наконец повествование было окончено.

- Следующий-По-Пути, значит… - задумчиво проговорила Леоратте, когда мы замолчали и принялись утолять жажду водой, которую принёс инквизитор. – Что ж, это существо недвусмысленно намекало на предопределённость нашего будущего. Хотела бы я послушать всё, о чём вы успели с ним пообщаться.

- Не уверен, что это бы оправдалось. – заметил Анниш. – Собеседник из него был весьма посредственный. Я и половины не понял из того, что он говорил. Хотя само то, что он появился и указал нам «путь» - совпадение невероятное. Такое, что можно было бы наименовать Судьбой, да.

- Ты не веришь в Судьбу? – спросил инквизитор.

Анниш задумался и пожал плечами.

- Пожалуй, верю. Но в нашем случае я скорее поверю в личную удачу моего спутника. – сказав это, он кивнул на меня. – Я неоднократно исследовал Руины в одиночку и могу утверждать, что в нашем совместном походе всё было немного иначе.

- Судьба или удача. – сказал я и пренебрежительно помахал рукой. – Это, на самом деле, не так уж важно. Главное – что и я, и Анниш – не люди, так что у нас изначально имелись все шансы выжить. Когда мы…

Тут я заметил, что и Леоратте, и Тальниир смотрят на меня несколько удивлённо.

- Что? Я что-то не так сказал?

- Анриель… - протянул инквизитор, уведя взгляд куда-то в сторону. – Вот ты говоришь, что ты – не человек.

- Конечно! – согласился я. – Я действительно не человек, я – аррф.

- Это верно. – сказала Леоратте. – Но, а аррфы – это, по-твоему, кто? Уже не люди?

Услышав такое, я едва не провалился сквозь кресло.

«ЧТО??!»

Они что – считают аррфов обычными людьми? Или…Нет. Но как это может быть? Между нами же такое количество различий! Да, мы! Гм… Но какого лешего?!

Не знаю, какое у меня было лицо, но Тальниир, внимательно меня рассматривающий, внезапно повернулся к Леоратте и сказал:

- Лео. Мы забываем о том, кем были его Наставники.

Воительница охнула и прикрыла рот рукой.

- Ох, Свет! До Лен!

Слушавший нас Анниш покачал головой и повернулся ко мне.

- То есть ты только что узнал, что ты – человек?

«Похоже на то…» - мысленно ответил я, слишком шокированный, чтобы говорить вслух.

- Друзья. – Леоратте подняла руку. – У нас мало времени, поэтому давайте вернёмся к нашему обсуждению. На мои вопросы вы ответили, так что теперь очередь за мной. Анриель – предлагаю начать с тебя…


И перед моим удивлённым взором открылась истина. Которая заключалась в том, что аррфы линии До Лен, в Обители которых я воспитывался, принадлежали к обособленному сообществу и поддерживали довольно странные идеи и методы воспитания.

В частности, ни мне, ни другим учащимся не рассказывали настоящую историю происхождения народа Аррфов, как и историю прихода в тот сделавшийся для меня родным, мир. Даже сам факт того, что аррфы – это точно такие же люди, как и все прочие – умолчали. Да, в наших телах течёт кровь Старших человеческих линий, но только что это меняет, принципиально?

- Так значит, как минимум половина того, чему меня учили и что рассказывали – это ложь…

Леоратте улыбнулась и сделала успокаивающий жест.

- Не стоит принимать всё так близко к сердцу, Анриель. Основные аспекты нашей истории тебе всё же, как я понимаю, известны.

- Например? – горько усмехнулся я. – Что и мы, и люди, ведём свои рода от той самой Изначальной Расы? Нет. Нам про Изначальную Расу не рассказывали.

Мне было противно и больно сознавать, что даже Наставник Марто, любивший меня, как собственного сына, вбивал в мою голову какую-то чушь наравне со всеми остальными учителями.

- Нельзя лгать тем, кто полностью тебе доверяет. – сказал Анниш. – И очень жаль сознавать, что некоторые всё же на такое способны. Но, Анриель, они ведь, как ни крути, о тебе заботились. У тебя ведь были и кров, и пища, я правильно понимаю?

- Да. – я вздохнул. – Всё нормально, Анн, спасибо. Это просто… несколько неожиданно. Вот и всё.

- Рад слышать. – Анниш кивнул и посмотрел на Леоратте. – А из которого мира ваши предки перебрались в тот, где я родился? Тальниир упоминал, что мой мир называется Лааттон. А как назывался прошлый?

- Иввал.

В этот момент меня словно по голове ударили. Я увидел яркую вспышку и холодные отблески от длинных лезвий. Темноту, сквозь которую пробиваются огоньки от далёких охранных башен. Пламя, горящее у алтарей, над которыми разливается золотое сияние. Детский смех… Я увидел высокие полупрозрачные фигуры воинов, сражающиеся в небе над стенами города, и почувствовал запах разогретого металла, смешанный с ароматом незнакомых цветов. Сияние кристаллов на спинке резного трона, холод каменных садов, расположенных на склоне великих гор…

- Анриель!

- А? – моментально очнувшись, я понял, что все собравшиеся вопросительно смотрят на меня.

- Всё нормально? – спросил Тальниир. – Ты сейчас так дёрнулся, словно тебя ужалили…

- Да. – я перевёл дыхание и потёр ладонями лицо. – Да. Всё нормально. Я просто устал.

«ЧТО? ЭТО? БЫЛО?»

Никогда ещё мне не доводилось чувствовать ничего подобного. Мой разум на какое-то мгновение наполнился таким количеством образов, что я едва не сошёл с ума. Всё увиденное казалось таким понятным, таким знакомым …

«Ерунда какая-то.»

- Тебе необходим отдых. – сказала Леоратте. – Как только закончим – отправляйся в ваш шатёр и как следует отдохни. Я попрошу одного из наших целителей тебя осмотреть.

- Не нужно. – отказался я, но воительница уже продолжала рассказывать дальше.


Она говорила про Изначальный Мир и про появившуюся в нём Изначальную Расу, про их жизнь и их устремления, про падение великой империи и про то, как это привело к возникновению аррфов.

С её слов выходило, что люди А′фари – а Изначальная Раса именовалась именно так – были невероятно могущественными существами, чью силу и мощь вполне можно было бы посчитать божественными. Но они не знали о том, что их сила отчасти заёмна и неразрывно связана с миром, в котором они появились - А′ннансорном. И когда первые люди заигрались с магией времени, отчего их мир оказался уничтожен, силы принялись стремительно исчезать. Так великие А′фари превратились в народ Аффарим, а затем, в конечном итоге, и в аррфов, утративших большую часть своих невероятных знаний и магического потенциала.

Вскоре после этого аррфы отправились на поиски нового дома и движение это не прекращается до сих пор.

Мир Лааттон, попавшийся на пути у моих предков, отличался от соседних миров необычной структурой и наличием того, что можно было бы называть «двойным дном». Любой мир, как правило, состоит из двух основных частей, которые называют Основой и Сутью. Здесь Суть – это всё то, что мы видим вокруг себя, а Основа – нечто более «тонкое» и «призрачное» - то, что мы не можем почувствовать просто так. Она первична в движении Бытия и определяет вид и характеристики своей Сути.

Лааттон ломал подобное представление на корню – в первую очередь потому, что состоял из двух полноценных миров одновременно. Из главенствующего, наиболее крупного мира, называемого Э′танх, и более мелкого вторичного, называемого С′арадж.

Каким образом могла образоваться и стабильно существовать такая система, никто не знал. Исследователям аррфов ещё никогда не приходилось сталкиваться ни с чем подобным.

- Одну минуту. – прервал я объяснения воительницы. – Я правильно понимаю, что Тэллос находится в этом самом С′арадже, да? И сработавший портал выбросил меня именно туда?

- Нет.

- Как это нет?! – отрицательный ответ Леоратте меня удивил. Я как раз начал разбираться в происходящем и в правильности своего предположения был уверен.

- Город, в котором ты жил, Анриель, - принялся пояснять инквизитор, - Находится в Э′танхе – это ты понял верно. Но и Тэллос также находится в мире Э′танх. Только не в обычном, а в отражённом. Более того, я подозреваю, что Тэллос и Таниим – это один и тот же город, просто…

- Но это же невозможно! Тэллос…

- Тихо! – воскликнула Леоратте и мы замолчали. – Не перебивайте меня хотя бы пятнадцать минут – тогда я закончу и любые вопросы у вас исчезнут.


Через некоторое время рассказ действительно завершился и Анниш сразу же поднял руку, привлекая к себе внимание.

- То, что мы услышали, весьма любопытно. – сказал он. – Однако основные моменты мне хотелось бы уточнить.

- Спрашивай. – вздохнула воительница, а Тальниир ободряюще потрепал её по плечу.

Я же с интересом посмотрел на своего друга. В том, что большую часть вопросов будет задавать именно он, я не сомневался. Дознаватель был из тех людей, что не терпят недосказанности и во всём разбираются досканально.

- Так… - протянул Анниш, разминая пальцами лоб и забавно морщась. – С твоего позволения, Леоратте, я буду кратко повторять вашу историю. А вы поправите меня, если я ошибусь.

- Дознаватель… - тихо и с сарказмом произнёс инквизитор, а Леоратте коротко кивнула и рассмеялась.

- Итак. – начал Анниш. – У некоторых аррфов до сих пор могут проявляться отголоски тех сил, которыми владели их далёкие предки, и твой брат Синхатт оказался одним из них. Он заживлял собственные ранения за пару секунд и мог исцелить практически что угодно. Даже неодушевлённые объекты восстанавливал. Верно?

- Да.

- Он увлёкся исследованиями в одной из провинций и реконструировал древнюю Стелу, на которой нашлись надписи на неизвестном языке. На каменной арке и других постройках поблизости также были надписи на этом языке.

- Именно так.

Анниш кивнул.

- Хорошо. Часть надписей была расшифрована, и вы узнали, что там говорилось про С′арадж, а Синхатт настолько увлёкся этой темой, что продолжил работу даже после того, как большинство остальных исследователей от неё отказались.

- Да.

- Он отдалился ото всех и работал уединённо, при поддержке небольшой группы, а когда ты исчезла, и никто не мог тебя найти, сказал, что ему нет до этого никакого дела.

- Не совсем так. – покачала головой воительница. – Он просто попросил не отвлекать его от важных дел и ушёл. Вернулся к своей работе.

- М-ммм… - Анниш замялся, словно собираясь о чём-то спросить, но никак не решаясь. – Ладно. Потом… в рядах аррфов возник раскол, и они разделились на Светлый и Тёмный ордена. Светлые отказались признавать ваш титул Верховного Мастера и Тальниир вышел из их Ордена, не желая иметь ничего общего с «глупцами и гордецами».

Инквизитор неторопливо кивнул.

- Было.

- Потом в горах, где занимался исследованиями Синхатт, произошёл взрыв и по земле прошла волна магических возмущений. Аррфы отправили туда экспедицию, но все исследователи бесследно исчезли. Даже построек со Стелой не нашли.

- Не нашли, верно. Следы древнего города просто пропали.

- Хорошо… Через некоторое время произошёл некий Катаклизм и часть аррфов исчезла вникуда. Вышла, образно выражаясь, за дверь – и всё. Пропала. Исследователи взялись за работу и сразу заметили, что магические возмущения были копией тех, что наблюдались во время исчезновения Синхатта.

- Да.

- Тогда же вы установили, что основной мир Э′танх расщепился на два и у него появилось что-то вроде «зеркального отражения». И все пропавшие скорее всего остались в этом самом отражении.

- Да.

- Как? – воскликнул Анниш. – Скажите мне, КАК Синхатт мог устроить что-то подобное? Вы ведь пришли к выводам, что вина за Катаклизм лежит на нём, верно? И что сам он находится в том С′арадже, куда он так стремился попасть?

- Но это же очевидно. – сказал Тальниир. – Сначала Синхатт устроил магическую бурю с определёнными параметрами, и пропал. А затем произошёл Катаклизм, сопровождавшийся новой магической бурей, всё с теми же параметрами. Какие ещё выводы из этого можно сделать?

- Допустим. – кивнул Анн. – Давайте дальше. Узнав о существовании Отражения, вы принялись искать способ в него попасть и в конечном итоге вычислили расположение точки, в которой это было возможно.

- Да уж. – вздохнул Тальниир. – «Вычислили» … Знал бы ты, сколько это заняло лет!

- Не суть. – спокойно отмахнулся Анн. – Меня больше интересует то, что произошло вслед за этим. Вы прибыли на наш континент и добрались до Тэллоса, после чего инициировали создание Тауратта и в конечном итоге установили точные координаты портала. Прошли в него – и оказались где?

- В прошлом.

- Вот! – выдохнул дознаватель. – Одна из тех вещей, которые я категорически не понимаю. Почему портал отправил вас не в Отражение Э′танха, а назад во времени?!

Тальниир посмотрел на Леоратте, а та скромно пожала плечами.

- Мы не знаем, Анниш. Но скорее всего дело в том, что тот портал расположен на аномальной территории. Он нестабилен и взаимодействует с материями Отражения вовсе не так, как предполагалось.

Дознавателя такой ответ не удовлетворил.

- Всё равно это очень странно, уж извините. Тальниир и прочие аррфы пользуются порталом и оказываются в прошлом, в подземном комплексе древней цивилизации, а потом встречают там тебя.

- Это было подземелье храмового комплекса, которое я осматривала. – сказала воительница. – Мы встретились и оказались заперты. Появление Тальниира и остальных привело в действие Руны на стенах, и мы долгое время не могли найти выход. Может быть, это была какая-то система защиты, не знаю.

- Но вы всё-таки вмешались в их работу, да?

- Ну а что ещё нам оставалось делать? – инквизитор иронично посмотрел на дознавателя. – Мы экспериментировали и пытались открыть проход.

- А в итоге вас выбросило в Междумирье.

- Да. И это совсем не так плохо, как может показаться на первый взгляд. Во-первых, повторюсь, здесь мы перестали расти или стареть – и это приятно – а во-вторых, мы узнали расположение полноценного прохода в С′арадж. Портала, который открыл и оставил открытым Синхатт! Все наши теории и предположения подтвердились!

- Ну-ну… - протянул Анниш. – И теперь вы ищете дорогу к этому порталу, потому что он вносит искажения в естественное Смещение и вызвал образование Отражения и Руин, да? Чтобы уничтожить его прежде, чем изменения в Лааттоне станут необратимы?

- Это излишне образно. – ответила Леоратте. – Но в целом ты прав. Портал, через который прошёл Синхатт, мы называем Аркой и он ужасен. Его мощь настолько велика, что считать его обычным порталом – ошибка. Волны энергии, которые он выбрасывает, чудовищны. Про пространственные возмущения я уже молчу – наши регистрирующие амулеты их даже не видят – выгорают сразу же.

- Ну, хорошо. – кивнул Анниш. – Допустим. А Анриель?

- А с ним-то что не так? – удивился Тальниир, и мы вместе с ним посмотрели на дознавателя.

- Он провалился в портал в Э′танхе и оказался в его Отражении. Не в прошлом, а в том самом месте, где…

- Во-первых. – сказала Леоратте и постучала по подлокотнику кресла. – Во-первых, мы не знаем, которое из получившихся отражений первичное, и как они взаимодействуют в плане перемещений. Может статься, что попасть из Таниима в Тэллос можно спокойно, а вот из Тэллоса в Таниим – гораздо сложнее. А во-вторых, у меня нет уверенности в том, что Анриель оказался в Мёртвом Городе по вине сработавшего портала.

- А как же тогда?

Леоратте посмотрела на меня.

- Ты говорил, что использовал вязь «Тёмного шлейфа», а инквизитор – неизвестное тебе заклинание?

- Ну да. – я припомнил произошедшее. – Оно светилось у него в ладони как маленькая звезда.

Воительница кивнула.

- Это главное. Я когда-то занималась вопросами телепортации и часть моей работы строилась на базе именно «Тёмного шлейфа». Он создаёт весьма специфические пространственные искажения и может быть совмещён с вторичными контурами контролирующих структур.

- Боюсь, что я не до конца…

- Ты сам приложил руку к своему перемещению. – сказал Анниш. – Чары того инквизитора наложились на твои собственные и это способствовало образованию кратковременного портала.

- Да быть этого не может!! – воскликнул я. – Я же ничего подобного не хотел! Только отделаться от Светлого и убраться куда подальше!

- И это могло решить дело. – сказала Леоратте. – Ты хотел оказаться где-то подальше от инквизитора – ты и оказался…

Я сконфуженно замолчал. Это что же получается? Что во всём, что со мной произошло, виноват я сам? Захотел – и сразу же получил… Н-да. Не так я себе представлял сбывающиеся желания. Не так.


Размышляя о том судьбоносном моменте моего прошлого, я рассеянно прислушивался к продолжавшемуся разговору. Анниш интересовался той странной чёрной гадостью, которую мы увидели в Подземелье Короны, а Леоратте отвечала, что они называют подобное явление Чернотой. Чернота появлялась преимущественно после Штормов и представляла собой неисследованную и смертельно опасную субстанцию, из которой временами появлялись омерзительные чудовища. Одно из таких напало на аррфов несколько лет назад и выжить в его когтях удалось немногим.

Леоратте, правда, имела насчёт того случая собственное мнение, но Анниш оборвал начавшееся обсуждение и принялся распрашивать воительницу про их маршрут.

- Я уже не уверен, что это везение, Анниш. – ответил Тальниир на одну из реплик дознавателя. – Мне всё чаще кажется, что это судьба. И мы лишь следуем по тому пути, что был для нас предначертан.

- Но ведь нельзя знать того, что будет, заранее. – возразил Анн. – А без этого велика возможность ошибки и…

Леоратте внезапно рассмеялась и продекламировала:

- Сияет в Лон-Карне угасшее лето,

Накидка из ливня и платье без цвета,

Душа из цветов и венец непогоды,

Осенние звёзды увядшей природы...

Инквизитор улыбнулся и с нежностью посмотрел на воительницу.

- Именно.

Анниш недоумённо нахмурился.

- Стихи красивые, не спорю. Но в чём смысл?

- А смысл в том, - ответил Тальниир. - Что их написал один из наших летописцев, около двух с половиной тысяч лет назад. За сотни лет до постройки города, который будет называться Лон-Карн. Понимаешь?

Дознаватель вздохнул, напряжённо побарабанив пальцами по подлокотникам кресла.

- Ладно. Других вопросов у меня нет. Анриель?

- Пара уточнений. - сказал я. - Скажите, а уничтожение этого портала... Арки… не приведёт к тому, что оба отражения Э′танха схлопнутся и погибнут?

- Нет. - сразу же ответила Леоратте. - Это невозможно. Лааттон уже не двойной мир, а тройной. И этого не изменишь.

- Тогда последнее. Если вы всё время переходите с места на место и ищете новые пути, зачем отстраивать такой большой и основательный лагерь?

- Потому что мы заперты. - сказал Тальниир. - Ни одно из окружающих нас пространств не имеет выхода в нужном нам направлении. Только и остаётся, что торчать здесь и дожидаться, пока очередной Шторм принесёт необходимые изменения. Больше года уже тут стоим, кстати...

- Скоро не будем.

Мы все посмотрели на Леоратте.

- Что значит "не будем"? - уточнил инквизитор. - Что-то случилось?

- Да. - кивнула воительница. - Нашим новым друзьям это ничего не скажет, но приближается Шторм и на этот раз он будет Большим.

- Большой Шторм? - улыбка Тальниира исчезла, и он сделался очень обеспокоенным. - Когда? Сколько у нас времени?

- Около трёх-четырёх дней, если не...

- Три дня?! - едва не закричал инквизитор. - Лео, мы же не успеем подго...

- Наш новый контур почти завершён. - прервала его Леоратте. – А чем я, по-твоему, последние полтора месяца занимаюсь?

- А если он не сработает? - выдохнув сквозь сжатые зубы, инквизитор поднялся и озабоченно посмотрел в сторону выхода. - Ты передала информацию остальным?

- Конечно!

Я отметил, что Леоратте не так эмоциональна, как Тальниир, и волнуется о будущем Шторме значительно меньше.

"Интересно, - мелькнула мысль. - Так получается из-за её самообладания или потому, что ей, как и Аннишу, начхать на опасность и она готова исследовать что угодно?

- А что такое Большой Шторм? - спросил Анниш. - И чем он отличается от обычного? У него больше мощность и скорость ветра?

- Не только. - ответил Тальниир. - Большой Шторм сопровождается значительными пространственными искажениями и не просто перетасовывает существующую мозаику территорий, он её разрывает и перемалывает. А также он... так. Поговорим об этом потом.

С этими словами он быстро погладил Леоратте по голове и вышел на улицу. Воительница проводила его улыбкой.

- Тальниир беспокоится, потому что прошлые Большие Шторма приносили нам множество разрушений и неудобств. Временами даже кто-нибудь погибал. Но на этот раз у нас будет неплохая защита. Мы сможем стабилизировать территорию лагеря и ничего фатального не произойдёт.

- Это радует.

- Ещё как. - воительница поправила волосы и встала. - Этот Шторм будет не только сильным катаклизмом, он даст нам возможность отправиться дальше. Вы, кстати, как хотите поступить - остаться с нами или...

- С вами, конечно! - воскликнул я, а дознаватель бросил на меня косой взгляд и кивнул.

- Тогда мы и правда продолжим позже. До скорого.

Леоратте ушла. Анниш откинулся на спинку кресла и неторопливо вздохнул, задумчиво рассматривая выход из шатра. Глядя на него, я понял, что результат обсуждений его не удовлетворил.

- Что скажешь?

Анниш хмыкнул и коротко взглянул на меня.

- Не люблю неопределённость.

- В каком смысле? - заинтересовался я. - Ты про будущий Шторм или...

- Я про всю ситуацию в целом. - взмахнув рукой, Анниш покрутил пальцами в воздухе. - Ты ведь слышал то же самое, что и я - неужели история не показалась тебе недосказанной?

- То есть... ты думаешь, что нам врут?

Дознаватель поморщился.

- Нет, Анриель. В этом и суть! Твои сородичи говорят правду, но подумай сам... Возьмём, к примеру, этот обряд, проведённый Синхаттом, и его перемещение в С′арадж. Тебе ничего странным не показалось?

- Ну... - я немного подумал. - Нет. Разве только непонятно, каким образом он это проделал.

- А вот мне показалось. Во-первых, я совершенно не понимаю, зачем.

- Зачем он искал дорогу во вторичный мир?

- Нет, Анриель. Зачем он ушёл туда в тесной компании преданных ему людей. Вспомни слова Леоратте - изначально он вовсе не был затворником и делился результатом исследований со всеми. Так зачем ему понадобилось завершать работу в такой секретности? Почему он ничего не рассказал остальным?

Я принялся размышлять.

- То есть - он нашёл что-то такое, что побудило его всё скрыть?

- Именно! У него получилось что-то узнать. Что-то новое и при этом важное. Такое, что ради этого он позабыл даже про собственную семью. Вспомни - его сестра о его намерениях не знала, а после её пропажи он даже отказался принимать участие в поисках.

- Нда... Действительно.

- И это ещё не всё. Следующее, что меня смутило - это расщепление первичного мира на два Отражения. Как такое могло случиться? Как? Это ведь не какой-нибудь магический катаклизм или ураган, это магия совершенно иных порядков. Подобная сила не может быть подвластна обычному смертному. Даже если он аррф с каким-то там редким даром.

- Согласен. И что?

- А то, что всё это - части чего-то большего. Большего, чем мощный и нестабильный портал, ставший причиной разделения мира и образования того же Мёртвого Города. Слишком уж много остаётся других вопросов. И про Синхатта, и про всё это разделение. В каком-то смысле я склонен согласиться с этим инквизитором и принять предположение о том, что это наша Судьба.

Я улыбнулся.

- Ты поверил в предрешённость происходящего?

Брови дознавателя поднялись верх.

- Ну, не то, чтобы, но... Ты помнишь последние слова Следующего-По-Пути?

Я задумался.

- Он говорил, что-то про мою Судьбу и то, куда мы направимся.

- "Твоя Судьба будет путеводна для вас обоих."

- Он правда сказал именно так?

Анниш наклонил голову и серьёзно посмотрел на меня.

- Да. Тогда я об этом не думал, а теперь мы встретились с твоими сородичами, цели которых удивительным образом совпадают с моими собственными. Занятно, не правда ли?

- Пожалуй. - согласился и потёр глаза. - Но от всех этих рассуждений я устал. Пойдём, что ли, поужинаем?

- Пошли.

На улице уже наступал вечер. Добравшись до кухонных шатров, мы плотно поужинали, а затем узнали, где находится наш шатёр и уселись на небольшую поленницу поблизости от него. Место это располагалось на окраине лагеря, так что вид нам открывался вполне приятный.

- Длинный был день. – сказал я, рассматривая перемигивающиеся звёзды Междумирья. – Сказал бы мне кто, чем он закончится – я б не поверил.

- Я бы тоже не отказался узнать, чем всё это закончится. – сказал Анниш. – Поиски нестабильного портала древних, через который прошёл получивший какую-то невероятную силу маг. Гм…

- Да уж… - протянул я. – История действительно странная. Но какой у нас выбор? В Тэллос тебе возвращаться незачем, даже если бы у тебя и была такая возможность. Да и мне в мой родной Таниим – тоже. Если Тальниир о остальные аррфы не доберутся до этой Арки, то оба наших мира могут погибнуть.

- А затем произойдёт вообще непонятно что. – сказал Анниш и, когда я вопросительно на него посмотрел, добавил: - Не думаешь же ты, что Арка остаётся открытой лишь потому, что её позабыли закрыть? Нет, Анриель. Мне кажется, что это только начало. А с чего это началось и чем завершится – мы узнаем только после того, как доберёмся до брата вашей предводительницы.

Поразмыслив над словами дознавателя, я согласно кивнул и показал пальцем в сторону палаток.

- Ты прав, Анн. Но теперь у нас, по крайней мере, появилась настоящая цель. Да и подходящая компания – тоже. Вчерашним утром мы могли о подобном только мечтать!

Хмыкнув, Анниш бросил на меня косой взгляд и ничего не ответил, но даже окружившие нас плотные сумерки не помешали мне рассмотреть его довольную улыбку.


И действительно – что такое путешествие, даже самое опасное, если рядом с тобой шагают твои друзья?


Оглавление

  • Глава 1. Видения и Явь
  • Глава 2. Бегство во тьме
  • Глава 3. Дознаватель из Тауратта
  • Глава 4. Теория Большого Портала
  • Глава 5. Улицы Мёртвого Города
  • Глава 6. Дороги сумрака
  • Глава 7. Призрачная надежда
  • Глава 8. Погоня
  • Глава 9. Эхо каменных лабиринтов
  • Интерлюдия первая
  • Глава 10. Долгая дорога к свету
  • Глава 11. Предместья открытий
  • Глава 12. Потерянный путь
  • Интерлюдия вторая
  • Глава 13. Привет от зомби
  • Глава 14. Голос Легенды
  • Глава 15. В лагере Аррфов
  • Глава 16. Глубины истории




  • MyBook - читай и слушай по одной подписке