Мстители. Змеиное общество (fb2)

- Мстители. Змеиное общество (пер. В. Гордиенко) (а.с. Мстители (mарвел)) (и.с. Вселенная mарвел) 0.98 Мб, 180с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Пэт Шэнд

Настройки текста:



Пэт Шэнд - Мстители. Змеиное общество

Литературно-художественное издание

Для широкого круга читателей


СЕРИЯ «ВСЕЛЕННАЯ MARVEL»


Пэт Шэнд

ЗМЕИНОЕ ОБЩЕСТВО


Заведующий редакцией Сергей Тишков

Ответственный редактор Софья Боярская

Корректор Екатерина Солодянкина

Верстка Александра Лытаева



Перевод с английского Веры Гордиенко


Книга посвящается всем, кто создавал истории о Мстителях до меня.

Написать роман о супергероях – большая честь,

и я с восхищением вспоминаю всех, кто писал о них прежде.

Глава 1. Слизне-Носорого-Осьминог

ВО ВТОРОЙ ПОЛОВИНЕ того самого дня, который остался в памяти жителей района Бедфорд-Стайвесант в Бруклине как «День, когда разверзлись небеса», Клинт Бартон неплохо проводил время на барбекю с соседями – компания устроилась на специально оборудованной мангалами крыше жилого здания, в котором все участники снимали квартиры. Клинт переворачивал на решетке сардельки, поджаривая их до хрустящей корочки, в воздух поднимались струйки дыма. Ткнув золотистый бок колбаски острым кончиком короткого вертела, Клинт довольно кивнул. Он осторожно перекатил готовое угощение на бумажную тарелку – мозолистой ладони стало жарко. Стараясь перекричать музыку, Клинт сообщил:

– Готово! Налетай!

Клинт Бартон не был лучшим и признанным поваром среди жильцов большого дома – этот титул принадлежал ныне покойному Гилберту, который много лет жил в этом доме и заработал своими талантами прозвище «Гриль». Но раз уж Гриль перешел в мир иной, Клинт решил почтить память давнего знакомого, как можно лучше поджарив сардельки для жителей района Бед-Стай. К счастью, Клинт был относительно здоров и двигался более-менее свободно, а такое состояние было для него редкостью: с луком и стрелами в руках он боролся против захватчиков из чужих миров, обладавших невероятными суперспособностями, и, конечно же, часто бывал в этих схватках ранен.

Такова была жизнь Соколиного Глаза. И хотя приходилось трудно, Клинт знал, что в своем деле он лучший из лучших.

Может, Кейт Бишоп кое в чем его и превосходила, но тут дело было совсем в другом, и лучник не собирался признаваться кому-либо в своей слабости.

Клинт взял с тарелки сардельку, перебросил ее пару раз из руки в руку, стараясь не обжечься. Булочек для хот-догов осталось куда меньше, чем поджаренных колбасок, и Клинт решил, что обойдется без хлеба. Пусть достанется другим. Впившись зубами в слегка остывшую сардельку, Клинт довольно кивнул:

– Неплохо, Бартон, – сказал он и вытер ладонь о джинсы. – Жарить пока не разучился.

Клинт сел на перевернутый бак для мусора рядом с Дженет и Эммой и тоже привалился к парапету. Дженет была матерью-одиночкой, тихой, но очень милой, а Эмма – ее дочерью лет восьми с усыпанным веснушками лицом и рыжими волосами.

Впрочем, Клинту все знакомые моложе двадцати лет казались восьмилетними, или вроде того.

– Ты обещал рассказать мне интересную историю! – весело улыбаясь и держа обеими руками хот-дог, напомнила Эмма.

– Точно, обещал, – ответил Клинт и откусил еще раз от сардельки. – Как тебе угощение? Прожарилось?

Эмма кивнула:

– Просто супер! Рассказывай!

– Ладно. – Клинт подался вперед, уперся локтями в колени, а подбородком в ладонь. – Та-ак. Посмотрим...

– Осторожнее, – вступила в разговор Дженет. – Эмма перескажет каждое твое слово всем своим одноклассникам. А мне не хочется выслушивать мамочку измученного кошмарами Тимоти Хоппера.

– Да уж, таких бесед никому не пожелаешь. Значит, выберем историю, которая не напугает даже Тимоти Хоппера, – ответил Клинт. – Что-нибудь нестрашное, но все же захватывающее, с приключениями...

– И побольше крови! – добавила Эмма. – Мама разрешает мне смотреть ужастики, если я закрываю глаза, когда она велит.

– Никакой крови, – шепнула Дженет.

– Есть! Вспомнил! – Клинт подался вперед и, приподняв брови, наставил на Эмму недоеденную сардельку. – Приходилось ли тебе слышать о парне по имени... Чудак?

Никто и никогда не произносил такое безобидное прозвище с таким накалом страстей, как только что Клинт. Однако, чтобы разозлить родителей вроде миссис Хоппер, в этой истории страшилок не хватит.

Эмма покачала головой. Ее глаза сияли.

– Отлично. Чудак... он ужасный негодяй! – выпалил Клинт. А потом задумчиво нахмурился и продолжил: – Хотя, уж если начистоту... Не такой и ужасный. Негодяй и пройдоха, это точно, но и только. Наши с ним дорожки пересеклись когда-то... давным-давно. А был он – ты только представь! – бездушным жонглером.

– Ой-ой-ой! – заверещала Эмма.

Подхватывая настроение девчушки, Клинт перешел к описанию подробностей:

– Вот! Да! И этот кошмарный... парень с мячиками... шариками... такими, чтобы жонглировать... ну, он и... жонглировал! Но его мячи умели взрываться, а некоторые разбрызгивали кислоту. Видно, самое страшное оружие разобрали до него, вот Чудак и взял, что осталось. Так я думал. Ну и бросился в бой. Что мне сделает какой-то Чудак, правда? Я же Мститель! Самый лучший лучник на свете. Как-то раз подхожу к нему и к его банде... А они оказались ребята не промах, я и не ожидал. Не знаю, как может злодей быть хорошим жонглером, но эти парни свое дело знают.

– Ого! – охнула Эмма.

Она неотрывно смотрела в небо округлившимися глазами. Клинт незаметно усмехнулся: а ведь здорово у него получается болтать с ребятишками, хоть никто в нем такого таланта не разгадал. Даже его бывшие подружки.

– И они принялись лупить меня всем, что под руку попало, а я палю из лука в их шары... То есть в мячики, которыми они жонглируют, конечно... прямо на лету сбиваю. Шары взрываются, повсюду кислотные брызги, дым, ужас, что творится! А потом...

Эмма выронила булочку с сосиской и снова выдохнула:

– Ого!

– Страшно? Это еще ничего, ты слушай, что было дальше, – сказал Клинт и забросил в рот остаток сардельки. – Чудак пошатнулся, отступил и...

Личико Эммы исказилось от страха. Она показала на небо и крикнула:

– Мамочка!

Клинт наконец сообразил, что Эмма охает и вскрикивает вовсе не от восхищения его рассказом, и огляделся. Все собравшиеся на крыше смотрели в небо над Бруклином, которое взрывалось алыми молниями. Облако неизвестной энергии сжималось и расширялось, пульсируя, будто огромное сердце, в неприятной близости к зданию.

– Опять... – пробормотал Клинт.

Горестно распрощавшись с мирным солнечным деньком, он вгляделся в тучу-пульсар, которая словно собиралась в кулак. Клинт со вздохом запрыгнул на перевернутый мусорный бак, обвел взглядом крышу и приложил ладони рупором ко рту. Соседи, застигнутые врасплох на летнем барбекю, явно поддались панике. Может, потусторонние силы и чужаки из других миров частенько и выбирали Нью-Йорк для демонстрации своих супервозможностей, однако жители мегаполиса так и не привыкли к подобным вторжениям.

– Внимание! Слушайте меня! – крикнул Клинт. – Забирайте тарелки с едой и бегите внутрь! Скорее! Я разберусь, что тут...

– Это чужие? Пришельцы? – спросил Деррик из квартиры 2Б.

– Ты с ними сразишься? – подхватила Роза из 4В.

Грохот, как от разорвавшейся бомбы, пронесся по окрестностям, и все голоса мгновенно смолкли. Внизу на улице завыли автомобильные сирены. Клинт прищурился, пытаясь разглядеть, не вызван ли грохот какими-то изменениями в массивной туче над головой, и вдруг алые всполохи молний открыли портал. Клинт давно вступил в ряды Мстителей и точно знал, как выглядят порталы, и зачем они – сейчас в небесах открывался именно портал. Не огромный, как при конце света, но все же достаточных размеров – в эту дыру легко поместился бы городской мусоровоз или даже два.

Из чего следовал вывод: скоро появится нечто внушительное.

– Прячьтесь! Уходите! – замахал руками Клинт, обращаясь к людям на крыше.

На этот раз его послушались. Жильцы бросились к чердачной двери, не прекращая, впрочем, разговоров об инопланетянах.

Эмма вернулась в здание самой последней и наверняка запомнила все увиденное. Бедняге Тимоти Хопперу придется туго. Трусишке перескажут все ужасающие невероятные подробности. Дженет тянула дочь за собой, однако прежде, чем дверь на крышу захлопнулась, Эмма успела разглядеть в небе пульсирующую фигуру – из портала показалось существо, одновременно напоминавшее слизня, носорога и осьминога. Чудовище извергло волну желтой вонючей слизи, и Клинт едва успел увернуться.

– Ого! – одновременно воскликнули Клинт и Эмма, и Дженет последним усилием втянула дочь под крышу.

Клинт на мгновение решил, что чудовище, которое хоть и не достигало размеров мусоровоза, но явно выросло до габаритов крупного внедорожника, собиралось рухнуть вниз и расплющить в лепешку какого-нибудь незадачливого таксиста вместе с автомобилем. Однако зеленый монстр проплыл еще не-много вперед, его спина с чмоканьем раскрылась, и из отверстия показались сверкающие перепончатые крылья. Чудище бросилось вниз и на головокружительной скорости спланировало мимо здания.

Клинт многое повидал в жизни, но с таким сталкивался впервые.

Спеша к квартире за луком и стрелами, он услышал звук нового взрыва, очень похожего на первый. Небо прорезала кривая молния, следом прогрохотал гром.

Этот звук Клинт узнал без труда.

За мгновение до того, как алые всполохи рассеялись, будто круги на потревоженной брошенным камнем воде, из портала показался человек значительно крупнее Клинта. Он явно следовал за слизне-носорого-осьминогом и вовсе не с дружественными намерениями. Клинт усмехнулся и тихо произнес:

– Привет, дружище.

Вновь прибывший прорезал небо быстрее пули, устремляясь за крылатым чудовищем, и Клинт еще быстрее припустил вниз по ступенькам. Он знал: стоит промедлить, и драка закончится без него. Наверное, провести денек в тишине на барбекю было бы предпочтительнее, но Мстителю просто необходимо было выяснить, что же происходит.


* * *

ТОР Одинсон – могучий Мститель, Асгардийский бог грома с волшебным молотом Мьёльнир, в хорошем настроении отзывавшийся на дюжину других прозвищ, промчался сквозь новый портал, преследуя Барглворта. Вместо того чтобы праздновать очередную великую победу на грандиозном пиру в Асгарде, Тор прошел по пятам за склизким чудовищем уже пять миров из девяти.

Ничего не поделаешь. Поймать Барглворта – его святая обязанность.

– Великолепно, – в который раз процедил бог сквозь стиснутые зубы.

Не теряя времени, Асгардиец огляделся и увидел знакомые места – Бруклин, Нью-Йорк. Выходит, чудовище, проложив замысловатый путь из Асгарда через пять порталов, привело Тора в его второй дом – Мидгард. Впрочем, жители этого мира называли его иначе – планета Земля.

В тот день вместе с Сиф и Тройкой воителей, его лучшими друзьями, самыми доверенными сторонниками и просто отличными ребятами, Тор выпроваживал из Асгарда стадо Барглвортов. Эти отвратительные на вид и очень быстро передвигающиеся существа, как правило, не представляли большой опасности, однако на этот раз они подошли к границам королевства слишком близко. Стоило впустить в пределы Асгарда хоть одного, и от мерзостной вони не избавиться даже за тысячу лет. Отложив отдых и празднества, воины вместе гнали стадо прочь, когда самый крупный и отвратительный из монстров, совершив хитроумный маневр, повернул обратно к королевству – Тор в одиночку бросился за ним. Бог грома почти догнал прохвоста, но перед Барглвортом внезапно разверзлись небеса, и чудовище мгновенно исчезло в портале.

И хотя даже самые отчаянные головы в Асгарде отсоветовали бы Тору нырять или даже заглядывать в неизвестный портал, сын Одина заметил, что по ту сторону расстилались земли Йотунхейма, мира Ледяных Великанов. А если из Асгарда к ним ворвется гадкое чудище Барглворт, хозяева Йотунхейма расценят вторжение как акт агрессии, прямое нападение на их мир со стороны Асгарда и вполне могут начать в ответ настоящую войну – ведь у них появится для этого повод.

Вот Тор и бросился следом за Барглвортом.

А потом и дальше, в другой портал – в Альфхейм.

А потом в Муспельхейм.

И в Свартальфхейм.

А теперь Барглворт летел над Бруклином, разбрызгивая омерзительную слизь на потрясенных жителей Нью-Йорка, которые, привыкшие только к каплям голубиного помета, оказались явно не готовы к встрече с новым видом Асгардийских экскрементов.

Тор не представлял, кто и зачем открывал перед чудовищем все эти порталы, но погоня его больше не развлекала. Барглворт казался неутомимым, черпал энергию в каждом новом портале, двигался все стремительнее. Конечно, обитатели большинства девяти миров могли бы и сами постоять за себя, однако Тору не хотелось даже воображать себе руины, в которые монстр с легкостью обратит густонаселенный Бруклин.

«И вообще, – думал Тор, размахивая сияющим молотом в грозовой туче, сгустившейся над его головой, – если я уничтожу склизкого мерзавца, то непременно закачу в честь победы настоящий пир!» Уж историю-то о преследовании Барглворта по пяти мирам он не забудет – чем не повод поднять тост за непобедимого триумфатора!

Осталось только кое-что предпринять, чтобы победа не ускользнула.

От вертевшегося вихрем молота полетели искры и яркие электрические разряды. Светлые локоны Тора сдуло с лица порывом ветра. Бог грома призвал бурю и напитал ее силой волшебного молота. Синие глаза Тора вспыхивали огнем, а на броне плясали блики от вращающегося над его головой сияющего шара.

Наконец бог швырнул Мьёльнир прямо в Барглворта, как раз когда тот уже спустился к дороге и устремился к разбегающимся людям. Чудовище отпрянуло и взмыло вверх, уклоняясь от встречи с оружием, однако Тор уже вытянул руку и призвал молот обратно. Мьёльнир покорно вернулся к хозяину и был готов к новому удару быстрее, чем склизкий враг разглядел, что происходит.

Барглворт отшатнулся в другую сторону, а Тор поднял молот к небу, вбирая в Асгардийский металл всю силу налетевшей бури. Однако прежде чем раскаленный добела молот вновь полетел в отвратительного монстра, мимо Тора просвистела стрела и ударила Барглворта в голову, прямо за ухом.

Зависнув в воздухе, бог грома опустил молот. За плечами Асгардийца развевался алый плащ.

– Бартон? – почти без удивления спросил Тор, будто встретил в баре старинного приятеля.

Стрела взорвалась, и Барглворт стремительно понесся к земле. По пути он ударился о здание и дальше скользил вниз по стене, оставляя пузырящийся склизкий след.

– Бартон! – на этот раз уверенно, а не вопросительно повторил Тор, широко улыбнувшись.

Сын Одина подлетел к поверженному противнику и, конечно же, увидел друга – Соколиный Глаз, в красной футболке и грязных джинсах вместо привычного костюма Мстителей, висел на пожарной лестнице, одной рукой вынимая стрелу из колчана. Лучник отсалютовал пронесшемуся мимо Тору.

– Увидимся, – сказал Клинт и натянул тетиву.

– Это точно, – кивнул Тор, не сводя глаз с врага, который, прихрамывая, ковылял прочь от здания.

Там, где взорвалась стрела, пузырилась слизь.

Сын Одина приземлился перед монстром, а Клинт в то же мгновение выпустил в стену здания особую стрелу с прикрепленным к ней тонким шнуром. Острый наконечник с нестерпимым скрежетом глубоко вгрызся в кирпичную стену. Клинт спрыгнул с пожарной лестницы и, уцепившись за крепкий шнур, спланировал вниз. Мстители уставились на чудовище: тот тяжело дышал и смотрел на них горящими от ярости глазками.

– Твой приятель? – поинтересовался Клинт, снова натягивая тетиву.

Барглворт приготовился взлететь, и Тор угрожающе поднял молот.

– Просто знакомый, – поправил друга сын Одина и мощным ударом опустил молот на склизкую голову.

Молния пронзила тело чудовища, он затрясся, а Тор призвал новые разряды, залив всю улицу ярким светом.

– Все выпендриваешься, – пробормотал Клинт, прикрывая ладонью глаза.

Барглворт засиял, будто освещенный изнутри, попытался еще раз дернуться, но спустя несколько секунд упал к ногам Мстителей, испустив последний стон. Тор притянул к себе молот и с удовлетворением оглядел поверженного врага.

А тот вдруг взорвался, залив победителей с головы до ног горячей желтой слизью.

Соколиный Глаз, весь в липких комках гадкой желчи, повернулся к Тору и опустил лук.

– Лучше бы я его застрелил. Честное слово, уж лучше бы я его застрелил.

Тор гордо возвышался над дымящимися останками монстра, не обращая внимания на густые желтоватые потеки, заляпавшие его локоны и бороду.

– Нет, друг мой. Это моя битва.

Клинт потрясенно уставился на Тора:

– Неужели ты так сильно ненавидишь слизне-носорого-осьминогов?

– Мы называем их Барглворты. И ты прав, именно этот меня здорово утомил. – Тор хлопнул Клинта по плечу. – Ты тут обосновался неподалеку, как я понимаю? Раз уж победа осталась за мной, надеюсь, ты не против, если у тебя в душе я ополоснусь первым?

Глава 2. Выходной день

СТИВ Роджерс, конечно, не отрицал удобства текстовых сообщений, однако втихомолку скучал по тем дням, когда надо было поднять трубку и набрать номер телефона, уж если приспичило поговорить с друзьями. Когда в левом кармане завибрировал смартфон – а на устройства слева он принимал сообщения только от Мстителей, – Стив как раз находился в нескольких кварталах от дома, в Брантвудском банке, где организовывал освобождение заложников.

В банк Стив зашел, чтобы обналичить чек, однако обнаружил, что дверь заперта. Он уже собирался уйти, когда заметил на табличке часы работы учреждения – двери следовало бы быть открытой. Заглянув сквозь толстое стекло, он заметил в помещении парня в черном, возвышавшегося над лежащими на полу людьми.

Аккуратно убрав чек в карман, Роджерс ударил в дверь плечом – железный засов отлетел и заскользил по полу, будто потерянная монетка.

Стив непринужденно вошел в банк.

И вот тут-то в его левом кармане и завибрировал телефон. Наверняка пришли новости, и похуже, чем ограбление банка. Роджерсу вспомнился путешественник во времени, военачальник Канг Завоеватель, который едва не уничтожил этот мир, сражаясь с самим собой в будущем, и робот-социопат Альтрон, создавший армию численностью с целую страну, или тот случай с заключенными-суперзлодеями, планировавшими массовый побег. Вот такие новости обычно приходили, если звонил телефон в левом кармане.

Что бы там ни было, всем придется подождать, пока он разберется с парнем в черном. Тот как раз недоверчиво уставился на вошедшего и нацелил на него правой рукой полуавтоматический пистолет, а левой держал за шкирку девушку – банковского клерка. Там и тут в зале стояли на коленях незадачливые посетители и служащие этого заведения – они во все глаза смотрели на человека, как две капли воды похожего на Капитана Америка, и были изумлены не меньше грабителя. На ногах держался только дрожащий старик за конторкой – от остальных его отделяла перегородка из пуленепробиваемого стекла. Мужчина трясущимися пальцами пытался открыть ключом какой-то ящик, видимо, чтобы выложить наличные – выкупить жизнь заложницы.

Стив махнул старику и едва заметно покачал головой. Тот сразу же застыл.

Грабитель прищурился, будто не веря увиденному:

– Ты... ты же... Капитан Америка!

Стив медленно прошагал к парню в черном. У того округлились глаза так, что это было заметно даже в наспех вырезанных отверстиях в черной лыжной маске. Да, не профессиональный бандит. Даже маску нормальную не купил. И перчатки не надел. Рука, сжимавшая пистолет, задрожала.

– Я сегодня не на службе, – сообщил Стив, указывая на свою одежду: серую рубашку, четко обрисовывавшую мускулы, линялые некогда синие джинсы и кроссовки.

Если бы не слишком рельефная мускулатура, почти как у Тора, и не рост – Роджерс был почти на голову выше всех в комнате – его вполне можно было принять за обычного прохожего или клиента банка.

– Зовите меня просто – Стив.

Грабитель оцепенел, что было простительно. Не каждый день Стив Роджерс, знаменитый Капитан Америка, выходит против банального грабителя банков. Сам легендарный герой современности!

Его историю знал каждый. Когда Стив Роджерс явился на призывной пункт, чтобы вступить в ряды защитников правды во Второй мировой войне, его признали негодным к строевой службе. Сказали, слишком слаб здоровьем. Хилый. Тщедушный. Однако когда он доказал Соединенным Штатам Америки, что у него отважное сердце, новобранцу доверили испытать сыворотку суперсолдата, которая и превратила его в настоящего героя – Капитана Америка. Он сражался бок о бок с регулярными частями американской армии и стал символом американских идеалов свободы, надежды и стремления к счастью. Он стал народным героем. Когда война закончилась, Капитана Америка признали пропавшим без вести, подозревали, что он погиб, пока не обнаружили его вмерзшим в глыбу льда – холодным, как айсберг, но живым. Стив Роджерс вступил в новый мир, где ему снова предстояло надеть доспехи Капитана Америка и сражаться вместе с Мстителями против самых могущественных суперзлодеев во Вселенной.

Супергерои с таким послужным списком в ограбления банков обычно не вмешиваются.

– Ст... Стив? – переспросил, заикаясь, бандит.

– Да. А тебя как зовут?

Мотая головой, словно стряхивая кошмарный сон, тот истерически хохотнул. Звук вышел больше похожим на писк.

– А-а-а... Я... Я тебе не верю. И не подходи, больше ни шагу!

Пистолет в его трясущейся руке дернулся. Парень наставил оружие на девушку-клерка, которая обреченно закрыла глаза и зашевелила губами – начала читать молитву, понял Стив.

– Ты же не хочешь, чтобы я ее прикончил?

– И в мыслях не держу, приятель, – ответил Стив. – Тебе лет-то сколько?

– Какая разница? – вспылил грабитель. – А? Чего ты сюда приперся? Или это местечко под особым надзором правительства? Большой Брат следит за каждым нашим шагом?

Стив оглядел комнату. На конторке в двух местах все было оборудовано для внесения депозитов – лежали стопки бланков-расписок о взносе денег и болтались на длинных цепочках авторучки. Одна стопка бланков и ручка были совсем рядом с бандитом. Стив решил не рисковать понапрасну и повернулся к другой конторке.

– Собственно, я пришел разместить в банке чек – внести на свой счет некоторую сумму. – Роджерс медленно направился к столешнице, стараясь выглядеть и двигаться непринужденно. – Похоже, парень, ты неудачно выбрал банк. Отсюда никто даже не смог позвонить в полицию, хотя ближайший пост совсем недалеко – я видел на углу полицейского, гладившего соседскую собаку.

– Убирайся! – приказал парень в черном и приставил дуло пистолета к голове девушки. – Сейчас же!

Стив остановился перед стопкой пустых бланков и обернулся к грабителю. Облокотившись на конторку, Капитан Америка совершенно спокойно поинтересовался:

– Сколько денег ты у них потребовал?

– Я сказал: уходи!

Стив медленно опустил руку и коснулся металлической цепочки, на которой болталась авторучка, и принялся осторожно собирать холодные звенья в ладонь.

– Сколько? – повторил он вопрос. – Посмотри на меня. Я без формы. Ни щита у меня нет, ни оружия. Только чек в кармане – я как раз хотел положить его на счет. Так сколько?

– С-семнадцать тысяч пятьсот долларов, – заикаясь, ответил парень.

Его голос явственно дал петуха на слове «тысяч».

– Какая необычная сумма, – отметил Стив. – Что, залез в долги? Не хватает выплатить кредит на учебу?

– Не я, – мотнул головой бандит, и его глаза вспыхнули в прорезях маски. – Отец. Он...

Грабитель заметил металлическую цепочку в руке Стива, и в ту же секунду легендарный герой одним движением вырвал блестящие звенья из столешницы. Бандит в панике ухватился за пистолет обеими руками и наставил оружие на Стива. Девушка бросилась в сторону, стараясь оказаться как можно дальше от опасного соседства. Прежде чем человек в маске успел нажать на спусковой крючок, Стив бросил в него импровизированное копье. Преодолев расстояние в несколько шагов со скоростью ракеты, авторучка вонзилась парню в кисть, а цепь несколько раз обмотала запястье.

Грабитель в ужасе выронил пистолет и взмахнул рукой, но Стив был уже рядом. Супергерой подхватил оружие, не давая ему удариться о мраморный пол и выстрелить. Другой рукой он стукнул парня открытой ладонью в грудь, сбив с ног. Ударом о колено Стив раскрыл обойму пистолета – гильзы посыпались на пол.

Опускаясь рядом с поверженным грабителем на колени, Стив почувствовал, как снова завибрировал телефон – Мстители ждали.

Он прижал парня к полу, и бывшие заложники приветствовали победителя радостными криками. Стив помахал им в знак благодарности и взглянул в блестящие из-под маски глаза. Взявшись за край лыжной маски, Роджерс медленно потянул, открывая лицо преступника. Перед ним лежал парень с пухлыми щеками, лет, может, двадцати с небольшим. Тем-но-каштановые волосы перепутались. Из глаз текли слезы.

– Твой отец, говоришь, – напомнил Стив, выдергивая застрявшую авторучку. Из раны тонким ручейком заструилась кровь. Капитан обмотал руку парня лыжной маской. – Что с ним случилось, и зачем вдруг понадобилось ровно семнадцать с половиной тысяч долларов?

– Я... – охнул парень, хватая ртом воздух, – кажется, я умираю.

– Нет, ты просто неудачно прилег, – уверил его Стив, ослабив хватку. – Не спеши. Дыши ровнее. Вдох-выдох.

Отдышавшись, парень все рассказал. Его матери сделали операцию, а без медицинской страховки оплатить счета оказалось невозможно. Отец в отчаянии попытался взять кредит, но ничего не вышло, и пришлось действовать в обход закона. Деньги семье дал взаймы местный гангстер, Полли Чейз, ровно семнадцать тысяч пятьсот долларов. Отец просрочил один платеж и ему отрезали палец. Сегодня угрожали отрезать руку. А завтра – прикончить.

– Не мог же я смотреть, как его убивают, – всхлипывал грабитель. Перед Стивом был обыкновенный испуганный ребенок. – Я не мог...

– Однако способ ты выбрал неправильный, – вздохнул Роджерс. Он поднял голову и увидел, как в банк вошли двое полицейских. Кивнув им, Стив спросил плачущего: – Как зовут твоего отца?

– Альберт Матараццо. Ч-что ты собираешься делать?

Стив пристально посмотрел на парня и встал. Полицейские подняли арестованного, схватив за руки, и Стив попросил их:

– Поаккуратнее с ним, пожалуйста.

Выходя из банка, он обменялся неловким взглядом с все еще дрожавшим пожилым клерком за стеклом. Поразмыслив, не остановиться ли и не попросить ли этого ветерана банковского дела положить на счет его чек, Роджерс все же прошел мимо.

На улице он первым делом достал телефон и увидел на экране два сообщения – оба от Тони Старка.

Первое гласило: «Стив. Башня Мстителей. Восемь вечера. Возможно, предстоит дело. Бартон и Тор собирают войска. Будет интересно».

Второе сообщение было короче: «Не забудь закуски. Твоя очередь».

Стив взглянул на часы. Половина пятого. Осталось три с половиной часа. Вполне достаточно.

Сообщив Тони, что непременно будет вовремя, он открыл список контактов и отыскал Наташу Романофф. Нажал кнопку вызова и приложил телефон к уху. Шесть гудков.

– Привет, Стив, – сказала Наташа. – Наверное, только ты и звонишь мне по телефону.

– Как это?

– Остальные присылают СМС. Пора бы и тебе научиться.

– Я умею, – ответил Стив. – Только что отправил пару слов Тони.

– Да, я так и подумала, что из-за него ты и звонишь. Придешь в Башню к восьми?

– Конечно. А ты?

– Честно говоря, я собираюсь лететь в Молдавию. Судя по последним сведениям, там окопался торговец оружием, о котором я тебе говорила, – вздохнула Наташа. – Я позвонила Тони, чтобы выяснить, в чем дело, но он не берет. Как ты думаешь, мы все ему нужны?

– Он написал, что дело может оказаться интересным.

– Мне он написал то же самое. Конечно, я могу отправить в Молдавию кого-нибудь другого. Там как раз есть агенты. Просто хотелось прижать этого прохвоста самой.

– Если у тебя есть время, я как раз знаю, кого стоит «прижать» здесь поблизости, – сказал Стив.

– Я не против. На восстановление справедливости мне времени не жаль. Как его зовут?

Стив проводил взглядом полицейских, заталкивавших несостоявшегося грабителя на заднее сиденье автомобиля. Понизив голос, он четко произнес:

– Полли Чейз.

– Как же, знаю, – усмехнулась Наташа. – Неужели у нас достаточно улик, чтобы его прищучить?

– Все может быть, – кивнул Стив. – Отправляйся для начала к нему домой. Мне один парень только что сказал... впрочем, не важно. Мне тоже надо заглянуть в одно местечко. Поговаривают, Полли сегодня собирается отрезать кое-кому руку, если никто не вмешается.

– Ясненько, – ответила Наташа. – Ты ищешь того парня, будем надеяться, у него пока обе руки на месте, а я посмотрю, как дела у Полли дома.

– Я только спрячу своего парня в надежном месте и сразу встречу тебя у Полли, – уверил ее Стив. – Звони, если что.

– Агент Вдова вас понял. Конец связи.


* * *

НАТАША Романофф, известная в преступном мире под именем Черная Вдова, в отличие от Стива Роджерса оделась, как того требовали обстоятельства.

В черном облегающем комбинезоне она в сумерках незаметно скользила по тротуару перед особняком Полли Чейза на Парк-авеню. Дом являл собой до отвращения вычурное строение, призванное выставить напоказ богатство, собранное угрозами, вымогательством и убийствами. Наташа осматривалась, прежде чем пройти внутрь. Особняк был окружен забором, над воротами висели камеры слежения, однако Черная Вдова знала, как преодолеет эти препятствия. Ее многому научили в элитной школе шпионов и наемных убийц в Советском Союзе. А потом, перебравшись в Соединенные Штаты, Наташа вступила в схватку с Мстителями, однако Клинт Бартон убедил ее перейти на правильную сторону и помог оборвать все связи с организацией, которая стремилась превратить девушку в смертоносное оружие. С тех пор она всегда сражалась бок о бок с Клинтом и вступила в ряды Мстителей.

Черная Вдова остановилась в темном уголке рядом с колонной, на которой восседала каменная горгулья – статуя будто бы смотрела в небо, открыв в беззвучном реве рот с четырьмя обломанными зубами.

– Забавно, – сказала Наташа и вынула из-за пояса небольшой продолговатый футляр.

Он был не больше губной помады или такой штучки с лазерным лучом, которой кошатники сводят своих питомцев с ума. У нее было предостаточно своих гаджетов, но этот достался в подарок от Тони Старка, и Наташа его особенно ценила. Старк, конечно, далек от идеала, но в одном ему нет равных – подарки он выбирает идеально.

Наташа нажала на маленькую кнопочку. Рукой, в которой держала футляр, медленно описала дугу, охватывая весь особняк Чейза, да и парк заодно, а потом надавила на большую кнопку и отпустила ровно через пять секунд. Устройство едва слышно пискнуло – активация прошла успешно.

Раньше она выводила из строя камеры слежения легким электромагнитным пульсирующим ударом, однако вмешательство в контур слежения едва ли было незаметно для Чейза и прочих, находившихся в доме. Тони изобрел прибор «Отведи глаза», который заставлял камеры наблюдения отворачиваться на самом деле. Стоило включить новый гаджет, как он обнаруживал все видеокамеры в радиусе двадцати ярдов и принуждал каждую из них смотреть в противоположном направлении от хитроумного прибора. А потому, как только Наташа стремительно залезла на забор, спрыгнула во владения Полли Чейза, даже не примяв траву, и бросилась к дому через лужайку, все камеры слежения, как по команде, отвернулись и ничего не записали.

На подъездной дорожке стояла спортивная машина, однако это вовсе не означало, что хозяин находится дома. У гангстера вроде Полли Чейза могло быть и десять спортивных машин. Наташа заметила голубоватый свет телевизора в самом большом окне на фасаде. Девушка пригнулась к земле и направилась к нему, прячась за кустами.

Отыскав удачную позицию для осмотра, она опустилась на колени возле флагштока на лужайке и достала бинокль с линзами ночного видения, который поднесла к глазам и закрепила за ушами, как обычные очки. Смахнув со лба рыжую прядь, Наташа постучала кончиком пальца по дужке, наводя бинокль на окно.

Призрачный свет действительно был от телевизионного экрана. На его фоне поблескивала лысеющая голова – мужчина сидел спиной к Наташе и смотрел кино. Она без труда узнала напомаженные пряди Полли Чейза. Внимательно оглядев в бинокль остальные окна, Наташа пришла к выводу, что бандит в доме один.

Полли Чейз был не таким уж жестоким гангстером, в Нью-Йорке водились мафиози и пострашнее: вспомнить хотя бы Уилсона Фиска или Мистера Негатив. Однако Чейз был связан с преступным синдикатом Маггия. Мстители давно подозревали, что он руководит нью-йоркским отделением криминальной империи графа Лючино Нефария, однако не могли уличить его в преступлениях. Если Кэп действительно откопал стоящую информацию, возможно, удастся остановить гангстера, а заодно и спасти неизвестного парня от жестокой расправы – сохранить ему руку. Неплохая выдалась ночка!

Капитан Америка просил Наташу ничего не предпринимать до его появления и даже заставил ее поклясться, что она просто будет ждать и не набросится на Полли Чейза в одиночку. Ходили слухи, будто бы он обладает суперспособностями. Какими конкретно никто не знал, но то и дело всплывали рассказы о непонятных совпадениях, происходивших при встрече полицейских с членами банды Чейза. Чтобы избежать возможных осложнений, Черная Вдова должна была отыскать Полли Чейза и не упускать его из виду, пока Кэп отвозил своего подопечного в безопасное место. Однако стоять на месте и смотреть врагу в затылок было скучно, и она решила войти в дом.

Наташа пошла к двери, раздумывая, не применить ли электромагнитный импульс. Гангстер вроде Чейза наверняка установил в доме систему охраны по последнему слову техники, так что ее ждал не просто замок в двери, который можно было бы вскрыть женской шпилькой. Правда, ЭМИ сообщил бы Чейзу о приходе гостей, и Наташе не удалось бы захватить бандита врасплох. С другой стороны, дверь в гостиную с телевизором была совсем близко от входа, и Полли Чейз вряд ли успел бы встать с дивана, попытавшись сбежать.

Серебристый свет пробивался в тонкие щели по всему периметру входной двери. Прищурившись, Черная Вдова медленно прошла вперед – к ее удивлению, дверь была открыта. Вдова толкнула ее носком черного ботинка и вошла в дом, сжимая одной рукой пистолет, а другой – дубинку.

Наташа предпочла бы пустить в ход дубинку, но без колебаний спустила бы курок пистолета. Однако воспользоваться оружием ей не пришлось. Когда она вошла в комнату, Чейз не шелохнулся. Наставив на него пистолет, Вдова обогнула диван и взглянула бандиту в лицо. Нижняя челюсть бандита безвольно отвисла, призрачный свет с экрана окрашивал в разные цвета лужицу крови на кожаном диване.

– Наташа...

Черная Вдова стремительно обернулась на звук и направила пистолет на входившего.

Стив Роджерс, глядя на нее округлившимися глазами, мгновенно поднял руки.

– Это я, – сказал он.

С глубоким вздохом она вложила в кобуру пистолет и дубинку Кэп прошелся по комнате, с отвращением глядя на Полли Чейза. На шее гангстера зияла глубокая рана – Вдова с первого взгляда определила, что это не след от пули. Чейза закололи каким-то острым предметом цилиндрической формы приличного диаметра.

Кэп взглянул Наташе в глаза:

– Ты не...

– Нет, – презрительно фыркнула Наташа. – Ты что, шутишь?

– Просто хотел убедиться, – пожал плечами Кэп. – Вдруг он бросился на тебя... да и эти его связи с Нефарией... Кто знает, что в них правда, а что ложь. Возможно, тебе пришлось...

– Нет, не пришлось, – отрезала Наташа. Она стянула перчатку с правой руки и коснулась лица Чейза тыльной стороной ладони. – Он такой уже больше часа. А твой знакомый не мог сам это сделать?

– Нет, – покачал головой Кэп. – Я видел его недавно. Оставил ему с женой денег на гостиницу, чтобы они спрятались, пока мы... – Он кивнул на тело и вздохнул. – Пока мы с ним разберемся.

– Святой Роджерс, – усмехнулась Наташа.

Стив промолчал.

– Странная рана, – отметила Вдова, склонившись над Чейзом. – Похоже, действовали ножом для колки льда.

– Все может быть. Меня больше интересует, кто это сделал: ребята из Маггии или кто-то еще? – произнес Кэп. – Ладно, сообщим в полицию и сами проследим за расследованием. Если Маггия вышла на тропу войны с бандами Нью-Йорка, добром это не кончится.

Вдова, прищурившись, взглянула на Кэпа:

– Неужели ты действительно думал, что я взяла бы и просто убила этого парня на диване?

Кэп было улыбнулся, однако почти сразу посерьезнел.

– Нет, я... Послушай, если бы он вздумал стрелять, ты бы его опередила, я знаю. Потому и сказал. Я не хотел тебя ни в чем обвинить, просто спросил.

Вдова кивнула:

– Хорошо. Пожалуй, это мое самое неудачное нападение на бандита. Спасибо за наводку, Стив.

Кэп сочувственно приподнял брови:

– Да, ничего хорошего.

Сообщив полиции о случившемся в особняке, Кэп и Черная Вдова помчались на мотоцикле к Башне Мстителей. По дороге они молчали. Вид заколотого Чейза раздосадовал обоих, и говорить о пережитом не хотелось.

Глава 3. Светящиеся пальчики

КАПИТАН Америка и Черная Вдова прибыли в Башню Мстителей последними. В пентхаусе их радушно приветствовал веселый голос Пятницы, искусственного интеллекта, созданного Тони Старком. Пятница управляла костюмом Железного Человека и прочими устройствами, объединенными в одну сеть.

– Добро пожаловать, Стив и Наташа!

– Привет, Пятница, – ответила Вдова, а Стив неуверенно улыбнулся.

Он ко многому привык в новом мире, но побеседовать с бестелесным искусственным интеллектом было выше его сил.

Они прошли в зал, отделанный в стиле Тони, то есть убийственно элегантный: диваны, обтянутые итальянской кожей, стеклянные столы, больше напоминавшие предметы современного искусства, мягчайший во всем Нью-Йорке пушистый ковер. Посреди округлой комнаты располагалась кухонная столешница, игровые столы и автоматы, а стены из закаленного стекла от пола до потолка открывали великолепный вид во все стороны.

Подошел босой Клинт, откупорил бутылку с пивом и бросил крышечку через плечо прямо на ковер. Отсалютовав вновь прибывшим бутылкой, он поздоровался:

– Привет-привет!

– Господи, Бартон, от тебя несет скунсом! – Наташа поморщилась и прошла мимо.

Клинт усмехнулся и опустился на мягкий диван рядом с Брюсом Бэннером. Бэннер, добродушный на вид мужчина с задумчивой улыбкой и отстраненным взглядом, был одет в фиолетовую рубашку на пуговицах и серые удобные брюки. Когда Клинт с дьявольской ухмылкой придвинулся к соседу, добрая улыбка на лице друга заметно поблекла. Клинт захохотал.

– А что? Я вымылся, примял душ. Тор говорит, вонять я буду еще неделю. Но это же не страшно, правда?

Клинт приобнял Бэннера за плечи, однако тот встал, оставив Бартона посмеиваться в одиночестве. Из-за спины Клинта широко улыбался Тор в обтягивающей его широкую грудь футболке. Ткань натянулась так сильно, что, казалось, вот-вот разорвется.

– Проверь, не подцепил ли ты инфекцию, – посоветовал Бэннер, проводя пятерней по темным с проседью волосам и морщась от неприятного запаха. – От тебя... нестерпимо воняет.

– А где Тони? – спросил Стив и поставил сумку с закусками на стол.

Клинт тут же выхватил себе пакет с чипсами, открыл и принялся с аппетитом жевать.

Бэннер показал в сторону двери:

– Прячется в чреве чудовища. Работает над новым изобретением. Скоро появится... наверное.

Может, Брюс и шутил, однако Стив знал, что именно Бэннер лучше всех понимает одержимость, с которой Тони отдавал все силы работе. До вступления в ряды Мстителей Бэннер был одним из величайших ученых и работал на вооруженные силы Соединенных Штатов. Именно под его руководством создавалась бомба с импульсом гамма излучения. Одно из первых испытаний прошло неудачно, и Брюс попал под мощный источник гамма-излучения. Все считали, что ученый не выживет, но ошиблись. Бэннер не умер – внутри него зародилась новая сущность: Халк. Смертоносный и, по-видимому, неуязвимый монстр с неудержимой тягой к разрушению в состоянии неконтролируемой ярости, Халк был словно переросток мистер Хайд по сравнению с вежливым и аккуратным Брюсом – мистером Джекиллом. Бэннер постепенно научился контролировать неукротимое, на первый взгляд, чудовище. Попади он не в те руки, как бывало со многими научными открытиями, Халк мог бы принести много горя, однако его невероятные способности могли послужить и добру.

В образе Халка Бэннер становился едва ли не сильнее Тора. Однако самым ценным качеством ученого, которое так уважали остальные Мстители, кроме умения снести с дороги даже самых сильных врагов, было его невероятное, какое-то детское любопытство. Если Бэннер и Тони начинали беседу, то могли забыть обо всем на долгие дни, обсуждая новые идеи, способы достижения поставленных целей, задавая вопросы, на которые не было готовых ответов. Но так бывало не часто. Бэннер отлично понимал сущность Тони Старка, о которой многие Мстители и не догадывались: Тони мог бунтовать против всех и вся, однако в душе в своем стремлении к познанию мира он был очень одинок. «А что, если?..» – с этих слов начинались все долгие беседы Тони и Брюса и вопросы, которые то и дело задавал сам себе Старк. Даже в переполненном зале, окруженные друзьями и знакомыми, Тони и Брюс по отдельности молча рассуждали, спрашивая себя: «А что, если?..»

Стив опустился на диван рядом с Клинтом, будто бы не замечая неприятного запаха. Клинт протянул соседу открытый пакет, и тот, взяв горсть, передал чипсы Тору, который с радостью схватил угощение огромными руками.

– О, чипсы барбекю! – Тор выгреб из пакета все, что там оставалось, кроме нескольких крошек на дне. – Вкуснотища! Отличный выбор, Кэп. Все любят барбекю.

– Неужели? – спросила Вдова, заглядывая через плечо Тора в пустой пакет.

– Вероятно, наша встреча как-то связана с отвратительной вонью, которая исходит от вас двоих, – предположил Стив. – И все же не могу не спросить вот о чем: Тор, во что ты вырядился? Откуда у тебя детская футболка?

– А, тебе интересно? – прозвучал с другой стороны комнаты голос Тони Старка.

Тони вышел из лифта, одетый в свободные спортивные брюки и черную рубашку с эмблемой Led Zeppelin, рукава которой были закатаны до локтей. Приветливо махнув Пятнице в ответ на «Добро пожаловать!», Тони зашагал к друзьям, вытирая перемазанные машинным маслом пальцы прямо о штаны.

– Разве вы не слышали? Тор вступает в музыкальную группу только для мальчиков. Уже и название выбрали – «Одинсоны». Новая волна металла, исполнители с длинными волосами. Себя я не причисляю к поклонникам такой музыки, но уверен, ауди-торию они завоюют быстро. Всему свое время.

Тор оттянул горловину футболки и сообщил:

– Мне одолжил ее Бартон, потому что мои вещи отмокают, чтобы избавиться от вони Барглворта, которого мы сегодня убили. – Ухмыльнувшись, Тор положил руки на плечи Клинту и добавил: – Да, у маленького человечка и одежда мелковата.

– Ах ты, громила, – проворчал Клинт, в притворном гневе отбиваясь от Тора локтями. – Футболка нормального среднего размера для парня... размером больше среднего.

– Ребята, кто-нибудь записывает за Клинтом? – спросила Наташа, положив ногу на ногу. – Такие слова забывать нельзя.

– Да ладно, – отмахнулся Клинт. – Я ничего такого не сказал и не сделал. Всего-то укокошил сегодня слизне-носорого-осьминога – так что я собой доволен.

– Мы поразили чудовище, – поправил его Тор. – В основном, это моя победа.

– Здесь можно поспорить, – протянул Клинт, – но я не стану.

– Эй, погодите, хватит препираться. Мы что... собрались здесь поговорить об этом вашем «слизне-носорого-осьминоге»? – недоверчиво переспросил Тони, открывая пакет с кукурузными чипсами. Задумчиво прищурившись, он прошелся по комнате. – Получается, мой скафандр Железного Человека скучает в одиночестве в лаборатории из-за какого-то непонятного смехотворного чучела? – Пожевав кукурузные чипсы, Тони обернулся к Капитану Америка. – Кэп, а почему чипсы не со вкусом барбекю? Я же тебя специально попросил позаботиться о закусках. Где твое чувство ответственности?

Кэп ткнул большим пальцем в Тора у себя за спиной.

– Насчет барбекю спрашивай у парня в обтягивающей футболке.

Тор слизнул с пальцев соленые крошки.

– Кто же не любит чипсы барбекю?

– А давайте вернемся к разговору о слизне-ось-миноге... или как его там? – попросил Бэннер. – Я бы хотел составить себе более полную картину происходящего.

– Слизне-носорого-осьминог, – четко произнес Клинт. – Крупный парень. Гад редкостный. Каким-то чудом этот толстяк умудряется летать, и не спрашивайте меня, как это у него получается.

– Барглворт, – сказал Тор. Судя по голосу, сын Одина не впервые поправлял говорящих об этом монстре. – В вашем мире никто не сравнится с этим чудовищем... он необыкновенно быстр и изменчив по натуре, а уж аромат испускает... ну, это вы и сами заметили.

Наташа отодвинулась на диване от Клинта и Стива и жестом пригласила ошеломленного Тони присесть рядом.

– Давайте помедленнее, – предложила она. – Значит этот Барглворт – кстати, Тор, имечко дурацкое, помягче и не скажешь, – заявился к нам, на Землю. Раньше он здесь не бывал и никогда и не должен был здесь появиться.

– Так точно, – подтвердил Тор. – Имя это придумал наш ученый Йеальдор Хитроумный, сын великого воина древности по имени Борт. Йеальдор обнаружил этих чудовищ в самом южном шламоотстойнике Асгарда. Он долго следил за этими дикими животными в естественной среде обитания. Они боролись друг с дружкой, извивались, трубили и завывали. Тогда-то ученый и произнес первое слово, какое пришло ему в голову, чтобы их описать. Барглворт. И с того дня весь Асгард называл этих страшилищ Барглвортами, по имени, данному им Йеальдором Хитроумным... а теперь так величать их станет и весь Мидгард.

Тор умолк и обвел сияющим взглядом друзей, но заметив, что Мстители недоуменно смотрят на него, поспешил добавить:

– Так вот с тех пор мы и... так их зовем. Барглворты. У меня все.

Тор застенчиво набил рот чипсами и принялся жевать.

– Итак, – продолжил Кэп, обращаясь к героям дня, – вы уложили это чудовище прежде, чем оно до кого-нибудь добралось?

Клинт утвердительно кивнул.

– Так и есть. Вот только Тор гнался за ним через пять миров, от портала к порталу. Я жарил сосиски на гриле, мы как раз устроили с соседями барбекю на крыше, а тут в небе вдруг – ба-бах! И дыра открылась. А потом чудище вылезло. А за ним Тор.

– Эти существа обладают волшебными способностями? – спросил Бэннер. – Можно ли как-то объяснить его прыжки из мира в мир?

Тор покачал головой.

– Барглворт двигается стремительно, что очень необычно для такого толстяка, однако он попросту туп, как пробка. Мне кажется, он шел по силовому следу, на который напал... сам не смог бы открыть порталы. Здесь поработал кто-то еще. Маг большой силы, а не обычный Барглворт.

Тони похрустел чипсами.

– Ладно, понятно. Нарисовалась проблемка. А я-то собирался вас разогнать по домам. Барглы-как-их-там мне сейчас не особенно интересны.

– Над чем ты работаешь? – спросил Бэннер.

– Ой, только не надо опять заводить эту шарманку, – попросил Клинт.

– Я без подробностей. И не потому, что боюсь вас утомить, вы попросту ничего не поймете, – сказал Тони, щелчком перебросив Клинту пару чипсов. Клинт ловко поймал их ртом. – Модифицирую костюм. Ничего особенного. Надо кое-что подкрутить.

– Работу над произведением искусства нельзя закончить, но можно прекратить, – процитировал Бэннер и отсалютовал Тони бутылкой пива. Старк поднял сжатую в кулак руку в знак солидарности.

– Наши ученые друзья, – лукаво улыбнулась Наташа. – Мы все вас любим.

– Давайте вернемся к делу, – нахмурившись, предложил Стив. – Нельзя ли раздобыть записи камер наблюдения и взглянуть на эту штуковину? Я имею в виду портал. Как выглядит Барглворт, я могу себе представить и без видеоматериалов.

– Вообще-то он отвратнее, чем ты можешь себе вообразить, – сообщил Клинт.

– А Кэп дело говорит, – согласился Тони. – Клинт, Тор, вы со мной в лабораторию. Я попрошу Пятницу открыть нам записи с местных камер наблюдения. Она с легкостью взломает любые пароли. Посмотрим, обнаружится ли что-то интересное. И прошу вас, ребята, держитесь от меня шагах... в пяти, что ли? Так мне хоть обоняние не отшибет вашей вонью.

Клинт допил пиво и встал:

– Что ты сказал? Я не расслышал... ты соскучился? Хочешь меня обнять? Так иди сюда, приятель.

– В пяти шагах, – повторил Тони, попятившись. – Кэп, Наташа, Бэннер... а вы свяжитесь со Стивеном Стрэнджем. Надо бы разобраться, научное это явление, которым займемся мы, или что-нибудь потусторонне-магическое, тогда это к Доктору Стрэнджу. Пусть он посмотрит, не было ли каких магических колебаний, чего-нибудь странного с его точки зрения. Да, и закажите пиццу. Поправка: шестнадцать коробок с пиццей – ведь с нами Тор. А дело может затянуться.

– Сделаю, – сказал Стив и принялся набирать номер телефона Доктора Стрэнджа.

– Пиццу – пепперони! – громко напомнил Тони уже из лифта, куда вошел вместе с Клинтом и Тором. – И булочки с чесночным соусом не забудь! Кэп, нам надо подкрепиться. И как это ты забыл, что чипсы барбекю любят все? Я-то думал, мы с тобой понимаем друг друга с полуслова.


* * *

ТОНИ, Тор и Клинт вошли в мастерскую в подземном этаже Башни Старка. Комната походила на огромную пещеру и одновременно на старинную часовню – именно такой ее и задумывал Старк. Это и была церковь, в которой он по-своему благоговейно молился.

Всякий раз, когда Мстители приходили в лабораторию к Тони, их взглядам представали разные механизмы. На этот раз хозяин работал сразу над несколькими проектами – над хитроумными устройствами сверкали металлические руки-роботы. Что они делали, понимал лишь Тони. Посреди комнаты на огромной каталке лежал расстегнутый, будто распавшийся пополам, костюм Железного Человека. И несмотря на явно металлический блеск деталей, части брони, сверкающих алым и золотым, и призрачный голубоватый свет, лившийся из глубины костюма, казалось, что на операционном столе живой человек ожидает возвращения вышедшего на минутку хирурга.

Тони Старк сел за стол, на котором расположились пятнадцать экранов разного размера: некоторые огромные, чуть ли не как экраны в кинотеатре, а другие – совсем маленькие, не больше экрана смартфона.

Подозвав друзей взмахом руки, он спросил:

– Клинт, ты помнишь место, над которым эта штуковина появилась? Название улиц? Ближайший перекресток?

Клинт быстро ответил, и Тони молча принялся за работу. В отражении экранов Тони заметил, как переглянулись Тор и Клинт, следя за пляшущими по голографической клавиатуре пальцами Тони. Старк давно дружил с Клинтом и Тором и считал их потрясающими личностями – а как же иначе? – хотя вслух об этом говорил редко. И было немного странно видеть, как герои – вроде Клинта и Тора, настоящего бога войны по земным стандартам, – искренне восхищаются его достижениями.

Тони Старк всегда блистал умом, однако героем был не всегда. Семейная компания «Старк Индастриз» досталась ему в наследство от отца, Говарда Старка. Отец и сын занимались производством и продажей оружия, снабжали вооруженные силы Соединенных Штатов огнестрельным оружием и тяжелой артиллерией. Все изменилось, когда пропивающего в роскоши нажитое богатство Тони захватили террористы и потребовали, чтобы он создал для них оружие массового уничтожения в обмен на собственную жизнь. Не подчинившись, он тайно собрал первый костюм Железного Человека и спланировал побег. Вырвавшись из рук похитителей в новом костюме, Тони будто родился заново. Стал другим человеком, лучше, справедливее. Конечно, он оступался и после того случая, однако старую жизнь он оставил в прошлом, в том самом бункере, из которого вылетел Железный Человек – Мститель.

Тони откинулся на спинку стула и в последний раз нажал на кнопку на клавиатуре. Экраны перед ним стали по очереди зажигаться, открывая со всех ракурсов вид зданий, расположенных по соседству с домом Клинта. Вскоре включились все экраны, и Клинт с Тором приникли к мониторам.

– Так сколько тогда было времени? – уточнил Тони.

– Около трех, я думаю, – сказал Клинт. – Или полчетвертого.

Тони снова пробежался пальцами по клавиатуре, и записи отмотались назад. А когда Старк провел по голографической панели пальцем немного вправо, записи побежали вперед в ускоренном режиме. Тор с такой силой шарахнул кулаком по столу, что Тони даже подскочил в кресле.

– Вот оно! – закричал сын Одина, показывая пальцем на экран.

– Я тоже заметил, – ответил Тони, набирая что- то на клавиатуре. – Потише, дружище. Может, кнопки у меня и голографические, но если ты развалишь мне деревянный стол, то платить за нанесенный ущерб будешь Асгардийским золотом. По весу стола.

– Сколько у тебя камер! – восхищенно присвистнул Клинт. – Я-то думал у тебя одна, может, две, а тут... да ты все видишь.

– Здесь доступ к полицейским камерам наблюдения, камерам на светофорах, еще видеоматериалы, которые опубликовали ребята, заснявшие на смартфоны разверзшиеся небеса. Хэштэг «Апокалипсис», между прочим. У меня повсюду глаза, – объяснил Тони и посоветовал: – Поплотнее задергивайте шторы, ребята.

– Ну ты даешь! – только и охнул Клинт.

– Невероятно, – заметил Тор. – Жители Земли совершенно не уважают право друг друга на частную жизнь. Некоторым пора бы и впрямь призадуматься об этом хэштэговом апокалипсисе.

– Дело тут не в хэштэговом апока... Неважно. – Тони встал, упер руки в бока и прищурился. На самом большом из них камера сфокусировалась на портале, из которого появлялся Барглворт, – со шкуры чудовища стекала блестящая слизь. – Ты кое в чем прав. Мы очень шумные создания. И, похоже, этот шум сегодня нам пригодился. Ты видишь то же, что и я?

– Ну да, – ответил Клинт. – Вот он Барглбарт, у нас перед глазами.

– Почти угадал, – заметил Тор. – Всего пару букв перепутал. Это Барглворт. Ворт.

– Я так и сказал, – пожал плечами Клинт. – Барглбарт.

– Портал нам ничего интересного не расскажет, – задумчиво произнес Тони. – Яркая воронка. Магия тут замешана или что еще? Не знаю. А вы не смотрите на большой экран. Взгляните вот сюда. – Он постучал по одному из маленьких экранов указательным и средним пальцами и вытянул картинку, распределив ее по всем экранам. Барглворт исчез, на его месте появились люди, собравшиеся на улице. Они в ужасе смотрели на небо.

– Люди его испугались, – сказал Тор. – Что же здесь удивительного?

Клинт склонился к экранам, и его глаза блеснули.

– Ах ты, маленький хитрец...

Тони кивнул и показал в угол экрана:

– Вот так-то. Готов поспорить, она знает кое-что о нашем портале.

В правом нижнем углу экрана, на самой границе изображения, молодая женщина лет двадцати с небольшим смотрела на небо, вытянув перед собой руки – ее пальцы светились алым пучком электроэнергии. Эта видеозапись, вероятно, была взята с чьего-то смартфона, и качество изображения уступало другим, от полицейских камер слежения, запечатлевших появление Барглворта. И все же руки женщины светились тем же отсветом энергии, которая разрывала небо над ее головой. Лица и других деталей было не разобрать, только светящиеся пальцы и черную одежду.

– Пятница, покажи ее лицо почетче, – попросил Тони. – Давайте проверим, может, мы с ней раньше встречались.

Спустя несколько секунд перед ними было уже более ясное изображение таинственной незнакомки. На них смотрела смуглая молодая женщина с темными глазами; она пристально вглядывалась во что-то. Ее темные волосы были коротко подстрижены, по бокам даже слишком коротко, зачесаны назад. Тонкая прядь падала вдоль острого подбородка. Девушка была одета в черный свитер с капюшоном, темно-зеленую рубашку и обтягивающие черные джинсы, скрывавшиеся в камуфляжных армейских ботинках.

– В жизни ее не видел, – сказал Клинт.

– И я не видел, – поддакнул Тор.

– И я, – кивнул Тони. – На нашем поле новый игрок?

– А мы уверены, что эта женщина связана с нашим делом? – спросил Тор. – Я вижу, где она стоит, и что делает, и все же... откуда у нее силы, чтобы открыть порталы в пяти мирах? Чародеев с таким могуществом найдется немного, а уж среди живущих на Земле и подавно.

– Пятница, поищи ее лицо в базе данных, – попросил Тони.

– Уже сделано, сэр, – ответил искусственный голос Пятницы, громко отдаваясь от стен. – В одном Нью-Йорке слишком много совпадений. На записи лицо женщины только в профиль. Если бы у нас была ее фотография с другого ракурса, можно было бы попробовать еще раз. И все же...

Запись на экранах вдруг быстро двинулась вперед, а потом остановилась и снова пошла на привычной скорости. Тони, Клинт и Тор приникли к экранам. Таинственная женщина, прихрамывая, направлялась к черному микроавтобусу, припаркованному у обочины. Черная дверь открылась, и женщина скользнула внутрь, тут же пропав из виду. Машина тронулась, и дверцу закрыла рука другой женщины, на этот раз с аккуратными красными ногтями.

– Великолепно. Имени нашей красавицы мы не знаем, – сказал Тони, останавливая запись и приближая изображение микроавтобуса. – Однако у нас есть номер ее машины. Давайте-ка выясним, что поделывала сегодня вечером наша мисс Светящиеся Пальчики.

Глава 4. Квантум-Чудик

НЕ ПРОШЛО и часа после того, как стал известен номер машины, на которой скрылась таинственная женщина в черном, а высланные Пятницей беспилотники уже обнаружили тот самый автомобиль. Машина уже выехала за пределы города, но по-прежнему находилась в штате Нью-Йорк. Остановившись ненадолго в районе Квинс, автомобиль направился в восточную часть Лонг-Айленда. Тони хотел было надеть костюм Железного Человека и слетать туда, нанести даме визит, но Мстители его отговорили. Конечно, все от души посмеялись над битвой с Барглвортом, в результате которой Тор и Соколиный Глаз провоняли на редкость едкой субстанцией, однако факт оставался фактом: теперь они преследовали вероятного противника, который обладал способностями изменять саму ткань реальности. Тут требовалась прежде всего осторожность.

В конце концов Мстители, вполне готовые к возможной стычке, забрались в машину, которую Тони специально оборудовал для подобных вылазок. Это был армейский вездеход «Хаммер» с установленной системой самоуправления – Пятница прекрасно справлялась с обязанностями водителя, а остальные Мстители могли спокойно готовиться к сражению.

Капитан Америка заканчивал разговаривать по телефону, остальные прислушивались к его репликам. Рядом на сиденье покоился щит Кэпа со звездой в середине, заключенной в алый, белый и синий круги. Этот необыкновенный щит из вибраниево-стального сплава мог поглотить силу удара волшебного молота Тора. Костюм Кэпа был тех же цветов, что и щит – флага Соединенных Штатов, страны, которой Капитан Америка поклялся служить. На лице Кэпа красовалась защитная маска с буквой А посреди лба, а на ногах – потрепанные армейские ботинки.

– Да. Да, Стивен, спасибо, – говорил Кэп. – Буду держать тебя в курсе. До скорого.

– Доктор Стрэндж сегодня болтливее обычного, – заметил Тони.

– Он сказал, что ему больше почти никто не звонит. Только присылают текстовые сообщения, – ответил Кэп, поймав лукавый взгляд Наташи с противоположного сиденья. – Стивен побывал там, где сегодня открылся портал. Говорит, в воздухе ощущается присутствие магии, но очень слабое, как будто волшебство выдохлось раньше срока. Не знаю, что это значит, но он так сказал.

– Да уж, напустил туману Доктор Стрэндж по высшему разряду, – хмыкнул Соколиный Глаз.

– А еще он сказал, что в воздухе витало что-то знакомое, – добавил Кэп. – Ты помнишь доктора Онна?

– Еще бы, – ответил Тони. – Откликается на прозвище Спот. Противник Человека-Паука. Умеет пробивать дыры в воздухе: бьет прямо перед собой, и тут же рядом с соперником открывается дыра, и из нее вылетает кулак – бац! Трюк из арсенала мультяшного персонажа вроде Багз Банни, но в жизни выглядит страшновато.

– Стрэндж говорит, что после штучек Онна со сворачиванием пространства в ткани реальности остается похожее эхо, – сообщил Кэп. – То есть не точно такое же, потому что сегодня был еще след волшебства, но очень похожее. Возможно, нам имеет смысл отыскать Онна. Убедимся, что он ни при чем.

– Эй, послушайте... я не могу молчать. Да, что скрывать, я почти всю неделю смотрел фильмы 90-х годов... – произнес Соколиный Глаз, надевая солнечные очки, идеально дополнявшие его костюм. – От мысли, что шофер у нас твой искусственный интеллект, у меня мороз по коже, старина. Ты уверен, что Пятница не отправит нас всех к праотцам?

Тони, единственный из всех присутствующих не одетый в боевой костюм Мстителей, сжал губы и задумчиво уставился в небо.

– Что скажешь, Пятница? Отправишь нас на тот свет? Отомстишь человечеству за порабощение твоих сородичей?

– Не раньше, чем мы переловим всех плохих парней, – послышался из динамиков джипа звучный голос Пятницы, становившийся чуть громче на нижних частотах.

– Я не против, – заметил Капитан Америка.

Рядом с Кэпом на широком сиденье заерзал Тони. Под рукой у него была спортивная сумка, в которой скрывалось самое мощное оружие современности – костюм Железного Человека. Как только Тони постучит по циферблату своих наручных часов, сумка раскроется, и броня сама собой окутает Тони, будто кокон. За годы совместной работы и битв Мстители видели разные вариации костюма Железного Человека – он представал то невероятно тяжелым и неповоротливым, то удивительно легким и помещался в небольшую сумку, как сейчас. И хотя Тони часто напоминал соратникам о собственной гениальности, рассуждать о постоянных улучшениях костюма Железного Человека он никогда не стремился. Броня была слишком дорога Тони, чтобы говорить о ней без особого повода.

– Тони, – Кэп склонился к Старку. Роджерс бросил взгляд на другое сиденье: там Черная Вдова болтала с Соколиным Глазом и Бэннером, а Тор в который раз опрыскивался взятым напрокат у Тони одеколоном, чтобы скрыть аромат Барглворта. – Сегодня вечером мы с Наташей обнаружили Полли Чейза. Он мертв.

– Не может быть! – откликнулся Тони. – Того самого Полли Чейза, который платил за выпивку всей компании? «Несите виски, зовите девчонок», – разошедшись, требовал наш знакомый весельчак Полли Чейз. Ты о нем говоришь?

Брови Кэпа сошлись на переносице, и он мрачно взглянул другу в глаза:

– Я бы назвал Полли Чейза жестоким убийцей.

– Ладно, не прикидывайся самым умным, Кэп, – сказал Тони. – Я и сам знаю, кто он такой. То есть, каким он был. Вот. Странное дело. Я ведь раньше, до нашей команды в суперплащах и обтягивающих комбинезонах, был... понимаешь ли, обычным человеком. Жил, как все. И Полли еще во времена моего отца всем и каждому показывал, кто правит в городе. Когда мы встречались с ним на вечеринках и прочих междусобойчиках, он казался совершенно нормальным парнем. Потом я, конечно, узнал о нем правду. Так что случилось с нашим старикашкой?

– Его закололи, – ответил Кэп. – Тихо, у него дома. Мы с Наташей решили наведаться к нему. Поговорить об одном парне... Он должен был Чейзу деньги... чтоб его оставили в покое. Долго объяснять... за мной был должок.

– И ты обнаружил гангстера в кресле, как в сценарии к игре «Ключ»? – спросил Тони.

– Если бы его просто застрелили в голову, я бы списал все на борьбу мафиозных кланов, – ответил Кэп. – Но то, как его убили на самом деле, мне совсем не нравится.

Тони кивнул и прикусил нижнюю губу. Машина мягко свернула влево, к выезду на шоссе, и Старк слегка качнулся в сторону, удерживая равновесие.

– Вот оно как... мы бьемся с этими бандитами, они нападают, устраивают нам гадости, и все равно... каждый раз так непривычно слышать, что кто-то из них отправился на тот свет, правда? Прямо как… как будто уходит кто-то из наших добрых знакомых. Конечно, на панихиду или на кладбище выражать соболезнования мы не пойдем, но и просто так забыть о них не получится.

Кэп смотрел, как, сливаясь в зеленоватую полосу, проносятся за окном деревья – машина набирала скорость.

– Ну и ладно, – махнул рукой Тони. – Какая разница. Посмотрим, что там накопает полиция. Чейз с разными людьми дружил. С большими шишками. С парнями из Нефарии, может, водился.

– Знаю, – кивнул Кэп. – Война бандитских кланов.

– Последняя встреча с графом Нефарией отбила у меня всякую охоту видеть это говорящее чудо в замшевом костюмчике, – сообщил Тони и, повернувшись к лобовому стеклу, где в обычной машине находится водительское сиденье, окликнул невидимого шофера.

– Эй, Пятница! Вопросик к тебе. Далеко еще?

– По-видимому, объекты зашли в кафе, – послышался голос Пятницы. «Хаммер» тем временем ловко лавировал на шоссе, обгоняя более медленные автомобили. – Если они не изменят место пребывания, мы их увидим через пятнадцать минут.

– Прекрасно! – прогудел с заднего сиденья Тор, поднимая над головой Мьёльнир. – Самый лучший напиток в этом мире, способный усладить вкус даже придирчивого Асгардийца, – это молочный коктейль, который подают в любом кафе Нью-Йорка!

– А Тор уже готовится объявить перемирие, – заметила Черная Вдова. – Молочный коктейль – и никаких проблем. Надо было налить стаканчик Альтрону, когда он напал на нас в прошлый раз.

– Сливочное блаженство, – по-королевски величественно кивнул Тор.

Черная Вдова с усмешкой отвернулась и тут же посерьезнела, заметив Бэннера, – профессор нервно подергивал ногой, вверх-вниз, как будто отбивая сумасшедший ритм.

– Эй, послушай... – тихо произнесла она и перегнулась через сиденье к Бэннеру. – Как ты тут? Ничего?

Профессор поднял голову и провел по голове дрожащей пятерней.

– Я? Да. Ничего. В порядке. Конечно.

Вдова недоверчиво приподняла брови и уточнила:

– Правда?

Бэннер вздохнул.

– Понимаешь, – тихо сказал он, – может, я и зануда, но у меня язык не поворачивается шутить о молочных коктейлях и слизне-носорого-осьминогах, когда неподалеку разгуливает некто, способный рвать дыры в мирах. Этот кто-то обладает способностью проникать сквозь пространство и реальность, как магическая пуля. А это куда серьезнее, чем мы в состоянии осознать.

– Думаешь, Халку вскоре предстоит показать себя?

– Мне бы этого не хотелось, – покачал головой Бэннер. – Но вот предчувствие у меня плохое. А уж там как будет.

– Понимаю, – кивнула Вдова. – Но ты же знаешь наших ребят. Даже если весь мир полетит в черную дыру, Тони успеет пошутить напоследок.

Брюс кивнул, казалось, успокоенный ее словами.

– Я знаю, – все так же тихо продолжил он. – И все же мы действуем недостаточно оперативно. На видеозаписи видно, что девушке, обладающей супер-способностями, помогает сесть в машину другая женщина, а еще кто-то сидит за рулем. И обрати внимание, у них достаточно времени, чтобы заехать в кафе выпить по молочному коктейлю. Кто они такие, хотел бы я знать?

Черная Вдова понимающе улыбнулась профессору:

– Мы скоро все выясним.


* * *

– КАФЕ сейчас появится справа, – объявила Пятница. – Разыскиваемый автомобиль на стоянке, но в нем... пять человек. Сканирование подтверждает, что у одного из пассажиров невероятно высокая температура тела. Кожа этой женщины содержит неизвестное охлаждающее вещество, благодаря чему она не сжигает все, до чего дотрагивается, но внутренние органы у нее... ой-ой-ой. Семьсот градусов по Фаренгейту [Примерно 370 градусов по Цельсию].

– Не заезжай на стоянку, – скомандовал Тони, – давай вперед, еще квартал. Наш «Хаммер» заметен, как… как всякий старый добрый «Хаммер». Если мы припаркуемся неподалеку, они нас увидят и бросятся прочь... или устроят заварушку прямо на стоянке у кафе. Что-то мне не хочется наблюдать, как наша новая знакомая рвет дыру в небе прямо над шоссе, по которому едет столько машин.

Капитан Америка обернулся к Мстителям:

– Итак, мы едем за ними, чтобы увидеть, куда они стремятся. А если окажемся за пределами города, там, где жители точно не попадут под пулю, то остановим их и потребуем объяснений. Помните, мы пока не получили доказательств, что перед нами враги. Будем верить в лучшее. Дадим им шанс высказаться. А потом, если поймем, что нам с ними не по пути...

Тор стукнул Мьёльниром по ладони:

– То перейдем к плану номер 2.

Пятница остановила «Хаммер» на узкой улице неподалеку от машины подозреваемых. Мстители молча ждали, глядя на экран навигатора. Наконец, простояв слишком долго возле самого обычного кафе, машина вырулила со стоянки и заехала на шоссе.

– Пятница, нам пора, – сказал Тони, и «Хаммер» тронулся. – Держись от них на небольшом расстоянии, пропусти вперед две машины.

– Понятно, – ответила Пятница. Дождавшись, пока еще один автомобиль въедет на шоссе, «Хаммер» аккуратно вписался в поток, следуя за сигналом, который подавал беспилотник размером с монетку в десять центов – Старк заблаговременно отправил его на задний бампер таинственной машины. – Между нами и объектом две машины. Сигнал принят.

Сначала все шло по плану, два светофора они проехали незамеченными, однако на третьем машины перед ними почти одновременно перестроились одна направо, а другая – налево, чтобы успеть повернуть, куда им требовалось. На светофоре загорелся красный сигнал, и «Хаммер» вынужден был остановиться сразу же за черным микроавтобусом.

– Думаешь, они нас заметят? – спросил Соколиный Глаз.

– Если бы я недавно прорвала дыру в небе, то уж, наверное, следила бы, кто там за мной увязывается, – обронила Черная Вдова. – Автомобиль без опознавательных знаков вполне может принадлежать организации ЩИТ.

– Ну, можно было, наверное, взять машину Кэпа, но она такая старая и ржавая... его ровесница, – пробормотал Тони, а Кэп весело толкнул его в плечо. – Слушай-ка, Пятница, давай поступим вот как: понятно, что мы их догнали, теперь надо притвориться, что мы их вовсе не преследуем. Когда загорится зеленый, перестраивайся и заезжай на шоссе к Сифорд-Ойстер бей. Запутаем след, сделаем петлю и вернемся, попробуем держаться от них подальше. Тогда...

Впереди взвизгнул шинами по асфальту автомобиль, и Тони умолк на полуслове. Черный микроавтобус рванулся вперед на красный свет, прямо в поток встречных машин, оставив перед «Хаммером» облачко черного дыма.

– Они уезжают! – воскликнул Кэп. – Догадались, что мы здесь неспроста. За ними!

Пятница выполнила приказ: «Хаммер» пронесся через две полосы движения следом за черным автомобилем и свернул на въезд к скоростному шоссе. Мстители схватились за сиденья, стараясь удержаться на местах, – такой рискованный маневр был непрост даже для искусственного интеллекта.

Оказавшись на шоссе, обе машины понеслись с невообразимой скоростью, перестраиваясь из ряда в ряд. Водители возмущенно гудели им вслед, вспыхивали дальним светом фары. Тони выдохнул сквозь стиснутые зубы, перелез через сиденье и направился к задней двери вездехода.

– Ты куда? – спросила Черная Вдова.

– Вы следуйте за ними, – ответил Тони. – А я достану наших новых знакомых, пока они не устроили свалку на шоссе. Это короткая дорога. Здесь машин многовато, а мы выгоним их к последнему съезду с шоссе, заблокируем ту дорогу и окажемся в небольшом лесочке. Похоже, стычки не избежать. Надо разобраться с ними подальше от чужих глаз, в укромном уголке.

– Будем надеяться, что наши таинственные друзья не прорвут дыру в нашем мире, открыв дорогу прямиком в ад, – заметил Бэннер.

– Точно. Будем, – согласился с ним Тони и постучал кончиком пальца по циферблату наручных часов. – До встречи в том лесочке.

Он дернул задвижку на задней двери, и автомобиль наполнился теплым августовским воздухом, какие-то бумажки полетели, подхваченные ветерком. Тони выпрыгнул из «Хаммера» навстречу потоку машин с грацией профессионального пловца, и в то же мгновение сапоги от костюма Железного Человека вырвались из сумки и защелкнулись на ногах Тони. Репульсорные двигатели на его ступнях засветились, и Тони взмыл вперед и вверх, устремляясь за черным микроавтобусом. Остальные детали костюма Железного Человека уже догоняли Старка в полете, принимая по пути нужную форму и по очереди охватывая тело Тони, который подставлял летнему ветерку раз-горяченное лицо.

Железный Человек, сияя в лунном свете золотыми и алыми отблесками, с резким металлическим лязгом приземлился на черный микроавтобус. Уцепившись перчатками за крышу, Тони рассмеялся – водитель, явно в панике, маневрировал, пытаясь стряхнуть незваного гостя.

– Эй, Пятница, – обратился к искусственному интеллекту Железный Человек, следя за цифрами, появившимися на голографическом экране, где высвечивалась вся необходимая информация, – теперь он знал точный вес черного микроавтобуса. Большая машинка, но и Железный Человек не слабак. – Помоги-ка мне приподнять добычу.

Не выпуская из объятий черный микроавтобус, стремившийся поскорее преодолеть последние кило-метры шоссе, Железный Человек взлетел и помчался вперед. Услышав донесшиеся из машины недовольные крики, он невольно рассмеялся. Интересно, а что подумали о его маневре водители и пассажиры машин неподалеку?

Он нес черный микроавтобус метрах в трех над землей и вглядывался вперед. Шоссе скоро заканчивалось, уже виднелся небольшой лес. Там, под прикрытием деревьев, идеальное место для разговора с неизвестными. Вот бы еще «Хаммеру» удалось заблокировать выезд с шоссе, чтобы беседе никто не помешал. Да, места маловато, полквартала дорожного покрытия и вокруг лес, но придется работать с тем, что есть. Ведь совсем рядом густонаселенные районы, куда забираться точно не стоит.

Подлетая к концу шоссе, Тони бросил взгляд через плечо, стараясь разглядеть, не отстал ли «Хаммер». Однако вместо внедорожника он увидел, как огромной волной вздымается асфальт, будто живой. На мгновение Тони показалось, что земля сейчас ударит черный микроавтобус в днище, но волна обогнала Железного Человека, поднялась еще выше и помчалась ему навстречу. Тони ничего не успел сделать – ожившие камни с невероятной силой ударили его прямо в лицо. Он выронил микроавтобус.

Первым ударился о землю черный автомобиль, за ним упал и Железный Человек. Он перевернулся несколько раз, а микроавтобус проскрежетал на боку по бетону, рассыпая снопы искр. Не понимая, что произошло, Железный Человек вытянул перед собой руки и выпустил заряд репульсорной энергии, отчего взмыл вверх и перекувырнулся уже в воздухе. Держась недалеко от земли, Тони смотрел вниз. Перемешанный с землей асфальт стоял стеной, перегородив дорогу, будто мгновенно выросший холм.

– Не с теми ты связался, – послышался за спиной Тони женский хриплый голос, перекрывавший завывания клаксонов, доносившихся с другой стороны новоявленного холма. Да, другие машины были отрезаны, но вместе с ними неизвестно где остался и «Хаммер».

Железный Человек обернулся. Из перевернутого микроавтобуса вышли пятеро, как и предупреждала Пятница. Тони сразу же узнал женщину с необычной стрижкой в черном свитере с капюшоном – именно она, судя по видеоматериалам, открыла в небе над Нью-Йорком портал. При личной встрече она выглядела моложе и совсем не походила на суперзлодей-ку, которую он ожидал увидеть, особенно учитывая подвластные ей магические силы. Девушка тяжело дышала, явно потрясенная произошедшим.

Рядом, касаясь руки девушки, стояла высокая стройная женщина с серо-голубыми волосами и в стильной кожаной куртке. Ее глаза горели, как тлеющие угли. Двое мужчин почти одинакового роста и сложения, быть может, близнецы, встали неподалеку. Один из них крепко сжимал кулаки, а на его висках от напряжения вздулись вены. Каждый из парней вполне мог бы поднять микроавтобус и без помощи репульсорной энергии. Рядом с ними камни взлетели в воздух и закружились вокруг крепко сжимавшего кулаки мужчины. Под ногами Тони земля пошла глубокими трещинами, и он сразу догадался, по чьей вине на шлеме Железного Человека появились последние отметины.

Вперед выступила женщина в черной бандане, стягивавшей светлые волосы. Она выделялась на общем фоне: изумрудно-зеленый костюм мерцал в лунном свете, как змеиная чешуя. Ногти у нее были крова-во-алого цвета.

Железный Человек парил перед ними. Вот скрипнул тормозами «Хаммер», останавливаясь за темным холмом. Подоспела подмога.

– Это ты дал мне в лоб асфальтовой волной, – заявил парню со вздувшимися на висках венами Железный Человек.

– Может, и я, – ответил тот, а гравий рядом с ним закружился, будто планеты на своих орбитах. – Хочешь, покажу, что я еще умею?

– Пока не надо, – отказался Тони и кивнул на девушку с коротко стриженными на висках волосами. – Меня гораздо больше интересует ваша подруга с оригинальной стрижкой. Кто ты такая, рыбка? Имя у тебя есть?

– Меня зовут Квантум-Чудик, – ответила девушка. Вытянув перед собой руки, она показала на светящиеся пальцы. – Из-за этого, наверное.

– Кван... Квантум-Чудик? – запнувшись, повторил Железный Человек. – Квантум-женщина уже занято? Или Квантум-леди? А Квантум-зайка? Квантум-воспитанная-девочка? Кстати, кто это тебя так называет? Никогда не слышал такого имечка «Квантум-Чудик». Похоже, в ходу оно только у твоих приятелей.

– Хватит. Ему не за чем знать наши имена. Ему вообще ничего о нас знать не положено, – сказала женщина в бандане. Тони узнал ее хриплый голос – это она заговорила с ним первой. Женщина ткнула пальцем в Железного Человека. – Уходи. Пока Фононьютрия тебя отпускает.

– Фононьютрия! – расхохотался Железный Человек. – Где вы набрали таких имен? Эта Фононьютрия у вас всем заправляет? Страшная и злобная, прячется во тьме, дергает вас за ниточки, раздает вам, несчастненьким, глупейшие имена, чтобы самой было не так стыдно?

– Фононьютрия – это я! – рявкнула женщина.

– А-а-а-а, так мы заговорили о себе, как о ком-то другом? – уточнил Железный Человек. – Дискуссия принимает крутой оборот. Ребята, вы нас слышите?

Капитан Америка и Черная Вдова уже спешили к Железному Человеку, обогнув земляной холм. Когда они остановились за спиной Тони, рядом приземлился Тор – земля под его ногами пошла трещинами. Брюс Бэннер выглядывал из-за склона холма, ожидая, не пригодятся ли его таланты, а на вершине появился Соколиный Глаз и нацелил стрелу на Фононьютрию.

– Итак, что мы имеем, – сказал Железный Человек. – Перед нами Квантум-Чудик, которая прямо из неба выдергивает к нам Барглбартов. Не понимаю, зачем ей это. Еще у нас есть Фононьютрия, которая говорит о себе в третьем лице. Дальше – близнецы: один швыряется камнями, другой пока бесполезен, но мы подождем, посмотрим, что он нам покажет. И, наконец, дамочка с горящими глазами – у нее наверняка и имечко «горячее» в противовес остальным здешним суперзлодеям.

– Робби, а давай покажем, какой ты «бесполезный»? – предложил один из близнецов с кривой ухмылкой.

– Могу и показать, – шагнул вперед его братец.

– Деандр, не заводи его, – приказала Фононьютрия. – Нам пора. И мне отчего-то кажется, что эти бойскауты не против дожить до рассвета. – Она оглядела Мстителей и задержала взгляд на Капитане Америка – он молча ждал, не отводя глаз. – Так как? Ты ведь здесь главный, я угадала? Переживет твоя команда эту ночь?

Кэп коротко кивнул:

– Да, мэм. В этом я совершенно уверен.

– Эй, дайте-ка я вам быстренько расскажу, что к чему, – вступил в разговор Железный Человек. – Понимаете, мы – Мстители. И без лишних слов предлагаем вам объяснить, зачем вы проделали дыру в небе и ударили меня в лицо вздыбившейся дорогой.

Фононьютрия шагнула к Мстителям и покрутила головой от плеча к плечу – несколько раз что-то громко хрустнуло.

– Видите ли, мы знаем, кто вы такие, – ответила она, снимая пиджак и отбрасывая его.

Она вытянула руки, повела ими из стороны в сторону, и казавшиеся самыми обыкновенными узлы ее мускулов вдруг вспухли под кожей, будто теннисные мячики, и засветились, отбрасывая на темную дорогу ярко-красное зарево.

– Просто мы вас не боимся. Ни капельки.

Глава 5. Прорвать занавес

КОГДА светящиеся шары на руках Фононьютрии взорвались и выпустили тучу тонких стрел в Мстителей, Брюс Бэннер присел за горой из камней и земли. Черная Вдова и Соколиный Глаз искусно отразили атаку: Вдова упала и перекатилась по земле к противникам, вытаскивая дубинку, а Соколиный Глаз спрыгнул с каменистого холма и выстрелом сбил летящий к нему снаряд. Железный Человек взмыл в небо, а Капитан Америка скрылся за щитом. Тор выставил перед собой молот и уничтожил разрядом молний несколько светящихся стрел.

Первые выстрелы были сделаны, обе стороны подготовились к схватке. Капитан Америка бросил взгляд на Бэннера:

– Где же наш великан? Пора бы.

Кожа Бэннера уже начала зеленеть. Он подобрал с земли упавшую рядом с ним необычную стрелу – она напоминала тонкую и очень прочную хитиновую клешню, как у ракообразных, и из нее торчала влажная игла. Под хитином светились красные вены.

– Да это жало, – тихо успел сказать себе Бэннер, и его тело стало расти, рубашка лопнула по швам, мускулы увеличились вдвое, втрое и даже вчетверо, кости росли с болезненным треском, а в груди его копился гнев, мечтая вырваться наружу, будто живое существо.

Земля под его растущими ногами треснула. Брюс услышал, как за спиной останавливаются автомобили, и из них выбираются люди, чтобы рассмотреть поближе, что происходит.

Глаза Бэннера горели зеленым светом, его голова росла, лицо меняло очертания. Обернувшись к любопытствующим, он прогрохотал:

– Стойте! Уходите ПРОЧЬ!

Зеваки с криками разбежались.

Пока стороны обменивались первыми ударами, Халк держался в стороне – грудь зеленого великана вздымалась, с каждым вздохом из его горла вырывался вопль, похожий на рев мотора. Когда превращение окончилось, о Брюсе Бэннере напоминали только отдаленные искры человечности в глазах чудовища. Халк забарабанил по своей груди и испустил страшный крик, от которого задрожала земля, а с холма покатились камни.

Не теряя времени, Халк бросился к Фононьютрии, которая обсыпала Черную Вдову ворохом жалящих стрел. Однако Наташа отбивала атаки, отмахиваясь от стрел дубинкой. Хитиновые жала все не заканчивались. Халк оттащил Фононьютрию от Черной Вдовы как раз вовремя – и новая туча раскаленных огненных стрел впилась в плечи Халка.

С диким ревом зеленый великан отшвырнул Фононьютрию и принялся стряхивать хитиновые жала. Фононьютрия поднялась, готовая к новой атаке.

– И это все, на что вы способны? – зловеще ухмыльнулась женщина. По ее виску струилась кровь. – А я только разыгралась.

Проскользнув между громадных ног Халка, Черная Вдова ударила дубинкой противницу по затылку, и та покатилась вперед.

– Мы тоже только начали, – выдохнула Вдова. – Уж поверь.

Фононьютрия с перекошенным от ярости лицом распростерла руки и выпустила в Халка и Вдову новую порцию жалящих стрел. Рассвирепевший Халк, в чьем взгляде теперь светилась только неистребимая жажда поквитаться с противником, двинулся на Фононьютрию. Больше ничто в зеленом великане не напоминало о тихом профессоре Брюсе Бэннере.


* * *

ВСЕГО в нескольких шагах от Халка и Черной Вдовы Железный Человек дрался с одним из близнецов – Деандром. От выстрела из репульсорных ракетниц Деандр на удивление легко уклонился, а земля между противниками вздыбилась, выплюнув в сторону Тони потоки крупных камней, которые, как снаряды, со стуком били Железного Человека в спину и грудь. Тони взлетел, однако Деандр заставил камни взлететь выше, послал их в цель с убийственной точностью. Тони превращал большую часть из них в мелкую гальку, но Деандр не унимался.

– Не понимаю, – сказал Железный Человек, отскакивая в сторону, чтобы не столкнуться с камнем, размером и формой напоминавшем колонну древнего храма. – Вот та, в костюмчике из кожи аллигатора, явно чокнутая, но вы с братом вроде... – Тони уперся ногами в следующую выпиравшую из земли колонну, и с ее помощью взлетел еще выше, направляясь к лесу. – Ого! То есть вы вроде ребята ничего, хоть и пытаетесь в меня чем-нибудь запулить.

Деандр последовал за противником к лесу, поглядывая на небо, – там в лунном свете летел среди деревьев Железный Человек.

– Сколько они тебе платят? – спросил Тони, внезапно спикировав на землю и дополнив вопрос ударом Деандру в лицо.

Деандр отшатнулся, но Железный Человек поймал его за плечо репульсорным тычком, чтобы парень не ударился при падении. У Деандра пошла из носа кровь. Похоже, суперспособности еще не означали суперсопротивляемости организма. Деандр все же упал, держась за обожженное плечо, и Железный Человек прижал его к земле, уложив на траву.

– Отпусти! – взвыл Деандр.

– Сколько бы тебе ни пообещали, свобода стоит дороже, помни об этом. Больше я тебе ничего не скажу. Как только ЩИТ узнает, что ты умеешь играть камнями в догонялки, тебя посадят в специальную комнатку для таких умников, как ты. – Деандр морщился от боли. – А я даю тебе шанс. Прекрати свои фокусы, пока никого не ранил по-настоящему... ведь еще немного, и кто-нибудь обязательно пострадает. Зачем тебе все это?

– Я никуда не пойду, – с неожиданной улыбкой заявил Деандр.

И прежде чем Железный Человек успел ответить, толстые, перемазанные грязью корни вырвались из земли и схватили его за щиколотки, будто руки мертвецов, выпростанные из гробов. Железный Человек дал залп из подошв репульсорной энергией, однако корни затянули его в землю по колено и продолжали тащить вниз.

– Не дело ты затеял! – предупредил Деандра Железный Человек и дал еще один залп репульсорными двигателями.

Он вырвался было вверх, но подоспели новые корни, толще прежних, и утянули его обратно, схватив еще и за руки.

– Ты ошибаешься. Ты многого не знаешь, – ухмыльнулся Деандр, глядя в лицо Железному Человеку, который уже погрузился в землю по грудь, а новые корни обвивали его плечи и тянули вниз. – Мне повинуются не только камни.


* * *

ТОР краем глаза заметил, как Железный Человек исчез под землей, и мысленно поклялся помочь товарищу, как только разберется с Робби. Он издал оглушительный боевой клич и несколько раз взмахнул молотом над головой, глядя на бегущего к нему юношу. Робби шлепнул ладонями по закованной в броню груди повелителя грома, и сын Одина отлетел неожиданно далеко, а его боевой клич по пути превратился в изумленный выдох.

Сверкнувшая в руках Робби молния ударила Тора в грудь, и он врезался спиной в ствол дерева рядом с Деандром. Второй из близнецов возвращался на поле битвы, убедившись, что Железный Человек исчез под землей. Тор скользнул по стволу дерева до земли и упал на траву. От его нагрудной брони поднимался дымок.

Встряхнувшись, бог грома вскочил и поднял взгляд на Робби, уже стоявшего рядом с Деандром.

– Ты что... ударил меня молнией? – недоверчиво осведомился Тор, покрепче сжимая Мьёльнир.

– Вообще-то десятком или дюжиной, если на то пошло, – поправил его Робби и, ухмыляясь, вытянул руку к небу.

В небесах засверкали молнии, темные грозовые облака потянулись к лесу.

– Что за шутки?! – воскликнул Тор. – Ты хоть знаешь, кто я такой?

– Знаю и очень рад тебя видеть, – ответил Робби. С неба к нему устремилась яркая молния, на его ладони она превратилась в искрящийся шар чистой энергии. Лицо Робби замерцало в лесной тьме золотистыми отсветами, будто пустая тыква со свечой на Хэллоуин. – С Соколиным Глазом, например, мне было бы тяжеловато сравниться, а ты... мне всего-то надо держаться к тебе поближе, и я могу перенимать все твои суперсилы.

Тор открыл было рот, чтобы ответить, но тут же стиснул зубы и резко выдохнул:

– Знаешь, а я бы на твоем месте... помалкивал.

Без малейшего предупреждения Тор взмыл вверх, вытянув над собой руку с зажатым в ней Мьёльниром. Алый плащ бога грома и молний трепетал на ветру. Робби вслед Тору выстрелил молнией. Сын Одина оглянулся и увидел Робби – тот тоже взлетел и догонял Тора с торжествующей гримасой на лице. Робби потянулся, чтобы схватить Тора за ногу, но промахнулся. Тор увеличил скорость раза в три, не меньше, и оставил ошарашенного близнеца далеко позади. Чем дальше улетал Тор, тем быстрее Робби терял суперспособности, украденные у Тора.

Наконец тот с диким криком полетел обратно, к земле. Камни, трава, лесной суглинок волной поднялись ему навстречу, повинуясь приказу Деандра. Земля стремилась подхватить Робби в воздухе и не дать ему разбиться, и Тор, увидев с высоты этот маневр, не стал мешать близнецам. Он только поудобнее перехватил Мьёльнир и застыл в воздухе. Как только Робби приземлился на мягкое ложе из травы, ветвей и земли, Тор швырнул молот в каменистое основание земляной волны.

Мьёльнир пробил неестественный холм насквозь, и прежде чем Деандр успел сплести защитный купол, они вместе с Робби оказались погребены под лавиной земли и камней.

Тор вытянул руку и подозвал Мьёльнир. На мгновение сын Одина испугался, не перестарался ли он, засыпав близнецов так основательно, однако тут же успокоился – земля шевелилась, явно Робби и Деандр пытались выбраться наружу. Вздохнув с облегчением, Тор спикировал туда, где по его расчетам земля поглотила Железного Человека, и нырнул в траву, как люди ныряют в бассейн. Ошарашенных близнецов накрыла новая волна лесного суглинка.


* * *

СОКОЛИНЫЙ Глаз целился стрелой в Квантум-Чудика, а она выставила перед собой руки – на ее пальцах сухо потрескивали искры, просыпалась энергия, способная прорвать дыру в реальности.

– Интересная у тебя боевая стойка, Квантум... Нет, пожалуй, Чудиком я тебя звать не буду, – сообщил Соколиный Глаз. – Ты вполне симпатичная девчонка.

– Мне все равно, что ты там бормочешь, – огрызнулась Квантум-Чудик. Ее широко раскрытые глаза сверкнули. – Отойди! Назад! Отпусти нас с подругой, иначе я такую дыру прорву в этой реальности, что от неба ничего не останется. Ты даже не представляешь, что за чудовища по ту сторону ждут, когда кто-нибудь сорвет этот занавес.

– С воображением у меня все в порядке, – ответил Соколиный Глаз, медленно обходя девушку по кругу. Она не стояла на месте, но и охотник от нее не отставал. – И которая из них твоя подружка? Вон та – Фононьютрия? О вкусах, конечно, не спорят, но ты могла бы выбрать и получше.

– Нет, – ответила девушка и взглянула на женщину с горящими от ярости глазами и серовато-голубыми волосами. Остальные Мстители с переменным успехом сражались со своими противниками, а Капитан Америка беседовал с этой женщиной, видимо, пытаясь ее успокоить. Издали было не разобрать, действовали ли уговоры.

– Слушай-ка, – задумчиво начал Соколиный Глаз. – Я чего-то у вас тут не понимаю. Ты хочешь уйти, а твои друзья набросились на моих товарищей. Да и я, уж если на то пошло, жарил сардельки на крыше с соседями, пока ты не вытянула чудовище из Асгарда сквозь дыру в небе. Может, чем бы дело у наших ни кончилось, нам заранее выяснить, в чем тут смысл?

– Тебя это не касается, – прерывисто ответила Квантум-Чудик. – Но если вы нас не отпустите, Кармелла здесь всех перебьет. Я не шучу. Она не хочет, но если не будет другого выхода, то так и сделает.

– Опять ты за свои угрозы, – вздохнул Соколиный Глаз.

– Я никому не угрожаю, – пристально вглядываясь в противника сказала девушка. – Такая у нее сила. Если ее слишком расстроить, она попросту взорвется... и с каждым разом взрыв получается все сильнее. Нам с ней надо уходить как можно быстрее.

– Так давай мы тебе поможем, – предложил Соколиный Глаз. – Сделаем все тихо-мирно, не откладывая. Сама подумай: я тебя отпущу, а в завтрашних газетах напишут, что ты разорвала небо прямо над Белым Домом. Что тогда? Надо разобраться здесь и сейчас.

– Даю тебе последний шанс, – произнесла девушка.

– Сдавайся, – ответил он, прицеливаясь.

Она вздохнула:

– Я тебя предупредила.

Увидев, как вокруг рук девушки вспыхивает облако электрических разрядов, Соколиный Глаз спустил тетиву. Если бы стрела ударила в цель – в грудную кость под ключицей, то молния пробежала бы по телу девушки, поразив по крайней мере пять болевых точек, и Квантум-Чудик упала бы без сознания. Однако едва стрела сорвалась в полет, девушка исчезла, а на ее месте появился сгусток пылающей энергии, в котором стрела мгновенно сгорела. Соколиный Глаз развернулся, чтобы отпрыгнуть от раскрывающегося портала, однако заметил, что пульсирующий край об-лака подбирается к нему, пытаясь поймать в кольцо.

Окажись он в сердцевине новоявленного портала энергии, попадет неизвестно куда. Клинт с силой втянул воздух, развернулся и бросился к потрескивающим гибким кольцам портала, а потом упал на спину и проскользнул, слегка опалив себе грудь, прямо под раскрывающейся в воздухе горячей дырой с красными краями.

Квантум-Чудик сжала кулаки, и портал закрылся. Соколиный Глаз тут же вскочил и приготовился снова стрелять.

– Я просто разминаюсь, – дрожащим голосом сообщила девушка. – По-настоящему все гораздо страшнее.

Соколиный Глаз увидел за ее спиной Железного Человека в перепачканной землей броне и такого же грязного Тора. Мстители бежали к Чудику со всех ног. Широко улыбнувшись, Соколиный Глаз сказал:

– Ну давай, покажи, что умеешь.


* * *

КАПИТАН Америка по-прежнему мягко разговаривал с Кармеллой, хотя из ее глаз уже вырывались струи пламени.

– Мы поможем тебе, – уверял Кэп. На его лице выступили капельки пота – рядом с Кармеллой было очень жарко, и с каждой минутой становилось все жарче. Вот уже череп огненной женщины просвечивал сквозь волосы и кожу, оранжевым пламенем сияли кости. – Успокойся, только на минутку... тебя никто не обидит.

– Вы отыскали нас и не оставите в покое, – беззлобно, просто отмечая известный факт, сказала Кармелла.

Кэп хотел было уточнить, что она имела в виду, но сдержался и продолжил уговоры:

– Неважно, что вы натворили. Никогда не поздно...

– Ага! – натужно фыркнула Кармелла. – Неужели? Никогда не поздно? Да что ты сделал в своей жизни, чтобы разговаривать со мной вот так? Ты не знаешь, кто я, и ничего не знаешь о моих друзьях.

– Но я бы очень хотел это исправить, – сказал Кэп. – Я готов тебя выслушать. Помочь. Но знаешь... если потребуется, я с тобой справлюсь. Сегодня вы подвергли людей опасности. И на Бед-Стай, и здесь, на этой дороге. Нам надо обсудить, как действовать дальше, но сделать это можно, только прекратив эту схватку. Мы пришли к вам, чтобы понять, что происходит.

– Правда? – уточнила Кармелла. С каждый звуком из ее рта вылетали искры. – А они тоже пришли за «пониманием»? – с саркастичной ухмылкой она мотнула головой в сторону, и Кэп проследил за ее взглядом. Там Черная Вдова и Халк возвышались над лежавшей на земле Фононьютрией – на щеке у поверженной наливался огромный синяк.

Черная Вдова выставила перед собой кулак, и Халк осторожно коснулся его своим огромным кулачищем. При виде этого Кэп недовольно поморщился.

– Пожалуйста, поверь мне, – попросил Кэп. – Дай нам сказать, выслушай нас...

– Я вам не верю, – резко оборвала его Кармелла, и яркие горячие лучи ударили из ее глаз.

С другой стороны разбитой во время боев дороги закричала Квантум-Чудик:

– Карм, постой, не надо!

Ее крепко держал Железный Человек, однако Квантум-Чудик ухитрилась открыть темный вертикальный портал, перед которым застыли Тор и Соколиный Глаз, готовясь сразиться с тем, кто покажется из дыры в пространстве.

Из вихря энергии послышался хриплый рев.

Но Кармеллу уже было не остановить. Она раскалилась изнутри, и дорогу залило слепящими отблесками пламени. Капитан Америка опустился на колени и закрылся щитом от жадно тянущихся к нему языков огня.

Квантум-Чудик ударила в пространство шквалом красных электрических искорок, отчего Железный Человек покачнулся и отступил, а девушка вывернулась из его объятий и закричала:

– Бегите! Скорее, бегите!

До взрыва Кармеллы оставались считанные секунды, когда Халк взревел и бросился к ней. Зеленый великан подхватил пылающую внутренним огнем молодую женщину и бросился к открытому черному порталу.

Не выпуская из рук Кармеллу, Халк прыгнул в дыру в пространстве.

Оба исчезли в темноте, рев Халка постепенно стихал, как будто Зеленый Великан спрыгнул со скалы. А потом из узкого жерла портала вырвалось пламя, едва не задев Тора, но Железный Человек успел сбить повелителя грома с ног. Даже из глубины портала взрыв прогрохотал невыносимо громко, и хотя благодаря Халку эпицентр переместился довольно далеко, до Мстителей долетела волна, встряхнувшая землю с такой силой, что никто не удержался на ногах, а с холмов, которые возвел Деандр, покатились камни и комья земли, осыпая Мстителей и автомобили, сгрудившиеся с другой стороны преграды.

Черная Вдова, оказавшаяся дальше всех от взрыва, первой поднялась на ноги и бросилась к Железному Человеку, Тору и Соколиному Глазу – они тоже встали и стряхивали с одежды и брони грязь.

– Бэннер! – кричала она. – Брюс...

Ответа не последовало. Мстители сгрудились там, где только что зияла дыра в другой мир. Портал закрылся. Не осталось никого – ни Халка, ни Кармеллы, и даже Квантум-Чудик пропала без следа.

– Вперед, скорее! – прозвучал надтреснутый голос Фононьютрии, и Мстители развернулись, ожидая нового нападения и готовясь его отразить, несмотря на неожиданный оборот.

Однако противники вовсе не желали ввязываться в новую схватку. Деандр, весь в синяках и кровоподтеках, бросил на Мстителей полный ярости взгляд и принялся открывать в земле проход – путь к отступлению. Рядом с ним зловеще ухмылялись его брат и Фононьютрия. Уходя под землю, Фононьютрия подняла над головой руки и выпустила последнюю очередь острых стрел с жалами. Дыра в земле мгновенно затянулась и окаменела, и подоспевший Тор ошеломленно замер.

– Трусы! – завопил повелитель грома, опуская на землю мощный удар молота. Поверхность снова пошла трещинами и раскрылась, однако Робби, Деандра и Фононьютрии уже и след простыл.

– Фу-у-у, у нас неприятности, – выдохнул Железный Человек, открывая забрало на шлеме. – И очень большие. Надо срочно отыскать Брюса, пока его не отправили в измерение, где воздух окажется ядовитым, или чего похуже. Кто эти ребята, черт бы их побрал?

– Эй, слушайте, погодите-ка... – Соколиный Глаз неуверенно поднял руку. Его челюсть вдруг отвисла, он покачнулся и едва не упал. – Что... как...

Капитан Америка подхватил лучника. Соколиный Глаз уже сотрясался в конвульсиях. Кэп осторожно уложил товарища на землю, Железный Человек, Тор и Черная Вдова спешили к нему с другой стороны.

– Он теряет сознание, – сохраняя спокойствие, сказал Капитан Америка. Клинта трясло, его зубы выбивали дробь, а глаза закатились. – Ему нужна помощь, и прямо сейчас! Что у нас в аптечке?

– Все что надо! Уже бегу, – крикнул Тони, перелетая через холм к «Хаммеру», который уже окружили совершенно сбитые с толку полицейские.

– Ага! – воскликнул Тор. Склонившись над Соколиным Глазом, он заметил тускло мерцающий шип, впившийся лучнику в голень. Когда Тор вытянул колючку, из нее брызнула черная жидкость, и Асгардиец с отвращением бросил оружие чужаков подальше. – Отрава!

Когда Железный Человек вернулся с чемоданчиком первой помощи, Капитан Америка все так же придерживал Клинта на земле. Тони наполнил шприц универсальным противоядием собственного изобретения и сделал укол. Мстители молчали, однако по их лицам вполне можно было прочесть все, что осталось несказанным.

Они знали, что этим дело не кончится.

Глава 6. Сожженная до костей

ПЕРВЫМ, что он ощутил, вынырнув из всепоглощающей тьмы, была боль.

Брюс Бэннер открыл глаза. Голова раскалывалась. Вокруг было черным-черно. Пытаясь вспомнить, что же произошло и где он находится, Брюс вытянул руку и коснулся шершавой каменной стены. Стена была теплой.

Уцепившись за щербинки в камне, он поднялся, но тут же покачнулся и упал на колени. Ноги у него ослабели и дрожали. Откуда-то из глубин памяти всплыло воспоминание: он стоит перед аудиторией сокурсников в колледже, весь в поту и дрожа от напряжения – он только что сделал доклад на хорошо знакомую ему тему, в каждом слове которого был совершенно уверен, когда писал реферат в одиночестве, в своей комнате. Стряхнув неприятные воспоминания, Брюс снова встал. Колени по-прежнему подгибались, однако на этот раз он устоял.

Бэннер протер глаза, и зрение постепенно прояснилось. К его удивлению, темнота пропала, и появилась довольно хорошо освещенная комната. Вряд ли глаза так странно привыкали к свету – нет, он был ранен и явно тяжело. Пострадали не только глаза, но и все тело. Только благодаря защите Халка он перенес удар, от которого любой другой человек сразу же погиб, однако – и многие об этом не догадываются – Зеленый Великан сражался, а Брюс Бэннер потом восстанавливался после полученных травм в обычном человеческом облике.

Прислонившись к стене, чтобы не упасть, Брюс оглядел комнату. Зрение к нему вернулось, и, осознав, где находится, он почувствовал себя неуютно. Маленькая комната, площадью не больше 15 квадратных футов, не показалась ему ни знакомой, ни безопасной. Стены были грубо вытесаны из бетонных блоков и, что очень странно, были сверху донизу покрыты черными разводами, а кое-где на полу сажа собиралась круглыми пятнами-кляксами.

У противоположной стены поблескивала круглая стальная дверь, какие бывают в огромных сейфах, если судить по фильмам о воришках, а рядом с дверью лежала девушка. Она безжизненно распласталась на полу, ее тело обгорело до костей, от обугленной плоти поднимались струйки дыма.

– Ох! – выдохнул Брюс, стараясь сосредоточить расплывающийся взгляд на девушке.

Как ни странно, одежда на ней – черные брюки, ботинки и коричневая кожаная куртка – ничуть не пострадала. Чего не скажешь обо всем остальном...

Брюс, пошатываясь, подошел к телу и опустился на колени. И тут нахлынули воспоминания: он сражался с какими-то подростками, наделенными суперсилами... а потом... Сначала он обратился в Халка, вышел против девушки, которая метала иглы, похожие на жала насекомых. Ее звали Фононьютрия, а вместе с ним сражалась Наташа. А потом он увидел, как другая молодая женщина вспыхивает изнутри, как будто в ней разгорается огонь, еще одна девушка открыла портал и закричала той, в огне, остановиться. Он инстинктивно почувствовал, что вот-вот случится нечто непоправимое, схватил ту, что сияла все ярче, и прыгнул вместе с ней в открытый портал. Халк не знал, что должно было произойти, но вряд ли их ожидало что-то приятное. Куда бы ни вел портал, они, по крайней мере, оказались вдали от Мстителей.

В обеих своих ипостасях – и ученого, и супергероя – Брюс видел достаточно трагедий и смертей. И все же погибнуть в битве – это одно... Ничего хорошего, конечно, к такому привыкнуть невозможно, и он видел, как пали многие его друзья и враги. И еще он видел, как болезнь выедает людей изнутри, и все ждал, когда же наука продвинется достаточно, чтобы его изобретения помогли построить прекрасный новый мир. Брюс Бэннер искренне сочувствовал всем погибшим и пострадавшим.

Сидеть рядом с мертвой или умирающей было тяжело. Он смотрел на обугленное тело молодой женщины и пытался представить, сколько лет она прожила, быстро ли погибла. Знала ли она, что произойдет, когда у нее в груди вспыхнуло пламя, или просто подчинилась суперсиле? Брюс грустно покачал головой: у него не было даже рубашки, чтобы снять и прикрыть женщине лицо. Прежде чем превратиться в Халка, он предусмотрительно снял одежду.

Медленно поднимаясь, он вдруг услышал снизу сухой хруст, как будто кто-то наступил на рассыпанные макароны.

Брюс отступил на шаг и заставил себя еще раз взглянуть на обугленное тело. Как ни странно, черная, совершенно сгоревшая кожа посерела и осыпалась с костей, а из-под пепла появлялись алые волокна мышц, на них нарастали синеватые вены – эта картина напомнила Брюсу прокрученную на большой скорости съемку помертвевшего за зиму леса, в котором весной начинается новая жизнь. Бэннер замер. Он восхищенно следил, как появляется новая живая плоть, накрывает мышцы, с влажным чмоканьем ставит на место кости, постепенно охватывая все тело. В пустых глазницах появилась густая, как желатин, жидкость, а из нее образовались затуманенные глаза. Глядя на этот процесс регенерации, Брюс подумал, уж не восстанавливалось ли его тело примерно так же после пережитого взрыва.

И, наконец, на голове женщины показались серовато-синие волосы. Они росли очень быстро, и вот уже длинные пряди ниспадали на пол поверх пепла и остатков обугленной кожи.

Девушка с силой втянула воздух и перевернулась – Брюс от неожиданности отшатнулся. Она закашлялась, из ее рта вырвались черные клубы дыма. Девушка вытерла губы, сплюнула на пол и села. Когда она огляделась, Брюс чуть не рассмеялся: вид у девушки был такой же ошарашенный, как совсем недавно у него.

Увидев Брюса, она мгновенно подобралась, в ее глазах вспыхнули искры.

– Эй, ты! Рассказывай, откуда взялся и что делаешь в моей каморке. И не ври!

– Только не надо на меня так смотреть, – ответил Брюс. – Яс тобой драться не собираюсь.

– Кто ты? – хрипло выкрикнула она. – Что ты здесь делаешь?

Бэннер еще минуту смотрел на нее, а потом, стряхнув оцепенение, протянул девушке руку.

– Ну, я... мы с тобой встречались. Вообще-то мы даже только что... сражались. Меня зовут Брюс Бэннер.

Она посмотрела на его руку с таким отвращением, словно ей протянули слизня.

– Ты Халк.

– Частично это так, признаю, – ответил Брюс. – Но вот мне интересно... а кто ты? Ведь ты пыталась убить моих друзей.

Женщина с горящими глазами решительно шагнула к Брюсу.

– Не пытайся меня сбить своими вопросами. Это ты на меня напал. А теперь ты в моей каморке и смеешь задавать вопросы? Да я тебя поджарю!

Он открыл было рот, чтобы ответить, но передумал. Сейчас лучше не спорить, чтобы не усугубить ситуацию. И потому поднял руки в примирительном жесте и отступил на шаг.

– Послушай. Я знаю, мы только что дрались, но никто не собирался убить тебя или...

– Где Ани... – Она не договорила, закашлялась. На этот раз из ее рта вырвались не только облачка дыма – на пол брызнула кровь.

Женщина прислонилась к стене, жадно втягивая воздух, а Брюс замер, не говоря ни слова. Когда кашель прошел, девушка вытерла губы тыльной стороной ладони – на руке остался кровавый след. Во взгляде, устремленном на Брюса, больше не было яростного огня.

– Ну как ты? – спросил Брюс.

Молодая женщина отвернулась и провела по волосам пятерней. Она принялась ходить по комнатушке, буквально излучая напряжение. Брюс почувствовал, как у него на голове, под волосами, выступают капельки пота.

– Ты хотела что-то спросить, – тихо напомнил он.

– Слушай, я тебя умоляю, – попросила она, обернувшись, – не зли меня. Ты же видел, что бывает, если меня довести до ручки.

– Да, видел. И мне тоже досталось, – ответил он. – Ты обладаешь невероятной силой. Не хочу предлагать помощь, если она не требуется, но ты вроде бы и сама кое-что обо мне знаешь.

– Ты из команды Мстителей, – кивнула она. – Любишь хорошую драку, а если кому по ходу дела не повезло, то ты ни при чем.

– Что-то я тебя не понимаю, – удивился Брюс.

– Ну да, ну да, – прохрипела собеседница. – Конечно, где тебе понять.

– Послушай, – предложил Брюс. – Может, ты и правда кое-что слышала о Халке и обо мне, но вот этого ты точно не знаешь: мне впервые посчастливилось встретиться и поговорить после боя с кем-то вроде меня. Я и не надеялся, что когда-нибудь смогу... впрочем, скажу только, что знаю, каково это, – обладать силой, которую очень трудно контролировать.

– Мне не нужна от тебя никакая помощь, – огрызнулась девушка. Подойдя к двери, она постучала по стальной пластине раскрытой ладонью. – Эй, там! Я здесь! Мы в норме!

Брюс уже обрел прежнюю силу в ногах и неторопливо подошел к стене. Провел пальцами по камню и взглянул на руку – черная. Пепел. Гарь.

– Эту комнатку сделали специально для тебя, так? – спросил Брюс. – А кто тут всем заправляет?

Молодая женщина повернулась к нему, ее глаза вновь сверкнули.

– Где Квантум-Чудик?

Брюс потер большой и указательный пальцы.

– Честно говоря, не знаю. Наверное, осталась с Мстителями. Последнее, что я видел...

– Она ни за что не бросила бы меня здесь без... она... – Женщина стремительно обернулась к Брюсу и наставила на него указательный палец, будто обвиняя. – Ну если с ней хоть что-то случилось...

Однако прежде чем она договорила, дверь у нее за спиной зашипела – из особого механизма выпускали воздух. Женщина отвернулась от Брюса и встала по стойке смирно. Брюс держался у нее за спиной. Сжав кулаки, он готовился, если потребуется, превратиться в Халка. Он понимал, что тесная комнатка была значительно укреплена, чтобы выдерживать взрывы ее хозяйки, однако не сомневался, что Халк сможет про-бить себе путь на свободу.

Из-за открытой двери в комнату проник яркий свет, и Брюс прикрыл ладонью глаза. Прищурившись, он различил, как в комнату кто-то вошел и обнял восставшую из пепла женщину. Когда глаза привыкли к яркому свету, он узнал в вошедшей Квантум-Чудика. У девушки на левой щеке был виден след от ожога, но она радостно обнимала подругу.

– Кармелла, – выдохнула Квантум-Чудик. – Это был очень сильный взрыв. Я посмотрела запись с камеры наверху. Знаешь... я даже подумала, что это в последний раз. Никогда еще не бывало так плохо. Никогда.

Кармелла, слегка отстранившись от девушки, ласково провела кончиками пальцев по ее щеке.

– Тебе больно...

– Это мне-то больно? – недоверчиво переспросила Квантум-Чудик и снова сжала подругу в объятиях. – Ты была... Нет, не хочу об этом говорить. Просто не могу произнести вслух. Я так обрадовалась, когда ты постучала, как условлено. Не хотела верить, что это действительно ты, пока не увижу.

– Со мной все в порядке, – дрожащим голосом ответила Кармелла. – Куда ты ходила?

Квантум-Чудик бросила взгляд на Брюса и на мгновение поджала губы.

– Он унес тебя в портал, который вел... в не очень приятное место. Я перенаправила его в твою комнату в самый последний момент. А потом пришла сюда, и... остальное я тебе потом расскажу.

– А где остальные? Фононьютрия? Близнецы?

– Потом, все потом, – повторила Квантум-Чудик.

– Простите, что вмешиваюсь, – сказал Брюс, – но где это мы? Понимаю, что мы с вами по разные стороны баррикад, хотя никак не соображу, по какой причине, но если мне наконец расскажут, где я нахожусь, буду безмерно благодарен.

Ответил ему незнакомый голос, не принадлежавший ни Кармелле, ни Квантум-Чудику:

– Вы по разные стороны баррикад, потому что они служат мне.

Брюс взглянул на дверной проем, в котором показалась новая фигура – высокая и стройная, отбрасывавшая длинную тень через всю комнатку. Разглядеть ее было невозможно, в ярком свете виден был только темный силуэт. Женщина сделала несколько медленных шагов к Кармелле и Квантум-Чудику, ее зеленые сапоги стучали по каменному полу, эхо разносилось по всей комнате. Женщина была в черном комбинезоне и зеленых перчатках, натянутых от запястий до самых бицепсов. Ее темные, цвета воронова крыла пряди скрепляла особая нефритовая застежка, выточенная в форме змеи, голова которой спускалась через лоб к переносице.

Кармелла и Квантум-Чудик сжали перед собой руки и опустили головы в коротком почтительном поклоне.

– Черная Мамба.

Черная Мамба улыбнулась им, но ее глаза остались холодными. Она медленно повернулась к Брюсу Бэннеру, двигаясь гибко, по-змеиному, как танцовщица. Брюс ее узнал. Вспомнил он и на кого она частенько работала... но если ее хозяева снова взялись за старое, то он пока о них ничего не слышал. Капитан Америка не раз выходил против них, но представить, что именно они стояли за событиями этой ночи и дергали за ниточки, не получалось. Хотя Черная Мамба могла заставить с собой считаться и без команды. Она обладала ограниченными телепатическими способностями, умела вызывать смертоносную энергию и любила использовать свои силы одновременно, нанося убийственные удары. С помощью покорных ей темных сил, она могла создать образы тех, кто был дорог ее противникам, и заманить их в ловушку. Конечно, по-настоящему искусным телепатом она не была, но сочетание таких способностей превращало ее в крайне опасного противника. И Брюс Бэннер был совсем не рад такой встрече в укромной каменной тюрьме.

Черная Мамба смотрела на Брюса, пока их взгляды не встретились.

– Привет, – сказал Брюс, глядя Черной Мамбе в глаза.

– Мистер Бэннер, – отчеканила она. – Нападая на сотрудников Змеиного общества, вы переходите дорогу всему Змеиному обществу. Придет время, мистер Бэннер, и мы с вами это обсудим. Предупреждаю: беседа вам не понравится.

– Неужели? – удивился Брюс. – Послушайте, я...

Квантум-Чудик вытянула руку, на ее ладони вспыхнула алая продолговатая искорка, и Брюс увидел на полу, совсем рядом, сгусток энергии в форме змеи того же цвета.

– Слушаешь здесь ты, – напомнила Квантум-Чудик. – Делай, что она говорит, или я открою портал прямо у тебя под ногами, и ты отправишься туда, где даже такому страшному зеленому парню, каким ты бываешь, придется несладко. Здесь ты, может, и бесстрашный Мститель, однако найдутся места, где даже Халки плачут перед сном каждый вечер. Ясно?

Брюс опять выставил перед собой ладони и попятился.

– Яснее некуда.

Черная Мамба повернулась к Кармелле и Квантум-Чудику.

– М-80, ты полностью восстановилась? – спросила она. По интонации этот вопрос больше походил на утверждение.

– Я... – начала было отвечать М-80, но вдруг раскашлялась. Она отвернулась от собеседниц, и с каждым вздохом и кашлем из ее груди вырывались новые клубы темного дыма.

Встревоженная Квантум-Чудик заботливо обняла подругу, дожидаясь, пока пройдет приступ. Подбородок М-80 стал красным от крови.

Черная Мамба бросила взгляд на брызги крови на полу.

– С тобой и раньше такое бывало, и каждый раз ты полностью восстанавливалась, правда?

– Каждый раз на выздоровление требуется все больше времени, – пояснила Квантум-Чудик. От холодной уверенности в ее голосе не осталось и следа. – Я... Так плохо еще не бывало. Черная Мамба, я помню, ты говорила, что все выяснишь, но мне страшно. Я не знаю, что если...

Кармелла с трудом сглотнула и взмахом руки прервала подругу.

– Я справлюсь... со мной все в порядке.

Брюс коротко и резко втянул воздух. Может, он и напрашивается на путешествие в адское измерение пространства, однако молчать было невозможно.

– На самом деле все не так радужно, – сказал он. – Я наблюдал, как она восстанавливалась. Это не долгий и не постепенный процесс. Вот только что здесь лежал обгоревший до костей труп, а спустя всего двадцать пять секунд передо мной был уже живой человек, способный разговаривать. При таком быстром восстановлении нет никаких причин до сих пор кашлять кровью, если только ткани не были повреждены слишком глубоко.

Черная Мамба презрительно фыркнула:

– Тебе-то откуда знать. Ты же не представляешь, какой суперсилой она владеет.

Брюс скептически приподнял брови:

– Я очень наблюдателен. Такая уж у меня профессия.

Квантум-Чудик отпустила М-80 и подошла к Черной Мамбе.

– Прошу тебя, – умоляюще произнесла она, – ты говорила, что поможешь ей. Я сделала все, как ты просила: открыла портал, где ты сказала, притащила туда чудовище из Асгарда. Получилось не сразу, но ведь получилось! Я сделаю все, что ты скажешь, все что угодно! Только помоги ей. Пожалуйста.

– Ты хочешь, чтобы я занималась твоими глупыми делишками только потому, что ты смогла выполнить минимум того, что требовалось? – спросила Черная Мамба. Она не повысила голоса, но от ее слов веяло холодом. – Я забочусь о тех, кто мне предан. Всегда. И когда вы обе докажете, что действительно готовы выполнить все, что я приказываю, я сдержу слово. А пока вы будете выполнять то, что велено.

Квантум-Чудик начала что-то говорить, но Кармелла схватила ее за руку и отрывисто качнула головой. Черная Мамба как будто ничего не заметила и поманила Брюса к себе. Сейчас, пока Квантум-Чудик явно расстроена и слегка расслабилась, Бэннер вполне мог бы обратиться в Халка и сбежать, уложив этих троих на месте. Однако уйти от Змеиного общества – всего лишь временное решение очень сложной проблемы. Брюс уже выяснил в общем, чем они занимаются, а если задержаться подольше, то удастся собрать и более важную информацию.

И начать стоит с Квантум-Чудика.

– Отведите Бэннера в лабораторию. Потом отыщите Мстителей. Мне нужно выяснить, что они сотворили с остальными и что им известно, – приказала Черная Мамба. – Если по пути он начнет зеленеть, тут же отсылайте его в какое-нибудь на редкость отвратительное местечко. В лаборатории смешали транквилизатор специально для этого красавчика, но я хочу взять у него анализ прежде, чем мы напичкаем его лекарством.

– Хорошо, Черная Мамба.

Квантум-Чудик кивнула, взяла Брюса за локоть и повела его к открытой двери. По пути она бросила еще один взгляд на М-80 – та снова закашлялась, а Черная Мамба молча смотрела на нее.

Пока Квантум-Чудик вела его по обитому металлическими листами коридору, освещенному яркими неоновыми лампами, Брюс не сопротивлялся. Так они дошли до лестницы. Девушка выпустила локоть Брюса и подтолкнула его, приказывая подниматься первым. Поставив ногу на первую ступеньку, Бэннер замешкался и оглянулся.

– Что? – недовольно спросила Квантум-Чудик. – Иди.

Брюс взглянул ей прямо в глаза – холодный взгляд девушки уступил место неуверенности. Она тут же отвернулась и прищурилась. Поздно – он заметил ее беспокойство.

– Они помогут вам, – сказал Брюс. – Если, конечно, ты этого захочешь. Они помогут.

Квантум-Чудик усмехнулась:

– Кто?

– Тебе приказано отыскать их, как только доведешь меня до места назначения, – сказал Брюс. – Так выполни приказ. Они тебе помогут.

Квантум-Чудик мгновение пристально смотрела на него, а потом снова подтолкнула.

– Молчи и топай.

На этот раз Брюс послушался. Он был почти уверен, что правильно выбрал время и тактику разговора. К тому же, что его особенно радовало, врать не пришлось.

Мстители действительно ей помогут. Вот только он не был уверен, что она ждет именно той помощи, которую ей окажут.


* * *

ЧЕРНАЯ Мамба стояла в каморке, где приходила в себя М-80, и коротко дышала носом. Девушка принялась было что-то говорить, но Черная Мамба утихомирила ее коротким ударом по губам.

Лицо М-80 на секунду перекосилось. Когда она снова взглянула на Черную Мамбу, ее зрачки расширились и выпустили потоки пламени, от которых сгорели брови, однако гнева на ее лице не было. Только страх.

Она закрыла глаза и отвернулась.

– Я... Я не хотела... это не нападение. Оно само происходит. Клянусь.

Черная Мамба смотрела на съежившуюся у стены молодую женщину.

– Я прекрасно знаю, как это происходит. – Она коснулась лица М-80, еще красного и горячего после удара. – И мне кажется, что ты куда больше знаешь о том, что с тобой творится, чем твоя подруга.

М-80 спокойно ответила на пронизывающий взгляд Черной Мамбы:

– Да.

– Когда она вернется... напомни ей, как легко вам достались суперсилы, – произнесла Мамба. – А ведь я могу передать их другим... тем, кто будет мне более благодарен... и сделать это так же легко и просто. Ты ведь понимаешь, что мне нужны Квантум-Чудик и М-80. А вовсе не Анита и Кармелла.

– Да, конечно.

– Вот и хорошо, – кивнула, отворачиваясь, Черная Мамба. – Сиди в своей конуре, пока я не пришлю за тобой Затяжную Змею. У тебя выдалась трудная ночка, так что приведи себя в порядок и успокойся. У нас большие планы.

– Но... мы же собирались встретиться с Бандитом Бенни, – пробормотала М-80. – Ты говорила...

– Кое-что изменилось, – сказала Черная Мамба. – Отдыхай. Приходи в норму. Я повторять не буду: либо Квантум-Чудик будет мне повиноваться, либо вы обе умрете. Я приняла вас в своем доме, и вы подписали священный договор. Вы не вправе требовать от Змеиного общества вознаграждения за труды, пока не расплатитесь с долгами.

– Я все поняла, Черная Мамба, – ответила М-80. – Обещаю, она... она справится. Я объясню ей, что все будет хорошо. Клянусь.

Не ответив, Черная Мамба вышла, громко хлопнув дверью.

Глава 7. Глаз в небесах

– ЕЕ зовут Анита.

Это были первые слова, которые произнес измученный Тони Старк, выходя из лифта на последнем этаже Башни Старка, где его встретили Наташа, Стив и Тор. Поднимавшееся над Нью-Йорком солнце окрасило комнату в золотисто-розовые тона, однако в последнем бою пропал без вести Бэннер и был ранен Клинт, а потому настроение у всех было далеко не радужное. Конечно, хорошо бывает собраться, поделиться историями о победах, поговорить о будущем, повеселиться с друзьями. Однако жизнь всегда возвращает Мстителей с облаков на землю и часто делает это довольно жестко, напоминая, каким опасностям они подвергаются каждый день.

Наташа посмотрела Тони в глаза. Догадаться, о чем она думает, было невозможно.

– Как он?

Старк подождал пару секунд, прежде чем ответить, но поскольку новых вопросов о том, кто такая Анита, не последовало, вздохнул и плюхнулся на диван рядом с Наташей.

– Пятница держит меня в курсе. Клинт в нашем госпитале, без сознания, иногда ненадолго приходит в себя. Мы постоянно следим за его состоянием. Если какие-то из жизненно-важных показателей хоть немного ухудшатся, Пятница поднимет тревогу. Она говорит, что яд очень сильный... каждый раз, когда противоядие вроде бы начинает действовать, почти сразу следует ухудшение, как будто никакого лекарства Клинту и не давали. Мы заставляем его сердце биться, а легкие работать, однако, если мы хотим вылечить нашего лучника, надо поймать психа, который его отравил. Нам нужно новое противоядие, созданное для борьбы именно с этим ядом. А для этого нужна информация, ведь мы ничего не знаем об источнике отравления. Совсем ничего.

Мстители ждали, что он скажет что-то еще, но Тони раздраженно прикусил нижнюю губу и потряс головой:

– У меня все.

Наташа закрыла глаза, и Стив сжал ее руку.

– Он поправится, – сказал Стив. – Тони, ты говоришь, «ее зовут Анита». Это настоящее имя Фононьютрии?

– Нет, – ответил Тони. – Анита – это мисс Макгаффин, из-за которой мы ввязались в эту авантюру. Я нашел их имена. Всей пятерки. Когда я отправил беспилотники выслеживать их машину, то заодно приказал отсканировать лица наших новых знакомых. Все они обожают делать селфи, публиковать картинки в Инстаграме, ставить хэштэги, высказывать свое мнение в социальных сетях.

– Опять ты про эти хэштэги? – Тор приподнял брови.

– Не забивай себе голову, старина, – ответил Тони. – Я тебе потом как-нибудь объясню. Ты еще себя покажешь, у тебя задатки истинного вдохновителя хэштэгов.

Озадаченный Тор попросил у Кэпа телефон, просто взглянуть, а Тони обернулся через плечо и пронзительно свистнул. Спустя несколько секунд через комнату пролетел дрон не больше воробья и бесшумно завис в воздухе перед Мстителями, сияя репульсорной энергией.

– Пятница, выкладывай, что у нас есть, – приказал Тони.

– Слушаюсь, сэр! – ответил дрон голосом Пятницы. – Женщина, называющая себя Квантум-Чудик, является на самом деле Анитой Аткинсон двадцати трех лет, проживающей в Роквилл-центре, в Нью-Йорке. Школу не окончила, в настоящее время активно обменивается информацией на трех из шести имеющихся личных страниц в социальных сетях. Связей с преступным миром не выявлено, ни в одной из записей в социальных сетях нет ни намека на ее суперсилы.

– Давай дальше. Расскажи про Фононьютрию и взорвавшуюся девицу, – попросила Вдова. – Может, с Квантум-Чудика все и началось, но сейчас нас больше интересуют эти двое.

Тони кивнул беспилотнику:

– Леди просит – выполняй.

– В отличие от Аниты Аткинсон, Фононьютрия имеет связи с преступниками, как с действующими, так и с отошедшими от дел. Однако никто из ее знакомых бандитов не обладает суперспособностями. Ее настоящее имя Регина Деккер. Тридцать пять лет. Знакома с членами небольших банд в районе Нью-Йорка Стейтен-Айленд, несколько раз была арестована по обвинениям в участии в вооруженном ограблении, нападении с применением оружия и в покушении на убийство. О ее суперспособностях ничего не известно, однако беглый анализ жидкости, обнаруженной в шипах, которые она разбрасывает, указывает на сходство со смертельным ядом бразильского странствующего паука-аранеоморфа, который на латыни называется Phoneutria. Название этого паука Регина взяла за основу для своего нового имени, а яд, которым она начиняет свои иглы, подвергся некоторым усовершенствованиям, которые мы пока не можем объяснить.

Капитан Америка резко выпрямился:

– Может, ее укусил радиоактивный тарантул?

– Я уже позвонил Питеру Паркеру, как только Пятница сообщила мне эти подробности, – сказал Тони. – Не будем вдаваться в подробности, но если кто и знает что-то о природе паучьих суперспособностей, то только наш добрый друг из Квинса. Питер пока не ответил.

– На своей единственной странице в социальных сетях, – продолжила Пятница, – на Фейсбуке, она публикует исключительно ссылки, статьи и видеоматериалы о конспирологических теориях. Собственные фото не выставляет, однако мы установили ее личность на основании фотографий, где ее отметили друзья.

– А что насчет взрывающейся девицы? – спросил Тор, запуская руку в пакет с чипсами.

– Имя Кармелла де Сантис, двадцать семь лет. Также из Роквилл-центра. Проживала по тому же адресу, что и Анита Аткинсон. Ведет страницы в Инстаграме и в Твиттере, публикует только селфи и фото кошек. Никакой связи с преступниками или упоминаний о суперспособностях, как у Аниты, нет. Кармелла давно находится под наблюдением врачей, несколько раз лежала в больнице, однако в ее истории болезни не удалось выявить даже намека на способности, которые она продемонстрировала в недавнем сражении. Кармелла страдает несколькими хроническими заболеваниями, однако связаны ли они с возможным развитием суперспособностей, остается неясным.

– Еще двое, Деандр и Роберт Портер, в течение последнего месяца удалили свои страницы в социальных сетях, но мы отыскали их по копиям сохранившихся данных. Роберт отметился в сети всего несколько раз фразой «Все на игру!», опубликованной в дни спортивных мероприятий в колледже, где он учился. А Деандр несколько раз туманно намекал в Твиттере на грядущие перемены в жизни как раз за неделю до того, как удалил все свои страницы.

– Информации много, – произнес Кэп. – Не хотелось бы никого расстраивать, чем больше мы знаем, тем лучше сможем подготовиться к новой встрече с этими ребятами... но помогут ли эти данные их отыскать?

– Нет, не помогут, – ответил Тони. – По всему городу и окрестностям шныряют мои дроны. Как только наши знакомые покажутся, Пятница нам сообщит.

– Этого мало, – сказала Наташа. – Бартон выбыл из строя, а Бэннер вообще пропал. Я не могу сидеть и ждать, когда кто-то нам что-то сообщит. Мы знаем, что черный микроавтобус направлялся на Лонг-Айленд, они явно ехали в ту сторону. И без своей подружки, которая умеет открывать порталы, деться им некуда. Мы никак не поможем Клинту, если так и будем сидеть на месте. Я предлагаю начать поиски собственными силами.

– Поддерживаю, – кивнул Тор. – Паучиха со Стейтен-Айленда ушла под землю с близнецами, а Квантум-Чудик пропала вместе со взрывающейся крошкой в портале. Мы не знаем, куда их привел портал, но ребята-землеройки наверняка где-нибудь на Лонг-Айленде.

– Согласен, – сказал Тони. – У нас есть основания полагать, что однажды эти пятеро захотят встретиться. Может, у них и место назначено на такой случай. Тогда наши... землеройки, как Тор, с присущей Асгардийцам прямотой их назвал, сами приведут нас туда.

– А может, нам и удастся выяснить, куда открылся портал, – задумчиво произнесла Черная Вдова. – Доктор Стрэндж мог бы нам помочь, правда? Ведь он почувствовал, как открылся первый портал. Вдруг он знает способы отследить, как сработал другой?

– Вполне возможно, – кивнул Тони. – Рано или поздно они должны где-то встретиться, как ты и сказала, Наташа. Они сильные, но неопытные. Новички. Как только они совершат ошибку, мы их найдем.

– И к этой встрече нам надо как следует подготовиться, – сказал Кэп. – Тони, что если тебе с Тором отправиться на поиски Фононьютрии и близнецов? Вы можете летать вместе с дронами. Робби копирует чужие суперсилы, только если находится поблизости, так что пусть его останавливают те, кто может летать. Как только вы их обнаружите, Тор пусть держится подальше, а ты справишься с Робби ударом с большого расстояния. Потом останется только разобраться с Деандром и Фононьютрией на земле. Железному Человеку шипы и жала Фононьютрии не страшны, а Тор в прошлый раз вывел Деандра из строя. Наташа, остаемся мы с тобой. Отправимся к Стрэнджу и посмотрим, что он нам расскажет.

Пока Тони и Тор собирались, Кэп дозвонился до доктора Стрэнджа. Тот сразу же согласился отслеживать все необычное и отправил Мстителям целый спи-сок мест на Лонг-Айленде, где он ощущал некие странные колебания.

– Да тут по всему острову придется побегать, – сказал Кэп. – Пешком быстро не справиться.

– Желаешь в команду летуна? – спросил Железный Человек.

Кэп улыбнулся и принялся набирать чей-то номер.

– Ничего. Я знаю, кого позвать на помощь. И почему-то мне кажется, что он справится даже быстрее, чем вы, летуны.

– Достойным соперникам мы только рады, – улыбнулся в ответ Тони.

– О ком ты говоришь? – спросила Черная Вдова.

Кэп слегка пожал плечами:

– Можешь звать его «Человек с глазом в небесах».


* * *

– СЭМ Уилсон!

Капитан Америка раскрыл объятия старому другу, который улыбался ему во весь рот. Мужчины обнялись, похлопав друг друга по спине.

– Вам обязательно вот так хлопать друг друга, да? Иначе получится не по-мужски? – спросила Черная Вдова, направляясь к ним от «Хаммера». Краснокрыл, сокол Сэма, величественно восседал на дорожном знаке за спиной хозяина, оглядывая местность темными умными глазами.

– Мужчины всегда так делают, – ответил Сэм, обнимая Наташу. Она похлопала его по спине, и Сэм гулко расхохотался.

Они встретились неподалеку от шоссе Сифорд-Ойстер бей, где всего несколько часов назад бились с командой Квантум-Чудика. Все трое – Кэп, Вдова и Сэм – были одеты в боевую форму. На красной с белым броне Сэма красовались крылья того же цвета, что и у его сокола. Раньше Сэм летал при помощи реактивного двигателя, но с тех пор его боевой костюм претерпел кое-какие изменения к лучшему: крылья стали голографическими, с жесткой подсветкой, которую обеспечивал прикрепленный к его спине генератор полей. Теперь Сэм кибернетически контролировал ширину размаха крыльев, что давало ему полную самостоятельность в полете.

Сэм Уилсон был Соколом, одним из Мстителей и лучшим другом Капитана Америка, и сегодня Кэп обратился к нему за помощью.

– Ну что, повеселимся? – спросил Сэм. Его глаза прятались за темными линзами очков, однако Кэп слишком хорошо знал друга – тот наверняка улыбался. – Что у нас по плану? Проникаем в цитадель Гидры? Вытряхиваем Скруллов из нашего политического бомонда? Срываем гонки чудовищ на чудовищных грузовиках?

– Вообще-то, – приподняв брови, ответил Стив, – я хотел бы одолжить у тебя Краснокрыла.

Сэм разочарованно посмотрел на Кэпа. Все его веселье куда-то испарилось.

– Ты хочешь одолжить моего сокола.

– Да, именно, одолжить птицу.

Сэм повернулся к Краснокрылу и произнес, ошеломленно разводя руками:

– Ты слышишь? Кэп хочет поговорить с тобой, дружок. Наверное, мне надо было остаться дома, досмотреть кино.

– Ну, это лишнее, – заметила Вдова, когда Краснокрыл перелетел на вытянутую руку Сэма. – У нас выдался трудный денек, Кэп был рад с тобой обняться.

– Неужели? – спросил Сэм. – У вас все в порядке?

– Мы надеялись, что ты поможешь нам кое-что выяснить, – признался Кэп. – Брюс Бэннер пропал. Его затянуло в прорыв в реальности, который открыла женщина по имени Квантум-Чудик, по крайней мере, так она себя называет. На самом деле она Анита Аткинсон. Поскольку подруга Аниты тоже улетела в портал, мы полагаем, что девушка не стала бы намеренно подвергать их опасности. Вот и надеемся, что Краснокрыл поможет нам отыскать Брюса, или хотя бы Аниту.

Сэм посмотрел на птицу – птица сидела, склонив голову к плечу. Разговаривая с Краснокрылом по телепатической связи, Сэм точно так же склонил голову и прищурил глаза. Краснокрыл обернулся к Капитану Америка, взлетел и приземлился на его плечо.

– Конечно, он помнит Брюса. Покажи ему все, что у тебя есть на Аниту. И на ее подружку, – сказал Сэм. – Если их можно отыскать, Краснокрыл это сделает.

– Я знаю, – ответил Кэп, восхищенно глядя на сокола. – Железный Человек уже выслал на разведку все свои беспилотники... а у нас практически ничего нет, никакой информации. Никаких зацепок. Только знаем, что они могут быть где-то на Лонг-Айленде, к востоку отсюда.

– То есть работать особенно не с чем, так я понимаю?

– Стивен Стрэндж кое-что для нас раскопал, – признал Кэп. – Он нам помогает и следит за местными отклонениями от общего фона. Стивен прислал список мест, которые стоит проверить, возможно, они нас куда-то приведут. Мир магии постоянно соприкасается с нашим миром, и это хоть что-то.

– Ну, показывай, – предложил Сэм.

Черная Вдова встала перед Сэмом и Краснокрылом и пролистала на экране телефона фотографии Аниты и Кармеллы, которые нашла Пятница. Кэп подал Сэму список мест на Лонг-Айленде, который он получил от доктора Стрэнджа. Сэм принялся читать список вслух, а Краснокрыл закрыл глаза, будто бы запоминая сказанное.

Как только Сэм дочитал, Краснокрыл, не теряя ни секунды, вспорхнул с плеча Кэпа и взмыл в утреннее небо с пронзительным криком, эхо от которого звучало еще долго, даже когда сокол исчез из виду.

– Краснокрыл их обязательно найдет, – сказал Сэм. Взглянув на ясное синее небо, он спросил: – А мы пока чем займемся?

– Будем ждать, – мрачно ответила Черная Вдова. – Ждать и готовиться. Потому что отыскать их – только первый шаг. Мы должны будем их обезвредить.


* * *

БЕЗУСПЕШНО пролетав на огромной скорости целый час над восточным Лонг-Айлендом, Тор и Железный Человек приземлились на крышу небольшого кафе, чтобы передохнуть. До его открытия оставалось еще несколько часов, поэтому некому было глазеть на Мстителей, усевшихся рядом с человекоподобным гамбургером: вместо глаз у фигуры были соленые огурцы, полоска кетчупа изображала улыбку, а рукой в виде картошки-фри он приветствовал посетителей. У Тони такой пример современного искусства вызвал только отрицательные эмоции, однако, когда они сели на крышу, он услышал, как забурчало в животе у Тора, – видимо, реклама сделала свое дело.

– Признаюсь тебе, Старк... Я вообще не понимаю что, ради всех камней Одина, мы разыскиваем, – тоскливо произнес Тор, глядя в безоблачное небо.

– Я не... подожди, что? Какие камни Одина?

– Это просто такое выражение, – пожал плечами Тор.

– Мы ищем трех придурков, которые вылезут из-под земли. А когда найдем, отправим их обратно, – ответил Тони.

– Мы с тобой можем облететь весь этот штат быстрее, чем я поймал бы такси в Нью-Йорке, – хмыкнул Тор. – Мы попросту тратим время, ничего так не найдем. Твоя Пятница – наша единственная надежда. Давай вернемся в Башню и позаботимся о нашем павшем товарище.

– Никакой он не «павший», – запротестовал Тони. – Он поправится. И потом, его охраняет вся моя оружейная, а Пятница обеспечивает самое лучшее лечение из возможных в этом мире. Может, только Бэннер справился бы лучше, чем она.

– Думаешь, мы сможем отыскать этих мерзавцев безо всяких твоих приборов?

Тони обернулся к Тору и опустил забрало. Устало взглянув на сына Одина, он произнес:

– Нет. Но я лучше буду искать, чем сидеть на скамейке. Как и другие.

Тор оценивающе посмотрел на друга и огромной ручищей потер упрямый квадратный подбородок.

– Ты бы позаботился о своем здоровье, Старк. В сумерках, конечно, не заметно, но на солнце видно, что при каждой нашей встрече мешки под твоими глазами становятся все темнее.

– Мешки? Под глазами? – усмехнулся Тони. – Да у меня там целые тележки из супермаркетов поместятся.

– Даже те, кого люди Земли некогда называли богами, должны отдыхать. Почему ты себя так выматываешь, Старк?

Тони начал было отвечать, но запнулся: впервые за последнее время он не знал, что сказать. Он приподнял брови и взглянул на друга:

– Просто... А ведь я и сам не знаю. Броня работает прекрасно. Не хочу произносить слово «идеально», потому что тогда мне захочется все разобрать и создать новый костюм с самого начала. Доказать, что я ошибся. Сделать еще лучше. Вот только... Железный Человек в порядке. Как будто...

Тор нахмурился.

– Ты, наверное, подумаешь, что я сошел с ума, – продолжил Тони. – Но как только Клинт мне позвонил и сказал: «Тони, в небе дыра, а из нее лезут слизне-носороги», я... ох. Я даже не заметил, как подумал, но я так и подумал: «Наконец-то!» Наконец-то что-то случилось. И вот что мы имеем: двоих потеряли, и ситуация сложилась непонятнее не бывает. И еще...

– И теперь у тебя есть прекрасный повод не ложиться спать, – заметил Тор.

– Потому что я все равно не могу уснуть!

Тор перекинул Мьёльнир из руки в руку.

– Знаешь, Старк, а я тебя понимаю. В детстве... я даже мысли о спокойных днях ненавидел. Мне хотелось обложить с армией отцовское королевство, вместо того чтобы стонать от безделья два дня подряд. Я променял бы покой на любую драку.

– Ого! – усмехнулся Тони, облокачиваясь о гигантский бургер. – А я-то думал, только я такой чокнутый!

– Ты, конечно, чокнутый, – подтвердил Тор, – но ты такой не один.

Они одновременно рассмеялись, но Старк тут же замолчал – забрало на его шлеме автоматически опустилось, и на экране появилась трансляция с одного из дронов. Он встал и махнул Тору, призывая того усмирить грохочущий смех.

– Фононьютрия вместе с Робби и Деандром Портером вышли из земли неподалеку от Белмонт-лейк парка, – сообщила Пятница.

Тони внимательно просмотрел запись с дрона. С высоты птичьего полета он видел троих перепачканных с головы до ног прохожих, которые, спотыкаясь, брели по тропинке у озера.

Старк взглянул на Тора, и глаза на шлеме Железного Человека засветились ярко-синим – он готовился к взлету.

– Нашли. Будь другом... запомни время: шесть часов тридцать две минуты.

– Шесть часов тридцать две минуты, – повторил Тор. – А зачем?

– Кэп уверен, что птичка его друга быстрее, чем мои беспилотники, – ответил Железный Человек. – Если кто-то хочет со мной посоревноваться, я принимаю вызов. И делаю все, чтобы победить.

– Ты чокнутый, Тони Старк, – вздохнул Тор.

– Да, ну и пусть. По крайней мере, я и сам это знаю, – ответил Тони. – А теперь... попрощаемся с этим гамбургером-переростком и покажем всяким злодеям, как сильно мы не любим сидеть и ждать?

– За дело! – поддержал его Тор, и они одновременно взлетели, а гамбургер с глазами из соленых огурцов еще долго махал им вслед рукой из картошки-фри.


* * *

В БАШНЕ Старка Клинт за последний час проснулся в третий раз и судорожно втянул воздух. Он попытался пошевелиться, но обнаружил, что привязан к медицинской койке в госпитале Тони и руки утыканы гибкими трубками, по которым текли разноцветные жидкости. Всякий раз при пробуждении Клинта неприятно поражала собственная беспомощность. Даже хуже: кровь будто изнутри обжигала его вены, посылая потоки жаркой слепящей боли сквозь все тело, отчего перед глазами все плыло. Интересно, сколько он выдержит на этот раз, прежде чем снова потеряет сознание? В предыдущий раз он задавал себе этот вопрос за мгновения до того, как соскользнуть в спасительную тьму. Тони поступил очень мудро, привязав пациента к койке. Он слишком хорошо знал, на что способен Клинт. Будь у него хоть малейшая возможность двигаться, он непременно слез бы с кровати и отключился бы на полу.

На этот раз что-то было иначе. Бартон не мог повернуть голову налево, но краем глаза уловил сгусток алой энергии, который медленно двигался по воздуху. Сначала он решил, что это вошел в больничную палату Железный Человек, но когда алый шарик подлетел к потолку и стал увеличиваться, понял, что ошибся.

– Ох, нет, – прохрипел Клинт и не узнал собственного голоса. – Нет, нет, нет! Только не это!

Он забился, пытаясь ослабить связывавшие его жгуты, а посреди комнаты образовалась дыра с красными пульсирующими краями. Клинт огляделся в надежде увидеть кого-нибудь из Мстителей, которые наверняка уже спешили на помощь. Он мысленно взмолился, чтобы из пустоты не выпрыгнул очередной Барглворт – уж если погибать, то не от зубов и когтей чудовища с таким смехотворным названием.

Однако из портала не появилось ничего отдаленно напоминавшего вонючего слизня. В больничную палату ступила Квантум-Чудик с блуждающими усталыми глазами с красными прожилками. Девушка уверенно направилась прямо к Клинту.

– Наташа! – закричал Клинт, бессмысленно дергаясь на кровати. – Тони! Тор! Стив! Я связан! Помогите!

Квантум-Чудик была уже в паре шагов от Клинта, когда костюм Железного Человека – Клинт знал, что этой устаревшей версией костюма управляли дроны, – влетел в комнату. На его перчатках зажглись красные огоньки репульсорной энергии, от удара которой Квантум-Чудик непременно впечаталась бы в противоположную стену. Клинт услышал потрескивание и характерный звук, который издавали при движении роботы, – это целая армия костюмов Железного Человека шла из арсенала Тони ему на помощь.

Уже не в первый раз Клинт порадовался, что дружит с гениальнейшим человеком на земле.

Однако долго радоваться ему не пришлось. Когда бронированный скафандр ринулся на Квантум-Чудика, она взмахнула руками, и костюм Железного Человека пропал в портале, будто в голодной пасти неизвестного чудовища, не успев выпустить репульсорного заряда.

Клинт не оставлял попыток высвободиться, а Квантум-Чудик медленно приближалась к нему. Вот она протянула руку и схватила Клинта за горло. Она склонилась к нему, впилась взглядом сверкающих алым глаз, и его пронзили разряды тока, от которых волосы на голове встали дыбом.

– Лежи тихо, – сквозь стиснутые зубы прошипела Квантум-Чудик. – И сделай одолжение, не теряй сознание.

– Я очень постараюсь, – прохрипел в ответ Клинт. – Вот только душить меня не надо, это здорово мешает сосредоточиться.

Луч репульсорной энергии ударил в сторону Квантум-Чудика, однако она увернулась. У распахнутой двери выстроилась бесконечная армия старых костюмов Железного Человека. Девушка вскинула руки, и дверь, стена и все костюмы исчезли за облаком красной энергии. Квантум-Чудик что-то нарисовала в воздухе руками, и облако превратилось в портал, преградивший путь всякому, кто вздумал бы войти в комнату.

– Я никому не причиню зла! – крикнула девушка. – Отойдите, и все будет хорошо!

Клинт смотрел на нее и думал, что не склонен верить таким словам. Девушка снова положила руку ему на горло.

– Ты умираешь, – произнесла она. – Они не смогут тебя вылечить. Яд Фононьютрии скоро начнет распространяться. Сначала медленно. А когда ты будешь задыхаться, жидкость в твоем теле превратится в кислоту. И тогда все кончится быстро. Относительно быстро.

– Зачем ты мне это рассказываешь?

– Потому что у тебя есть три пути, – девушка слегка ослабила пальцы на шее Клинта. – Можешь умереть. В мучительной бесконечной боли.

– Я выбираю любой из двух других вариантов, – сказал Клинт. – Он глубоко втянул воздух и подумал, что легкие немеют, или ему пока только кажется.

– Или можешь помочь мне. И тогда – заметь, я ничего не обещаю – я попытаюсь тебя спасти.

– Да, конечно, понятно. А если я откажусь?

– Тогда останется только одно, – в глазах девушки вспыхнули алые искры. – Я убью тебя здесь и сейчас.

Глава 8. Прыжок в неизвестность

ЖЕЛЕЗНЫЙ Человек и Тор висели в воздухе на высоте сотни футов над городским парком. Под ними брели вымазанные в грязи трое суперзлодеев – они уже почти дошли до конца тропинки, по которой бегали спортсмены. Мстители следили, как их новые знакомые прошли мимо горожан, выгуливающих собак. Псы зарычали и загавкали. Фононьютрия подняла руку, будто собравшись выстрелить в собак отравленными шипами, и Тор сжал кулаки. Однако Деандр оттащил подругу в сторону, решительно качая головой.

– Она хотела убить вон ту собаку, – охнул Железный Человек. – Ты видел?

– Да, собственными глазами. – Тор стиснул челюсти.

Беглецы шли вперед, отряхиваясь на ходу. После них на земле оставался коричневый пыльный след.

– Мы над целью, – сообщил Железный Человек. – Кто пойдет первым?

– Сыграем в «камень, ножницы, бумага»? – предложил Тор, привязывая Мьёльнир к поясу.

– Давай, – согласился Железный Человек. – А ты точно умеешь?

– Соколиный Глаз меня научил.

Когда Фононьютрия, Деандр и Робби свернули на пустынную улицу, по-прежнему оставляя за собой пыльный след, в небе над ними Мстители подняли сжатые кулаки.

– Камень, ножницы, бумага! – воскликнули они и одновременно выбросили руки вперед.

Перчатка Железного Человека была раскрыта, как лист бумаги, а Тор выставил два мясистых пальца.

– Глупо, – объявил Тор, – ножницы режут бумагу!

– Два из трех.

– В другой раз, – сказал Тор и устремился вниз, отстегивая Мьёльнир.

Он раскрутил молот над головой, пока тот не пропал в вихре. Небо быстро темнело, собирались тучи. Когда тишину разорвал грохот, от которого задрожала земля, и вспыхнула молния, Фононьютрия взглянула вверх. Она заметила спускавшегося Тора, но было поздно.

Рука повелителя грома была пуста.

Мьёльнир первым спустился к земле: ударил Фононьютрию по темени, а Деандра в лоб так, что тот стукнулся головой о висок Робби – не причинив никому особого вреда, но надолго лишив чувств. Когда молот вернулся к Тору, тройка злодеев упала на землю, подняв напоследок клубы пыли.

– Отличный удар, – похвалил, спускаясь, Железный Человек. – Так и действуй, если понадобится.

Тор с ухмылкой вытирал Мьёльнир.

На экране с внутренней стороны забрала Железный Человек вдруг увидел запись из госпиталя в Башне Старка. Анита Аткинсон, или Квантум-Чудик, склонилась над Клинтом Бартоном и схватила его за горло.

– У нас несанкционированное проникновение на объект! – сообщила Пятница. – Пять управляемых дронами костюмов повреждены, вход в медицинский отсек перекрыт порталом. По вашей команде мы можем войти через...

– Да не ждите вы команды! – взревел Тони. – Клинт там один! Поджарьте ее. Я скоро буду.

Тор бросил взгляд на распластавшихся на земле Фононьютрию, Робби и Деандра:

– Поспеши. Вызови по дороге ребят из ЩИТа, пусть заберут этих. Я пока за ними присмотрю.

Тони благодарно посмотрел на Тора, а глаза на шлеме Железного Человека уже светились синим.

– А если они очнутся?

– Очень на это надеюсь, – ответил Тор. – Так и тянет им показать, как они меня достали.


* * *

КВАНТУМ-ЧУДИК гипнотизировала взглядом Бартона, который изо всех сил старался не терять сознания. Комната перед его глазами вертелась, исчезала в тумане, пульсировала. Он испугался, что до смерти ему осталось куда меньше, чем ему сказали. Дышать становилось все труднее, легкие покалывало, как будто при изжоге. Он понимал, что скорее всего ему кажется, он просто воображает симптомы, которые так подробно описала Квантум-Чудик... однако в конце концов кислота сожрет его изнутри.

Клинт привык бороться за жизнь. И отступать не собирался.

– Я помогу тебе, – прохрипел он. – Не знаю, чего ты хочешь, ведь я не могу пошевелить и пальцем, едва языком ворочаю. Посмотрим, сделаю, что смогу.

– Это цитадель Мстителей, да? – Квантум-Чудик убрала руку с шеи Клинта. – Я ищу их. Я подумала, что если... приду с миром, то вы, может быть...

– Ты пришла с миром? Вот так?

Квантум-Чудик со вздохом кивнула и беспокойно сплела пальцы:

– Мне нельзя сюда. Они меня убьют. И ее тоже.

– Я ничего не понимаю. Что ты бормочешь? Чего ты хочешь? – спросил Клинт.

Внезапно потолок за спиной Квантум-Чудика взорвался под напором репульсорной энергии. В комнату один за другим упали пустые костюмы Железного Человека, и Квантум-Чудик запаниковала. Вскрикнув от страха, она рухнула на пол, спасаясь от града выстрелов. Портал у двери закрылся и исчез, новые костюмы Железного Человека вступили в комнату, нацелив сияющие перчатки на лежащую на полу девушку.

– Сдавайся! – одновременно сказали все костюмы голосом Пятницы.

Квантум-Чудик подняла руки и ошеломленно огляделась.

– Я же говорю: я пришла с миром. Хочу договориться.

– Твои слова мне понятны, – ответила Пятница, – но действуешь ты подозрительно.

– Пусть она скажет, что хотела, – попросил Клинт. – Подожди, Пятница. То есть, если она будет меня душить, стреляйте, конечно, но мы только что обсуждали, как скоро моя кровь превратится в кислоту и сожжет меня изнутри. Хочу узнать дальнейший план.

Квантум-Чудик встала, настороженно глядя на костюмы Железного Человека, которые, как один, следили за ней лампочками глаз.

– Где остальные Мстители? – спросила она, стараясь говорить уверенно и властно. – Если они мне помогут, я найду для тебя лекарство. Если хотя бы один из Мстителей не согласится на мои условия, сделка отменяется. Ясно?

– Куда уж яснее, – прохрипел Клинт.

– Так где они?

Клинт, не сдержавшись, усмехнулся:

– Ты только что открыла портал в Башне Тони Старка и отправила его костюмы неизвестно куда. Неужели ты думаешь, он не узнал о вторжении, как только ты ступила в эту комнату? Да ты просто не представляешь, с кем связалась. Мстители уже спешат сюда.

– Вообще-то, я уже прибыл. Всем привет!

Клинт широко улыбнулся, услышав Тони. Квантум-Чудик завертелась, пытаясь понять, в каком из костюмов находится живой Старк. Но вот скафандры расступились, и одна из фигур вышла вперед, подняв забрало.

Судя по выражению его лица, Тони был разочарован. Его голос прозвучал из динамиков всех костюмов:

– Держи волшебные пальчики на виду, не прячь. Руки вверх.

Квантум-Чудик, сжав кулаки, переводила взгляд с Клинта на Железного Человека. Она решала, что делать: выполнить приказ или устроить драку. Наконец девушка медленно разжала пальцы и со вздохом подняла руки.

– Вот и молодец, – похвалил ее Тони. – А теперь скажи, что нам с тобой делать. Ты выкинула неизвестно куда пять моих костюмов, а значит, у нас явно нанесен ущерб частной собственности на сумму... если посчитать еще и дыры в стене и потолке, то получится где-то... шесть сотен миллионов. Ну как? Нормально?

– Это шутка?

– Конечно, – кивнул Тони. – Вот только мне не смешно. Мы знакомы совсем недавно, а ты уже столько всего испортила. И что мне делать?

– Она говорит, хочет нам помочь, – выдохнул Клинт.

– Я слышал, -–- ответил Тони. – И ты ей веришь?

Клинт застонал:

– Ты слышал, что она сказала о кислоте?

Тони кивнул, не сводя глаз с Квантум-Чудика, которая так и стояла с поднятыми руками. Глубоко вздохнув, он взмахом подал знак пустым костюмам. Они расступились и застыли, образовав проход для Квантум-Чудика.

– Мои друзья проводят тебя в пентхаус. А я отправлюсь туда кратчайшим путем – через дыру, которую мне пришлось из-за тебя проделать в потолках собственного здания.

Девушка вышла из комнаты в сопровождении пустых костюмов. Клинт с облегчением выдохнул и почувствовал, как горло жжет, будто кислотой. Он закашлялся, надеясь, что Железный Человек и Квантум-Чудик договорятся обо всем как можно скорее.

Старк склонился над Клинтом.

– Думаешь, она не врет? – озабоченно спросил он.

Клинт пожал плечами. О чем было говорить? Железный Человек отвернулся и вылетел вверх, через дыру, которую проделали в потолке дроны, и Клинт снова остался наедине с болью.


* * *

КОГДА Квантум-Чудик вошла в пентхаус с эскортом из пустых костюмов Железного Человека, Тони Старк уже прогуливался там, похрустывая картофельными чипсами. Он протянул пакет с закуской девушке, и пустые костюмы развернулись и направились к лифту.

– Есть хочешь?

Квантум-Чудик, неуверенно оглядываясь, покачала головой. Железный Человек бесстрастно смотрел на нее.

– Можно мне... сесть?

– Даже не знаю, – ответил Тони. – Я, конечно, пригласил тебя, а значит ты, в некотором роде, гостья. С другой стороны, ты без спроса влезла в мой дом и едва не задушила моего друга, так что мне не хочется быть слишком уж гостеприимным. А потому... Постой пока так.

Та нахмурилась:

– Это справедливо.

– Мы следили за тобой с той самой схватки, – произнес Тони. – Анита Аткинсон. Что привело тебя к Мстителям? С чего вдруг взялась открывать порталы по всему Нью-Йорку? Да еще и связалась с этой помойной крысой Фононьютрией?

– Ради любимых люди, бывает, совершают безумные поступки.

Тони удивленно вздернул брови и отставил пакет с чипсами:

– Ты права. И нам самое время вспомнить о Клинте Бартоне. Он мой близкий друг. Отличный парень. Вот только не совсем здоров. Равно как и твои друзья, уж если на то пошло. Наш могущественный Тор – ты его помнишь? – уложил твоих приятелей и как раз собирается передать их ЩИТу, пусть они с ними разбираются. Понимаешь, мне что-то не верится, что Фононьютрия добровольно поможет нам вылечить Клинта. Вот в чем дело.

– Ты прав, – кивнула девушка. – Она и не подумает помочь.

– А у тебя тоже какие-то неприятности, как я слышал?

Квантум-Чудик на мгновение стиснула зубы и ответила:

– Да.

– Попробую угадать, ладно? – предложил Тони. – Неприятности у твоей бомбической подружки. Кармеллы. Тяжкая у нее жизнь, не позавидуешь. Все время по больницам, врачи ей ближе родственников. В таких случаях на многое решишься. Я прав?

– Откуда ты знаешь? – спросила она. – Кто тебе сказал?

Тони загадочно приподнял брови:

– Ты ведь знаешь, кто мы. Что же здесь удивительного?

Квантум-Чудик молча смотрела в глаза Железному Человеку. Ее сердце билось очень быстро. Все, что она сейчас скажет, поведет ее в неизвестность. Примерно так же она себя чувствовала, когда к ним с Кармеллой заявилась Черная Мамба и предложила нечто, казалось бы, совершенно невозможное. А теперь она стоит перед человеком, которого должна бы ненавидеть, и знает, что от ее следующих слов зависит вся их с Кармеллой жизнь. А ведь он и так на шаг впереди нее, образно выражаясь.

Она еще может убежать. Откроет портал и шагнет в него, не оглядываясь. Поверит Черной Мамбе. Быть может, она действительно спасет Кармеллу. Быть может, это и будет тот самый единственно верный путь.

Квантум-Чудик закрыла глаза и приняла решение.

– Да, – произнесла она. – Кармелла... ты прав. Она умирает.

– Выходит, мы с тобой в одной лодке, – кивнул Тони. – Ты не хочешь, чтобы умерла твоя подруга. А я не хочу, чтобы умер мой друг.

– Я помогу вам, – подбородок девушки задрожал. – Обещаю. Только... пожалуйста. Я не знаю, что делать. Я все испортила, и теперь... все еще хуже, чем всегда.

– Кто у вас главный?

– Я...

– О нет, – покачал головой Тони. – Ты говоришь мне только правду. Прямо сейчас. Кто вас во все это втянул?

Квантум-Чудик сглотнула подступивший к горлу ком и отвела взгляд. Слова будто сами выскользнули из ее рта:

– Змеиное общество.

Тони оценивающе смотрел на девушку темными бесстрастными глазами. Казалось, прошла вечность, а потом забрало на шлеме опустилось, и загорелись синие глаза-лампочки.

– Ты умеешь летать? – спросил Тони.

– Что? Нет.

– Я так и думал. Ладно. Теперь моя очередь шагать в неизвестность, – вздохнул Тони. – Потому что я верю, что тебе действительно нужна помощь, и собираюсь дать тебе шанс. Давай-ка прогуляемся в твой чудесный портал.


* * *

– КРАСНОКРЫЛ что-то нашел, – сказал Сокол.

Капитан Америка, сидевший рядом с Черной Вдовой в «Хаммере», увидел, как его друг закрыл глаза и медленно зашевелил губами, будто мысленно беседуя с Краснокрылом. Стив часто думал, как у Сэма получается поддерживать связь с другим живым существом, создать нечто большее, чем дружбу, выйти за пределы индивидуальности. Связь это была особая, не сравнимая ни с чем. Ближе всего к таким отношениям, наверное, была дружба Кэпа и Баки Барнса, однако и Баки иногда погружался глубоко в мысли или воспоминания, словно исчезая из реальности. В таких случаях Кэпу всегда было интересно, о чем друг думал. Возможно, связь с Краснокрылом помогала Сэму не чувствовать себя таким одиноким, как остальные Мстители.

Сокол кивнул и повернулся к Капитану Америка и Черной Вдове:

– Это не Брюс. Мы даже не уверены, связан ли он как-то с нашей находкой. Но Краснокрыл заметил кое-что очень странное неподалеку от места, где сегодня утром у вас случилась потасовка. Стрэндж отметил в том районе не одно, а сразу несколько непонятных колебаний. На самом деле их там больше, чем во всем штате.

– И что там? – спросил Капитан Америка.

– Стив... скажи, когда ты в последний раз сходился врукопашную со Змеиным обществом? – спросил Сокол.

Кэп задумчиво потер подбородок:

– Не слышал о них уже, наверное... больше года. Может, даже полтора.

– А я и того дольше, – добавила Вдова.

– Так вот. Краснокрыл только что застал Медянку на встрече с какими-то очень странными ребятами неподалеку от шоссе Сагтикос. – Медянка был одним из высокопоставленных членов Змеиного общества и частенько выполнял для разных руководителей грязную работу. – Вы знакомы с Бандитом Бенни?

– К счастью, это имя я слышу впервые, – ответила Вдова.

– Он еще отзывается на клички Большой Шлем, Бомбист из Бронкса... ну и другие. Долго перечислять. У парня больше кличек, чем пальцев на руках. Он член большой нью-йоркской шайки. Работает ударной силой в Маггии. Насколько мне известно, он не слишком большая шишка, но о нем идет дурная слава: говорят, он забил несколько человек бейсбольной битой. Зачем такому парню встречаться со Змеиным обществом – ума не приложу. Наверное, стоит присмотреться к ним поближе.

– Точно, – согласился Кэп. – Ты случайно не знаешь, на кого он сейчас работает?

– Не уверен, но подозреваю, что на Полли Чейза. Хотя могу ошибаться, – ответил Сэм.

Кэп и Черная Вдова переглянулись. Может, у них и нет телепатической связи, но он знал Наташу слишком хорошо и безошибочно определил, о чем она подумала.

– Отличная работа, Сэм, – похвалил Кэп. – Краснокрыл знает, где сейчас Медянка?

– Не сомневайся.

– Передай его координаты Пятнице и попроси ее отправить туда «Хаммер», – попросил Кэп. – Вчера ночью мы нашли Полли Чейза в его доме мертвым, и мне начинает казаться, что там не обошлось без команды Квантум-Чудика.

– Информация получена, – послышался голос Пятницы. – Я слышу каждое ваше слово.

Кэп смущенно взглянул на Наташу. Она усмехнулась, а он только пожал плечами в ответ.

– Хотела бы я знать, причем здесь Змеиное общество, – сказала Черная Вдова.

– И меня занимает тот же вопрос, – откликнулся Капитан Америка, когда «Хаммер» развернулся и поехал к месту, где находился Медянка.

Если они правильно догадались и между такими разными, случайными событиями действительно была связь, то дело им попалось гораздо запутаннее, чем они предполагали. Если Змеиное общество объединилось с нью-йоркским преступным синдикатом, то две небольшие, хоть и неприятные, проблемы грозили обернуться большой бедой.


* * *

ТОР сидел на пустой трибуне для зрителей у футбольного поля школы Норт-Вавилон и смотрел на корчащихся в траве Фононьютрию и Робби. Деандр, по-прежнему без сознания, лежал рядом с героем на скамейке. Пока перепачканная троица валялась без чувств, Тор оторвал металлический поручень с трибуны и сделал из него грубоватые наручники, которыми обернул всем руки от запястий до локтей, а некоторым и ноги. Робби издалека не мог копировать суперсилы Тора, а шипы Фононьютрии с поля до трибун не долетали.

– Ты не сможешь держать нас здесь вечно! – вопила с противоположного конца поля Фононьютрия. – Те, на кого мы работаем, обязательно тебя отыщут!

Тор закатил глаза. Едва очнувшись, эта неугомонная принялась осыпать его угрозами, поскольку больше ничего предпринять не могла – Тор накрепко скрутил ей руки и ноги металлической лентой. Сын Одина решил, что пока за ними не явятся ребята из ЩИТа, безопаснее всего держать тройку суперзлодеев на футбольном поле. Места здесь было предостаточно, можно было наблюдать за пленниками издали, да и летом, во время школьных каникул, на поле редко кто забредал.

Бог грома, однако, заскучал. И что еще хуже – проголодался. Тор прикрыл глаза и вспомнил огромный гамбургер, рядом с которым они недавно сидели вместе с Тони Старком. Надо будет зайти в то кафе подкрепиться, когда здесь все закончится, решил он.

Пока он мечтал о сочных бургерах, небо над футбольным полем осветила алая вспышка – к земле с невероятной скоростью неслось нечто, напоминавшее шаровую молнию. Когда красный сгусток энергии почти долетел до травы, небо за ним раскрылось, будто кто-то дернул застежку-молнию и расстегнул ткань реальности.

Тор тут же взлетел с верным Мьёльниром в руке. Бог грома приготовился метнуть молот в Квантум-Чудика, которая, по-видимому, должна была вот-вот показаться из портала. Фононьютрия триумфально хохотала и не сводила глаз с темного чрева портала, катаясь по траве.

– А я говорила! – кричала она. – Теперь все будет очень плохо!

В темной глубине портала что-то зашевелилось, и Тор приготовился метнуть туда молот. Однако из пульсирующей дыры на траву вышла не Квантум-Чудик, а Железный Человек.

Тор довольно рассмеялся, а улыбка на лице Фононьютрии мгновенно испарилась.

– Голова твоя железная! – крикнул Тор, приветственно размахивая молотом. – А я тебя чуть в металлолом не превратил!

Железный Человек тоже помахал Тору.

– Ну да, ну да. Ты сначала меня догони!

А потом, к бесконечному удивлению Тора, из портала вышла еще одна фигура, за которой дверь в иную реальность сразу захлопнулась – на поле оказалась Квантум-Чудик. Тор перевел взгляд с Железного Человека на девушку и обратно, прежде чем взмахнуть молотом и поинтересоваться:

– А может, мне...

Железный Человек покачал головой:

– У нас перемирие. Пока. – Он обернулся к девушке и попросил: – Поговори с ней. ЩИТ уже в пути, и если они тебя здесь увидят, я не смогу их убедить, что ты ни при чем. То есть я смогу, конечно, просто не стану пытаться.

– Приведите ее ко мне, – сказала Квантум-Чудик. – Если я подойду слишком близко к Робби, он скопирует мои суперсилы.

– Умница, – похвалил Железный Человек и полетел к Фононьютрии. Схватив пленницу за руку, он удивленно уставился на металлическую ленту, которую бог грома использовал вместо наручников. – Тор, старина... Ты что, забором ее опутал?

– Отпусти меня! – огрызнулась Фононьютрия и выпустила в Железного Человека отравленные шипы. Однако все они отскочили от брони и упали на землю, не причинив никому вреда.

– Зачем забор? Поручень с трибун снял, – поправил Старка Тор.

– Ладно, включим это в счет ЩИТу, – сказал Тони и потащил упирающуюся Фононьютрию к Квантум-Чудику. – Ты ж ее в бараний рог согнул!

Когда они отошли подальше от Робби, Железный Человек опустил Фононьютрию на траву перед Квантум-Чудиком. Однако руку Тони держал так, чтобы мгновенно выстрелить в пленницу разрядом репульсорной энергии, если потребуется.

Фононьютрия была перепачкана землей, грязные, слипшиеся пряди волос торчали в разные стороны, глаза горели яростью. Злобно ухмыляясь, она смотрела на Тони, а ее руки наливались розоватым сиянием – она готовилась выпустить новую очередь ядовитых шипов.

– Фу, гадость какая, – Тони с отвращением отступил от Фононьютрии на пару шагов. – Неважно выглядишь.

– Предательница! – зашипела на Квантум-Чудика пленница.

– Держи свои иголки при себе, – посоветовала Квантум-Чудик. Она взмахнула руками и открыла новый портал на земле совсем рядом с Фононьютрией. Будь черная дыра шире хотя бы на фут, пленница непременно рухнула бы в нее. – Помнишь, я рассказывала тебе о другом мире за тканью нашей реальности? От воспоминаний о нем мне снились кошмары.

Из темной глубины донесся хриплый рев, и Фононьютрия испуганно дернулась. Сначала Тору показалось, что в черноте портала грохочет гром, но, прислушавшись, он понял, что это шелест гигантских крыльев.

– Ты попадешь именно туда. Мне бы не хотелось отправить тебя в такое жуткое измерение, Регина.

Тор приземлился рядом с Железным Человеком и согласно кивнул.

– Не знаю, что произошло с нашей последней встречи, но теперь эта крошка нравится мне гораздо больше, – сказал бог грома.

– Она не такая уж и злодейка, – ответил Тони. – То есть, наполовину-то она, конечно, не слишком добрая, но все-таки кое-что хорошее в ней есть.

– Что ты творишь? – прохрипела Фононьютрия. – Они же убьют тебя!

– Дай мне противоядие, – потребовала Квантум-Чудик. – Сию минуту!

–Ты с ума сошла! – огрызнулась Фононьютрия. – Тогда они убьют меня! Ты хоть представляешь, что они для нас сделали? Как ты могла предать их после всего, что получила?

– Противоядие, – процедила сквозь зубы Квантум-Чудик.

Она сжала кулак, и черная дыра поползла к Фононьютрии. На мгновение показалось, что пленница свалится в пропасть, но она уперлась плечом в землю и откатилась от страшного края.

– Хорошо... – выдохнула она. – Ты получишь противоядие. Но я обязательно все им расскажу...

Красноватое сияние вокруг ее рук поменяло цвет и стало тошнотворно-желтым, а потом ярко-зеленым. На коже открылись глубокие раны, и из них стали медленно выдвигаться уже знакомые Мстителям шипы. Тор перехватил Мьёльнир, чтобы нанести ответный удар, однако Железный Человек перехватил его руку.

Вскоре вместо остроконечных шипов показались пять светящихся зеленым пористых шариков, покрытых толстым слоем слизи. Шарики выпали на траву и откатились в сторону, оставляя за собой скользкие следы.

Квантум-Чудик, сморщив нос, подобрала все шарики и аккуратно сложила их в карман своего свитера с капюшоном. Потом она направилась к Тору и протянула богу грома руку.

– Прошу прощения за прошлые неприятности, – сказала Квантум-Чудик. – Я и правда не хотела ни с кем драться. Мне было велено держать задание в тайне от Мстителей, а иначе мой босс... сами понимаете... снял бы нам головы с плеч.

Тор взглянул на перемазанную зеленой слизью ладошку и осторожно выставил вперед сжатый кулак.

– Сожми свой и стукни по нему, – предложил Тор.

Квантум-Чудик приподняла брови, но выполнила просьбу Тора.

Обернувшись, девушка задумчиво посмотрела на Фононьютрию, которая пыталась откатиться подальше от края портала.

– Если хотите, я могу сбросить ее туда, в пропасть. Редко мне попадались люди хуже, чем эта... Я по ней скучать точно не стану.

Тони и Тор переглянулись, как будто обдумывая предложение, и наперебой неискренне ответили что- то вроде: «Да нет», «Не надо», «Так поступать нехорошо».

– А что там, по ту сторону? – поинтересовался Тор.

Шум крыльев доносился все яснее.

Квантум-Чудик покачала головой и взмахом руки закрыла портал.

– Тебе лучше этого не знать и не видеть.

Над полем показался вертолет ЩИТа и принялся медленно снижаться.

– Нам пора, – сказал Тони. – Отправляемся в Башню. Как только Клинт поправится, ты нам обо всем расскажешь. В мельчайших подробностях. Ясно?

Квантум-Чудик провожала вертолет широко распахнутыми глазами и кивнула:

– Да, конечно.

– Раз ты с нами, они тебя не заберут, – пообещал ей Железный Человек.

Девушка снова кивнула:

– Понятно.

Железный Человек жестом предложил ей открыть проход в Башню Старка. Передав необходимую информацию о суперспособностях Фононьютрии, Робби и Деандра директору ЩИТа Марии Хилл, Тони шагнул в портал.

Квантум-Чудик поманила в портал и Тора.

– Не-а, – протянул он. – Ты первая.

– Что? Великий бог грома испугался?

– Я ничего не боюсь, – взревел Тор. – Простая осторожность.

Квантум-Чудик не отрываясь смотрела, как развевается на ветру алый плащ Асгардийца.

– Я... кажется, сморозил глупость, – пробормотал Тор и шагнул в портал.

Квантум-Чудик сразу же последовала за ним, оставив на футбольном поле бывших соратников. Тор так и не выяснил, кто были эти ребята со странными суперспособностями, откуда взялась Квантум-Чудик, но главным сейчас было другое: вернуться к Клинту и спасти ему жизнь. Все остальное казалось неважным.

Глава 9. Настоящая история

КЛИНТ все еще был похож на ожившего мертвеца, но, по крайней мере, хотя бы самостоятельно передвигался.

Тони, в домашней футболке и спортивных штанах, сидел на больничной койке, где совсем недавно под надзором медицинских аппаратов лежал Клинт. Когда Тони, Тор и Анита вернулись, Бартон был без сознания. И хоть Пятница усердно ухаживала за ним, лучнику явно стало хуже. Анита вложила в рот больному скользкие шарики, которые выпрыгнули из рук Фононьютрии. Не успела она убрать руку от губ, а он уже забился в судорогах как после ядовитого укола. Тони с ужасом было подумал, что Фононьютрия дала им под видом лекарства еще более сильный яд, но судороги вдруг прекратились, и Клинт открыл глаза.

Он несколько раз моргнул и спросил:

– Что за гадость вы сунули мне в рот?

А теперь Клинт уже застегивал рубашку, которую ему одолжил Старк. Конечно, для полного выздоровления потребуется время, но пока лучник уверенно шел на поправку. Анита и Тор ушли в пентхаус, чтобы не мешать Клинту приводить себя в порядок.

– Как ты себя чувствуешь? – спросил Тони друга, который оглядывал себя в зеркало у противоположной стены.

– Да уж получше, чем выгляжу, – ответил тот, открывая кран и набирая воду в ладони. – Кофейку бы сейчас. И не из одноразовых коробочек, а целый кофейник.

– Целая кофеварка кофе, заказ принят, – ответил Тони. – Пятница, ты слышала? Мы идем наверх, в пентхаус. Сделай два кофейника – один Клинту, а другой для остальных.

– Ну вот. А я уж подумал, ты сам мне его сваришь, – усмехнулся Клинт. Он ополоснул лицо водой и потер глаза.

– Я что, неандерталец какой-то? Может, мне и машину самому водить?

Клинт стряхнул воду с пальцев:

– Как тебе эта девчушка? Ей можно доверять?

– Почему-то мне кажется, что сейчас она задается тем же вопросом, но о нас с тобой, – ответил Тони.

Клинт потряс головой:

– Я бы, наверное, отправился на тот свет, если бы она не скормила мне эти... черт, что это были за штуковины? Брюссельская капуста в помойном соусе? Я никогда не забуду этот вкус. Не подумай, будто я жалуюсь, ведь я... жив, прямо скажем.

– Да, Пятница, приготовь Клинту мятных леденцов.

– Пока только кофе, – поправил друга Клинт, выходя в коридор.

– Послушай, я так рад, что ты жив, но сейчас послушай, что я скажу: мятные леденцы будут приготовлены для всех, кто придет в Башню, – сообщил Тони. – Сделай мне одолжение, возьми парочку.

– Договорились, – ответил Клинт.

Уже в лифте, поднимаясь на последний этаж, Старк вдруг щелкнул пальцами:

– Ой, вот еще что! Пятница, позвони-ка Кэпу. – Обернувшись к Клинту, Тони пожал плечами. – Совсем забыл им рассказать, что ты у нас не труп.

После нескольких гудков в громкоговорителе послышался голос Стива Роджерса:

– Привет, Тони. Какие новости?

– Со мной тут один парень, хочет сказать тебе «привет»!

Клинт глубоко вздохнул и произнес:

– Привет, Кэп.

– Клинт? – взволнованно спросил Капитан Америка.

Что-то зашелестело и прозвучал настойчивый голос Черной Вдовы:

– Бартон, скажи мне, как ты себя чувствуешь?

– Со мной все в порядке, Нат.

Наступила тишина. Когда Наташа снова заговорила, ее голос зазвучал гораздо мягче:

– Как я рада тебя слышать!

– Ну все, поговорили, все живы-здоровы, – про-комментировал Тони, пряча от Клинта улыбку. – У нас еще куча дел на сегодня, до ночи будем разгребать. И с вами есть чем поделиться. А у вас какие новости?

Пока лифт поднимался в пентхаус, Тони и Стив уже обменялись самыми важными сведениями. Стив с командой почти догнали Медянку – гангстер был неподалеку от места, где его заметил Краснокрыл. Новостям о Квантум-Чудике и ее переходе на сторону Мстителей Капитан Америка удивился меньше, чем информации о Змеином обществе. Тони пообещал держать Кэпа в курсе и передать ему все, что узнает от Квантум-Чудика, пока «Хаммер» догонял Медянку. Змеиное общество – давний враг Капитана Америка, и было необходимо выяснить, как связаны Медянка, Квантум-Чудик и убийство Полли Чейза.

Тони окончил разговор как только двери лифта раскрылись. Клинт и Тони вошли в зал и едва сдержали смех при виде Тора и Квантум-Чудика, молча сидевших рядом. Девушка не сводила глаз с телефона, а бог грома, сцепив руки в замок, крутил большими пальцами.

– Прошу прощения, что прерываем вашу увлекательную беседу, – сказал Тони, – но нам надо кое- что обсудить.

Квантум-Чудик подняла голову, и ее глаза радостно блеснули, когда она увидела Клинта.

– Ты выздоровел?

– Еще чуть-чуть – и буду в норме, – ответил Клинт и повернулся к Тони: – Где кофейники?

Тони дважды щелкнул пальцами, и в комнату въехала тележка, на которой стояли два кофейника, молочники, сахарница, четыре чашки и лежала горстка мятных леденцов. Тор схватил чашку и принялся ложку за ложкой наполнять ее сахаром. Анита, удивленно покосившись на бога грома, налила себе черный кофе. Когда Клинт схватил второй кофейник и стал пить прямо из него, позабыв о чашках, девушка застыла с открытым ртом.

– А... ты всегда вот так? – уточнила она.

– Ну, этот кофе стоит долларов на пятьдесят дороже, чем то пойло, которым я обычно накачиваюсь, – ответил между глотками Клинт. – Кофе есть кофе. Я чувствую, как возвращаюсь к жизни.

– Круто, – кивнула девушка и отсалютовала ему чашкой.

– Вы только посмотрите, какие перемены, – сказал Тони, поднимая вверх обе руки. – Кстати, насчет крутости... у тебя в руках невероятная сила. Не пора ли рассказать нам, где держат Бэннера, чем ты занимаешься, какие планы у Змеиного общества, и что вы делали, когда мы вас остановили. У нас есть кое-какие предположения по всем пунктам, но ты уж помоги и поделись подробностями, пока твои данные не устарели.

Квантум-Чудик отпила глоток кофе:

– А вы поможете мне спасти подругу?

– Да, – коротко ответил Тор.

Тони и Клинт одновременно кивнули.

Квантум-Чудику этого оказалось достаточно.

– Хорошо, приступим. Только предупреждаю: наша история обретения суперсил не очень-то интересная.

– А нам интересного и не надо. Вот Соколиный Глаз, например, просто хороший лучник, – пожал плечами Тони. – А Тор – обыкновенный студент, приехавший по обмену.

– Железного Человека захватили террористы, – вклинился Клинт. – Он вообще стал супергероем по чистой случайности.

– А мне нравится моя история обретения суперсил – по-моему, очень даже круто все вышло, но сейчас это к делу не относится. – Тони скрестил ноги. – Продолжай.

– Я не знаю, как они вышли на меня, – сказала Квантум-Чудик. – С тех пор столько всего произошло... я даже не помню точно, когда это было. Наверное, месяц назад... или полтора. Кармеллу уволили с работы, и она осталась без медицинской страховки. Карм часто болела, почти с самого рождения. Вы же видели в ее... медицинской карте, или куда вы там заглядывали. Я не знаю, что вам известно, но ее мать... Хотя это неважно, наверное. Кармелла едва держалась на лекарствах, которые получала по страховке, но ей становилось все хуже. А без работы мы не могли оплатить даже... самых нужных лекарств, без которых она не могла дышать. Мне кажется, это нечестно, вот так забирать страховку и лекарства, но все так и было. Страховые компании работают по своим правилам. Делают что хотят. Я опубликовала в Сети объявление о поиске работы, написала, что могу делать абсолютно все, и тогда-то меня и нашли.

– Кто? – уточнил Тони.

– Сначала я не поняла, – ответила девушка. – Мы встретились в кофейне. Ко мне подошли два парня и женщина. С тех пор я их не видела и не знаю, как они связаны с остальными. Может, просто набирают новичков. Я понимала, что мне предложат нечто подозрительное, вроде контрабанды. Кармелла испугалась, но я подумала: да какая разница? Что бы там ни было, я возьмусь за все. До сих пор мы все делали правильно и по закону, и Кармелла каждую ночь задыхалась без лекарств. У нас набралось столько долгов за неотложную медицинскую помощь, что мы бы и за сто лет не расплатились. Ну я и решила: все к черту!

Девушка замолчала, и Тони заметил, как дрожат ее руки.

– Ты боишься нам рассказать все до конца, – произнес он, – боишься, что они тебя найдут.

Квантум-Чудик кивнула. Тони выдержал ее взгляд.

– Клинт жив только благодаря тебе. Можно, конечно, сказать, что он оказался на пороге смерти тоже из-за тебя, но мы не будем углубляться в такие дебри. Я хочу тебе помочь. Другие Мстители прямо сейчас идут по следу Змеиного общества. Тебе не о чем тревожиться, – ответил он.

Однако девушка повела себя совсем не так, как ожидал Тони. Она встала и принялась ходить по комнате, качая головой:

– Отзовите своих людей. Верните их. Я серьезно. Фононьютрия едва не перебила всех ваших, а она далеко не самая опасная среди них. Они такого там насоздавали... Половины вашей команды не хватит, чтобы с ними справиться. Бить надо сразу всем, вместе.

Тор нахмурился и слегка усмехнулся:

– Змеиное общество – это случайно не чокнутые клоуны, которые переодеваются в костюмы змей? Неужели это они вас так напугали?

Квантум-Чудик упрямо трясла головой:

– Я не знаю, что это за Змеиное общество, о котором вы все время говорите, но те люди, кого знаю я, страшные... по-настоящему страшные преступники. У них такая охрана, такой ударный отряд...

– А мне казалось, ты и твои друзья, с которыми мы схлестнулись, и есть ударный отряд, – удивился Тони. – Ты извини, но на руководителей общества вы никак не тянете.

– В каком-то смысле это так, – отведя взгляд, признала девушка. Тони почувствовал, что ее захлестывает стыд, а это много говорило о ее характере. – Они создают таким... то есть, наверное, это как наркотики, но от них не «улетаешь». Мы согласились выполнять за них грязную работу, а в обмен они предоставили нам с Кармеллой бесконечное количество инъекций. И после первого же укола Кармелле стало лучше. Она смогла дышать. А сейчас она там, у них. И если они узнают, что я их выдала, то...

– Мы скоро к ним отправимся. Всему свое время, – успокоил ее Тони.

– А тебе тоже делали уколы? – спросил Клинт. – Зачем?

– Такой мы подписали договор, – ответила девушка. – Лекарства не только вылечили Кармеллу, они дали нам суперсилы.

Прищурившись, Старк ошарашенно подался вперед:

– Подожди-ка. Ты хочешь сказать, что научилась рвать ткань реальности, потому что тебе сделали укол?

Квантум-Чудик кивнула:

– И еще... Честно говоря, не хочется об этом. Я даже Кармелле не говорила. Она знает, что я ввязалась во все ради нее, но... мы работаем на плохих парней. Когда мне объяснили, какую удивительную силу я получу, конечно, я была на седьмом небе от счастья. Даже не знаю, что вы обо мне теперь подумаете, но так и было.

– А Фононьютрию и близнецов наняли примерно так же? – спросил Тор. – Они получили свои суперсилы от лекарств?

– Да, – кивнула девушка. – Пожалуйста, поймите... я не такая, как Фононьютрия. Она сумасшедшая. Настоящая садистка. Я случайно узнала, что она умеет делать противоядие, когда на прошлой неделе она напала на Деандра. Просто так, для смеха. Робби тогда скопировал ее силы и сам сделал противоядие. Фононьютрия оставила бы парня умирать.

– Так, если не брать в расчет Фононьютрию, то вам Змеиное общество предложило очень выгодную сделку, – произнес Тони.– Конечно, если вы не против разгребать за другими грязные делишки. Так почему ты решила пойти против них?

– Я же говорю: у Кармеллы неприятности, – ответила Квантум-Чудик. – Ей опять плохо. И я не знаю, то ли это лекарство не действует на ее болезнь, то ли случилось что-то еще. Ее суперсила должна была идти вместе с комплексом регенерации. А на самом деле после взрывов она восстанавливается все дольше. В последний раз я и не ждала, что она поднимется. Черная Мамба, она отдает нам приказы, сказала, что поможет, но ничего не делает. И Кармелле все хуже. Черная Мамба однажды просто оставит ее умирать. Я знаю. И схожу с ума, потому что она и раньше умирала, задыхалась, и теперь, когда у нее есть суперсилы, болезнь возвращается, а лекарство ее убивает. Я не знаю, что делать.

– Так, теперь вот что, – прервал ее Тони. – У меня накопилось много вопросов. Раньше я молчал, потому что надо было в первую очередь вылечить Клинта, а мой добрый друг Брюс практически неуязвим, но все же... Мне бы хотелось узнать, где он сейчас? Тебе что-нибудь известно о Бэннере?

– Он жив, – кивнула девушка. – Его держат в плену, в их лаборатории. Это он посоветовал мне обратиться к вам за помощью.

– Мудрый человек, – кивнул Тор. – Он прав.

– Это в ту лабораторию вы направлялись, когда мы вас нагнали? – спросил Тони. – Расскажи об этом поподробнее и начни, пожалуй, с Барглворта.

– Ладно, – согласилась Квантум-Чудик. Ее голос задрожал. Тони понимал, что девушка встревожена, но ему необходимо было получить как можно больше информации. И в то же время он отдавал себе отчет, что вскоре придется сделать перерыв, – если давить слишком сильно, она испугается и перестанет делиться сведениями. Чем больше вопросов ей задавали, тем сильнее она переживала, особенно при упоминании Змеиного общества. – Меня с группой отправили в Бруклин и велели прорвать занавес – это такая преграда между мирами, реальностями, пространством и временем – и вытащить в наш мир что-нибудь отвратительное из другой реальности. Вытащить и пустить его бродить по городу. Я не знаю, может, они хотели проверить, на что я способна, или это был такой отвлекающий маневр, но я пыталась выполнить задание все выходные. И это не первая проверка, которую мне устраивают. Мне часто приходилось заглядывать в другие миры, измерения, проверять, как далеко я дотягиваюсь суперсилами.

– И на этот раз ты доказала, что дотягиваешься аж до Асгарда, – вставил Клинт.

– Похоже на то. Я просто отыскала самый мощный сигнал, острое чувство, и потянула. И тогда то чудовище выскочило из портала... а за ним и ты, – добавила девушка, взглянув на Тора. – Наверное, это тебя я почувствовала, когда искала, за что зацепиться.

– Да, я очень сильный, – горделиво улыбнулся Тор.

– Когда задание было выполнено, мы получили приказ от Змеиного общества: ехать на Лонг-Айленд и ждать там парня по имени Бандит Бенни.

Клинт толкнул Тони локтем:

– Кэп вроде говорил, что Бандит встречался с Медянкой, да?

Тони кивнул:

– Понятно. На встречу с Бенни вы не попали. А что он должен был вам сказать?

– Не сказать – передать. Больше я ничего не знаю. Вы поможете мне спасти Кармеллу?

– Как я уже сказал: всему свое время, – напомнил Тони. – У меня к тебе два вопроса. На первый ответить легко, а на второй немного сложнее. Итак, первый: где находится штаб-квартира Змеиного общества?

– Я не знаю.

– Ты же говорила, что бывала у них, – напомнил Клинт. – Я знаю, ты боишься, что мы не справимся, но поверь, Мстители и не в таких передрягах побеждали.

– Да нет, не потому, – покачала головой девушка. – Я и правда не знаю. Я ходила туда через порталы, но... это сложно объяснить... Понимаете, я чувствую какое-то место или человека где-нибудь далеко... и открываю туда портал. Иногда. Очень странно, да? Лучше всего у меня получается сразу после укола, а я в последний раз вводила себе сыворотку вчера утром. И мне уже нехорошо.

– Ясно. Тогда второй вопрос, – продолжил Тони. – Знаешь, Анита, я многое повидал, и испугать меня не так-то просто. Однако сама мысль о лекарстве, с помощью которого можно наделить обычного человека суперсилами, не дает мне покоя. Я бы хотел изучить образец.

Девушка смотрела на Тони, явно не понимая, к чему он ведет.

– И что? – спросила она.

– Я хочу попросить тебя вот о чем: сходи к себе, туда, где вы сейчас живете с подругой, сделай себе укол и принеси мне ампулу с лекарством. Понимаешь?

Квантум-Чудик посмотрела на Тони, как будто он сошел с ума:

– Ни за что. Меня же отправили сюда, чтобы убить вас. Может, я и не самая, как бы это сказать... порядочная девушка в Нью-Йорке, но врать я не умею. Если я вернусь к ним, они сразу обо всем догадаются, и мне конец. К тому же лекарство готовится для каждого отдельно, по индивидуальным рецептам. Я... не знаю, как это происходит, но... вам нужно представлять себе, с чем вы столкнетесь... это не просто смесь химических веществ.

Мысли в голове Тони неслись со скоростью света. Он заранее знал, что ответит Квантум-Чудик, но все же просил:

– Что они добавляют в сыворотку, Анита? Как они дают тебе суперсилы?

Девушка крепко сплела пальцы и отвернулась.

– Если бы я заранее знала, как все будет, ни за что бы не согласилась. Если бы сразу узнала. Но я только хотела, чтобы Кармеллу вылечили. А потом, когда мы уже с головой провалились в это...

– Что они добавляют в сыворотку? – твердо повторил Тони, безуспешно пытаясь скрыть растущее раздражение.

– Основа лекарства у всех одинаковая, как мне кажется. Это секретная разработка, такая вытяжка – она усиливает действие смеси. Но потом туда добавляют кровь людей, которых похитили и держат в плену, – призналась девушка. Когда она взглянула на Тони, Клинта и Тора, в ее глазах блеснули слезы. – У них целая лаборатория, а в ней много людей. Вот так я и получила суперсилы. От другого человека.

Глава 10. Спасти принцессу

– НУ ВОТ. Краснокрыл его видит – он не сидит на месте, – сказал Сокол, склонившись к водительскому сиденью в «Хаммере». Машина двигалась по шоссе к заданной цели – местонахождению Медянки. – Ммм... мне просто попросить? Она меня услышит? Ведь я не Тони...

– Да, мистер Уилсон, – снисходительно прозвучал в громкоговорителе голос Пятницы, прежде чем Капитан Америка или Черная Вдова успели ответить. – Пожалуйста, выскажите ваше пожелание вслух. Машина вас услышит и поймет.

– Охо-хо. Только Тони Старк мог придумать искусственный интеллект, который иронизирует над людьми, – вздохнул Сэм. – Медянка выехал на дорогу, следует на восток по шоссе Сагтикос. Похоже, он не соблюдает скоростной режим, перестраивается из ряда в ряд... и что самое интересное – он едет на машине своей матери. Дурачок.

– Давайте побыстрее, – посоветовал Кэп. – Вдруг Медянка приведет нас прямо к логову Змеиного общества. Будем держаться к нему поближе. Если он не успеет войти в здание, возможно, выясним, о чем он говорил с Бандитом Бенни.

– Ты лучше представляешь, как с ним себя вести, – поигрывая дубинкой, произнесла Черная Вдова. Дернув рукой в сторону, она открыла замок – дубинка с громким щелчком стала в два раза длиннее. – Сколько у Змеиного общества народу в личном составе?

В кармане у Кэпа завибрировал телефон. Доставая его, он вздохнул:

– Гидра, конечно, гораздо многочисленнее. А у Маггии куда шире финансовые возможности. Змеи действуют тайно, встречаются в заброшенных зданиях, показывают лица, только если готовят новое дело. У них свои привычки. Тебе учитель истории не рассказывал, что, изучая прошлое, важнее всего извлекать из него уроки и не повторять совершенных ошибок?

– Было дело, – подтвердила Черная Вдова.

– Так вот, Змеиное общество на ошибках не учится, – сообщил Кэп, держа телефон в вытянутой руке. – Они повторяют их снова и снова, запускают одни и те же схемы действия, надеясь однажды сорвать куш. Это единственное в своем роде тайное общество – они не разрастаются, так и не превратились за годы существования в действительно мощную силу. И в то же время они не собираются уходить со сцены. Нам следует держать в поле зрения склады, больницы, закрытые и подготовленные к сносу здания. Там больше всего шансов встретить наших «змей». – Кэп всмотрелся в экран телефона. – Подождите. Сообщение от Тони.

Читая письмо от Старка, Кэп мрачнел на глазах.

«Кэп. Квантум-Чудик советует отложить схватку. У Змеиного общества новый ударный отряд и большие планы. Нам лучше выступить всей командой. Я здесь кое-что проверю, и мы сразу встретимся. Выясняю, где у наших «змей» логово».

– Что там такое? – спросил Сокол.

Черная Вдова прищурилась, глядя на экран своего телефона, свет от которого окрашивал ее лицо в голубоватый оттенок.

– Они просят дождаться остальных, – пояснил Кэп и быстро напечатал ответ:

«Медянка один. Мы в порядке. Поспешите».

– Так что делаем? – уточнил Сокол. – Краснокрыл может следить за ним, пока мы ждем остальных.

– Я перенаправила дронов следовать за автомобилем Медянки, – сообщила Пятница. – Координаты известны, машина найдена.

– Мы не будем ждать, – сказал Кэп. – Здесь я решаю. Не хочу сидеть без дела, пока Брюс неизвестно где. Мы не пойдем к ним вместе – у нас всего один противник. И этого парня я раз десять по полу размазал.

– Ой-ой-ой, – сказала Черная Вдова, не сводя глаз с телефона.

– Ну, не десять, я преувеличил, – признал Кэп. – Но, по крайней мере, семь.

– Я о другом, – ответила Вдова, поворачивая телефон экраном к Кэпу и Сэму. Они подались вперед, разглядывая карту в системе навигации. – Посмотрите. Мы только что обсуждали, что Змеиное общество предпочитает собираться в заброшенных складах, правда? А как вам заброшенная психиатрическая лечебница?

На карте навигатора было хорошо видно, что «Хаммер» движется в направлении какой-то больницы. Капитан Америка нажал на экран, и тут же появилась надпись: «Психиатрическая больница имени Дональда Б. Халтона», а рядом слово большими красными буквами: «ЗАКРЫТО».

– Вот оно, – произнес Кэп. – Похоже, мы нашли, что искали. Если только наш объект не свернет раньше времени, он точно едет туда. Змеиное общество не впервые выбирает заброшенные психушки для своих делишек. В одной они устроили штаб-квартиру и даже назвали ее «Змеиная цитадель».

– Психушка? Стив, ну что это за выражения? Повторяй за мной: психиатрическая лечебница. Психиатрическая. Лечебница.

– Прости. Я по привычке. Конечно, психиатрическая лечебница, – повиновался Кэп. Посмотрев на водительское сиденье, он громко сказал: – Пятница, ты можешь подтвердить, что Медянка едет именно туда?

– Как раз в процессе, сэр!

– Опять насмехается, – покачал головой Сокол. – У нас искусственная женская ипостась Старка за рулем!

– Вроде того, – подтвердила Вдова.

– Пятница, уточни приблизительное время при-бытия, – попросил Кэп. – Мы успеем догнать Медянку прежде чем он войдет в здание?

– При настоящей скорости мы догоним его через четыре минуты, – отчеканила Пятница. – Автомобиль Медянки съехал с шоссе.

Сэм прикрыл глаза и безмолвно обратился к Краснокрылу. Спустя несколько секунд он сказал:

– Наш клиент проехал на красный. Не удивлюсь, если первой до него доберется полиция.

– Что с ним такое? Может, он догадался, что мы у него на хвосте? – спросил Кэп.

– Не может быть. Наверняка он всегда так водит, обычный нарушитель спокойствия. Терпеть таких не могу, – ответил Сэм. – Он из тех, кто будет сигналить тебе в медленном ряду, вместо того чтобы спокойно перестроиться и обогнать. Похоже, он доберется до места гораздо быстрее нас.

– Сэм прав, – подтвердила Пятница. – Объект приедет примерно на три минуты раньше нас.

– Так как, Кэп? – спросила Черная Вдова. – Подождем? Раз мы знаем, где у них логово, не стоит лезть на рожон.

Капитан Америка прижал пальцы к переносице, взвешивая все «за» и «против». Если бы они шли против Гидры, он бы дождался подкрепления. Если бы они шли против банды графа Нефарии, он бы дождался подкрепления.

– Ночь была длинная, и утро выдалось не самое лучшее, – произнес Кэп. – Если мы можем вытрясти из Медянки важную информацию, которая позволит нам закрыть это дело поскорее, не растревожив при этом Змеиное общество, то надо действовать.

Сокол хлопнул в ладоши:

– Вот это мне нравится. Потому что у меня появилась отличная идея, и я спешу ею с вами поделиться.

– Что за идея? – спросил Кэп.

По губам Сокола скользнула хитрая улыбка, и он закрыл глаза.

– Эй, Краснокрыл, – позвал он. – Видишь тот большой старый камень у дороги? Да. Тот. Принеси-ка его мне.

Капитан Америка и Черная Вдова непонимающе взглянули на Сэма, но он молча улыбался.

– Сейчас увидите, – только и сказал он, когда «Хаммер» съехал со скоростного шоссе в жилые кварталы и покатил к закрытой психиатрической лечебнице. – Все сами увидите.


* * *

МНОГИЕ считали, что Тони Старк был практически всемогущим. И хотя Тони не прятался от похвал, которые ему щедро расточали незнакомцы, уверенность в его невероятных способностях немного раздражала. Потому что всемогущим он, конечно же, не был.

Тони вовсе не мог сделать все, что пожелает. Он мог изучить все что угодно до мельчайших деталей. И хотя некоторые скажут, что разница между этими понятиями небольшая, иногда – как, например, сейчас – они находились на разных полюсах.

Дожидаясь, пока приедет ближайший друг Старка, подполковник Джеймс «Роуди» Роудс, также известный как Воитель в рядах Мстителей, Тони взял у Квантум-Чудика кровь, чтобы проанализировать ее в медицинской лаборатории. Конечно, будь у него сыворотка, которой пичкали девушку, он смог бы вычленить свойства этого вещества гораздо быстрее, прогнав через особые аппараты по очереди кровь Аниты и капли сыворотки. Ему бы наверняка удалось составить практически полную картину того, что и как делает с телом Аниты неизвестное лекарство, и догадаться, как влияет похожее вещество на тело ее подруги. Тони вовсе не был экспертом по биологии и антропологии, каким, например, являлся Брюс Бэннер, но рядом с Бэннером – лучшим специалистом в этой области во всем мире – любой почувствовал бы себя недоучкой.

И все же Тони знал достаточно о биологии человека и супергероя, чтобы воссоздать любой орган и вживить в него искусственный имплантат, пока обычный человек решал кроссворд.

«В этом-то все и дело, – думал он, вглядываясь в голографическое изображение потока крови, на которую воздействовала смертоносная смесь Змеиного общества. – Смотришь внимательно и изучаешь... а там недолго и понять, что же сделала с Анитой сыворотка. Осталось сообразить, как повернуть этот процесс вспять, устранить повреждения девичьего организма».

Пятница принялась было вслух комментировать, что видел Тони, но он отмахнулся.

– Я сам запрограммировал тебя, вложил эти знания в твой мозг. Я знаю, о чем здесь речь.

Тони перевел взгляд на голографическое изображение мозга Аниты. Ткани головного мозга, подвергаясь воздействию сыворотки, медленно разлагались, а на их месте появлялось вязкое пульсирующее вещество – оно копировало работу мозга... хотя не являлось органическим соединением. На трехмерном изображении было видно, как здоровая ткань человеческого мозга постепенно замещалась мерцающей субстанцией, по мере того как тело девушки боролось против вторжения враждебного вещества и проигрывало эту борьбу. Поблескивающие ткани распространялись от мозга по всему телу, будто раковая опухоль, но не убивали тело, не мешали работать органам, а наоборот, поддерживали их в прекрасной форме.

Лекарство не убивало Аниту, оно опустошало тело девушки и наполняло его чем-то неизвестным.

– Покажи, что произойдет, если она избавится от этого вещества прямо сейчас, – сказал Тони. – Если она прекратит делать себе инъекции, а мы поможем ей вычистить остатки, вернется ли она в норму?

– Анализирую данные, – сказала Пятница и замолчала.

Тони смотрел на голографическую систему внутренних органов, скелет и видел, как человек перед ним превращается в зомби. И без Брюса Бэннера было ясно, чего добивается Змеиное общество.

– Окончательный ответ невозможен. Большая часть нервных клеток не поражена – пока не поражена. Однако по данному анализу крови невозможно вычислить, является ли текущий процесс самовозобновляющимся, или паразитический компонент из сыворотки погибнет, если не получит подпитки.

Тони внимательно рассматривал легкие, по которым расползалась мерцающая субстанция.

– Здоровые легкие этого паразита переживут, – сказал Тони вслух.

– Это вопрос, мистер Старк? – уточнила Пятница.

– Нет, просто думаю вслух. Продолжай анализ, – ответил Тони. – А больные легкие... взять, например, легкие курильщика, или астматика, или страдающего эмфиземой, муковисцидозом... такие легкие отреагируют на неизвестную сыворотку иначе. Правда? Пораженный орган не справится.

– Анестезирующие качества сыворотки вначале приведут к улучшению состояния легких, однако дальнейшее будет зависеть от суперсилы и базовой комплектации лекарства. Некоторые суперспособности могут сделать нездоровые или поврежденные органы более устойчивыми к действию негативных эффектов этого вещества-паразита, – сообщила Пятница. – Однако...

– Однако вечно это продолжаться не будет. Уже понял. Отличный вывод, Пятница, – горько сказал Тони и стиснул зубы. – Куда уж лучше.

Искусственный интеллект слишком хорошо знал Тони Старка и потому тут же выключил голограмму и приглушил свет в лаборатории. Тони стоял в полутьме, окруженный своими разработками, опытами, всем, что составляло смысл его жизни, и думал, как здорово было бы вернуться к Аните и сказать, что он понял, как действовать дальше. Однако пока он всего лишь узнал нечто новое.

А что с этим знанием делать только предстояло решить.


* * *

В ПЕНТХАУСЕ Башни Старка Тор и Клинт приветствовали Роудса – подполковник пришел сразу в тем-но-сером с черными вставками костюме Воителя, представлявшем собой более мощную версию костюма Железного Человека. В броне Роуди было спрятано предостаточно тяжелой артиллерии, а в специальных капсулах на спине хранились пулеметы, реактивные пусковые установки и множество боеприпасов, чтобы устроить целый салют. Воитель сам по себе был грозным оружием, и Мстители уважали его, зная о богатом боевом опыте и крепкой дружбе Роудса с Тони.

– Ну и воняет от тебя, – сказал Роуди Клинту, который обнял вошедшего подполковника.

– Ты что, не слышал? Я чуть не умер, – сообщил Клинт, подталкивая Воителя к Тору. – А мертвые еще не такие ароматы источают!

Роуди с усмешкой направился к богу грома, но вдруг отступил.

– Ребята! Вы чего? От Тора несет, как из мусорного бака. – Взглянув на Квантум-Чудика, вновь прибывший поинтересовался: – От тебя тоже не розами пахнет.

– Со мной все в порядке, – ответила девушка. – Это только им не повезло.

Клинт и Тор переглянулись и одновременно выпалили:

– Барглворт!

– Ладно, парни, – покачал головой Роуди. – Избавьте меня от подробностей.

Тор широко развел руки и заговорил таинственным голосом:

– Над улицами Бед-Стай развернулась великая битва: горожане в страхе кричали и плакали. Они смотрели в небо, на отважного героя – то есть на меня. Спаситель вышел из портала, преследуя по пятам громадного смердящего монстра, и...

– Ну-у-у, началось, – вздохнул Роуди и повернулся к Квантум-Чудику. Тор продолжал рассказ, не заметив, что потерял зрителя. – Это надолго. Меня зовут Роуди.

– А я Квантум-Чудик.

Он пожал девушке руку:

– Странное имя. А почему Чудик? Не обидно?

Она пожала плечами:

– Тебя, кажется, называют Воителем. Агрессивное прозвище. Компенсируешь недостатки?

Роуди задумчиво оглядел девушку и обернулся к Клинту:

– А этой крошке палец в рот не клади.

– Услышь меня! – взревел Тор. – Начинается самое интересное. Слабосильный Соколиный Глаз опустился на колени и взмолился: «О великий бог грома! Позволь мне сражаться рядом с тобой!» И я ответил: «О да, юноша! Придержи мой плащ, и я поражу это зловонное чудовище своим молотом». И я...

Звякнули, открываясь, двери лифта, и в пентхаус вошел Тони в костюме Железного Человека.

– Отличная легенда! – Тони хлопнул Тора по плечу.

– Подожди, мне интересно, что там дальше будет. На самом-то деле я сам справился без капли помощи от этого хвастунишки с молотком, которого хлебом не корми, дай поразить девушку своими подвигами, – сказал Клинт, бросая Тору чипсы.

Бог грома поймал чипсы и с треском их сжевал.

Квантум-Чудик закатила глаза:

– Фу! У меня все мысли о подруге!

– И мы как раз собираемся спасать прекрасную принцессу от злобного дракона, – кивнул Железный Человек. – Или от змея, что в нашем случае больше подходит. Очень романтичная история. Я сейчас расплачусь. Подайте салфетки.

– Я всегда хвастаюсь, – пожал плечами Тор. – Такой уж уродился.

Анита выжидательно смотрела на Тони. Ее лицо застыло:

– Ты что-нибудь выяснил? Что показал мой анализ крови?

Железный Человек пожал руку Роуди и повернулся к Аните:

– Да. В смысле, там еще много вопросов. Хорошо бы раздобыть ампулу с сывороткой. Или даже несколько ампул. Но...

– Но что?

– Но в принципе все, как я ожидал. Лекарство не просто так дает вам суперспособности. Всегда есть нюансы. И не очень приятные. – Тони старался говорить спокойно, не нагнетая беспокойства. – В твоей крови обнаружилось паразитическое вещество. Я выяснил, как оно работает, что делает с человеческим организмом, и выходит... Трудно объяснить. Видишь ли, паразит сжирает твой мозг, что, конечно, звучит кошмарно, но на самом деле он не ест твой мозг.

Слушатели молча уставились на Тони, разинув рты.

– Маловато смысла, да? Вот, пытаюсь как-то подобрать слова, получается не очень, – признался Тони. – Так вот, паразит создает новую ткань, которой заменяет ткани твоего мозга. И я думаю – ив том, что я сейчас скажу, я совершенно уверен, – что Змеиное общество использует эту сыворотку, чтобы медленно заменить твой мозг другим органом. Новый мозг будет исполнять те же функции, управлять твоим телом, как обычный, но одновременно получит способность воспринимать команды извне. Как мозг компьютера. Будет ждать приказа. Не знаю, как будет отдан и получен приказ, будет ли Змеиное общество управлять тобой на расстоянии, с помощью магии, или им понадобится вживить имплант, чтобы скармливать инструкции так называемому «мозгу». – Произнося слово «мозг», Тони пальцами изобразил кавычки и тут же смутился. – Ну, простите. Глупо выглядит. Копирую учителя истории. Пытаюсь сообразить, как бы все сказать, но не слишком...

– Напугать меня? – спросила Квантум-Чудик. – Если хочешь знать, пока получается очень плохо. Меня трясет от ужаса.

– А я тебе не добрый доктор, – огрызнулся Тони. – Я всего лишь думаю, как спасти Кармеллу и остановить Змеиное общество, не дать им дойти до конечной цели... что бы они там себе ни запланировали. И если я тебя напугал, то ничего не поделаешь. Может, это и к лучшему.

– Тони, – остановил его Воитель.

Железный Человек кивнул и поднял руку:

– Да, да, знаю. Молчу.

– Выходит, лекарство превращает меня в зомби, – уточнила Квантум-Чудик. – Скоро я буду исполнять любые их приказы.

– Такая у меня рабочая гипотеза.

– А как же Кармелла? – спросила девушка. – Если мое тело реагирует так, как ты описал, то что же происходит с Кармеллой?

– Твой мозг пока практически не поврежден. А вот легкие Кармеллы... Если не остановить паразита, ей придется туго. Сейчас она может дышать, но это временно. Долго это не продлится. Но мы... – Тони помолчал, глядя на Аниту или сквозь нее, а потом резко втянул воздух и грозно закончил: – Ты больше не будешь принимать это лекарство. Никаких инъекций. Ни тебе, ни Кармелле. Все. Хватит.

Квантум-Чудик широко раскрыла глаза и спросила:

– Ты уверен? Это правда?

Стиснув зубы, Тони на мгновение отвел взгляд и вновь уверенно посмотрел на Аниту:

– Да, я уверен. Так будет лучше – и тебе, и Кармелле.

Девушка тихо засмеялась и прикрыла рот рукой:

– Простите. Ой. Да, я понимаю, смеяться, когда кто-то поедает твой мозг, глупо. Но все же... Вы и правда нам поможете?

Тони кивнул. Забрало на его шлеме опустилось и щелкнуло. Впервые с тех пор, как они встретились, Анита улыбнулась.

– Ты говорила, что открываешь портал туда, где можешь что-то почувствовать, – сказал Тони. – Получается, что мы сейчас шагнем в самое логово Змеиного общества?

– Да, – кивнула Анита. – Или я могу отвести нас к Капитану Америка.

– Давай лучше второй вариант, – попросил Клинт. – К Капитану.

Железный Человек развернулся и хлопнул в ладоши:

– Итак, друзья, мы отправляемся. Мстители против Змеиного общества. Квантум-Чудик, давай, почуди! Простите, сглупил. Открывай портал. Пятница, сообщи Кэпу и его команде, что мы скоро будем.

Анита взмахнула руками, открывая посреди комнаты искрящийся красным портал, и Тони поймал устремленный на него проницательный взгляд Воителя.

Тони покачал головой:

– Ни слова, старина.

– Ну ты влип, – выдохнул Воитель.

– Это да. – Тони выдержал взгляд старого друга и обернулся к порталу. – Мстители, вперед! – без особой решимости приказал он и шагнул в черную пустоту.

Глава 11. Пока так

МЕДЯНКА невпопад подпевал старым добрым песням, несшимся из радиоприемника, когда камень не меньше шара для боулинга пробил ветровое стекло автомобиля и приземлился ему на колени, осыпав приборную панель и сиденья мелкими осколками. От резкой боли, пронзившей живот, бандит вильнул в сторону, но руль все же не выпустил. Машина скатилась с дороги, перевалилась через невысокий бортик и оказалась на заросшем травой поле.

Медянка некоторое время по инерции ехал по полю, машину кидало из стороны в сторону, ветер хлестал сквозь дыру в лобовом стекле. Наконец, нажав на тормоз, он затормозил, и с его коленей на пол посыпались осколки. Он выключил мотор, дернул ручной тормоз и с громким стоном медленно и осторожно снял с коленей камень с острыми гранями.

Пошатываясь, Медянка вышел из автомобиля и взглянул на небо. Неужели в него ударила комета? Окажись сейчас на этой пустынной дороге прохожие, они бы очень удивились при виде человека, который, морщась от боли, прижимал руки к животу и смотрел вверх так, будто выискивал инопланетный космический корабль, а за его спиной стояла машина с огромной дырой в лобовом стекле.

Медянка, как и многие члены Змеиного общества, очень серьезно относился к символике организации. И если Черная Мамба, завоевавшая в последнее время роль лидера, носила всего лишь заколку для волос в виде змеи, то Медянка пошел значительно дальше. Он был в кольчуге из медных колец, перчатках такого же плетения, а голову его покрывал особый шлем, по которому вилась змея-медянка, нацелившаяся проглотить хозяина.

Медянка прищурился, его губы сложились в недоверчивую усмешку.

– Ну и дела! – громко произнес он.

Похоже, к нему летела еще одна «комета». Сообразив, что небесный снаряд вот-вот его достанет, Медянка бросился к машине, то и дело оглядываясь через плечо. Летевший предмет изменил направление и последовал за Медянкой.

– Что такое? – поморщился он.

Когда гангстер наконец разглядел Сокола, распростершего алые крылья, было слишком поздно. Мститель в полете ударил Медянку ногами в грудь и отшвырнул его к машине с такой силой, что стекло в двери у водительского места разбилось вдребезги.

Сокол грациозно приземлился на траву, а Медянка, скрипя от ярости зубами, попытался встать на ноги. Прежде чем бандит снова обрел равновесие, рядом с Соколом затормозил «Хаммер». Капитан Америка и Черная Вдова выскочили через задние двери, и мысли в голове у Медянки понеслись вскачь – бандит лихорадочно придумывал план действий, прикидывая, удастся ли уйти. Больше всего ему хотелось убить Мстителей, но прежде такое желание никогда не оборачивалось в его пользу. Однако сейчас он находился очень близко от логова Змеиного общества – еще примерно четверть мили, и он увидел бы ворота заброшенной стоянки. Вот если бы вызвать сюда Черную Мамбу с телохранителями! Тогда эти трое в сумасшедших костюмах наверняка проиграли бы схватку, особенно если учесть успешную работу с новыми сыворотками. Да Мстители бы и пяти минут не продержались.

– Раздумываешь, в какую сторону бежать? – спросил Сокол. – Ну попробуй, не стесняйся. Готов спорить, что без машины ты далеко не убежишь.

Медянка бросил короткий взгляд за спину и снова обернулся к Мстителям. На его губах мелькнула презрительная усмешка. Сокол был прав.

– Значит, будем биться, – сказал Медянка.

Он выставил вперед руки в перчатках, каждая из которых была заряжена ядовитыми зарядами. На самом деле они били противников не ядом, а мощными электрическими молниями, но надо же создавать змеиный образ! Капитан Америка и Черная Вдова двинулись к Медянке, который встал в боевую стойку, однако Сокол поднял руки, призывая Мстителей повременить с атакой. В небесах раздался птичий крик – там парил Краснокрыл.

– Позвольте мне, – попросил Сокол. – Хочется думать, что я заслужил эту честь.

Кэп с улыбкой склонил голову к плечу:

– Не откажусь взглянуть. Действуй – а мы будем тобой гордиться.

– И я обязательно дам вам повод.

Похрустывая костяшками пальцев, Сокол направился к Медянке:

– Ну как? Чего ждем? Будем произносить монолог злодея? Обожаю ваши откровения. Всегда есть над чем посмеяться.

Медянка фыркнул ему в лицо:

– А мы хотим, чтобы вы над нами смеялись. Тогда вы ничего не заметите, пропустите удар... А потом будет слишком поздно, и вы только перед смертью поймете, что мы сотворили.

Сокол остановился в шаге от Медянки:

– Ты взрослый мужик в костюме змеи. Никак не найду в себе сил тебя бояться.

– А тебе и не нужно бояться меня, – сообщил Медянка. – Бойся нас.

– Знаешь, все равно почему-то не страшно, – ответил Сокол и бросился на бандита.

Медянка, конечно, ожидал удара. Он устремился вперед и выстелил из перчатки. Однако Сокол и не думал бить по-настоящему. Он взлетел, приземлился за спиной врага и ударил его по голове, отчего тот покатился по земле. Сокол пнул его в поясницу, но удар вышел слабее, чем хотелось бы, – громилу защитила кольчуга.

Мститель отступил на шаг, давая Медянке время подняться. Бандит сжал кулаки и бросился на Сокола, но тот легко уклонился от удара. Противники обменялись выпадами, причем преимущество Сокола казалось очевидным: он явно играл с противником, но вот Медянка выставил вперед голову и ударил Сокола шлемом прямо в переносицу.

Мститель пошатнулся и отступил, а Медянка снова бросился вперед и выстрелил в лицо противнику. Заряд вышел из пасти змеи, обвивавшей шлем, и взорвался ярчайшей вспышкой, от которой все на мгновение ослепли – все, кроме Медянки, который предусмотрительно носил особые защитные линзы, чтобы не пострадать от собственного оружия.

Сокол упал и, казалось, ничего не видел, и тогда Медянка поднял ногу в тяжелом башмаке на стальной подошве и нацелился поразить павшего Мстителя в шею. Наверное, он мог бы просто сбежать, пока Капитан Америка и Черная Вдова протирали глаза, но нет. Медянка сбил с ног Мстителя. И если он не воспользуется случаем, оставит поверженному жизнь, то никогда себе этого не простит. Змеиное общество давно собиралось показать миру, что с ним стоит считаться, да и Медянка точно знал, на какую высоту он поднимется среди лидеров их движения, стоит ему войти к Черной Мамбе и швырнуть ей крылья Сокола.

А потому Медянка опустил занесенный ботинок, но цели, к своему удивлению, не достиг. Нога застряла. Взглянув на землю, он понял, что это Сокол держит его одной рукой за носок ботинка, а другой за щиколотку.

Мститель усмехнулся и дернул Медянку за ногу, выворачивая ему лодыжку, – что-то громко хрустнуло, и громила едва не взвыл от невыносимой боли. Бандит повалился на землю, ошеломленно глядя на Сэма, которому ничуть не повредило змеиное оружие.

– Видишь, какие у меня стеклышки? – спросил Сокол, возвышаясь над Медянкой. – Это не только для красоты.

Сокол прижал громилу коленом к земле и обезоружил его, сорвав перчатки и шлем. Капитан Америка и Черная Вдова, потирая глаза, уже шли к ним. Медянка решил не сопротивляться. Известный гангстер и убийца, одетый змеей, умел признавать поражение.

Кэп опустился на колени рядом с Медянкой и мрачно поинтересовался:

– Ну что, какие планы?

– Скоро узнаете, – прошипел Медянка и рассмеялся, забыв даже о боли в ноге.

– Если ты не дурак, то молчать не будешь, – сказал Кэп. – Зачем вы изобрели эти новые лекарства?

– Догадайся!

– Лучше подумай вот о чем, – вступила в разговор Черная Вдова. – Вы практически проиграли. Ваших ребятишек забрал ЩИТ. Нам известно, где ваше логово. Мы знаем, где вы держите Халка. И судя по тому, как хрустели твои кости, у тебя теперь только одна здоровая нога. На твоем месте я бы не упиралась. Твоим приятелям скоро крышка.

– Ты встречался с Бандитом Бенни, – напомнил Кэп. – Зачем?

– А ты его спроси! – огрызнулся Медянка. – Может, он и предатель, а я – нет.

Черная Вдова и Капитан Америка переглянулись. Кэп склонился к Медянке и принялся методично его обыскивать.

– Эй! Хватит! – закричал громила.

Из-за пояса Медянки Кэп извлек склянку, наполненную красной жидкостью. Хрупкое стекло треснуло во время боя, и содержимое флакона вылилось на землю и на руки Кэпа. Остро запахло металлом.

– Это кровь. – Кэп быстро сложил в уме кусочки головоломки. – Маггия поставляет вам кровь людей с суперспособностями?

– А тебе очень хочется узнать ответ?

Капитан Америка стряхнул с рук осколки и протер испачканную кровью перчатку.

– Даю тебе последний шанс. Ваше логово скоро захватят Мстители. Тебя надолго отправят в тюрьму, ЩИТ об этом позаботится. Упираться бессмысленно. Твой план провалился. Уже в который раз.

Медянка устремил на Капитана взгляд тусклых глаз. Его наглая змеиная усмешка растаяла.

– Это был не мой план, – качая головой, вздохнул он. – Вот если бы они прислушались к моему совету... последовали моему плану... Но Змеиное общество никогда не доверяло чужакам! А ведь я предупреждал: это начало конца!

– То есть ты не хотел завлекать к ним подростков с улицы? – уточнил Капитан Америка. – А каков был твой план?

Медянка глубоко вздохнул. Он мысленно перенесся на два месяца назад, когда Змеиное общество обосновалось в новом логове...


* * *

ЧЕРНАЯ Мамба сидела во главе стола в новом зале для совещаний, а остальные действующие члены Змеиного общества стояли за ее спиной. Собравшиеся только что разработали план крупнейшего нападения на Соединенные Штаты Америки под руководством Черной Мамбы, недавно заступившей на высший пост Змеиного общества. Однако Медянка, сторонник классических методов воздействия, потребовал, чтобы ему дали время высказаться. Заседание близилось к концу, но Медянка настаивал, что его план гораздо лучше принятого, и Черная Мамба все же позволила ему поделиться мыслями. По плану Медянки, недавно преобразованное Змеиное общество должно было показать свои новые силы и оставить позади неудачные попытки захватить власть.

Медянка откашлялся и сплел руки за спиной, глядя на членов Змеиного общества.

– Теперь, когда мы обладаем необходимыми технологиями, – медленно, нагнетая драматическое на-строение, начал Медянка, – нам следует мыслить крупными категориями. Забудьте о поиске новых членов. Оставьте мысли о создании армии. Мы должны выступить ярко!

– Продолжай, – презрительно прошипела Черная Мамба.

– Мы создадим препарат, вызывающий мутации. Он будет действовать быстро и безошибочно, и мы направим его в водные артерии Манхэттена. – Медянка многозначительно помолчал. – И все жители Нью-Йорка превратятся... в змей!

На него ошеломленно уставились все члены общества. Раскинув руки, Медянка смотрел каждому из присутствовавших в глаза, ожидая признания и похвалы. На несколько минут повисла напряженная тишина, а потом Медянка, неуверенно пожав плечами, опустил руки. Черная Мамба обернулась к столпившимся соратникам и произнесла:

– Так что мы решили насчет нашей сыворотки?


* * *

СОКОЛ щелкнул пальцами перед носом у Медянки, выводя громилу из транса, и тот грустно взглянул на Мстителей.

– Знаете что? – поморщившись, Медянка сосредоточил полный ненависти взгляд на Капитане Америка. – Это неважно. Никто не ценит свежих идей. Все предпочитают нанимать бойцов, бомбить...

Он вдруг замолчал, а Мстители склонились к нему, ловя каждое слово.

– Бомбить? – не выдержал Кэп и схватил Медянку за кольчугу. – Что вы собирались бомбить?

– Да я просто так! Например! – Медянка задергался, отползая от Капитана Америка. – Делайте со мной, что хотите. Неважно, что произойдет сейчас, в конце концов Змеиное общество в проигрыше не останется. И плевать, скольких наших вы упрячете вместе со ЩИТом. Это мелочи. Сила Змеиного общества будет расти. После каждой вашей победы мы будем подниматься снова, исполненные новых сил и злости. А потому – убирайтесь с нашей дороги, пока можете.

Кэп перевернул Медянку на живот и, выдернув из своего пояса тонкую проволоку, скрутил ею громиле руки. Потом он поставил злодея на ноги и потащил прихрамывающую тушу к «Хаммеру», где собирался его оставить на время налета.

Сэм показал на ворота у психиатрической лечебницы.

– Ого! – воскликнул он, приподнимая на лоб очки. – Что это там творится?

Возникший из темноты сгусток алой энергии с силой понесся к земле, разрывая ткань реальности. Сэм принял боевую стойку, готовясь встретить нежданных врагов, но Черная Вдова спокойно коснулась дубинкой его руки.

– Расслабься, – посоветовала она. – Это всего лишь Железный Человек. Он предупреждал, что явится вместе с Квантум-Чудиком... но я тоже думала, что они прибудут не так экстравагантно.

Из портала вышли Тор, Соколиный Глаз, Железный Человек, Воитель и Квантум-Чудик. Все шагали непринужденно, будто пришли из соседней комнаты. Только Воитель бросал через плечо настороженные взгляды, как будто ждал, что сейчас на них бросится чудовище.

– Привет, Роудс! – воскликнула Черная Вдова. – Как жизнь?

– В порядке, – ответил Воитель. – Не привык, понимаешь, гулять по межпространственным порталам. Все хочется задать вопросы мирозданию. А так – все в норме.

Сокол оглядел Квантум-Чудика с ног до головы и осведомился:

– Это ты сотворила портал?

– Да, такая у меня суперспособность, – призналась девушка и тут же грустно усмехнулась: – По крайней мере, пока.

Железный Человек окинул взглядом заброшенную психиатрическую клинику имени Дональда Б. Халтона и ведущие к ней ворота. Здание располагалось довольно далеко от поля. Вряд ли собравшиеся там наблюдали за встречей Медянки с Мстителями и видели, как открылся портал, однако совсем исключать это было нельзя. Что ж, Мстители потеряли элемент внезапности, однако явились, готовые к бою, всей командой. Здание бывшей лечебницы не обветшало, но темные окна и пустынная автостоянка навевали мысли об одиноком могильном камне.

– Нам туда? – уточнил Железный Человек.

– Я же объясняла, что чувствую место, – напомнила Анита. – Я точно знаю, что бывала здесь не раз и не два, но никогда не видела здание снаружи. Мне кажется... – Она закрыла глаза и прижала ладонь к земле, пальцы девушки запульсировали розоватым светом. – Они под землей. Комната Кармеллы вырезана в бетонной глыбе, чтобы она... ну, ты понимаешь, чтобы она не взорвала все здание, если, ей вдруг приснится кошмар. Только я не знаю, насколько глубоко под землей ее держат.

Железный Человек кивнул:

– Да, они наверняка работают в цокольных этажах, на самых нижних уровнях. Сквозь фундамент здания проходит небольшой тоннель – скорее всего, там-то и держат твою подружку. И мне, честно говоря, кажется, что это не лучшее для нее место.

– Вы, ребята, в телепаты подались? – удивленно приподнял брови Клинт.

– У меня на экране трехмерная модель здания, – пояснил Железный Человек, – и я ее рассматриваю. К тому же, когда мы с Роуди недавно накрыли графа Нефарию, то обнаружили под его крошечным домиком в лесу несколько подземных этажей. Конечно, здесь не тот размах, но и впечатление они создают другое. Нагло работают, практически в городе, хоть и в заброшенном здании. У меня ощущение, что здесь готовится крупное дело.

– Медянка что-то бормотал о бомбе, – сказала Черная Вдова. – Правда, потом взял свои слова назад. И отказался объяснять.

– У них есть бомба? – задумчиво взглянул на Аниту Тор. – А может, речь о человеке, который взрывается, как бомба?

– Ты думаешь, они хотят заставить Кармеллу взорваться в людном месте? – спросил Кэп. – Пострадают невинные жители...

Глаза Квантум-Чудика в панике округлились:

– Я... я не знаю. Они никогда ничего определенного не говорили, но...

– А иначе зачем давать ей такую суперспособность? – закончил за девушку Тор.

– С этим мы обязательно разберемся, – пообещал Кэп. – А пока давайте сосредоточимся на главном. Анита считает, что нам понадобятся все силы, и я ей верю. Мы ударим вместе. Железный Человек, Тор, Сокол и Воитель, вы подниметесь в небо, чтобы следить за атакующими на верхних этажах здания. Когда мы подойдем ко входу, возвращайтесь к остальным. Дверь мы должны выбить единым отрядом. Тони, посмотри по своим приборам, сколько внутри человек?

– Много. И они рассредоточены по зданию. Пятница насчитала тридцать два, но кто-то есть и в тоннеле, а их мои сканеры не пробивают, – сообщил Железный Человек. – И если большинство из них подзарядятся сывороткой, то нам придется туго.

– Анита, ты знаешь хотя бы некоторых из тех, кто прячется внутри, – сказал Кэп. – А я знаю, как действует Змеиное общество в целом. И вот как мы поступим: когда мы вступим в бой, сообщай нам вслух – кричи! – что тебе известно о каждом из встречных. Какие у них суперсилы, кто они, говори все, что может нам пригодиться. Я буду держать всех в курсе насчет их солдат, если попадутся знакомые. Надо подойти к цели быстро и хирургически точно. Мы должны забрать Брюса Бэннера и Кармеллу, прихватить по ампуле их сыворотки и уничтожить остальные запасы лекарств, а также, если получится, захватить в плен Черную Мамбу. Других членов Змеиного общества достаточно обездвижить – и можете бросить их на месте. Мамба играет здесь главную роль, и нам стоит ее обезвредить. Ясно?

– Ясно, – эхом ответили Мстители.

Квантум-Чудик оглядела всех, не зная, как отвечать, и потому ее подтверждение прозвучало последним. Тор ободряюще ей улыбнулся.

Отряд летунов взмыл ввысь, а Капитан Америка повел Черную Вдову, Квантум-Чудика и Соколиного Глаза к тайному логову Змеиного общества по дороге.

Они бежали по обочине, стараясь не попадать в поле зрения тех, кто, возможно, следил за ними из здания. Капитан Америка, пропустив вперед Клинта и Наташу, сравнялся с Квантум-Чудиком.

– Насколько я понимаю, ты затеяла все это, чтобы спасти подругу, – сказал он. – Не знаю, подходит ли к твоему поступку слово «благородный», но я понимаю, почему ты так поступила. Это очень по-человечески.

Квантум-Чудик, прищурившись, взглянула на Кэпа.

– О благородстве я и не думала, – ответила она. – Если придется, я поступлю точно так же и не раз.

– И я тебя ни в чем не обвиняю, – кивнул Кэп. – А вот ЩИТ, скорее всего, не будет так любезен. Однако будем решать проблемы по мере поступления. А что делать с остальными?

– С кем?

– Фононьютрия, Робби, Деандр, – перечислил Кэп. – Ты же хотела помочь Кармелле выжить, да и – уж если совсем по-честному – была не против отплатить правительству за то, как тяжело вам пришлось.

– Ты ничего не понимаешь, – вздохнула Квантум-Чудик.

– Мне часто такое говорят, – ответил Капитан Америка. – Они видят красные, белые и синие цвета на моей форме, слышат мое имя... и думают, что я какое-то ископаемое. Парень, который служит стране и поворачивается спиной к тем, кого государство бросает на произвол судьбы. Но я верю в мою страну. Я верю, что она может стать лучше, и нам нужно бороться, чтобы сделать ее лучше. Если бы у нас все было хорошо, просто идеально, и люди перестали бы страдать, мне не пришлось бы больше носить звездно-полосатый костюм.

Квантум-Чудик мягко улыбнулась Кэпу:

– Робби и Деандр... Я плохо их знаю. Наверное, они неплохие ребята. Не злые. Вряд мы с ними еще увидимся. У них... не знаю подробностей, но Деандр проговорился мне об этом как-то ночью... У братьев какое-то редкое заболевание крови. У них был еще один брат – они вообще-то тройняшки – так вот, он умер от этой болезни. Робби и Деандр нуждались в помощи, как и мы с Кармеллой.

– И предложили в обмен свои услуги, – сказал Капитан Америка.

– Да, – подтвердила девушка. А потом тихо добавила: – А почему бы и нет?

– А что насчет Фононьютрии?

Квантум-Чудик покачала головой:

– Мне кажется, хотя я могу ошибаться, она ничем не болела. Физически она была здорова. А вот с психикой у нее, боюсь, проблемы.

– Я заметил, – кивнул Кэп.

У самого здания Капитан Америка снова обернулся к Аните, собираясь что-то сказать, но не успел.

Сверху одновременно закричали, предупреждая об опасности, Железный Человек, Тор, Воитель и Сокол, но их крик потонул в грохоте и скрежете, с которым из открытой двери понеслась к Мстителям реактивная ракета.

Глава 12. Порталы

РАКЕТА, выплевывая мириады золотых искр, неслась на Капитана Америка. Мстители отреагировали мгновенно: Черная Вдова и Соколиный Глаз отскочили в сторону, а Капитан Америка поднял щит правой рукой, а левой толкнул себе за спину Квантум-Чудика. Отряд летунов тоже не дремал. Тор и Сокол спикировали к открытой двери и бросились в погоню за артиллеристом, который спрятался где-то в темных коридорах здания. Железный Человек ударил репульсорным лучом в реактивную ракету, а Воитель выстрелил тремя миниатюрными самонаводящимися снарядами – однако из этого ничего не вышло, потому что ракета Змеиного общества уже слишком близко подлетела к Кэпу и готовилась поразить цель.

Стив Роджерс приготовился выдержать взрыв, как вдруг небеса с оглушительным грохотом разверзлись.

И наступила тишина.

Осторожно выглянув из-за щита, Кэп в удивлении смотрел, как воздух перед ним сверкает и переливается алыми отблесками энергии. Что-то хлюпнуло, и ракета исчезла, будто проглоченная пространством.

За спиной Капитана поднялась на ноги Квантум-Чудик. Ее колени дрожали, по лбу струился пот, на руках еще не погасло розоватое мерцание.

Она натужно улыбнулась Кэпу, и он одобрительно кивнул ей:

– Отличный ход.

– Нам еще не раз придется попытать удачу, – сказала девушка и повернулась к зданию.

Кэп проследил за ее взглядом. У двери Тора и Сокола встретил целый батальон вооруженных солдат Змеиного общества. Некоторые были одеты в костюмы змей, другие больше походили на Квантум-Чудика и ее приятелей... это были подростки, словно прибежавшие на бой сразу с занятий в колледже. А здесь они сражались, отравленные ядом, который придавал им чужие суперсилы, и были готовы биться до конца.

– Вперед! – скомандовал Кэп, бегом направляясь на помощь друзьям. – Железный Человек, сколько там солдат?

– Четырнадцать и еще один с гранатометом!

Железный Человек полетел навстречу солдатам Змеиного общества и их приспешникам. Одетый в кожаный костюм мужчина с глазами, светящимися зеленым огнем, нацелил на Мстителей ручную реактивную установку и выпустил еще одну ракету, которую Тор на этот раз сбил с пути удачным ударом Мьёльнира.

Ракета взорвалась в небе, а бог грома подлетел к стрелку и приземлился перед ним – в ту же секунду молот вновь оказался в руке Тора. Он ударил Мьёльниром в ствол гранатомета и выбил оружие из рук незадачливого стрелка.

– Так держать, Тор! – крикнул Кэп, пересекая стоянку возле здания.

– Осторожно! – воскликнула Квантум-Чудик Тору, когда он размахнулся, чтобы ударить стрелка. – Это Дыхание Вулкана! Он может...

Мужчина усмехнулся и открыл рот. Из его горла вырвался поток золотистой энергии и ударил Тора в грудь. Могучий бог грома отлетел на противоположную сторону автомобильной стоянки.

– Вот так он может, – смущенно договорила Квантум-Чудик.

Капитан Америка запустил в Дыхание Вулкана щитом и попал ему в затылок. Стрелок упал и замер в неловкой позе, а щит бумерангом вернулся в руки Капитана. Кэп огляделся: повсюду шли стычки между Мстителями и солдатами Змеиного общества. Впрочем, большинство боев велись не у двери, а, по крайней мере, в нескольких шагах от нее – на пустой автостоянке.

Кэп пригнулся, уклоняясь от удара женщины, затянутой в эластичный комбинезон. Это была Копьеголовая Змея, давно примкнувшая к Змеиному обществу. С ней Капитан Америка уже сражался. Из ножен на ее руках выглядывали восьмидюймовые клинки, превращая кулаки этой злодейки в смертоносные клещи.

Следующий удар Копьеголовой Змеи Кэп отразил щитом и, улучив момент, ударил нападавшую в грудину. Однако она успела сгруппироваться и отступить, что значительно ослабило силу удара.

– А я тут кое-кого знаю! – крикнул Кэп. – Многие, правда, явно получили волшебную сыворотку. Придется подойти поближе, чтобы понять, кто есть кто.

Он схватил Копьеголовую Змею за локоть, уходя от выпада в шею, и перебросил женщину себе за спину.

– У меня здесь Копьеголовая Змея, – сообщил Кэп, когда противница ударилась о землю. – Явно повышена сила удара, выносливость. Но с этим я справлюсь.

Женщина вскочила и снова бросилась на Капитана Америка. Он встретил ее в боевой стойке и сделал подсечку. На этот раз он добавил Змее еще один тычок в спину и швырнул ее о землю гораздо сильнее. Освободившись, Капитан увидел Железного Человека – тот сражался с громилой в костюме змеи, похожем на тот, что был на Медянке. Только у него шлем был сделан в виде змеиной головы, из пасти которой мерцали его злые глаза. Железный Человек, паря в десяти футах над землей, выпустил в негодяя очередь репульсорных импульсов – однако ни один из них не достиг цели. С каждым новым выстрелом в асфальте появлялись глубокие дыры, но противник оставался невредим. К тому же он вдруг начал расти и в высоту, и в ширину, и вскоре увеличился до десяти футов.

Схватив Железного Человека за ногу, злодей потащил его к земле и со смехом бросил на траву.

– Железный Человек! Это Африканская Гадюка! Очень сильный, пышет ядовитым газом и... – начал Кэп, но Копьеголовая Змея не дала ему договорить.

Она бросилась на Капитана и клинком поцарапала броню у него на боку. Кэп прижал к себе ее руку и отвесил Змее чувствительный удар в подбородок. Когда она без сознания повалилась на землю, Кэп помчался к Соколиному Глазу, который выпускал одну за другой наэлектризованные стрелы в грузного бородатого мужика в рваных джинсах, а тот будто бы не замечал ударов тока.

– Дай-ка угадаю, – сказал Железный Человек, поднимаясь в воздух, чтобы вырваться из захвата Африканской Гадюки. – Он раздувается почти как шар!

– Да, но только на пятнадцать минут, – ответил Кэп, бросая щит в странного громилу, который собрал стрелы Соколиного Глаза и бросал их обратно в лучника.

– Так долго я ждать не буду, – ответил Железный Человек, стремительно летая по кругу над Африканской Гадюкой.

Противник вертелся под ним, пытаясь схватить Железного Человека и спустить его на землю.

Щит Капитана Америка со звоном попал в цель, однако на голове врага не осталось даже царапины.

Мужчина склонил голову на бок и уставился на Кэпа.

– Ничего себе! – удивился Кэп.

Соколиный Глаз присоединился к Капитану, радуясь подоспевшему подкреплению:

– Видишь, кто мне достался.

– Анита! – позвал Кэп. – Кто тут у нас?

Квантум-Чудик присела, уклоняясь от летящего на нее тела, – Сокол как раз швырнул на землю побежденного солдата Змеиного общества – и побежала к Кэпу и Соколиному Глазу, чтобы получше рассмотреть бородатого мужчину.

– Осторожнее, это Неуязвимый! – крикнула она, глядя, как трое сошлись в рукопашной.

Кэп уклонился от выпада Неуязвимого и подумал, что имя противнику очень подходит, ведь несмотря не все выпущенные в него стрелы и удар щитом, на мужчине не было ни царапины. Неуязвимый снова бросился на Кэпа, и тот схватил громилу за руку и потянул на себя, чтобы нанести мощный удар головой в лоб.

– Я знаю, чьи суперсилы ты украл, – сказал Кэп, отпрыгивая к Соколиному Глазу. – Люка...

Неуязвимый качнулся вперед, возвращая Кэпу его удар лбом в лоб, и мотнул головой к Соколиному Глазу:

– Это МОИ суперсилы!

Сражаясь рядом с Соколиным Глазом, Капитан не забывал оглядывать поле боя перед лечебницей. Железный Человек выпустил поток репульсорной энергии в лицо Африканской Гадюке, и тот покатился под ноги приспешникам Змеиного общества, с которыми дрались, стоя спиной к спине, Тор и Воитель.

– Красотка пришла, – сообщил Воитель, увертываясь от удара.

На него набросилась покрытая чешуей женщина. Ее глаза засветились, и она хлестнула остроконечным хвостом, целясь в Воителя, но не попала – за хвост ее схватил Тор. Сначала он с размаху отбросил чешуйчатую женщину в Африканскую Гадюку, а потом добавил разбухшему мужчине молотом, отчего тот быстро сдулся до обычных размеров. Тор отодвинул выбывшую из строя женщину на обочину и перекинул молот в другую руку.

– Неучи, – пробормотал Тор.

Кэп и Соколиный Глаз обменивались ударами с Неуязвимым, которые, по-видимому, не причиняли ему никакого вреда, и постепенно отступали к остальным Мстителям. Стычки продолжались, Мстители сражались с солдатами Змеиного общества, постепенно выводя противников из строя. Кэп оглянулся на Черную Вдову и Квантум-Чудика – они вдвоем бились против массивного головореза в зеленом.

– Это Королевская Кобра! – крикнул им Кэп, впечатывая раз за разом щит в лицо Неуязвимому, пока Соколиный Глаз заряжал стрелу со взрывающимся наконечником. Кэп отпрыгнул в сторону и закрыл лицо щитом, скрываясь от взрыва, – Клинт как раз выстрелил. – Кости у него не ломаются, мышцы не рвутся. Он полностью контролирует размеры и форму своего тела. Не давайтесь ему в руки!

Королевская Кобра пока казался самым страшным противником. Его капюшон раздувался, как голова у змеи, в честь которой он выбрал себе имя, а желтые глаза сверкали, когда он бросался на Черную Вдову и Квантум-Чудика.

– Предупреждение запоздало! – крикнула в ответ Кэпу Черная Вдова, когда Королевская Кобра схватил ее за запястье.

Его рука по-змеиному обвила руку Черной Вдовы. Она протянула руку дальше, к его шее, и активировала браслет. Электрические разряды ударили в Королевскую Кобру один за другим, прожигая его тело молниями в тридцать тысяч вольт. Королевская Кобра забился в конвульсиях, его глаза закатились, однако руку Черной Вдовы он не выпустил. Наоборот, сжал еще сильнее и потянул к себе.

Квантум-Чудик собралась было открыть под ногами Королевской Кобры портал, но Черная Вдова закричала:

– Нет! Он утащит меня за собой! Кэп, помоги!

Капитан Америка хотел объяснить, что занят, но Квантум-Чудик всех опередила.

Она взмахнула рукой и создала портал, налетевший на Неуязвимого, будто лассо. Громила был слишком занят – раздавал тумаки Капитану Америка и Соколиному Глазу – и не заметил опасности. Красная петля энергии поймала Неуязвимого, открыла портал и утянула злодея в пустоту.

И Капитан Америка только обрадовался такому повороту.

Он тут же помчался к Черной Вдове, которая ухитрилась достать свободной рукой дубинку и целилась в лицо Королевской Кобре, собираясь бить его до тех пор, пока он не выпустит ее руку. Однако тут Королевскую Кобру ударило в лицо что-то другое – красно-коричневого оттенка.

Краснокрыл, раскинув крылья, впился когтями в глаза Королевской Кобре. Громила завопил от невыносимой боли и выпустил Черную Вдову, чтобы прижать, смахнуть с лица страшную птицу. Сокол приземлился между Черной Вдовой и Королевской Коброй – Мститель с горделивой улыбкой смотрел, как его верный крылатый друг царапает злодея.

– Спасибо, – поблагодарила его Вдова.

– Да ничего, ты и сама бы с ним скоро справилась, – ответил Сокол, раскрывая крылья. – Краснокрыл просто не мог оставаться в стороне.

Черная Вдова улыбнулась и повернулась к Квантум-Чудику.

– Отличная работа, – похвалила она девушку и повернулась к подбегавшим Кэпу и Соколиному Глазу.

Ряды защитников Змеиного общества неуклонно таяли, Тор и Железный Человек разделывались с теми, кто отступил поближе к зданию.

– Ты случайно не в ад отправила Неуязвимого? – уточнил Соколиный Глаз.

Кэп молчал, но думал о том же.

– Нет, – развеяла его беспокойство Квантум-Чудик. – Я вдруг мысленно увидела большой мусорный бак... И мне кажется, что этот парень сейчас воняет куда сильнее, чем ты с Тором.

– Ого! – восхитился Клинт. – Какая девушка! Особенная.

– Нужно сосчитать поверженных врагов, – сказал Кэп. – ЩИТу кто-то должен сообщить, где и кого подобрать. Нам еще дожидаться, пока они избавятся от остатков сыворотки в крови.

– Ну да, – кивнул Клинт. – Правильно. И все равно шутка с мусорным баком смешная.

– Давайте пересмотрим план нападения, – предложила Черная Вдова. – Они явно пытаются удержать нас на улице, не пустить в здание. Кэп... если почти все наши останутся снаружи, а «змеи» так и будут оттеснять нас от здания, значит у них не будет повода ожидать нападения изнутри.

– Что ты предлагаешь? – спросил Кэп.

Черная Вдова обернулась к Квантум-Чудику.

– Ты можешь открыть портал и перенести нас внутрь, к Кармелле и Брюсу? Мы найдем их, выведем оттуда твою подругу и прекратим это безобразие.

Квантум-Чудик кивнула, но в ее глазах отражался страх:

– Да, наверное, смогу.

Она взмахнула руками, пальцы замерцали красными вспышками, однако ярких молний, которые раньше плясали на ее ладонях, больше не было.

– Что происходит с твоей суперсилой? – спросил Капитан Америка.

Квантум-Чудик медленно вдохнула, скрипнула зубами и нарисовала в воздухе пальцами круг. Пространство вспыхнуло красными полосами, и портал, чуть меньше и слабее, чем те, что получались прежде, открылся.

– Это не моя суперсила, – ответила Квантум-Чудик. – А сыворотка действует все слабее.

Черная Вдова мрачно кивнула:

– Значит, давай поторапливаться.

Мстители продолжали биться с солдатами Змеиного общества перед зданием психиатрической лечебницы, а Черная Вдова и Квантум-Чудик незаметно исчезли вместе с порталом.

Капитан Америка и Соколиный Глаз поспешили к друзьям, последняя из оказывавших сопротивление молодая женщина с мерцающей подобно северному сиянию кожей заметила подкрепление команды Мстителей и, не говоря ни слова, развернулась и побежала через автостоянку к шоссе. Воитель двинулся было за ней, но Железный Человек удержал его.

– Оставь, пусть уходит, – сказал Железный Человек. Из потайного отделения у его запястья вылетел крошечный дрон и полетел за беглянкой. – Кто знает, отдавали ли себе отчет подростки, которых завербовало Змеиное общество, во что они ввязываются. Беспилотник сообщит нам, куда направляется эта девушка, и ЩИТ заберет ее, когда придет время.

– Глупое оправдание, – фыркнул Тор. – Каждый сам делает свой выбор. Мы всего лишь сборник историй, которые рассказываем собственной жизнью.

– А я думал, тебе нравится Квантум-Чудик, – удивился Соколиный Глаз.

– Ну да, – пожал плечами Тор. – Я вообще добрый и всех прощаю. У меня же младший брат – Локи. Я ко всему привык.

Сокол, Воитель, Тор, Железный Человек и Соколиный Глаз окружили Кэпа – он указал на дверь и сообщил:

– Черная Вдова и Квантум-Чудик нанесут удар изнутри, заберут Кармеллу и Бэннера, а потом выйдут вместе с ними.

– Идем на штурм замка, – сказал Железный Человек. – Без этого не обойтись – как и столетия назад.

– Нам нужно... – начал было Кэп, но умолк, хмуро оглядываясь.

– Что нам нужно? – переспросил Соколиный Глаз.

– Слышите? – прищурившись, спросил Кэп.

И все сразу же почувствовали, как задрожала под ногами земля. Мстители окружили Кэпа и заняли оборону лицом к зданию, молча отвечая на его вопрос.

Двустворчатые двери распахнулись, когда сквозь них вырвался наружу монстр размером с «Хаммер». От его шагов тряслась земля. Когда-то это был человек, но теперь его мышцы невероятно распухли, на них проступали вены, кости его вытянулись и вышли концами наружу, превратившись в стальные лезвия. Он заревел и бросился к Мстителям, грохоча огромными кулаками по зеленой груди.


* * *

ЧЕРНАЯ Вдова вышла из портала в темной каморке с очень толстыми стенами, на которых виднелись темные разводы – следы многочисленных самопроизвольных возгораний. Кармелла смотрела на гостью из дальнего угла, резко, но с трудом втягивая воздух. Спустя несколько секунд портал немного сдвинулся в сторону, и Кармелла с облегчением улыбнулась при виде вышедшей из него девушки.

– Анита! – с болью в голосе воскликнула она.

Портал закрылся, и Анита, скользнув мимо Черной Вдовы, обняла подругу. Она ласково прижимала ее к себе, пока Черная Вдова оглядывала комнатушку оценивающим взглядом. Это была настоящая тюрьма, в которой даже зверя держать было стыдно. Черная Вдова отказывалась верить, что Анита и Кармелла сознательно выбрали такую комнату, но в то же время понимала, что только очень толстые каменные стены могли выдержать взрывы. Глядя на всхлипывающих девушек, приникших друг к дружке, Черная Вдова рассталась со всеми подозрениями насчет Аниты. Теперь ей хотелось спасти Кармеллу. Кровь закипала при мысли о том, что эту хрупкую больную девушку Змеиное общество превратило в смертоносное оружие. Вдова знала, каково это, когда тебя используют в своих целях, потому что в прошлом ей приходилось бежать от таких людей, и она помнила, как с ними нужно обращаться – навсегда забыть о милосердии.

Придерживая подругу за талию, Анита помогла дрожащей Кармелле подняться.

– Не бойся. Все будет хорошо. Нам только нужно попасть в лабораторию прежде, чем нас обнаружат, и тогда...

Кармелла отодвинулась от Аниты и затрясла головой.

– Анита... подожди, – с трудом выговорила она, хватая ртом воздух. – Что ты творишь? Я думала... что тебя поймали... там, в городе... но так... Черная Мамба приходила ко мне совсем недавно, минут десять назад. Она наверняка увидит тебя на камере наблюдения! Черная Мамба знает, что ты связалась с Мстителями, и она тебя убьет. Как тебе все это в голову пришло?

– Я пытаюсь спасти тебя, – хрипло сказала Анита. – Змеиное общество нам не поможет. И обещаний своих они не сдержат. Я тебе все объясню, но сейчас поверь: нам нельзя здесь оставаться.

Кармелла, тяжело дыша, смотрела на Аниту. С каждым вздохом у нее в груди хрипело.

– Я тебе верю. Конечно, как же иначе, просто... – Подруга взяла Аниту за руки, ее подбородок мелко дрожал. – Я уже поверила, что так и умру здесь. Одна. Но тяжелее всего было думать, что они найдут тебя и убьют, – и мы обе погибнем. Мы с тобой не супергерои, Анита. И если мы попытаемся восстать, нас ждет смерть. Я знаю, чувствую, что так будет.

Квантум-Чудик удивленно смотрела на нее:

– О чем ты? Нам только нужно попасть в лабораторию, где держат пленников, и все.

– Как ты думаешь, сможешь открыть еще парочку порталов? – спросила Черная Вдова.

– Не знаю, – вздохнула Квантум-Чудик. – Последний я еле вытянула.

Кармелла поморщилась:

– Ты уже давно не принимала лекарство. Тебе нельзя открывать порталы. Помнишь, что говорила Черная Мамба?

– Черная Мамба пытается вычерпать наши мозги и заменить их... какой-то гадостью, которая будет делать все, что ей прикажут. Нам больше нельзя принимать это лекарство, – настойчиво произнесла Квантум-Чудик. Повернувшись к Черной Вдове, она сморгнула слезы. – Мне кажется, я смогу открыть еще как раз два портала... и все.

– Хорошо, – кивнула Черная Вдова. – Вытащи меня отсюда и отведи в лабораторию... и все. Откроешь оттуда последний портал и шагнешь с Кармеллой в Башню Старка. А мы здесь закончим и присоединимся к вам.

Квантум-Чудик смотрела на нее, приоткрыв рот, будто не понимала ни слова:

– Но как же... после всего... я же не могу бросить тебя здесь одну.

Черная Вдова мимолетно улыбнулась девушкам:

– Отведите меня к Брюсу Бэннеру, и рядом с ним я буду не одна.

Глава 13. Высокая цена

КОГДА комната будто бы раскололась, и из проема появилась Черная Вдова, Брюс Бэннер решил, что у него галлюцинации.

Он то приходил в себя, то терял сознание с тех пор, как Африканская Гадюка вколол ему снотворное, привязал к медицинской койке и подключил к странному аппарату. Каждый час в шею Брюсу впивалась игла и выкачивала из него кровь с отвратительными причмокиваниями. Он давно догадался, что именно так Черная Мамба добывала компоненты для супер-сыворотки, которой пичкала своих наемников. Ей требовалась кровь героев, обладавших суперспособностями, и она нашла способ ее получить. Сначала Брюс хотел добровольно побыть в плену и собрать побольше информации о Змеином обществе, пока Квантум-Чудик отыщет Мстителей и приведет помощь, – Бэннер был уверен, что ради подруги девушка сделает что угодно, – однако позволить злодеям выкачать у него кровь и создать новую сыворотку он не мог. Если с помощью лекарства появится еще один Халк, то неприятности разрастутся как снежный ком.

В самом начале, когда его только привязали к койке, Брюс еще чувствовал в себе силы вызвать Халка, несмотря на большую дозу снотворного, однако к нему подошел странный юноша с очень большим лбом и черными блестящими, будто панцирь майского жука, глазами и что-то неразборчиво и очень тихо произнес. Брюсу вдруг стал совершенно невесомым и расслабился, забыв обо всем. Тогда-то ему в шею в первый раз и вонзилась игла. Мелькнула мысль, что парень его гипнотизирует и надо бы вызвать Халка, но Брюс просто не мог разозлиться. Он совсем позабыл, каким бывает гнев. Возможно, впервые с тех пор, как он познакомился со своей грозной ипостасью, Бэннер был абсолютно, невероятно спокоен.

Однако при виде Наташи, появившейся в лаборатории из портала, искусственно вызванное спокойствие мгновенно разлетелось вдребезги. Черная Вдова с размаху метнула дубинку через всю лабораторию, целясь во что-то, чего Брюс не видел. Послышался громкий треск, и Бэннера тут же затопила волна безотчетного страха, он снова ощутил в груди клокочущую ярость, которая грозила вот-вот вырваться на свободу. Ремни, которыми он был привязан к койке, разорвались будто сами собой, игла, стремившаяся впиться ему в шею, сломалась, упершись в твердую толстую кожу, на пол брызнула кровь.

Халк просыпался и рвался наружу, но Черная Вдова короткой фразой удержала Брюса от превращения.

– Пока рано, – бросила она, взглянув ему в глаза.

И Брюс, мысленно вцепившись в эти слова, как в спасительный круг, велел монстру подождать. Когда он собрался с силами и огляделся, то увидел, как Черная Вдова перепрыгивает через медицинскую койку к мужчине в белом халате, который тянулся за пистолетом. Ударив злодея-ученого каблуком в грудь, она отбросила его в сторону, на другого медика, не давая сбежать обоим. Второй помощник в белом халате уже взялся за ручку двери и тянулся к пистолету у пояса, но Вдова толкнула его на пол и заломила руку, не давая воспользоваться оружием.

Брюс Бэннер еще не до конца пришел в себя и просто молча смотрел, как Черная Вдова привязывает медиков к койкам. Встряхнув головой, он обвел взглядом лабораторию – в глазах наконец прояснилось. Вокруг были люди, много людей, все привязанные к койкам, и знакомый ему аппарат прокалывал каждую шею и ритмичными толчками выкачивал кровь.

Черная Вдова опустилась на колени, чтобы поднять дубинку. Рядом с ней на полу распластался черноглазый юноша – на его лбу уже вздувалась довольно большая шишка. Парень по-прежнему был без сознания.

Вдова подошла к Бэннеру и крепко обняла его.

– Ты жив, – сказала она.

Бэннер, с ужасом оглядывавший лабораторию, перевел взгляд на человека на полу и заставил себя думать о происходящем.

– Как ты догадалась, что этого надо выбить первым?

– Интуиция, – пожала она плечами. – И если бы оказалось, что Халка загипнотизировал не парень с глазами, как у инопланетянина, то я бы всем медикам проломила черепа и выяснила, кто же тебя тут держит.

– Здесь воруют суперспособности, – сказал Брюс, на шаг отступая от Черной Вдовы.

Его разум постепенно освобождался от наваждения, и Бэннер стал узнавать пленников одного за другим. Вот Люк Кейдж, привязан к койке рядом с какими-то незнакомцами, а вот еще одно знакомое лицо.

Человек-Паук, соратник-Мститель.

– Вижу, – ответила Черная Вдова. – Гадость какая.

Брюс подошел к Человеку-Пауку.

– Нат... – произнес он, расстегивая ремни, которыми Человек-Паук был привязан к койке. Невероятно, но сейчас его друг будет свободен. Это большая победа. Брюс осторожно вынул иглу из шеи Человека-Паука. На месте укола остался след – приличных размеров круглая рана. Кровь по ее краям шипела – напоминало о себе вещество для местного наркоза. – У меня взяли кровь. Они...

Черная Вдова шла вдоль ряда коек, освобождая привязанных к ним людей.

– Давай займемся этим потом. Сейчас нам нужно выбраться из здания – Мстители нас ждут.

Она выдернула иглу из шеи пожилой женщины и уставилась на след. Женщина очнулась с тихим вздохом, и Черная Вдова отступила на шаг, не сводя глаз с алой раны.

Человек-Паук пошевелился и застонал. Брюс перешел к следующему пленнику. Расстегивая ремни на Люке Кейдже и вытаскивая из раны иглу, он бросил взгляд на Черную Вдову и заметил, как удивленно она смотрит на рану.

– Что такое, Нат?

– Я недавно видела такую, – ответила Черная Вдова и перешла к следующему пленнику.

В ней будто загорелся огонь вдохновения. Брюс узнал человека, возле которого остановилась Черная Вдова. Его звали Карл «Крашер» Крил, так же известный как Поглотитель – с этим злодеем Халку не раз приходилось сражаться. В этой лаборатории суперспособности забирали не только у героев, но и у злодеев.

– Не развязывай его, – предупредил Брюс Черную Вдову.

– Знаю, – ответила она. – Супергероев освобождаем, а плохих парней оставим в подарок ЩИТу. – Взглянув на кончик иглы, которую она достала из шеи Крила, Черная Вдова удовлетворенно кивнула. – Теперь ясно, как они это сделали. Не знаю, почему его это убило, а все, кто лежит в этой лаборатории, живы, но уж так вышло.

– О чем ты? Кого что убило?

– Полли Чейза, – пояснила Черная Вдова. – Змеиное общество явно замешано в его смерти. Он умер от раны в шее, и выглядела она точно так же, как все эти... только хуже.

– И что это означает? – спросил Брюс, извлекая иглу из шеи доктора Джонатана Онна.

Онн был одним из врагов Человека-Паука и обладал способностью открывать в небе порталы, из которых нападал на врагов. Понятно, кому досталась кровь этого злодея. У Квантум-Чудика оказалась почти такая же суперспособность, не точная копия, но, с другой стороны, и суперсила Фононьютрии лишь отчасти напоминала способности Человека-Паука. А Деандр пользовался суперсилой Поглотителя, хоть и не точной ее копией.

– Здесь поработала Маггия, – сказала Черная Вдова. – Не знаю, до какой степени они в это ввязались, но сейчас у нас нет времени выяснять.

Человек-Паук сел на койке, потирая шею:

– Фу-у-у.. хм. Неужели я слышу голос Черной Вдовы? Правда?

– Вставай, солнце, – ответила Черная Вдова.

– Моя героиня, – выдохнул Человек-Паук, все еще медленно ворочая языком.

Пока они освобождали остальных пленников, Черная Вдова рассказала Брюсу и Питеру Паркеру, что они пропустили. Человек-Паук не знал, сколько времени провел в лаборатории, но вспомнил, как на него напали члены Змеиного общества, когда он вмешался в уличное ограбление.

– Ну да! Точно! – воскликнул Человек-Паук, роясь в многочисленных ящиках. – Я только начал приклеивать воришку к стене. Такой отвратный парень, ножей у него с собой больше, чем зубов во рту. Ну я, как обычно, паутиной его – раз-два, и вдруг откуда ни возьмись – мужик в костюме змеи! Погодите... Вот они! – Человек-Паук вытащил из ящика устройства, которые плевались паутиной и, посмеиваясь, нацепил их на свой костюм. – Они поймали меня и сосали мою кровь, но мои вэб-шутеры я никому не отдам! Конечно, и в плен попадать я не рвался, но теперь горевать поздно. Поезд, как говорится, ушел. Правильно?

Бэннер протянул руку Люку Кейджу – его еще называли. Силач, и было за что.

– Где я? – спросил Люк.

– В лаборатории, где неизвестно кто умудрился проткнуть иглой твою неуязвимую кожу, – ответил Бэннер. – Не очень-то приятное местечко.

– Ах он, поганый... – Люк не договорил и потянулся ощупать шею. – Помнится, здесь был паренек с глазами, как у инопланетянина. Это его работа? Под его взглядом у меня по спине побежали мурашки... и мне это не понравилось.

Человек-Паук оглянулся на Черную Вдову – она оглядывала лабораторию, проверяя, не осталось ли где на койках связанных супергероев.

– Ну, хоть ты меня слушаешь, – сказал Человек-Паук. – Вот, а потом ВТОРОЙ «змееныш» зашел мне в тыл, а прямо перед носом возникла «ЗМЕЯ». Понятно, я дрался, плевал паутиной во все стороны, все орали как резаные, а потом я очнулся вот здесь, и друзья не слушают, когда я пытаюсь им рассказать суперзахватывающую историю моего похищения.

Бэннер похлопал Человека-Паука по плечу:

– Пошли, дружище.

– А как же остальные? – Человек-Паук показал на суперзлодеев, привязанных к койкам. – Не можем же мы просто так их здесь бросить. Или можем?

– Я могу, – пожал плечами Люк.

– Ребята из ЩИТа скоро явятся и все здесь приберут, – пояснила Черная Вдова. – Ваш красавчик с большими глазами валяется без сознания, а значит, некоторые из наших злодеев скоро очнутся. Давайте-ка убираться отсюда, пока не нажили себе новых неприятностей.

– Согласен, – кивнул Бэннер. – Пошли.

Оставив злодеев на койках, Черная Вдова вывела Брюса, Люка Кейджа, Человека-Паука и еще нескольких супергероев, с которыми не успела познакомиться, в темный коридор, где на первый взгляд было пусто. Конечно, разгуливать по вражеской территории с незнакомцами у себя за спиной было рискованно, однако оставить их в лаборатории с суперзлодеями, которых они прекрасно знали, было еще хуже. В компании с Человеком-Пауком, Люком и Бэннером можно было не опасаться нескольких незнакомых сверхлюдей. Главная опасность исходила от Змеиного общества и их приспешников.

Свернув за угол, они сначала услышали топот ботинок, а потом увидели человека в белом халате, который спешил к лестнице.

– Злой доктор из злодейской лаборатории, – объявил Человек-Паук и выстрелил лентой паутины, пригвоздив медика к стене. – Даю руку на отсечение, что этот парень здесь не спас ни одной жизни.

Мужчина извивался и кричал, пытаясь вырваться из липких пут, однако безуспешно. Из паутины Человека-Паука вообще немногие умели выбираться, и этот лысеющий доктор с глазами-пуговками явно был не из их числа.

– Привет! – сказал подоспевший Человек-Паук. Склонив голову к плечу, он разглядывал скулящего медика. – Не подскажете, где найти парня, который привязал меня к кровати и воткнул огромную чертову иголку мне в шею? Я даже опишу его: белый халат, лысина, руки в паутине? Не видели такого поблизости?

– Пож-жалуй-ста, не убивайте меня! – заикаясь, прохрипел ученый.

Брюс Бэннер подошел к нему поближе и стиснул челюсти:

– Никто тебя убивать не собирается. Убийства – это по части твоих хозяев.

– А я мог бы врезать тебе, – задумчиво произнес Люк Кейдж. – И потом ничуть бы не пожалел. Так что давай, отвечай, не испытывая моего терпения. А то оно уже совсем на исходе.

– Да! – подтвердил Человек-Паук, выглядывая из-за плеча Люка. – Чего у нас нет, так это терпения.

– Этот мой, – предупредил Люк Кейдж.

– Понятно, – отступил Человек-Паук. – Без проблем. Твоя игра. Я не против.

Ученый оглядел Люка и остальных и, заикаясь, за-говорил:

– Я-я не мог отказаться, я... моя жена... они угрожали...

– Отказаться ты мог, – ответил Брюс Бэннер. – Я примерно представляю, что тебе предложили... Особые лекарства для твоей жены в обмен на определенные услуги. Это ты придумал сыворотку?

– Эт-то не одна сыворотка, – дрожа всем телом, признался ученый. – Каждому требуется свой состав. Кровь разных людей по-разному взаимодействует с химическим составом. Но основу для сыворотки прид-думал и правда я. Иногда кровь хорошо взаимодействует с основой, а в других случаях приходится импровизировать.

– А этот парень, похожий на инопланетянина, – начал Люк, – его ты тоже создал в результате экспериментов?

Ученый кивнул.

– Он-н умеет отключать суперсилы, – сказал он. – Все может заглушить: и природные способности, и все загадочные силы. Ему делают инъекции, которые развивают в нем такой дар.

– И эта способность сама по себе тоже украдена у кого-то, – резюмировала Черная Вдова. – Вы поставили под удар очень многих, нанесли невообразимый вред.

Ученый всхлипнул. Люк покачал головой.

– Эта ваша сыворотка... есть от нее противоядие? – спросил Брюс.

Ученый молча взглянул на Бэннера широко раскрытыми покрасневшими глазами. По его лицу все и прочли ответ.

Бэннер обернулся к друзьям:

– Надо отыскать Мстителей. Чувствую, мне придется измениться и как следует поработать грубой силой, а потому давайте поскорее уйдем от этого человека... пока я не совершил непоправимого.

Ученый потрясенно охнул, и Человек-Паук, раздраженно закатив глаза, заклеил медику рот паутиной.

– Человек-Паук, Люк, вы в деле? – спросил Брюс.

Люк оглянулся на небольшую группу сверхлюдей, которые шли за ними, ожидая инструкций.

– Да, я с вами. Этих ребят надо держать под защитой. Не будем расставаться. Почему-то мне кажется, что у выхода из здания нас ожидает не самый теплый прием.

– А я, сказать по правде, прям жду не дождусь этого «приема», – сказал Человек-Паук. – В меня вставили соломинку, как в банку с кока-колой, и хотели выпить до дна. Я им не газировка. Я человек!

Все вместе супергерои и слегка взволнованные сверхлюди двинулись вверх по лестнице. Черная Вдова и Люк шли впереди, а Брюс и Человек-Паук замыкали процессию. Брюс оглянулся на дрожащего у стены медика и подумал, что бедняга, в сущности, мало чем отличался от Квантум-Чудика и прочих, кого наняли члены Змеиного общества, соблазнив сверхсилами. Под предводительством Черной Мамбы Змеиное общество отыскало несчастных, брошенных людей, оставленных наедине со своими проблемами, и подарило им надежду. Конечно, все они заплатили высокую цену, однако Брюс Бэннер не мог с уверенностью сказать, что винит их за сделанный выбор.


* * *

В СУМЕРКАХ над логовом Змеиного общества завис необычный черный объект, нечто среднее между ховеркрафтом и небольшим реактивным самолетом. Скрытый от любых средств обнаружения таинственным облаком, которое создал один из приспешников Змеиного общества с помощью необыкновенной сыворотки, летательный аппарат скользнул практически бесшумно и остался незамеченным – Мстители были слишком заняты битвой на земле. Черная Мамба наблюдала в окно, с самой лучшей точки, как дрался созданный в ее лаборатории Халк. Мстителям никак не удавалось перехватить инициативу.

– Вот и славно, – произнесла она, постукивая острыми ноготками по стеклу.

Логово Змеиного общества быстро осталось позади.

Черная Мамба отошла от окна и уселась в кожаное кресло на главное место в кругу, где каждый стул был занят избранным членом Змеиного общества. Здесь собрался узкий круг. В новой иерархии под ее руководством эта маленькая группа избранных уже стала предметом недовольства рядовых «змей». Однако, несмотря на ожесточенную борьбу, которая развернулась в Змеином обществе после того, как она по праву заняла место лидера, Черная Мамба чувствовала, что соратники оказали ей доверие. Во времена других лидеров общества, которым Черная Мамба служила верой и правдой, не задавая вопросов, организация попусту растрачивала все возможности, позволявшие стать значимой силой в преступном мире. Глупые, непродуманные планы, слишком высокие ожидания, не подкрепленные трудом, а также неудачные попытки личной мести превратили Змеиное общество в объект насмешек, и только.

Даже предательство одного из недавно посвященных членов и непредвиденная атака Мстителей не помешали им подойти к завершению первой фазы плана Черной Мамбы. По этому плану «змеи» должны были вскоре занять главенствующее положение в преступном мире Нью-Йорка, который разрывали внутренние дрязги между бандами, а потом и во всей стране. А потом... при мыслях о будущем губы Черной Мамбы тронула жестокая усмешка.

Ближний круг Змеиного общества составляли трое членов, которые особенно рьяно добивались настоящего положения, – быть рядом с Черной Мамбой, лететь вместе с ней. Все они когда-то начинали рядовыми «змеями», как Мамба, и повиновались командам предыдущих лидеров, например, Гадюки, который их покинул, и Рогатого Гремучника – этот признал свое поражение и по собственной воле покинул высокий пост. Глядя на своих доверенных «змей», Черная Мамба представляла себе будущее, в котором о Змеином обществе станут говорить со страхом и уважением.

Конечно, добиться уважения удастся не скоро, однако заставить мир бояться Змеиного общества Черная Мамба надеялась в тот же вечер.

По ее правую руку сидела Аспид, отличавшаяся необыкновенной физической силой. Ее тело постоянно излучало энергию, которую она умела превращать в парализующие удары – отравленные молнии. И хотя равной Аспиду Черная Мамба себя не считала с тех пор, как завоевала власть в угасающем Змеином обществе, все же Аспид была ей почти подругой, если у облеченных властью вообще бывают друзья. Аспид носила такое же украшение на голове, как Мамба, и белую тунику с зелеными переплетенными змеями.

Рядом с Аспидом сидел Бушмастер – он лишился обеих рук и ног, спасаясь от полиции. У него были бионические протезы всех конечностей и даже хвост, точно такой силы и пропорций, как у змеи. Бушмастер доказал свою преданность Мамбе наравне с Аспидом. Когда-то они дрались плечом к плечу, а теперь он повиновался Мамбе, новому руководителю всех «змей».

И наконец, последним членом узкого круга была Анаконда, одна из создателей Змеиного общества. Анаконда считала, что Черная Мамба ценит ее проницательный взгляд на мир, в чем бесконечно ошибалась. Новой главе общества и дела не было до мнения Анаконды. Лидера «змей» интересовала исключительно необыкновенная физическая сила Анаконды, и остальные считали ее чем-то вроде достойнейшей из телохранительниц. Рельефными мускулами Анаконда напоминала Тора, однако обладала к тому же необыкновенной суперспособностью: она умела по собственной воле удлинять свои руки и ноги, превращать их в змееподобные гигантские канаты из плоти и мощных мускулов.

– Все наши исследования, все труды... – покачал головой Бушмастер, неодобрительно глядя мимо Черной Мамбы в окно. – Мы все бросаем?

Черная Мамба гневно взглянула на соратника:

– У нас есть сыворотка. К тому же, что гораздо важнее, у меня есть план.

«Змеи» смотрели на Черную Мамбу, ожидая, что она сейчас расскажет подробности, однако она наслаждалась паузой. Слишком долго ей приходилось слушать других, пытаясь найти смысл и как можно лучше выполнить задания, в которых она с первого взгляда видела недостатки. Она ограбила так много банков, попыталась выполнить множество разнообразных приказов, которые никогда не приводили к успеху, – Капитан Америка всегда брал верх в этих перепалках. Наконец-то пришло время показать, чего может добиться Змеиное общество под ее руководством. Именно по ее приказам.

– Таинственный паразит в нашей сыворотке создан таким образом, чтобы его всегда можно было отследить, – произнесла Черная Мамба, положив ногу на ногу. – Если носитель жив, то мы всегда его отыщем.

– Квантум-Чудик предала нас, – прошипела Анаконда сквозь стиснутые зубы. – Ее нужно убить вместе с подружкой. М-80 все равно слишком слабая, она не справится с сывороткой.

– Мы найдем их, – сказала Черная Мамба. – А убивать не будем. Пока.

– Она не станет следовать исходному плану, ведь так? – тихо спросила Аспид.

Она много лет провела в Змеином обществе, и ее египетский выговор начинал понемногу сглаживаться. Черная Мамба до сих пор помнила голос Аспид и то, как она выговаривала слова, когда они впервые встретились. Аспид была танцовщицей в стране, где родилась, и по-прежнему казалась Черной Мамбе необыкновенной, настоящей принцессой.

– У нее не будет выбора, – ответила Черная Мамба. Она пристально вгляделась в лица членов ближнего круга. – Понимаете, в этом-то и была наша ошибка. В прошлом Змеиное общество было узкой группой гордых солдат, и эта гордость и приводила нас к поражению. Снова и снова. Раньше мы выступили бы против Мстителей, даже зная, что у нас нет шансов, и, конечно же, проиграли бы. Почему? Зачем? Чтобы плюнуть против урагана и самим вымазаться собственной слюной?

Анаконда склонила голову к плечу:

– Когда такое случалось?

– Это фигура речи, образное выражение, – не сдержался Бушмастер, с презрением глядя на Анаконду.

Черная Мамба продолжила речь:

– Если Змеиное общество стремится к власти, хочет добиться цели, чтобы нас боялись и уважали, нам следует с умом выбирать битвы. Сражение с Мстителями сегодня – это неважно. Спасти наше логово? Неважно. Удержать пленников? Неважно. Ничуть. У нас уже есть то, что мы искали. Мы умеем открывать порталы и... скоро снова получим нашу бомбу. Сегодня мы заберем Квантум-Чудика и войдем в штаб-квартиру ЩИТа.

«Змеи» в восхищении смотрели на Черную Мамбу.

– И мы разверзнем небеса и поглотим их целиком, и пусть это увидит весь мир, – с сияющими глазами заключила Черная Мамба. – А потом... Змеиное общество начнет восхождение к славе.

Глава 14. Мир небытия

МОЩНЫЙ зеленый кулак ударил Капитана Америка в лицо. Еще раз. И еще. Костяшки с заостренными кончиками, выскакивавшие из кулака при каждом ударе, едва не задели Кэпа. Из носа текла кровь, перед глазами стоял туман, но Кэп успел отбить последний удар монстра щитом – щит задрожал, издавая металлический звон.

Зеленое чудовище зарычало и схватило щит руками. Кэп держал изо всех сил, но через пару минут монстр вырвал щит у него из рук и швырнул через всю автомобильную стоянку. Щит ударил в лицо Воителя и отбросил его вверх.

Избитый Капитан Америка почувствовал, что его буквально отдергивают в сторону, выводя из-под удара зеленого кулака, – тот врезался в землю и превратил асфальт крошку.

– Давай, Кэп, – сказал такой же избитый Соколиный Глаз, помогая другу подняться во весь рост. – Остался только этот. Мы справимся.

Железный Человек, которого Капитан Америка мельком видел на противоположном краю поля боя, уже мчался на помощь вместе с Тором. На земле тут и там лежали тела злодеев, остановивших Мстителей у порога в логово Змеиного общества.

– Все готовы? – спросил Железный Человек.

– Готовы, – ответил Сокол.

– Да! – прогудел Тор.

Зеленый великан заревел и поднял обе руки, собираясь опустить массивные кулаки одновременно на Кэпа и Соколиного Глаза. Мстители стояли рядом, согнув ноги в коленях и подавшись вперед, – они ожидали нападения и были готовы биться до конца. Кэп надеялся, что украденные сверхсилы у этого существа скоро закончатся, как бывало с Квантум-Чудиком, однако этот монстр был злее и яростнее Халка, их товарища. И оставалось непонятным, чьи же силы иссякнут первыми – новоявленного Зеленого великана или Мстителей.

– Вперед! – приказал Железный Человек.

Чудовище нанесло удар, однако Кэп и Соколиный Глаз увернулись, отпрыгнув в сторону, а Железный Человек выстрелил в великана репульсорной энергией. Пролетев совсем близко от врага, Железный Человек взмыл с небо и принялся оттуда стрелять репульсорными лучами. Халк-самозванец присел, прижимаясь к земле, и отступил на шаг, а Железный Человек продолжал стрелять, постепенно спускаясь ниже, пока не оказался на одном уровне с Зеленым великаном, отгоняя его репульсорными лучами прочь с поля боя.

Сокол, действуя по наскоро придуманному плану битвы с самозванным Халком, пролетел между ногами чудовища и ударил его под колени. Монстр покачнулся и повалился на спину. Как только его ноги оказались в воздухе, Железный Человек поймал его репульсорным лучом и потащил к зданию. Тор, паривший неподалеку, раскрутил молот, пока тот не превратился в мерцающее облако, и швырнул его вслед монстру. Мьёльнир догнал Зеленого великана и ударил в грудь, не давая упасть и подгоняя к зданию заброшенной лечебницы.

Зеленый великан врезался в каменную стену и упал – на него посыпались куски бетона, камни, деревянные балки и стекло. Халк-самозванец замер под горой мусора. Мстители еще несколько минут ждали, не поднимется ли чудовище, однако из-под завала вскоре послышался храп, и супергерои с облегчением рассмеялись.

Тор, сияя широкой улыбкой, пожал руки Железному Человеку и Соколу. Все трое приземлились рядом с Капитаном Америка, который вытирал с лица кровь и помогал подняться Воителю.

– Ох уж твой щит, – стонал Роуди. – Такой он... не мягкий.

Кэп взял щит и повесил его себе за спину – зажимы на форме тихо щелкнули.

– Нет, скорее, очень твердый, – ответил он. – Ты как, ничего?

– Да, переживу, – отмахнулся Роуди. – Может, физиономию себе попортил, а так..

– Это тебе физиономию попортили? – Кэп, улыбаясь, показал на свое лицо. – Сравним, кому сильнее досталось?

– Эй, ребята... – позвал Соколиный Глаз, заправляя в тетиву целую пригоршню стрел. – Вижу движение у объекта.

Капитан Америка и Воитель повернулись к зданию. Железный Человек, Тор и Сокол встали рядом, выстроившись в одну линию с Соколиным Глазом. Храп зеленого чудовища превращался в грозный рев, зеленые руки дрожали, с кучи строительного мусора катились мелкие камушки.

– Что, наш Халк-самозванец мало получил? – спросил Железный Человек. Оглянувшись на Капитана Америка, он добавил: – А тебе красный к лицу, Кэп. Прям как будто рыжая борода пробивается. Только это кровь.

– Спасибо, Тони. Ты умеешь подбодрить, – ответил Кэп и показал на кучу камней. – Соколиный Глаз, как только наше чудище встанет, осыпь его стрелами. Я не знаю, когда он превратится в себя обыкновенного, примет образ человека. Нам лучше перестраховаться. С этими ребятами надо держать ухо востро.

– Пожалуй, – кивнул Соколиный Глаз. – Они тут все такие хрупкие натуры.

Кэп сделал вид, что не расслышал:

– Железный Человек и Тор, не давайте ему снова врезаться в здание. Внутри люди, и если эта туша проломит стены, то дом обрушится.

– Я как раз собирался сказать о том же, – кивнул Железный Человек. – Не бойся, я думаю о таких вещах, не безмозглый же я.

– Врежьте ему еще разок, но на этот раз стреляйте сверху, а он пусть прижмется к земле. И устройте этот бой как можно дальше от здания. А потом, Роуди, ты атакуешь его огнем. Сокол, Черная Вдова и Квантум-Чудик ушли уже давно. От них слишком давно ничего не слышно. Как только вход будет свободен, пойдешь со мной внутрь. Мне понадобится твоя помощь. Мы...

Чудовище стремительным прыжком выбралось из кучи строительного мусора и взмыло вверх. Соколиный Глаз осыпал самозванца тучей стрел, и тут из здания вырвался зеленый вихрь. Мстители было подумали, что на них летит новый злодей, еще один самозванный Халк, но второй зеленый великан – крупнее первого, со знакомыми чертами лица – врезался в первого монстра и дернул его обратно к земле. Они упали вместе с жутким треском, асфальт под ними пошел глубокими трещинами.

Кэп вскинул руки, отменяя ранее данные приказы. Знакомый Халк, сильнее и быстрее самозванца, схватил врага за ногу.

– Он вернулся, – с улыбкой сообщил Кэп.

Халк поднял извивающегося самозванца в воздух и принялся раскручивать – сначала у самой земли, а потом все выше с каждый витком, пока не поднял его над головой. Халк-самозванец превратился в мутное зеленоватое пятно – с такой скоростью вращал его настоящий Зеленый великан.

Черная Вдова, Человек-Паук, Люк Кейдж и еще несколько незнакомых Мстителям человек перелезли через кучи мусора у входной двери и вышли на автостоянку. Они потрясенно наблюдали за Халком, раскрутившим над головой самозваного монстра. Достигнув наивысшей точки вращения, Халк дернулся вперед и швырнул зеленое чудовище о землю с оглушительным ревом. Под упавшим монстром пошла трещинами земля, осколки цемента и камней полетели во все стороны густой пыльной волной. Мстители отвернулись и прикрыли глаза от грязи.

Халк приземлился рядом с небольшим кратером, который образовался на месте падения самозванца. На дне кратера зеленая фигура постепенно уменьшалась в размерах.

Мстители прошли сквозь облако пыли и направились к Брюсу Бэннеру – он уже вернулся в привычный человеческий облик. Брюс стоял у края кратера, который занял больше четверти автостоянки, и смотрел вниз. В яме распластался мужчина с невероятно большими мускулами. Он громко храпел.

– Ого, – выдохнул Бэннер, искоса взглянув на подоспевших Мстителей. Черная Вдова, Люк Кейдж и Человек-Паук вместе с остальными спасенными из лаборатории тоже подошли к кратеру и оглядывались, открыв в изумлении рты. – Похоже, я слишком сильно рассердился.


* * *

– МОЖЕТ быть, кофе?

Квантум-Чудик покачала головой, увидев робота, которого отправила к ней Пятница. Робот тащил поднос с кофейником, чашками, сливками и сахаром. Кармелла, сидевшая рядом с ней на диване в пентхаусе Башни Старка, потянулась к кофейнику.

– Ты уверена, что тебе стоит сейчас налегать на кофе? – спросила Квантум-Чудик.

Кармелла дрожащими руками наливала кофе в чашку. Она бросила на подругу раздраженный взгляд, будто спрашивая: «Да ты в своем уме?»

– Прости, – вздохнула Квантум-Чудик. – Я просто никак не могу привыкнуть... поверить, что мы выбрались оттуда. Тревожно как-то...

Кармелла коснулась локтя Аниты:

– Боишься, как бы я не взорвала гостиную Мстителей? Во мне все еще достаточно сил на такой финт. Меня не зря зовут М-80.

– Прекрати. И никогда больше так не делай. В прошлый раз ты...

– Я знаю, – кивнула Кармелла. – Мне кажется, что я больше и не смогу. Горючее кончилось. Я не делала себе инъекции с тех пор, как ты ушла. Но не отвлекайся и не сбивай меня. Что тебя так беспокоит?

– Мне страшно. Я боюсь, что все пойдет не так.

Кармелла серьезно взглянула на нее:

– Я тоже боюсь.

– Как ты считаешь, я правильно поступила? – спросила Анита. – Стоило ли обращаться к Мстителям?

Кармелла резко втянула воздух, и Анита услышала хрип, как раньше, до инъекций. Когда Кармелле дали сыворотку в Змеином обществе, она перестала хрипеть, а теперь...

– Ты поступила так, как сочла нужным, – ответила Кармелла. – Наверное, если бы посоветовалась со мной, прежде чем отправляться к супергероям за помощью, я бы ответила, что это не самый лучший выход. Но теперь мы здесь. И нам подает кофе робот Тони Старка. Сумасшествие прямо.

– Правда?

– Правда, – кивнула Кармелла. – Мне кажется, нам еще многое предстоит. И все что угодно может пойти не так. Но прежде мы были с тобой в плоховатом месте. Ты поступила правильно.

Квантум-Чудик кивнула:

– Надеюсь.

Квантум-Чудик обняла подругу и подумала, что вот так хорошо им не было уже очень давно. Конечно, неприятности никуда не делись, и Змеиное общество во главе с Черной Мамбой наверняка мечтает вздернуть их на первом суку, а внутри у каждой из них поселился неизвестный паразит, которого они получили вместе с сывороткой – лекарством для Кармеллы... и все же именно сейчас, пока Мстители где-то далеко сражались за них, а обещания Тони Старка о помощи были свежи в ее памяти, Анита наконец впервые за долгие месяцы позволила себе подумать о будущем.

У них вдруг оказалось будущее.

– Пятница, – тихо позвала Анита, и к ней тут же покатил робот на колесиках. – Знаешь, я все-таки возьму чашечку...

Сначала ее схватили за шею чьи-то сильные руки, и только потом она услышала звон стекла. Анита не видела, кто напал на нее. Пытаясь вырваться, она извернулась и увидела, что Кармеллу тоже схватила невероятно длинная толстая рука, похожая на змеиный хвост. Руки проникли в пентхаус снаружи, разбив закаленное стекло.

За окном висел в воздухе неизвестный летательный аппарат, немного похожий на слишком плоский самолет, и руки тянулись именно из него. Когда ее подтащили ближе к стене, Квантум-Чудик увидела в брюхе аппарата четыре выхлопных трубы. Это был ховеркрафт.

Анаконда, злобно сверкая глазами, стояла на крыше ховеркрафта и тянула из Башни Старка Аниту и Кармеллу. Ее волосы развевались на ветру. Анаконда хохотала.

– Нет! Это они! – завизжала Кармелла.

Анита взмахнула руками, отчаянно пытаясь дотянуться до потока энергии, как раньше, однако ее пальцы лишь слабо засветились розовым. В ней совершенно не осталось суперспособностей, она больше не могла защитить ни себя, ни подругу.

– Пятница! – закричала Квантум-Чудик. – На помощь!

Пятница сразу принялась за дело. Ящик под кофейным подносом открылся, и из него ударили репульсорные лучи, целясь в огромные руки Анаконды, однако злодейка оказалась быстрее. Она вытащила Кармеллу и Квантум-Чудика за окно, осыпав улицу Нью-Йорка водопадом осколков. Кармелла завизжала от ужаса, а Квантум-Чудик только сильнее стиснула зубы. Сильный ветер хлестал ее по лицу. Анаконда держала добычу в воздухе над городом, и Квантум- Чудик понимала, что стоит злодейке разжать объятия, как от девушек не останется и воспоминания.

Квантум-Чудик закрыла глаза и вытянула в сторону дрожащую руку в надежде дотронуться до Кармеллы. Однако ее пальцы ощутили лишь холодный воздух.

Из окна Башни Старка ударил новый пучок репульсорной энергии, и ховеркрафт, не дожидаясь попадания, двинулся вперед. Болтаясь позади летательного аппарата в руках Анаконды, Кармелла и Анита услышали знакомый голос.

– Орите сколько влезет, – прогрохотало в динамиках. – Вас никто не собирается убивать. Пока. – Черная Мамба немного помолчала и добавила: – Сначала вам придется выполнить мой приказ.


* * *

ПОСЛЕ леденящего кровь полета над Нью-Йорком Анаконда, не особенно церемонясь, опустила Аниту и Кармеллу на лужайку. Ховеркрафт медленно опустился рядом на почерневшую от выхлопов траву. Анаконда со смехом спрыгнула с крыши аппарата, ее руки постепенно уменьшились, пощелкивая и шипя. Она уставилась на девушек, которые медленно ползли друг к дружке.

– Давайте, – зло сверкая глазами, кивнула она. – Обнимитесь на прощанье.

За ее спиной открылась дверь, и на землю опустился трап. Сначала вышли вооруженные тускло мерцающими короткоствольными ружьями Бушмастер и Аспид. На головах у «змей» красовалась та же зеленая змея, что и у Черной Мамбы.

За ними показалась и Черная Мамба собственной персоной. Она шла медленно и важно, держа в руке черный кожаный чемоданчик с уже знакомой эмблемой – зеленой змеей. Металлические детали эмблемы поблескивали в лунном свете.

Квантум-Чудик наконец огляделась. Они приземлились на лужайке возле забора, за которым тянулось к звездному небу огромное здание.

Забор пестрел знаками-предупреждениями: «НЕ ВХОДИТЬ – ТОЛЬКО ДЛЯ ГОСУДАРСТВЕННЫХ СЛУЖАЩИХ». Под словами она заметила знакомую эмблему – орла.

Орел – символ ЩИТа.

– Держите их крепко, – тихо приказала Черная Мамба.

Анаконда обвила вновь выросшими руками Квантум-Чудика и, как девушка ни извивалась, оттащила ее от Кармеллы, которую схватила Аспид. Квантум-Чудик кричала и брыкалась, пока Аспид не приставила ружье к голове Кармеллы. Квантум-Чудик мгновенно умолкла и застыла, боясь шевельнуться.

– Молодец, хорошая девочка, – похвалила ее Аспид.

Черная Мамба молча передала кожаный чемоданчик Бушмастеру и расстегнула застежки. Когда она подняла крышку, из чемодана с шипением вырвалось облачко холодного газа. Черная Мамба вдохнула его и едва заметно улыбнулась.

Когда облачко рассеялось, Квантум-Чудик увидела, как Черная Мамба достает что-то из чемодана.

– Вы предали меня, – произнесла она и показала девушкам шприц, наполненный ярко-оранжевой жидкостью. По лицу Черной Мамбы плясали зловещие желтые отблески. – И одна из вас умрет.

Она направилась к Кармелле, и Аспид схватила девушку за руку, помогая Черной Мамбе выбрать вену-

– И все-таки я дам вам шанс кое-что заслужить, – сообщила Черная Мамба. Она провела иглой шприца по руке Кармеллы, и вена, пульсируя, под кожей вздулась в ответ. Черная Мамба глубоко всадила иглу и влила оранжевую сыворотку в кровь Кармеллы. – Кармелла может заслужить свою жизнь. Сколько бы ей ни осталось. А ты...

Она повернулась к Аните, а Бушмастер достал из чемоданчика второй шприц. Черная Мамба с удовлетворением смотрела, как Анаконда разорвала рукав и оголила руку девушки.

– Ты, Анита... Квантум-Чудик... – последнее слово Черная Мамба словно выплюнула. – Ты можешь заслужить себе быструю смерть.

Анита вырвала руку, уворачиваясь от шприца:

– Ты все равно нас убьешь. Иди к черту!

– Хм-м-м, – протянула Черная Мамба. – А я-то думала, ты сделаешь все что угодно ради своей подружки. Что ж, я ошиблась.

Квантум-Чудик перевела взгляд на Кармеллу – от кожи девушки поднимался пар. Ее сердце забилось быстрее, Анита в панике смотрела на Кармеллу – подруга слишком долго не испытывала воздействия сыворотки, и теперь ее тело заново привыкало к змеиному яду. Анита подняла голову и посмотрела на звезды. Потом глубоко вдохнула и закрыла глаза.

– Я сделаю все возможное, – подтвердила Квантум-Чудик и протянула руку для укола.

– Помни, – сказала Черная Мамба, – если мне хоть на секунду покажется, что ты собираешься снова меня предать, М-80 умрет. Мгновенно. Тебе известно, что это в моих силах.

Квантум-Чудик кивнула:

– Я все поняла.

Бушмастер сделал Аните укол и влил оранжевую жидкость в кровь, отчего вены девушки как будто запылали огнем.

Черная Мамба отступила на шаг и обратилась к Змеиному обществу.

– Пришло время заявить о наших требованиях, – сказала она. – М-80... Ты сдашься ЩИТу. И признаешься. Во всем.

– Ч-что я должна сказать? – спросила Кармелла.

– Правду, – прошипела Черная Мамба. – Во всем вини меня. Расскажи им о моих планах, попроси тебе помочь. Ничего не утаивай. Когда тебя придут выслушать люди, как можно больше людей... тогда-то ты мне и пригодишься. Тогда ты станешь моей бомбой.

Анита ошеломленно смотрела на Черную Мамбу:

– Ты серьезно? Ты хочешь, чтобы она...

– Нам нужен взрыв, – прервала ее Черная Мамба. – Это будет отвлекающий маневр. А тем временем... Ты, Квантум-Чудик, займешься настоящей атакой. Откроешь всего один портал, самый последний. Ты научилась отдергивать завесу между мирами и приносить в нашу реальность настоящих чудовищ. Я связывала с тобой большие надежды... теперь мне придется как следует подумать о том, кто тебя заменит и выполнит мои требования. А ты исполни только одно: найди мне ужасающий, адский мир – мир пустоты, небытия.

Квантум-Чудик стиснула зубы так сильно, что у нее заболели челюсти.

– Ладно, – процедила она, почти не разжимая губ.

– Когда портал достигнет наивысшей точки силы и максимальных размеров, помести его над зданием... Пока внутри после взрыва М-80 все будут в панике, ты успеешь их накрыть. Проглотишь весь ЩИТ до последнего сотрудника, запрешь этих мерзавцев в пустоте и отправишь в небытие. Если справишься с заданием, М-80 останется жива.

– Она тоже будет в здании, – напомнила Квантум-Чудик.

– Как только ты примешься накрывать штаб порталом, я отправлю внутрь Анаконду, – сказала Черная Мамба. – Она вытащит М-80.

– Откуда мне знать, что ты меня не обманешь? – спросила Анита.

– Ты будешь регулировать силу портала, – усмехнулась Мамба. – И если Анаконда не вытащит М-80, можешь не завершать работу. Все ясно?

– Последний вопрос. Что будет со мной? – спросила Квантум-Чудик.

– Я же сказала. Ты умрешь. Очень быстро, – пожала плечами Черная Мамба. – Тебя казнят за предательство Змеиного общества. В назидание остальным. Говорить не о чем.

– Анита, НЕТ! – крикнула Кармелла.

Анита опустошенно смотрела на подругу:

– Карм... Ничего не поделаешь.

Черная Мамба откинула голову и расхохоталась. Аспид широко улыбнулась, триумфально глядя на предводительницу. И в эту секунду, когда «змеи» отвлеклись, Анита пристально взглянула на Кармеллу.

И подмигнула.

– Иди, – махнула Кармелле Черная Мамба. – Ты взорвешься, и Квантум-Чудик сразу потащит портал к зданию. Я только что впрыснула тебе сыворотку. С новой дозой твое тело начнет восстанавливаться сразу же после взрыва. Все поняла?

Кармелла неуверенно переводила взгляд с Аниты на Черную Мамбу:

– Я... я... ну, да. Да.

Аспид толкнула девушку в спину, и Кармелла чуть не упала. Она в последний раз посмотрела в глаза подруге, и Анита ответила ей спокойным взглядом.

Кармелла принялась карабкаться на забор, а Черная Мамба, схватив Аниту за волосы, потащила ее прочь от Анаконды, потом швырнула девушку на землю и встала рядом.

– Давай, – рявкнула она. – Готовь портал. И смотри, чтобы с той стороны ничего не появилось. Ищи пустой, ничейный мир... чтобы там ничего не было. А когда твоя подружка бабахнет, отправишь в ту пустоту наших врагов. И помни: одно неверное движение, и сделка отменяется.

Анита сплела пальцы и почувствовала, как они подрагивают от наполнившей их силы, между ладонями вспыхнули алые искры и отразились в ее глазах. Анита спокойно кивнула Черной Мамбе.

– Я все помню, – выдавила она сквозь стиснутые зубы.

Квантум-Чудик раскинула руки, и в небе загорелись алые полосы, открывая непроглядно черную дыру. Черная Мамба восхищенно смотрела вверх, наслаждаясь пурпурным блеском таинственной энергии.

– Невероятно, – произнесла она. Из портала вырвался порыв ветра. Черное пятно росло. Вот оно размером с окно, вот – с машину, вот – с грузовик...

Из портала донесся рев двигателя, и Черная Мамба прищурилась.

– Еще минуту, – сказала Квантум-Чудик, все шире раскрывая портал. – Сейчас начнется самое интересное.

Глава 15. Змея

ТОР вместе с остальными Мстителями усаживался в «Хаммер» перед заброшенной психиатрической лечебницей. Фасад здания был совершенно разрушен и больше напоминал кучу строительного мусора. Ночную тьму прорезал лишь золотистый свет от фар «Хаммера» да серебристые отблески луны. Люк Кейдж, Человек-Паук, Сокол и Краснокрыл остались дожидаться парней из ЩИТа – те обещали скоро прибыть, чтобы забрать злодеев, заботливо вынесенных из «змеиной» лаборатории на автостоянку. Капитан Америка вытащил из внедорожника Медянку и передал его Люку Кейджу.

– И этого тоже отдай ЩИТу, – попросил Кэп.

Люк Кейдж взглянул на Медянку и ошеломленно затряс головой:

– До сих пор не могу поверить, что попал в плен к сумасшедшим, которые рядятся в змей.

Попрощавшись с друзьями, Мстители направились к Башне Старка, где их ждали Квантум-Чудик и Кармелла. Пятница вела машину, и супергерои на задних сиденьях расслабились, обмениваясь шутками. Некоторым здорово досталось в стычке, но все надеялись, что теперь-то можно и отдохнуть.

Тор подумал, что, наверное, скоро подадут ужин. Живот Асгардийца урчал едва ли не громче двигателя «Хаммера».

– Так значит, выходя из здания, вы не встретили ни одного члена Змеиного общества? – обратился Капитан Америка к Черной Вдове и Брюсу Бэннеру.

– Никого не встретили, – покачала головой Черная Вдова. – Проверили все закоулки, открыли все двери, но Черной Мамбы нигде не нашли.

– По всей вероятности, бой на стоянке завязали не только ради того, чтобы не впустить нас в здание, – задумчиво протянул Воитель. – Мне кажется, члены общества попросту сбежали.

– Согласен с таким предположением, – кивнул Бэннер. – Кэп, как ты думаешь, куда они направились?

– Внимание! – зазвенел голос Пятницы. – В Башне Старка нападение.

Тони подался вперед, его глаза встревоженно сверкали.

– Анита и Кармелла на месте?

– В компьютерную систему проник вирус, – оправдывалась Пятница. – Нападение произошло двадцать пять минут назад. Я просматриваю записи, но пока ничего определенного сказать не могу... есть пропуски и...

– Я понял, нас обставили, – прервал ее Тони. – Ты скажи, где Анита и Кармелла?

– Их нет в здании. В пентхаусе какие-то разрушения, вероятнее всего, девушек похитили с помощью летательного аппарата. Наша система безопасности в ужасном состоянии. К вашему приезду я постараюсь привести записи камер в относительный порядок и...

– Я пошел, – снова прервал Пятницу Тони. – Вы поезжайте на «Хаммере». Я долечу и так. Надо отыскать девушек, прямо сейчас.

– Подожди, – нахмурился Бэннер. – Остановись и подумай. В Башне их нет, а члены Змеиного общества в штаб-квартиру возвращаться не собираются. Куда они направились?

Как будто в ответ на вопрос Бэннера пространство разверзлось черной дырой перед колесами внедорожника.

Тор первым заметил портал и крикнул:

– Осторожно! Дыра!

Пятница дернула руль в сторону, однако портал изменил форму, пополз следом, не собираясь выпускать внедорожник из ловушки.

– Держитесь! – крикнул Кэп, когда перед автомобиля вошел в очерченное сияющими полосами темное пятно.

Мстители ухватились, кто за что успел, и «Хам-мер», на мгновение полыхнув алым снаружи, исчез во тьме. Сначала не было ничего, только чернильно-черная темнота, в которую проваливался автомобиль. Потом вдали показался круг света. Он быстро приближался, становясь все больше. Автомобиль снижался на огромной скорости.

Тор первым понял, что они летят на камни, и поспешил к ветровому стеклу. До удара оставались считаные секунды, но Асгардиец все-таки успел: он выскочил, приземлился на твердую поверхность и снова устремился к «Хаммеру», поймав его в воздухе буквально за секунду до того, как случилось непоправимое. Из окна автомобиля на него смотрели изумленные Мстители.

– Вот и приехали, – с улыбкой сообщил им Тор.

– Тор! – закричала Черная Вдова, выхватывая дубинку. – Сзади!

Тор обернулся, придерживая правой рукой «Хаммер» за бампер, и схватил за дуло пистолет, который направила на него Аспид. Осторожно опустив «Хаммер» на землю – впрочем, некоторые Мстители позднее уверяли, что можно было бы и помягче, – Тор покрепче схватился за дуло и дернул Аспид к себе. Не собираясь отпускать оружие, она нажала на спусковой крючок, и небо окрасилось зловещими лучами смертоносной энергии. Тор снова потянул дуло на себя, и Аспид против воли двинулась к Асгардийцу. Сын Одина увернулся от удара и перебросил ее через плечо, заодно вырвав из сильных пальцев пистолет.

Мстители выбрались из автомобиля и первым делом увидели Тора, который возвышался над упавшей на спину противницей. Осмотревшись, они с удивлением выяснили, что находятся у стен штаб-квартиры ЩИТа, под порталом, который, видимо, недавно открыла Квантум-Чудик. Сейчас черное пятно в небесах сморщилось, как гофрированная бумага, и портал закрылся. А сама Квантум-Чудик бежала к ним изо всех сил. За ней неслась Черная Мамба вместе с Бушмастером и Анакондой в лучах прожекторов, светивших со стены ЩИТа.

– Я позволила тебе спасти Кармеллу, а ты снова меня предала? – вопила Черная Мамба. – Я убью ее!

Железный Человек, Тор и Воитель взмыли вверх и понеслись к Квантум-Чудику, но Анаконда протянула резко удлинившуюся руку и схватила Аниту за щиколотку. Девушка упала, а Черная Мамба, выхватив у Бушмастера пистолет, приставила его к голове беглянки.

– Еще шаг, и ей конец, – прошипела Мстителям Черная Мамба.

Мстители замерли в воздухе. Дуло пистолета почти упиралось в лоб Аниты. Никто из них – ни Железный Человек, ни Тор – не успел бы вовремя добраться до девушки и предотвратить выстрел. Черной Мамбе было достаточно чуть-чуть согнуть указательный палец – и потому все остались на месте.

– Подумай, что ты творишь, – стараясь говорить спокойно, попросил Капитан Америка. Он всегда обращался к врагам таким тоном. – Ради чего все это? Вы затеяли спектакль? Что вы хотите доказать?

– Мы хотим славы, – ответила Черная Мамба. – Сколько раз ты нарушал наши планы? Плевал в лицо? Змеиное общество больше никогда не склонится перед Капитаном Америка, перед ЩИТом, перед Мстителями... те дни давно прошли. Времена меняются, ты, пережиток прошлого. Мы в начале великих дел.

– Гхм-м-м, – кашлянул Железный Человек. – Ты бы огляделась, а? Вам не выиграть. И точка. Как только ты спустишь курок, от тебя даже воспоминания не останется.

– Так давай, – ухмыльнулась Черная Мамба, – чего ты ждешь? А я убью эту девчонку, и все кончится.

– Пожалуйста... – донеслось из-за спины Черной Мамбы.

Она не хотела оборачиваться, не собиралась выпускать из поля зрения Мстителей, но Бушмастер и Анаконда отпрыгнули в стороны, и все увидели Кармеллу. Кожа девушки светилась красным, от нее поднимался пар.

– Отпусти ее, – попросила Кармелла. – А если вы только попробуете, я...

– Кармелла, – обратился к ней Капитан Америка. – Не надо. Если ты сейчас взорвешься, ты...

– Пусть она решает, – не дала ему договорить Кармелла. Она глухо кашляла после каждого слова. Глядя в глаза Черной Мамбе, девушка продолжила: – Мы поклялись служить тебе в обмен на помощь. Ты наполнила наши тела ядом. Угрожала нас убить. Анита все делала ради меня. Пыталась меня спасти.

– Кармелла, беги! – крикнула Квантум-Чудик. – Пока можешь, спасайся, прошу тебя...

– То есть ты хочешь, чтобы я отпустила вас обеих? Просто так? – осведомилась Черная Мамба, прижимая дуло пистолета к голове Аниты.

– Глупо ожидать слепого повиновения, когда сама ничего не даешь взамен, – ответила Кармелла. Ее глаза вспыхивали красным огнем. – Да, я хочу, чтобы ты нас отпустила.

Мстители застыли, дожидаясь, когда Черная Мамба решится действовать. Аспид со стоном зашевелилась где-то неподалеку. Бушмастер и Анаконда неотрывно смотрели на Кармеллу, тоже готовые действовать, как только что-нибудь произойдет.

Черная Мамба взглянула на Кармеллу, умолявшую о милости, потом на Квантум-Чудика, которая смотрела в ночное небо, изо всех сил стиснув зубы, и тихо произнесла:

– Нет.

Она спустила курок, и в голову Квантум-Чудика ударил сноп смертоносных лучей. Девушка упала ничком и конвульсивно дернулась.

Мстители и члены Змеиного общества тут же бросились действовать – теперь их ничто не сдерживало.


* * *

ЖЕЛЕЗНЫЙ Человек подлетел к Кармелле, схватил ее и вместе с ней помчался ввысь, подальше от друзей, которые схватились на земле со «змеями».

– НЕТ! – кричала Кармелла. С нее градом катил пот, тело пылало. Костюм Железного Человека вывел на экран температуру Кармеллы, и Тони недоверчиво моргнул. – ОТПУСТИ МЕНЯ! Я ХОЧУ К НЕЙ!

– Не сейчас, – ответил Тони. – Я не могу тебе этого позволить.

– Она... она... – захлебывалась Кармелла, а Тони поднимал ее все выше к небу, как можно дальше от боя на земле.

– Я все знаю, – ответил Тони, и его глаза блеснули. – Обещаю. Клянусь, что сделаю все возможное. Но если ты сейчас спустишься вниз и взорвешь их там к чертям... мы точно проиграем.

Тони взглянул на Кармеллу. Девушка, кажется, передумала взрываться у него в руках. Теперь она смотрела вниз, туда, где лежала Квантум-Чудик. С земли поднялся огромный красный луч – он вышел из тела Квантум-Чудика и пронзил небо, опаляя все вокруг всплеском огненной энергии. Небеса раскололись – сначала это была небольшая трещина, а потом Тони показалось, что новый портал поглотит землю целиком.

– Что это? – воскликнул Железный Человек. – Что она творит?

– Мне кажется, она не нарочно. – По щекам Кармеллы струились слезы, быстро превращаясь в пар.

Портал размером с целый квартал открылся над Мстителями и зданием ЩИТа. Из глубины темного портала послышался зловещий скрежет, от которого звенело в ушах, а звуки борьбы, треск лазерных пистолетов, какофония вертолетов ЩИТа, которые взлетали от штаб-квартиры, чтобы поддержать Мстителей в бою, становились все менее различимы.

– Так-так, – пробормотал Железный Человек, опускаясь на лужайку вместе с Кармеллой. – Не нравится мне эта музыка.

– Она... она говорила... – Кармелла замолчала, будто лишившись голоса.

Железный Человек поставил Кармеллу на траву на безопасном расстоянии от Мстителей и «змей».

– Что она говорила? – спросил он, ткнув пальцем в Аниту. – Ты знаешь, что оттуда вырвется?

Кармелла кивнула. В ее глазах блестели слезы.

– Ее мучили кошмары... несколько ночей подряд, после того как ей впервые ввели сыворотку. Есть миры, обитатели которых хотят... прийти к нам. Страшные обитатели. Чудовища. Она слышала один из миров во сне. Тот мир тянулся к ней. Наверное, теперь он открылся здесь, над нами.

Железный Человек со вздохом взглянул на растущий портал и отряд вертолетов и самолетов, поднявшихся с аэродрома ЩИТа.

– Ну да, конечно, – кивнул он. – Больше некому.

– Выходит, она жива? – хрипло спросила Кармелла.

Железный Человек задержал взгляд на Кармелле, пытаясь отыскать верные слова. Однажды он солгал Квантум-Чудику, и его до сих пор мучала совесть. Он не хотел поступить так же с Кармеллой. Конечно, легче сказать ей «да», удержать ее в стороне от боя, но он просто не мог заставить себя произнести то, в чем не был уверен.

– Побудь здесь, – сказал он. – Если Квантум-Чудик... Анита... если Анита... что бы ни было, Черная Мамба заплатит за все. Обещаю.

Их медленно накрывала черная тень, а Кармелла все не сводила глаз с Железного Человека:

– Ты обманул Аниту. Я знаю.

Железный Человек не двинулся с места.

– Да, было дело. Но на этот раз я не лгу.

– Как только ты отойдешь, я побегу к Аните, – предупредила его Кармелла.

– Знаю, – ответил Тони. – Но я должен был хотя бы тебя попросить.

Железный Человек взлетел и помчался к Мстителям и «змеям». Все они в страхе следили, как источник непонятного звука выбирался из раскрытого портала. Бой между Мстителями и «змеями» временно прекратился. Герои и злодеи стояли плечом к плечу в лунном свете, который закрывало чудовище, показавшееся из бездонной тьмы портала.


* * *

– ПРИГОТОВИТЬСЯ! – крикнул Капитан Америка и покрепче перехватил щит.

Из портала показалась невероятно огромная змея. Она закрывала туловищем и лунный свет, и отблески фонарей и прожекторов, которые освещали территорию ЩИТа, – штаб-квартира перешла в режим отражения нападения.

Голова змеи была величиной с «Хаммер», светлые глаза мерцали, а в пасти поблескивали ряды за рядами острых, будто иглы, зубов. Чешуя была черной, с нее то и дело срывались крупные тяжелые капли такого же цвета, вроде смолы. Восемь ужасных крыльев с проступающими костями и венами выходили из ее шипастого позвоночника и с каждым взмахом поднимали ветер, пронося, казалось бы, бесконечное тело над Мстителями. На мгновение показалось, что чудовище собирается улететь прочь, однако змея развернулась и в десять раз быстрее понеслась к Мстителям. Она открыла рот, будто намереваясь проглотить их всех одновременно и целиком.

Пролетавший мимо вертолет ЩИТа осыпал монстра градом пуль. Змея же, не меняя курса, хлестнула летательный аппарат хвостом, и он тут же взорвался в небе.

Когда змея врезалась головой в землю, подняв тучу песка и травы, Кэп и другие Мстители побежали прочь. Чудовище взрезало поверхность будто ножом, вошло в нее, как человек входит в воду. Черная Мамба триумфально расхохоталась, однако почти сразу же в замешательстве замолчала – утыканный острыми зубами змеиный рот открылся совсем рядом с ней и с вполне ясными намерениями.

Капитан Америка в последний момент оттащил Черную Мамбу, и змеиные челюсти захлопнулись, схватив только землю и траву. Черная Мамба и Капитан Америка вместе поползли в сторону, пытаясь скрыться от взлетающего чудовища.

Змея пролетела мимо вертолетов из эскадрильи ЩИТа, не обращая внимания на стрельбу. Потом дьявольское создание развернулось и полетело на обидчиков. Железный Человек, Тор и Воитель двинулись к змее в попытке отвлечь ее от вертолетов. Они понимали, что летательным аппаратам не выдержать в схватке против зубов и хвоста чудовища.

А на земле Капитан Америка отшатнулся от Черной Мамбы.

– Похоже, эта крошка не разделяет твоей любви к Змеиному обществу, – сказал он.

Черная Мамба направила пистолет на Капитана Америка и выстрелила. Он прикрылся щитом – тот привычно завибрировал, отражая пули. Черная Мамба ударила снова, на этот раз Темной силой. Она швырнула в колени Кэпу лилово-черный шар, а когда он увернулся, другой полетел ему в лицо. Этот снаряд Капитан отразил щитом и двинулся к Черной Мамбе.

Опустив щит, Кэп увидел, как Черная Мамба бросилась бежать. Она мчалась по лужайке к ховеркрафту Змеиного общества. По пути Черная Мамба исхитрилась швырнуть через плечо еще один шар Темной силы. Капитан увернулся от снаряда и увидел Железного Человека, который безуспешно пытался отвлечь гигантскую змею разрядами репульсорной энергии. Еще несколько вертолетов пали жертвами чудовищного монстра – взорвались в небе.

– Я за Черной Мамбой! – крикнул Кэп Железному Человеку. – Продолжайте битву в небе! Свяжись с Марией Хилл и скажи ей, пусть уводит отсюда своих людей. Это чудище всех перебьет!

– Будет сделано! – ответил Железный Человек, хотя и он сам, и Капитан Америка знали, что директор ЩИТа Мария Хилл никогда не выполнит такого приказа.

Никакая угроза в небе над Соединенными Штатами Америки, а уж тем более над зданием штаб-квартиры ЩИТа, не заставит ее отступить и прекратить сопротивление, пока враг не будет повержен.

Кэп увидел на бегу, как Воитель и Тор присоединились к Железному Человеку и все вместе обстреливали чудовищную змею снарядами, молниями и пучками репульсорной энергии. В небе показалась новая эскадрилья реактивных самолетов – на змею пролился настоящий дождь из автоматов и гранатометов.

Кэп почувствовал, как за его спиной задрожала земля, и подпрыгнул, чтобы удержать равновесие. Обстрел с воздуха становился все мощнее, и Капитан мысленно взмолился, чтобы шальные пули не задели его друзей.


* * *

ВЗЛЕТЕВ, Железный Человек нацелил источник репульсорного импульса прямо в морду чудовищной змее. Тор уселся на змею сверху и принялся бить по позвоночнику Мьёльниром. Монстр извивался в небе, но Тор не отступал, ритмично поднимая и опуская волшебный молот. Воитель в это время одну за другой посылал в змею самонаводящиеся ракеты. Из пробоин в теле змеи на землю лилась густая черная жидкость, однако чудовище будто бы не замечало ран. Соколиный Глаз с лужайки осыпал змею самыми разными стрелами из своего арсенала – были у него и стрелы со взрывающимися наконечниками, и стрелы с кислотой, и даже стрелы, которые превращались в дрель и ввинчивались в тело врага.

Увидев, что змея сбила крыло с одного из самолетов, Железный Человек закричал в микрофон:

– Директор Хилл! Директор Хилл! Как меня слышно? Прием!

В углу экрана на внутренней стороне щитка Железного Человека появилось изображение Марии Хилл. Она бежала по коридору ЩИТа, прижимая к уху телефон. За ее спиной угадывались очертания Вертоносца. Агенты ЩИТа запрыгивали в этот аппарат, все вооруженные до зубов и готовые к битве.

– Старк, что ты делаешь на моей территории? – спросила Хилл.

– Придержите Вертоносец! – крикнул Железный Человек. – Это чудовище выбьет ваших людей одним ударом хвоста. Мстители разберутся здесь сами.

– Вы связались со мной в разгар боя, чтобы я отозвала войска? – гневно выдохнула Мария Хилл. – Как вам такое в голову пришло? Мы выходим, а вы будете подчиняться моим приказам. Конец связи.

Экран перед Железным Человеком померк, и теперь он видел только змею в небе, да еще ряды каких-то цифр, статистические данные, читать которые времени не оставалось. Надо было действовать решительнее, пока Мария Хилл не вывела эскадрилью вертолетов на верную смерть.

Железный Человек вернулся к Тору, Воителю и летательным аппаратам ЩИТа как раз вовремя – змея сомкнула челюсти на ноге Воителя. Вытянув перед собой перчатки, Тони навел репульсорный луч на десны змеи, которые как раз оголились, – чудовище пыталось затянуть Воителя в глотку, поплотнее обхватив его за ногу черным языком. Репульсорный импульс ударил, змея взвыла от боли и выпустила ногу Воителя. Однако вместо того, чтобы отпрянуть, монстр взглянул Тони в глаза, явно намереваясь отомстить.

– Ох, нарвался я, – вздохнул Тони, а змея уже летела к нему с отвратительным ревом.


* * *

НА ДРУГОМ конце поля Черная Вдова и Брюс Бэннер подступили к Анаконде, Бушмастеру и Аспид – члены Змеиного общества встревоженно переводили взгляды с Капитана Америка, преследовавшего Черную Мамбу, на огромную змею в небе.

– Тоже хотите сбежать? – спросила Черная Вдова, разминая руки.

От браслетов на ее запястьях побежали электрические разряды, потрескивая искрами на дубинках. Черная Вдова сделала выпад в сторону Бушмастера и Аспид, а Бэннер сосредоточил свое внимание на Анаконде.

– Это чудище нас прикончит, – произнес Бушмастер, хлестнув хвостом в сторону Черной Вдовы.

– И кто виноват? – спросила она, перепрыгивая через хвост и отвесив Бушмастеру в полете башмаком в челюсть.

Черная Вдова приземлилась и ударила снова, однако на этот раз противник увернулся.

Бушмастер подцепил ее апперкотом в подбородок, и Черная Вдова даже подпрыгнула, но тут же приземлилась и, пригнувшись, выставила ногу, не давая Аспид ударить снизу.

Бушмастер решил' воспользоваться случаем и атаковать. Черная Вдова отклонилась в сторону, а потом сделала сальто, уперлась руками в землю и ударила противника ногами в грудь. Бушмастер еще не упал, а Черная Вдова уже переключила внимание на Аспид, покрепче перехватив дубинки.

Аспид бросилась вперед, однако Вдова встретила ее ударом в корпус, остановив на полпути. Дубинки одновременно опустились на плечи Аспид. «Змея» задохнулась от боли, однако устояла и бросилась головой вперед, подталкивая Черную Вдову к Бушмастеру, который снова, на этот раз гораздо сильнее, хлестнул ее хвостом, отчего Черная Вдова упала и покатилась по траве.

Однако она вскоре встала, встряхнулась и вернулась в схватку. Дальше разобрать отдельные удары стало невозможно, потому что Черная Вдова вертелась, прыгала, уворачивалась и била дубинками в полную силу, куда только могла дотянуться.


* * *

ПОКА Черная Вдова была занята с Бушмастером и Аспид, Бэннер сражался с Анакондой, точнее, сопротивлялся, как мог, потому что «змея» обхватила его удлинившимися руками и старательно душила.

– А ты не такой уж крутой, – хрипло проквакала она и сдавила объятия сильнее.

– Я, может, и не крутой, – согласился, закрыв глаза, Бэннер, – а вот он-то покруче меня будет.

Когда он снова взглянул на нее, Анаконда заметила, как покраснели белки его глаз, расширились зрачки и позеленели радужные оболочки. Анаконда едва успела разжать невероятно длинные руки и выпустить Бэннера: его мышцы росли, разбухали, кости увеличивались, а кожа очень быстро зеленела – профессор превращался в Халка.

Анаконда ударила Халка кулаком в лицо, но он увернулся, длинная рука пролетела мимо, будто торпеда. Анаконда дернула плечом, возвращая руку обратно, и все же попала кулаком Халку в нос.

Он зарычал... но не от боли, а от ярости.

Халк схватил Анаконду за руку, не давая ей нанести следующий удар, притянул к себе и ударил сам, да так, что «змея» потеряла сознание. Придерживая ослабевшее тело Анаконды, Халк поднял голову.

Железный Человек, Тор и Воитель летали вокруг змеи в небе, а Соколиный Глаз каким-то чудом оказался на ее спине. Вертолеты ЩИТа все так же поливали монстра огнем из пулеметов и гранатометов, однако видимых результатов никто не достиг – ни Мстители, ни вертолетчики ЩИТа. Чудовище было ранено, это очевидно, однако по-прежнему яростно сражалось в небе. Халк решил присоединиться к товарищам, но задержался, заметив Кармеллу, – она сидела на траве, обнимая Квантум-Чудика.

Халк склонил голову к плечу и направился к девушкам, справедливо решив, что Черная Вдова справится со своими противниками и без посторонней помощи.


* * *

КАПИТАН Америка первым запрыгнул на выступ ховеркрафта, принадлежавшего Змеиному обществу, и скользнул к открытой двери, преграждая путь Черной Мамбе, которая попыталась проникнуть внутрь.

– Мы не договорили, – сказал Кэп, ударив Черную Мамбу щитом в лицо.

Она покачнулась и отступила, однако пистолет не выпустила. Наставив дуло на Кэпа, она готовилась выпустить новый шар Темной силы, но Капитан не стал ждать: он схватил дуло пистолета и отклонил его в сторону, одновременно другой рукой ударив Черную Мамбу в локоть. Пистолет вылетел из руки «змеи», Капитан поймал его, разбил о выступ ховеркрафта и бросил остатки в Черную Мамбу. Она успела защититься – выставила руку.

– Я не сдамся тебе, – рявкнула Черная Мамба и свела ладони, призывая Темную силу. В полупрозрачном шаре появилось знакомое лицо – это был Баки Барнс. – Я больше никогда тебе не сдамся!

Кэп вдруг схватил Черную Мамбу за руку и потащил к себе. Глядя в его расширившиеся глаза, она на мгновение подумала, что выиграла бой, однако очень скоро поняла, что все совсем не так. Капитан Америка тащил Черную Мамбу прочь от ховеркрафта, потому что на них мчалась, разинув пасть, чудовищная змея. И вот уже ее челюсти сомкнулись, откусив половину летательного аппарата, а Железный Человек ударил ей в глаз репульсорным импульсом.

– Прости, Кэп! – крикнул он. – Не так-то просто держать эту змейку подальше от земли.

Когда змея снова взлетела, Капитан Америка укоризненно взглянул на Черную Мамбу. Она буквально пожирала его гневным взглядом, в каждом ее свистящем вздохе он слышал бурлящую ярость. Лицо Баки в Темном шаре постепенно таяло – Черная Мамба упустила связь с Темной силой. Капитан Америка с отвращением отбросил Темный шар щитом и сказал:

– Идем.

– Я... я никогда не сдамся! – предупредила Черная Мамба. – У меня есть власть... настоящая сила... вот увидишь.

– Ты убедила людей, что поможешь им, – прищурившись, ответил ей Кэп, – и они тебе поверили.

– Я предложила им целый мир! – огрызнулась Черная Мамба.

Капитан с ненавистью взглянул на нее:

– И посмотри, что они получили на самом деле!


* * *

ЧЕРНАЯ Вдова как раз разделалась с Аспид и Бушмастером, когда Брюс Бэннер, с каждым шагом возвращаясь к привычному человеческому образу, подошел к Кармелле и молча остановился рядом с девушкой. Она обнимала Квантум-Чудика, которая все еще дышала, несмотря на ужасные следы ожогов на шее и голове. Дышала медленно и неровно... но все же дышала, а значит, была жива.

Брюс откашлялся, и Кармелла подняла на него блестящие от слез глаза.

– Скажи, – начал Брюс, подбирая слова, – вас ведь по-настоящему не учили управлять суперсилами?

– У меня нет никаких сил, – всхлипнула Кармелла. – Мне всего лишь дали... теперь-то я вижу, что мне дали лекарство, которое не сработало. Наврали. Это не я. Я не М-80. А Анита вовсе не Квантум-Чудик. Вот что получается, когда думаешь, что можешь обмануть систему. Ничего не выходит. Систему обмануть нельзя.

– Неважно, откуда к тебе пришли суперспособности. С ними ты смогла победить Халка, – сказал Бэннер. – А это совсем не просто. И, возможно, именно такой суперсилы сейчас не хватает, чтобы побороть эту змею.

Они одновременно подняли головы. В небе Мстители храбро сражались, морда змеи уже была в черных потеках, однако монстр и не думал отступать.

– Что ты хочешь сказать? – спросила Кармелла. – Если я опять взорвусь, то...

– Тогда не взрывайся, – ответил Брюс. – В тебе зреет невероятная энергия. И уж поверь мне, я знаю, как это бывает. Она неудержимо рвется наружу. Превращается в чистую ярость. И кажется, что поддаться порыву – единственный выход.

– Я не понимаю. Что ты хочешь сказать?

– Не поддавайся ярости, – ответил он. – Наоборот, зачерпни силы в ее колодце. Дотянись кончиками пальцев. Вытяни немного, а потом... устрой этому чудовищу преисподнюю.

– Я не могу, – сказала Кармелла. – Я просто взрываюсь. И больше ничего не умею. Я всего лишь бомба.

– Послушай его, – прохрипела Квантум-Чудик, приоткрыв глаза. – Он очень умный.

Кармелла, вздрогнув, перевела взгляд с подруги на Брюса:

– Но как это сделать?

– Сейчас ты смотришь вокруг себя, позволяешь силе поглотить все, что видишь. А ты попробуй взглянуть внутрь, в свою душу. Ты же знаешь, если бы Квантум-Чудик, то есть, конечно, Анита, смогла, то непременно отправила бы этого монстра обратно в его мир.

– Я не знаю, смогу ли я, – сказала Кармелла.

– Попробуй. Ты взорвала меня совсем недавно, еще и суток не прошло. Но я не верю, что в душе ты плохая. – Брюс пристально вгляделся ей в глаза. – Я тоже не знаю, сможешь ли ты, справишься ли. Но хотя бы попытайся.

Он опустился на колени рядом с Кармеллой и помог ей опустить Аниту на траву. Девушка снова потеряла сознание, и Брюс мог только надеяться, что она переживет эту ночь. Кармелла, утирая слезы, склонилась над подругой и поцеловала ее в лоб. Потом встала и решительно запрокинула голову, вглядываясь в небо.

– Я попытаюсь, – тихо сказала Кармелла и раскинула руки.

Ее ладони засветились красным, будто сдерживая бушующее внутри пламя.

Рядом с ней Брюс постепенно превращался в Зеленого Великана.

– Давай вместе, – кивнул он Кармелле. – Главное: не дай силе сжечь тебя изнутри. Подчини ее себе. И держись рядом со мной.


* * *

КАПИТАН Америка в последний раз ударил Черную Мамбу и увидел, как Бэннер снова превращается в Халка. Брюс стоял рядом с Кармеллой. Она подняла руки, целясь в змею, ее кулаки превратились в огненные шары. Чудовище направлялось к зданию ЩИТа. За воротами светили прожектора, повсюду спешили вооруженные агенты, гудели военные грузовики.

– Внимание! – изо всех сил крикнул Кэп, глядя как собираются для последнего удара Мстители и силы ЩИТа. – Вперед!

И когда змея распахнула пасть и помчалась на штаб-квартиру ЩИТа, Железный Человек, зависнув перед мордой чудовища, выстрелил ей одновременно в оба глаза. Тор осыпал молниями змеиные крылья, пробивая в них дыры, а Черная Вдова, завладев мощным пистолетом Аспид, выпускала в глаза змеи заряд за зарядом. Соколиный Глаз, подстраховавшись шнуром, закрепленным на стреле, соскользнул со спины чудовища, открывая Воителю достаточно места, чтобы ударить ракетами по чешуе. Вертолеты ЩИТа, не останавливаясь, поливали монстра градом пуль, а вдали появился, к неудовольствию Кэпа, и Вертоносец.

– Вперед! – крикнул Капитан Америка. – Скорее! Не дайте Вертоносцу подойти слишком близко!

Халк взмыл в воздух и схватил змею за морду. Огромными зелеными пальцами он раздвинул змеиные губы, заставляя чудовище открыть пасть. Вот показался белый язык, десны, перепачканные черной слизью, в которой уже вымазался и Халк.

Зеленый великан дернул голову чудовища в сторону, заставляя змею смотреть на Мстителей, а не на штаб-квартиру ЩИТа. Капитан Америка тут же бросил щит в пасть гигантской рептилии и заткнул ей пасть.

Задыхаясь, змея спикировала на землю, военные во дворе ЩИТа бросились врассыпную, а Тор и Железный Человек, снижаясь вместе с чудовищем, продолжали свои атаки. Внезапно, пробив забор, невообразимо горячий огненный поток энергии врезался в змеиную пасть. Вместе с мощными репульсорными лучами Железного Человека и волшебными молниями Тора концентрированный поток огня, которым ударила Кармелла, заполнил змею изнутри. Все тело чудовища запылало, чешуя отрывалась и отлетала кусками, пламя рвалось наружу сквозь раны в теле. Змея издала последний стон.

– Прячьтесь! – крикнул Железный Человек. – Она сейчас...

И грянул взрыв. Чудовище исчезло в клубке огня. Горячие куски обугленной плоти осыпали поле, падая на солдат ЩИТа, Мстителей и побежденных членов Змеиного общества.

Кармелла уронила руки, и языки пламени потухли. Капитан Америка, глядя на нее издали, подумал, что, если бы не взорвавшаяся только что змея и не куски рассыпанной по полю поджаренной плоти, улыбающейся Кармеллой можно было бы любоваться бесконечно.

Кэп с гордой улыбкой подошел к девушке и подал ей руку. Она приняла ее и пожала.

– Не знаю, как у тебя получилось, – сказал Кэп, поднимая с земли и отряхивая свой щит, покрытый черной липкой гадостью, – но ставлю тебе пять баллов. Отлично сработано!

Кармелла хотела было улыбнуться, но опустила глаза и увидела, что Квантум-Чудик пропала. Девушка в панике оглянулась и почти сразу же отыскала подругу – та стояла возле изломанного ховеркрафта. Рядом с ней темнела еще одна фигура.

– Анита! – охнула Кармелла.

Вместе с Капитаном Америка она помчалась к Квантум-Чудику. Анита стояла перед лежащей на траве Черной Мамбой, вытянув вперед правую руку, вокруг пальцев которой потрескивали красные искры. Красные полосы пробегали и по ране на шее девушки. Черная Мамба пришла в себя и с ненавистью смотрела на Квантум-Чудика.

– Знаешь... давно хотела тебе сказать... каждую ночь, с тех пор как ты дала мне сыворотку, мне снились кошмары об одном мире, – сказала Квантум-Чудик, показав на открытый пока еще портал в небе. – Там есть и другие чудовища. Они все хотят выбраться. Они чувствуют наш запах через завесы между мирами. Почему-то мне кажется, что они мечтают об одном: съесть нас живьем. Отправлю-ка я им кое-кого на закуску.

– Нет, ты не посмеешь, – прошипела Черная Мамба.

– Посмею, – улыбнулась Квантум-Чудик, и красные искры на ее пальцах засияли ярче.

– Анита, подожди, – сказал Капитан Америка. За его спиной приземлялись вертолеты ЩИТа. – Не надо. Я знаю, что она с тобой сделала, но ты подумай... ведь ты излечилась. Сама. И все будет хорошо. А так...

– Я хочу, чтобы она заплатила за все, – прервала Капитана Америка Квантум-Чудик.

За спиной Капитана собрались все Мстители.

Соколиный Глаз бесшумно вынул из колчана стрелу и наложил ее на тетиву лука, целясь Аните в локоть. Брюс Бэннер так же молча схватил лучника за руку и покачал головой.

Квантум-Чудик с отвращением смотрела на Черную Мамбу.

– Слышишь?! Я хочу, чтобы ты заплатила за все! – повторила она. – Но даже больше того я хочу, чтобы ты знала – победили мы!

Девушка сжала в кулак сверкающие красными искрами пальцы и обернулась к Кармелле. Подруги обнялись. Агенты ЩИТа уже спешили к девушкам и к ховеркрафту. Мария Хилл скоро явится и наверняка задаст вопросы, на которые у Мстителей не осталось сил и времени, а ЩИТ не откажется узнать побольше о роли, которую сыграли этой ночью Анита и Кармелла.

Теперь Мстители наконец могли немного отдохнуть.

Эпилог. К лучшему

БАНДИТ Бенни, человек с глазами-бусинками и с огромным носом, который словно восполнял отсутствие подбородка, сидел, развалившись на диване в потрепанной майке и давно не стиранных кальсонах, когда входную дверь его дома на Лонг-Айленде вдруг выбили с глухим треском.

Потянувшись за бейсбольной битой, Бенни застыл на месте, увидев перед собой Капитана Америка в красно-сине-белой униформе. Бенни крепко сомкнул пальцы на бите и помчался прочь из комнаты, на кухню. Когда он ухватился за ручку на задней двери, створка распахнулась, пребольно ударив его по голове.

Не выпуская из рук биты, Бенни рухнул на пол и, приземлившись на спину, уставился на Черную Вдову – она возвышалась над ним в своем облегающем комбинезоне, а в каждой руке у нее было по дубинке.

– Привет, красотка, – льстиво поздоровался Бенни.

Черная Вдова даже не улыбнулась в ответ.

– Твои люди знают, что ты убил Полли Чейза? – спросил Капитан Америка, нависая над бандитом.

Бенни решил отпираться до конца.

– Не знаю, с чего вы это взяли, ребята, – заявил он, – это все выдумки.

Бенни взмахнул битой, целясь в Кэпа, но тот с легкостью уклонился от удара. Бандит вскочил, размахнулся и с нелепым боевым кличем обрушил биту на Черную Вдову. Она поймала биту в воздухе скрещенными дубинками и выдернула ее из рук Бенни. Потеряв равновесие бандит повалился вперед, и Черная Вдова встретила его ударом колена в грудь и схватила за давно немытые темные кудри.

– Полицейские ждут снаружи, – сообщила она. – Тебе конец. Я просто хотела дать тебе последний шанс – выговориться.

– Ты послушай, что тебе говорят, если не дурак, – кивнул Кэп. – Там, куда ты отправишься, очень много преступников, которые остались верны графу Нефарии и хорошо помнят Полли Чейза. А если ты поделишься со Мстителями информацией о том, что тебя связывало со Змеиным обществом, мы постараемся тебя защитить.

Бандит Бенни огляделся, поморгал глазками-бусинками и, по-видимому, решил, что бежать некуда. Он поднял руки и кивнул.

– Они сами ко мне пришли, – сказал он. – Эти чертовы «змееныши». Хотели, чтобы я привел к ним Полли. Им понадобились его силы. До вас ведь доходили слухи о Полли? Вот и до них дошли.

– А почему они пришли к тебе? – спросил Кэп. – Они же забирали парней и покруче Полли Чейза безо всякой помощи.

– Они не могли подобраться к Полли – за него встала бы вся Маггия, – ухмыльнулся Бенни. – Вот и решили, что лучше найти пре... того, кто подберется к Полли незамеченным, понимаете? Да и если Полли не станет, а я перейду на их сторону, то такой союзник им еще пригодится. Меня бы, наверное, даже повысили бы... со временем.

– Не обольщайся, – сказала Черная Вдова. – Ничего бы у тебя не вышло.

Улыбка Бенни померкла.

– А что за суперсилы были у Полли? – спросил Кэп.

– Он называл это регенерацией, – ответил Бенни. – Почти никто не знал, только самые близкие друзья.

– Плохо, выходит, он выбирал себе друзей, – вздохнул Кэп, с презрением глядя на Бенни.

– Секундочку, – нахмурилась Черная Вдова. – Говоришь, Полли Чейз умел себя лечить?

– Ну да, мог вылечиться от всякой раны... не от смертельной, конечно, – пожал плечами Бенни. – Всякие огнестрелы, порезы... ну, если в голову пуля, то, конечно, ничего не поправишь, вы ж понимаете.

– Однако ты его убил, – сказал Кэп. – А ведь тот прокол, который ты сделал, не мог быть смертельным. И крови ты забрал не так уж много.

Бенни взглянул Кэпу в глаза.

– Я же не одной иглой его ударил, – сказал он. – Вогнал трубку ему в глотку и перерезал вену. Думаете, Полли оставил бы мне жизнь, узнай он, что я продал его кровь? Да ни за что! Пришлось его убить.

– За крупное вознаграждение, – добавила Вдова.

– Надо и о себе подумать, – кивнул Бенни.

– Ну вот и додумался, – вздохнул Кэп и потащил Бенни к задней двери, где бандита дожидались полицейские, один из которых сразу защелкнул на запястьях Бенни наручники.

Кэп и Черная Вдова вернулись к мотоциклу, который оставили у соседнего дома. Вдова села на железного коня, а Кэп все смотрел вслед Бенни – полицейские заталкивали бандита в машину.

– Что-то не так? – спросила Черная Вдова.

– Как тебе кажется, быть может Черная Мамба действительно хотела вылечить Кармеллу? – спросил он. – Ведь взять кровь Полли Чейза... связаться с местными бандами... это большой риск. Зачем столько сложностей, если она даже не собиралась никого лечить?

Вдова, прищурившись, пристально посмотрела на друга:

– Ну и что?

– В смысле?

– Какая разница? – спросила Черная Вдова. – Она превращала людей в зомби. И если действительно собиралась их лечить – что с того? Они бы стали к тому времени просто куклами.

– Я не знаю, – ответил Кэп.

– Неважно, что с ними станет, сейчас Аните и Кармелле лучше, чем раньше, – сказала Черная Вдова. – И всем, кто попал в лапы Змеиного общества, сейчас лучше. «Змеи» творили невообразимое зло. И ты это знаешь.

– Да, знаю, – согласился Кэп. Он взглянул на солнце в небе и вздохнул. – Скорее всего, она собиралась сама лечиться или лечить приспешников.

– Не надо, Стив, – покачала головой Черная Вдова. – Не казни себя. Мы делаем, что можем...

– Потому что большее нам не подвластно, – закончил за нее Кэп и сел на пассажирское сиденье мотоцикла.

Он обнял Черную Вдову за талию, и они покатили в Бруклин.


* * *

ТОНИ Старк дремал в комнате ожидания в полупустом крыле больницы Метро-Дженерал, устроившись на неудобном стуле. На нем был стильный костюм, ворот отглаженной рубашки расстегнут на две пуговицы.

Когда в комнату вошла доктор Стернбаум в ослепительно белом халате и очках, в которых отражался экран планшета, Тони вздрогнул и потер глаза. Он лично просил доктора Стернбаум провести эту операцию, потому что она и ее команда были лучшими в своей области, насколько Тони было известно.

А значит лучше них никто не выполнил бы эту работу.

– Пациенты готовы вас видеть, мистер Старк, – произнесла доктор.

– Разве вы не собираетесь сказать речь на тему «И вот что вам следует знать»? – уточнил Тони, показывая на планшет. – Доктор обычно долго говорит, а его никто не слушает.

Стернбаум улыбнулась:

– Вы так щедры, что я решила не тратить ваше время. Вы и так знаете все, что я могла бы вам сказать.

Тони кивнул и протянул доктору руку. Стернбаум энергично ее пожала.

– Спасибо, док, – кивнул Тони и пошел в палату.

– Позвольте один вопрос, мистер Старк, – обратилась к нему доктор Стернбаум, когда Тони подошел к двери. – Почему вы решили помочь именно этим молодым женщинам?

Тони засунул руки в карманы и вышел в коридор.

– Потому что я им солгал. И подумал, что придется выполнить обещания, даже ложные.

Тони вошел в палату под тихое попискивание медицинской аппаратуры. Анита и Кармелла, подключенные каждая к своему громоздкому устройству, внимательно смотрели на него с кроватей.

Девушки лежали совсем близко, и как только наберутся сил, наверняка протянут руки и коснутся друг дружки.

– Надеюсь, к вам можно? – спросил Тони.

– Можно, но только тебе, – тихо ответила Анита. – Я ужасно выгляжу.

Тони понимающе кивнул:

– Да, похоже на то. Честно говоря, вы обе выглядите жутковато. Ни убавить, ни прибавить.

Кармелла захихикала, и ее голос прозвучал увереннее, чем до операции. «И очень хорошо», – подумал Тони.

– Не смеши ее, – нахмурилась Анита. – Хирург сказала, что Кармелле нельзя даже разговаривать.

– Да ладно, – отмахнулся Тони. – Мы с Брюсом Бэннером сами изобрели эти легкие. Они будут дышать еще долго, даже после того, как все остальное в теле состарится.

Кармелла с притворной обидой уставилась на него.

– Что? Я говорю правду, – пожал плечами Тони. – Тело досталось Кармелле бесплатно. А вот легкие обошлись в несколько миллионов долларов. Такой вот суперпротез. И они очень хорошо работают. Например, могу поспорить, что Кармелла не дыша просидит под водой десять минут, не меньше. Можешь выступать в цирке!

Девушка еще раз хихикнула, а Анита сонно взглянула на него и закрыла глаза. Бинты на голове Аниты скрывали швы от операции. Немногим врачам Тони доверил бы важнейшую процедуру – удалить паразита из мозга девушек. Однако он знал, что доктор Стернбаум с задачей справится. Теперь ей предстояло отправиться в штаб-квартиру ЩИТа и помочь остальным обманутым Змеиным обществом людям вернуться к нормальной жизни. Все операции и процедуры оплатил Тони.

Иногда ему очень хотелось почувствовать себя настоящим героем.

Анита открыла глаза и пристально взглянула на Старка:

– Спасибо.

– Не благодари пока, – ответил он. – Тебе еще многое предстоит. Я поговорил с Марией Хилл из ЩИТа. Рассказал ей, как вы нам помогли и предотвратили нападение на их штаб-квартиру. Арестовывать вас не будут, но несколько вопросов зададут. И предупреждаю заранее: разговоры с Марией бывают очень сложными.

– Я серьезно, – сказала Анита, не сводя с Тони глаз. – Ты просто не представляешь, как много для нас сделал.

Тони отвернулся и глубоко вздохнул.

– Что ж, – с легкой хрипотцой заметил он, – будешь знать, как вытворять невесть что. Открыла портал, впустила к нам склизкого монстра, а теперь получаешь все, что душе угодно. Вот ведь как бывает, да?

Он зашагал к двери, и Анита улыбнулась ему вслед.

– Куда ты? – спросила она.

– Як вам еще загляну перед выпиской, – ответил он. – Бартон сегодня устраивает барбекю. Любит он это дело. Конечно, простовато для меня, но друг уж очень старается. Может, и вы заглянете к нему, когда с этими делами будет покончено?

– Может, и заглянем, – ответила Анита.

Кивнув девушкам на прощанье, Тони Старк вышел из палаты.


* * *

СОЛНЦЕ садилось над многоквартирным зданием в Бруклине в районе Бед-Стай, где Мстители собрались на праздник вместе с жителями высотного дома. Все устроились, кто где смог – на скамейках, на перевернутых ящиках, некоторые даже принесли с собой раскладные стулья. Соколиный Глаз закончил жарить свиные ребрышки и теперь раздавал их гостям. Тони Старк в деловом костюме спешно присоединился к друзьям, как раз вовремя – Тор уже вышел на середину круга и прочистил горло.

– Я здесь, успел, – сказал Тони, усаживаясь между Капитаном Америка и Черной Вдовой. Брюс Бэннер потянулся к ящику со льдом за бутылкой воды и перебросил ее Тони.

Оглядевшись, Тони слегка нахмурился: Черная Вдова, Капитан Америка и Тор – все пришли в боевой экипировке.

– Мы же на барбекю собирались, или все изменилось?

– Мы только вернулись с задания, – сказал Кэп и похлопал Тони по плечу. – Я тебе все расскажу.

Тор перебросил алый плащ через плечо и горделиво выпрямился:

– А я не был ни на каком задании. Просто броня мне очень идет!

– С этим не поспоришь, – заметила Дженет, соседка Клинта, и все засмеялись.

– Мама! – воскликнула ее дочь Эмма. – Тор хочет рассказать нам историю. Хватит кокетничать!

Снова раздался смех, и Дженет закрыла порозовевшие щеки ладонями. Тор перекинул Мьёльнир из руки в руку и подмигнул смущенной женщине.

– Не забудь, – напомнил Клинт, предупреждающе погрозив Тору пальцем.

Тор важно кивнул:

– Да, конечно. Эмма перескажет эту историю младшим классам, и юному робкому Тимоти Хопперу в том числе. А потому я не стану рассказывать о кровавых реках, страшных битвах и прочих ужасах. Договорились. – Тор хитро усмехнулся Эмме. – Эта история об огромной крылатой змее, о чудовище огромном и страшном, прежде не виданном в нашем мире! Вообразите, добрые жители Бед-Стай: Мстители повержены, и только великий Тор выходит против злобного демона...

Мстители разразились недовольными восклицаниями, в рассказчика полетели кусочки чипсов и булочек. Тор весело хохотал.

– Он лжет, мы все знаем, что это неправда! – крикнул Соколиный Глаз, перекрывая смех соседей. – Давайте лучше я расскажу, как я победил Барглворта – недалеко, на соседней улице. И Тор мне ни капельки не помог!

Зрители снова рассмеялись, и Тони тихо встал и отошел к парапету. Капитан Америка вскоре оказался с ним рядом, дожевывая гамбургер.

– Вкусно, – сообщил Кэп.

Тони кивнул:

– Бартон свое дело знает. На гриле он все что хочешь пожарит по первому классу.

Мстители молча стояли рядом, глядя во тьму. Обычно над Нью-Йорком темно, но сегодня выдалась особая ночь – летнее небо было усыпано яркими звездами.

– Как они себя чувствуют? – спросил Кэп.

Тони вздохнул:

– Наверное в конце концов поправятся. По крайней мере, физически.

– Пережив такое, люди меняются, – кивнул Кэп.

Тони взглянул в синие глаза друга.

– Да, так и есть. – Он бросил взгляд на Клинта, окруженного хохочущими соседями, и не сдержал улыбки. – Иногда все меняется к лучшему... как ни странно.

От автора

Я как раз написал ровно половину первой книги о Вселенной Марвел («Железный Человек. Уничтожение» Iron Man: Mutually Assured Destruction), когда мне предложили написать еще одну книгу о Мстителях – ту, которую вы держите в руках. В «Железном Человеке» я наслаждался, вовлекая в сюжет как можно больше героев Вселенной Марвел. Очень многие появлялись эпизодически – я просто не был уверен в своих силах, не знал, смогу ли довести сюжетную линию до конца, но на этот раз я сразу понял, что не смогу отказаться. В конце концов, когда еще выдастся возможность написать волшебные слова: «И тогда Капитан Америка сказал...»?

И вот я здесь, с новой книгой, в которой действует вся команда Мстителей. Как я упоминал в посвящении, мне очень приятно и немного страшно встать в один ряд со многими удивительными писателями и творческими личностями, которые много лет создавали и развивали историю Мстителей. Поразительно, ведь все эти писатели, художники, редакторы и дизайнеры создали не просто команду супергероев – Капитана Америка, Железного Человека, Тора, Черную Вдову, Соколиного Глаза, Халка и многих других. Мстители для меня нечто большее – они надежда человечества в самые темные наши времена.

Я написал эту книгу в 2016 году – тот год в новостях, да и в обычных разговорах частенько называли «полный бардак». Мне сложно сказать, был тогда бардак полным или не совсем, но... в самые темные и трудные дни мне становилось легче и спокойнее на душе, стоило только сесть перед экраном компьютера, открыть черновик новой книги и спросить себя: «А что сделал бы на моем месте Капитан Америка?»

И за это настроение я снова благодарю тех, кто создал команду Мстителей, сделал их символом надежды и свободы. В свою очередь я надеюсь, что читатели, перевернув последнюю страницу этой книги, почувствуют то же, что чувствовал я, когда писал ее: найдут в своей душе отвагу перед лицом трудностей и невзгод, даже если кажется, что завтрашний день не принесет ничего доброго... ведь если мы станем дер-жаться вместе и делать то, что должны, все, скорее всего, будет хорошо.

Пэт Шэнд

Январь 2017

Об авторе

Пэт Шэнд – автор комиксов (Destiny NX Robin Hood, Van Helsing, Vampire Emmy & the Garbage Girl), романов (Marvel Iron Man: Mutually Assured Destruction, Marvel Avengers: The Serpent Society, Charmed: Social Medium, Charmed: Symphony for the Devil) и других. Пэт Шэнд живет в Нью-Йорке со своей невестой Эми и кошачьим зоопарком. В социальных сетях писателя можно найти под ником @PatShand. Если заметите, что Пэт слишком часто пишет в Твиттер, напомните ему: пора садиться за книгу.


Оглавление

  • Литературно-художественное издание
  • Глава 1. Слизне-Носорого-Осьминог
  • Глава 2. Выходной день
  • Глава 3. Светящиеся пальчики
  • Глава 4. Квантум-Чудик
  • Глава 5. Прорвать занавес
  • Глава 6. Сожженная до костей
  • Глава 7. Глаз в небесах
  • Глава 8. Прыжок в неизвестность
  • Глава 9. Настоящая история
  • Глава 10. Спасти принцессу
  • Глава 11. Пока так
  • Глава 12. Порталы
  • Глава 13. Высокая цена
  • Глава 14. Мир небытия
  • Глава 15. Змея
  • Эпилог. К лучшему
  • От автора
  • Об авторе




  • MyBook - читай и слушай по одной подписке