Битва за Цитадель (целиком) (fb2)

- Битва за Цитадель (целиком) (а.с. Порог Завуч-6) 1.02 Мб, 276с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Павел Вяч

Настройки текста:



Завуч 6 Битва за Цитадель

Глава 1

Уважаемые читатели! Спасибо, что читаете эту книгу на сайт АвторТудэй - если бы не ваша поддержка, то вряд ли бы этот цикл продлился до 6ой книги. АТ на сегодняшний день - единственная площадка, которая хоть как-то позволяет авторам существовать. Благодаря вашей финансовой поддержке - покупки электронных книг, награды и т.д. у меня есть возможность выделять значительную часть моего времени на творчество.

Огромное вам спасибо за вклад в создание книги!

Осторожно, в тексте присутствуют очепятки, финальная редактура будет доступна через 3 месяца после окончания книги.

Интерлюдия. Штаб-квартира сил самообороны Цитадели

Глава налоговой службы Цитадели и по совместительству временно исполняющий обязанности главнокомандующего армии Цитадели, достопочтимый Андрю был зол.

Жутко зол.

Действующая армия Цитадели сейчас должна была спускаться в подземелья Бастиона с целью зачистить подземный город Бункерк, а то, что оставалось в Цитадели было больше похоже на слабое ополчение.

С Крепости, Бастиона и Леса тянулись тонкие ручейки добровольцев, но их было слишком мало. А свою профессиональную армию государства, входящие в новообразованный Союз, перевели на осадное положение и начали беспощадные чистки, не желая остаться во время Вторжения без защиты.

«Это огромный минус, даже минусище!».

Их можно было понять, но Андрю недоумевал:

«Неужто принц Влад, Крон и совет друидов не осознают: падет Цитадель, падет и Порог? Ведь настроить портальные сети можно и без врат, тем более вторженцы не чураются использовать кровавые жертвоприношения... Не-ет, ребят, Цитадель отдавать врагу нельзя. И если сеть телепортов можно на крайний случай уничтожить, то как быть с фермерами, которые кормят половину континента! А ведь еще немного и нас можно будет брать тепленькими…»

Кто-то качественно потрудился, разваливая оставшиеся в столице резервные части прямо под носом у Цитадельского Совета правления. И если солдаты, отправленные в принудительный отпуск, потихоньку находились, то с сержантским и офицерским составом дело обстояло намного хуже.

«Еще один минус в формуле войны. Без армии нам не выстоять…».

Кто-то пропал без вести, кто-то утонул по пьяни в мелкой речушке, кого-то прирезали воришки. Сердечный приступ, упавшее дерево, ядовитая змея и так далее. Если не знать, что все эти разумные были квалифицированными военными, можно было списать эти потери на случайность, но Андрю знал, что это не так. К тому же то тут, то там торчали уши нескольких аристократических родов и прослеживалось явное внимание вроде как уничтоженного Ордена Чистоты.

Вот и сидел альбинос, уже третий час ломая голову, думая, как ликвидировать все точки прорыва и… что делать с шахтами.

В принципе большая часть набегов проходила под грифом: «Награбить как можно больше и свалить». Никакой координации, никакого общего плана вторжения – каждый отряд действовал кто во что горазд. И это в разы усложняло понимание происходящего.

Но, по крайней мере, Андрю мог точно сказать, что это не полноценное Вторжение. Пока что. Но и это радовало. Сеть знает, что бы случилось, откройся на Порог сотня порталов с регулярной армией «соседей»…

«А вот это плюс».

Еще, пожалуй, плюсом выступали воспитанники Ксандра. Ведь если бы не академские маги, то все было бы мно-ого хуже.

«Маловато плюсов, что там у нас по провинциям? — Андрю склонился над картой Цитадели. — Ууу, сразу три жирных минуса!».

В большей части западных провинций сорваны работы по сбору урожая. Местное население резко сократилось. Многие граждане Цитадели оказались угнаны в рабство, и, как бы не спешили академские маги, но всюду поспеть они не могут. Песеголовые и вовсе начали пробовать на зуб нашу портальную сеть.

Но больше всего Андрю беспокоил самый главный минус – действия ксуров, занявших старые шахты.

Они сейчас были для Цитадели как застрявшая в горле рыбная кость – и не проглотишь и вытащить тяжело. По крайней мере последние две попытки выбить захватчиков из шахт окончились трагично. Да и сообщения Сети, с каждым разом наливающиеся все более глубоким кроваво-красным цветом, как бы намекали, что долго игнорировать проблему не получится:

Внимание! Доступно задание: «Бой за шахты» Рекомендуемое количество воинов для выполнения задания: от 5000 разумных. Сложность: трудновыполнимо. Опасность: высочайшая.Рекомендуется действовать в тесной связке с магами.Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!

И как бы не ломал голову глава Налоговой службы, пытаясь выйти из ситуации с меньшими потерями, выходил одно – надо брать шахты штурмом. Ведь если не покончить с засевшей там угрозой, а по донесениям разведчиков в шахтах были также замечены песеглавцы с кобольдами, «соседи» обязательно попробуют ударить в сердце Цитадели. И это, увы, вопрос времени.

«Пять тысяч воинов! Придется поднимать свои контакты в Городе. Надеюсь Гладиатор не откажет… Плюс паладины имеют хороший опыт противодействия Ордену Чистоты, оказавшимся прихвостнями ксуров! — подумал альбинос, двигая к красным флажкам, замеревшим в штольнях, золотые фишки Братства паладинов и голубые – магов. — Хорошо хоть, что ребята Ксандра могут перемещаться из Академии в любую точку Порога!»

Смертельно уставший глава Налоговой службы, еще не знающий о блокировке портальных маяков Академии, машинально подхватил стоящий на столе кубок и поднес его к губам, не отрывая взгляда от карты.

— Мол! — Андрю невольно поморщился, не обнаружив в кубке ни капли тонизирующего напитка и крикнул своего бессменного секретаря. — Отвар!

«Великая Сеть! Надо поспать, — подумал альбинос, зажмурив покрасневшие глаза, в которые будто кто-то насыпал песка, — найти еще парочку толковых ребят в помощь Молу и решить, наконец-то, эту проблему с шахтой!»

Заброшенные шахты. Седьмой сын императора ксуров Ксенон

— Принс-с Кс-сенон! — Раскар склонился в ритуальном поклоне младшего к старшему и, дождавшись разрешающего взмаха хвостом, продолжил. — Принс-с! Возведение обороны закончено на семьдесят пять процентов. Рельеф местности не позволяет добиться наших стандартов!

— Радары? — нетерпеливо уточнил двухметровый ящер с отливающей золотом чешуей.

— Рас-звернуты на с-сто прос-центов. Нас-строены как на ес-стес-ственное ис-злучение человес-ческого тела, так и на эманас-ции магов.

—Хорос-шо! — удовлетворённо буркнул принц, который уже сто раз пожалел о своем решении отправиться на «маленькую победоносную войну». — Ес-сть с-сведения о братьях-с?

— Кс-сирон выс-садилс-ся в дневном переходе от мес-стной с-столисцы, — еще ниже склонил голову капитан гвардейцев и, не дожидаясь уточняющего вопроса продолжил. — Он лично-с вос-зглавил с-своих лус-чших гвардейцев для вылас-зки за рабами. Пятьдес-сят шес-сть ксуров с командным пунктом и новейшим Скорпионом…

— Отец-с дал-с ему КП и с-с-с танк? — с плохо скрываемой завистью прошипел принц Ксенон в раздражении хлестнув хвостом по земле. — А мне с-с-сраный с-с-зас-щитный периметр с-с-с прос-шлого поколения?!

От возмущения принц начал шипеть больше обычного, что не укрылось от внимания Раскара.

— Мой принц-с! — дождавшись паузы вклинился ящер. — Мой информатор не выс-ходит на свяс-зь, а это с-значит только одно-с…

— Мой брат-с-с облас-жалс-ся? — задумчиво клацнул челюстью принц. — Что-с с-с тес-хникой?

— Наш радар зас-фикс-сировал двойную вс-спыс-шку радиоктивного ис-злус-чения…

— Дас-же так? — с нетерпением подался вперед принц. — А с-что с-с-с Кс-сандрием?

— Вс-се такс-же выкупает человеков по бес-шенным с-ценам, мой принц-с!

— Наверное хс-чет в рес-шаюс-щий момент открыть портал и с-с-с прис-своить вс-се лавры с-себе?

— С-скорей вс-сего так, мой принц-с, —склонил голову Раскар. — Вас-а мудрос-сть бес-згранична!

— Кс-силор иКс-сурук, Кс-сарий?

— Вас-ши братья, с-судя по вс-сему, ресщили рас-с-ширить с-свои доминионы за с-счет вас и ос-стальных принц-сев. На Пороге нет шпионов ни одного из-с них!

— Наш-с дис-стрикт-с?

— Надес-жно зас-щис-щен, мой принц-с! — Раскар с ходу понял мысль своего повелителя. — А вот Кс-сарий…

— Что-с с-с-с ним? —заинтересовался принц.

— Мой информатор утверждает, что принц-с Кс-сарий выс-шел на нас-ших законс-сервированных агентов-с и нес-сколько час-сов нас-зад нанес удар по с-сердцу Цитадели!

— Дворец-с мес-стного тус-земного царька? — с азартом уточнил принц.

Ксенон в очередной раз похвалил себя за свою предусмотрительность. Вместо того, чтобы выбрать самого здорового или сильного гвардейца, а рост некоторых ящеров доходил до двух с половиной метров, принц приблизил к себе неприметного Раскара.

Невысокий ящер был слабее большинства ксуров, но принц разглядел в нем два таланта. Воинское искусство – несмотря на свой рост, Раскар побеждал в семи учебных боях из десяти, и его пронырливость. Казалось этот ксур знал всех воинов и офицеров во всех семи дистриктах и даже на императорском острове у него была парочка знакомых торговцев.

Ксенон сделал ставку на не на силу, а на информацию и не прогадал. Раскар более чем оправдал его ожидания, за прошедший год усилив влияние его дистрикта в полтора раза! Да и сейчас этот коротышка, по меркам ксуров, демонстриовал необыкновенную осведомленность в делах местных человеков.

— Академия магов, — покачал головой ящер, дождавшись пока принц перестанет обдумывать пришедшую ему в голову мысль и снова сосредоточится на докладе. — Единс-с-ственные, кто мос-жет помес-шать нам зас-хватить Порог-с!

— Но если он с-сможет…

— С-с-сомневаюс-сь, — Раскар позволил себе улыбнуться. — Мой агент должен ус-становить там маяк и, дождавшис-сь рас-згрома магов, не дать вас-шему брату с-с-законс-чить нас-чатое!

— Я рад, с-с-что не ос-шибс-ся в тебе, — благосклонно кивнул Ксенон. — Ударный кулак-с наготове?

— Три звена гвардейц-сев готовы отправитс-ся в любой…

Недоговорив, капитан гвардейцев нахмурился и приложил лапу к гарнитуре.

— С-с-с! Новые-с данные-с, мой принц-с! — Раскар со злостью ударил себя кулаком по бедру. — Мой кс-сур погиб от руки вас-шего брата. Пос-хос-же они собираютс-ся брать Академию с-штурмом!

Академия

— Диол, доклад! — зычно крикнул Ксандр, едва увидев сообщение Сети:

Внимание! Ошибка Сети! Настоятельная рекомендация не пользоваться сетью телепортов! Дождитесь восстановления работы портальных маяков!

Следом появилось второе:

Внимание! Ошибка Сети! Вводится запрет на пользование сетью телепортов! Дождитесь восстановления работы портальных маяков!

— Бизэ! Сколько…

— Практически все, — с полуслова понял ректора фон Аэр. — В Академии только пятерка Ков’Альдо, да два десятка раненых.

О пяти так и не вернувшихся с задания студиозах, как и о лежащей в коме Ани, он предпочёл не упоминать. Сидящие на спонтанно организованном совещании маги и преподаватели решали кто из них отправится на сложные миссии, и тут такое…

Сам Бизэ, признаться, растерялся, но требовательный оклик ректора мигом вернул его в рабочее состояние.

— Бездна! — в сердцах бросил Ксандр. — Мы можем связаться со студиозами?

— Нет.

— Нет… — практически синхронно ответили Арт Скал и Мидас, а Вольный маг еще и добавил.

— Коллеги, ксуры решили повторить свой давний ход. Думаю, не ошибусь, если предположу, что в данный момент их гвардия взламывает Купол Академии, перегружая в строгой последовательности ключевые участки обороны. И… — маг шумно втянул воздух ноздрями, — с ними Орден Чистоты.

— Но это же центральная площадь Цитадели? — недоуменно произнесла Натали Нолкоп. — Неужели они прошли настолько далеко?!

— Подземный ход через фонтан! — выкрикнул ван Игнис, чьи глаза стремительно наливались темным огнем. — Но на что они рассчитывают?

— Если с ними Чистые, — нахмурился Мидас, — то они, скорей всего, активируют подавители магии и попробуют перебить нас как цыплят.

— Не выйдет, — покачал головой Арт, со зловещей улыбкой закатывая рукава. — Жаль, конечно, Алексей нашел бусины Четок, но и без них здесь достаточно сюрпризов, которые с легкостью заблокируют активацию подавителей. Уж второй раз я на одни и те же грабли не наступлю!

— Предлагаю поделить сектора обороны! — воспользовавшись паузой тут же предложил Диол. — Судя по описанию Цезаря, противник более, чем серьезный.

— Мы с Килибом и пятеркой Ков'Альдо возьмем на себя главный учебный корпус! — тут же отреагировал Дэнис. — Мы знаем его как свои пять пальцев, как-никак мой факультет и общежитие огневиков, а Жано со своей пятеркой вполне грамотно защищался там в финале Пиласа.

— Добро, — хмуро кивнул Ксандр, и маги тут же поднялись из-за стола. Один бросился к главному зданию, второй – к притихшим студиозам, так и не успевшим отправиться на очередную миссию.

— Я…

— Хочу заранее всех предупредить, — хмуро проговорил Ксандр, взмахом руки прервав Диола на полуслове, — ни в коем случае не заходите на территорию Самди. Что бы там не происходило, что бы вы там не увидели. Это ясно?

— Но…

— Ксуры тебя подери, Диол! — взорвался до сего момента спокойный архимаг. — Ты действительно хочешь подискутировать на эту тему? В данный момент ублюдочные ксуры ломают защиту Академии, наши студиозы сейчас раскиданы по всей Цитадели, надо мгновенно реагировать на действия врага, а ты хочешь прояснить интересующий тебя момент?

— Простите, Магистр, — смущенно буркнул глава Охранителей.

— Нельзя туда заходить, — еще раз внушительно проговорил Ксандр. — Что бы, повторяю, что бы не увидели ваши глаза и не услышали ваши уши.

Обведя взглядом нахмурившихся магов, Ксандр продолжил.

— Арт, ваш голем?

— Против ксуров бесполезен, — с сожалением проговорил Вольный маг. — Я, с вашего позволения займусь защитой теплиц. Что-то мне подсказывает, что с их помощью нам придется кормить всю Цитадель…

— Ксандр, я с ним! — глухо пророкотал Кромбер. — Прошу полный допуск к данной локации.

— Выдал, — отозвался ректор, на мгновение уйдя в себя, — удачи.

— А я бы, со своими ребяткам, взял на себя центральные ворота, — хрустнул пальцами Диол.

— Не стоит, — опередил ректора Мидас. — Там ровная площадка, без укрытий. Лучше использовать оставшееся время, чтобы укрепить защиту зданий. Пока еще у нас есть преимущество во времени.

— Диол, берите с Охранителями особняк Чжо? — предложил Олькуш, слегка прикрыв глаза. — Если приоткрыть дверь, ведущую в Медитационный зал номер семь…

— То Чистые не смогут пройти мимо, — сообразил Диол, в чьих глазах загорелось маниакальное предвкушение предстоящей драки. — Ксандр?

— Идите, — подумав, согласился ректор. — Допуск выдал. Берите с собой Мастера Барка, пусть посмотрит, что полезного есть в сокровищнице этого ковена. Главное – не увлекайся и не теряй контроль!

— Справлюсь, — хищно оскалился Диол, взмахом руки посылая своих подчиненных к жилищу Чжо.

— Ксандр, — возмутился артефактор. — Какая к ксурам сокровищница? А как же моя мастерская?

— Успеешь, — мотнул головой ректор. — К тому же чтобы добраться до твоей мастерской нужно пройти через нас. Разберешься с артефактами, можешь возвращаться в свое логово, вот только…

— … ?

— Вот только я думал, что ты все же решишься, — веско припечатал Ксандр, разворачивая перед артефактором задание Сети:

Внимание! В мир вернулись Четки Порога!

Открыт доступ к локации «Утесу мастера».

Один из немногих наследников клана «Золотое руно» готов поделиться секретами ремесла.

— Как же я вас одних брошу, — тяжело вздохнул Барк. — Уже какой день себе места не нахожу! Хорошо, что телепорты сейчас не работают…

— Отобьемся от ксуров и ступай, — решительно произнес Ксандр. — Догонишь Алексея, на нем три мои артефакта с эфирным следом, не перепутаешь! Подтвердишь у наследника свою преемственность и назад. В стычки не вступай, прошу ради всего святого! Без знаний Древних нам не пережить эту войну.

— Я вас услышал, Магистр. В лепешку разобьюсь, но сделаю! — торжественно заявил Барк, но тут же задумался. — Вот только с каким артефактом прийти к наследнику клана…

— Санино яйцо ему продемонстрируй, — подсказал Бизэ.

— В смысле? — смутился артефактор.

— Золотое яйцо, — терпеливо повторил Бизэ. — Это же двухсторонний телепорт возврата. Не просто подобие Древнего молота Рами, а совершенно новый артефакт, изготовленный на том же самом принципе! Наши шефы бы много отдали за такую штуку. Андрю даже просил повилять на вас, мастер Барк.

— Что? — очнулся при упоминании своего имени задумавшийся мастер. — А да, яйцо. Определенно яйцо будет удачным артефактом, но Саня же…

— Найдете Алексея, найдете и яйцо, — терпеливо подсказал ректор.

— Вы несомненно правы! — пораженно воскликнул артефактор. — А сейчас я, пожалуй, проинспектирую эту, гхм, сокровищницу.

— Диол, —Ксандр кивнул на ушедшего в свои мысли артефактора. — Глаз с него не спускай.

— Будет сделано, — кивнул маг, мягко, но настойчиво подхватывая Мастера Барка под локоть.

— Я с тобой! — поймав взгляд ректора проговорила Натали.

— И я, — следом отозвался Бизэ фон Аэр. — Факультетскую защиту уже активировал, пусть попробуют пройти хотя бы четверть пути! А хороший аналитик здесь не помешает. К тому же Андрю может в любой момент выйти на связь.

— И я, пожалуй, останусь, — хмыкнул Олькуш. — Мой факультет отсюда в двух шагах. К тому же у меня во дворе отличный бассейн. Не такой, конечно, как пруд Мастера Самди, — водник лукаво посмотрел на ректора, — но тоже ничего. Да и есть у меня одна задумка…

— Решено, — кивнул Ксандр, принимаясь выбивать по столешнице Имперский марш. — встречаем ксуров и Чистых, отбиваем атаку и восстанавливаем сеть телепортов! Ребята, поди, сейчас растерялись, потеряв возможность вернуться домой.

— Еще одна причина выйти на связь с Андрю, — Олькуш с намеком посмотрел на Бизэ. — Я бы не отказался узнать, как идут дела у моего внука и других ребят.

— Главное, чтобы нас не кинуло в стазис, — едва слышно произнес Бизэ. — Или не ускорило течение времени… И ладно если в пятьдесят два раза, а если полноценная компенсация будет? Сдохнем от жажды.

— Надеюсь этого не произойдет, — также тихо ответил ректор. — Но в случае чего ты знаешь, что делать.

Бизэ вздохнул и молчал кивнул. Он действительно знал, что нужно делать в таком случае, но последствия... Последствия будут страшны.

Глава 2

Город Трехгорный. Марк

Поначалу Марк искренне не понимал зачем Диол всучил им эти два тюка.

Ну и что, что от Сани? Ну что там может быть такого, что сравниться с собственноручно подобранными артефактами и подшитым под себя стандартным комплектом академской амуниции. Да и …

Прибыв с парнями в пасмурный городок, расположенный в низине трех холмов, Марку резко стало не до них.

Ведь город атаковала волна… чертей.

И они, несмотря на свой забавный внешний вид, оказались серьезными противниками. Как минимум устойчивость к огненным заклинаниям уже оставляла треть отряда Марка без дела! Так эти черти еще двигались быстрее обычного человека, а добравшись до ощерившихся копьями городской стражи, просто смяли воинов волной тел, не считаясь с потерями.

Хорошо хоть из вооружения у них были только свои когти и зубы. Нескольких стражников удалось отбить, обрушив на чертей град из ледяных сосулек, но большинство не перенесли встречи с хвостатой нечистью.

Хуже чертей были только трехголовые псы, которых пацаны тут же окрестили церберами, и краснокожие рогатые демоны.

Первые брали за счет скорости и реакции, а вторые отличались немыслимой силой и выносливостью. На огненные заклинания они практически не обращали внимания. А вот лед и молнии показали себя хорошо.

Долгих шесть часов, пока не начали кончаться склянки с маной, Марк с парнями и тремя девчонками с факультета Жизни держали оборону, постоянно координируя свои действия с местными, благодаря тройке невзрачных клерков, представляющих Налоговую службу Цитадели.

В течение первых двух часов, когда магики перемалывали бесконечную волну чертей и церберов, управляющий города, при помощи клерков, организовал стихийное ополчение, поставив по главе каждого десятка уволенных из армии солдат.

Были открыты двери городского арсенала и кузни, но вооружения все равно не хватало. Дошло до того, что начали разбирать заборы. Местная артель лесорубов, вооружившись топорами, споро превратили натасканные ограды в недо-копья-недо-пики. А армейские ветераны, распущенные по домам буквально пару недель назад, быстро навели среди гражданских порядок.

Да и сам народ, увидев, как черти рвут знакомых или соседей на части дюже обозлился. Кому не хватило самодельных копий, вооружились вилами, топорами и даже ножами. Следующие пару часов десятникам из ветеранов приходилось прилагать сверхусилия, чтобы удержать народ от отчаянной атаки и вместо этого заставить перекрывать улицы десятками баррикад, готовясь к неминуемому прорыву в город.

Марк еще успел поблагодарить всех богов за то, что послушал совета Бизэ фон Аэра и пошел на миссию не двумя пятерками, а пятью. Двадцать пять магов – грозная сила, но слезы против бесконечной лавины чертей.

Хорошо хоть рельеф местности способствовал обороне Трехгорного.

Он не стал придумывать велосипед и отдал приказ магам Земли создать на подходах к городу каменный лабиринт. Эту идею он подслушал у Сани, когда тот рассказывал про подземную твердыню бедуинов, выдержавшую атаку Орден Чистых. Правда у Сани был пулемет…

Им пулемет бы сейчас не помешал. А лучше гранатомет, чтобы повредить конструкцию телепорта. К величайшему сожалению Марка огненная стихия не наносила светящейся арке портала никакого урона и даже, наоборот, подпитывала его. В этом он убедился еще в первые минуты миссии, когда предпринял попытку решить проблему уже зарекомендовавшим себя способом.

Увы, не вышло. Вот был бы хотя бы ма-аленький пулеметик…

Но чего нет, того нет. К тому же ледяные и каменные сосульки с горем пополам справлялись с уничтожением врага. Сильно беспокоили растущие горы мохнатых трупов. Еще два-три часа безостановочного боя и их банально завалят телами. И ни ледяные катки на склоне гор, ни каменные лабиринт в полтора метра высотой, ни даже оставшиеся фамильяры-элементы не помогут.

«Мы продержались шесть долбаных часов… Это много или мало? Еще два-три часа боя? Хах! Минут пятнадцать – максимум! И будем пятиться от баррикады к баррикаде, — подумал Марк, вынырнув из своих мыслей, и с недовольством посмотрев на Юлия, у которого окончательно кончилась мана. — Кто же знал, что их будет ТАК много?!»

— Садись в медитацию, — бросил он Воздушному стрелку, с тщательно скрываемой безысходностью оглядывая их позицию на вершине холма. — Подкопишь маны для боев в городе.

Юлий молча кивнул и уселся в позу лотоса около двух тюков, всученных им Диолом. Оба мага знали, что спустя пару минут большая часть студиозов вычерпает остатки маны до дна.

Взгляд Марка скользнул по мешкам, прошел дальше, обозревая остальные две позиции, находящиеся на вершинах холмов, где распоряжались Люк и Сэнди, и вернулся назад к тюкам.

— Юлий, а проверь-ка груз, — изменил свое решение Марк. — Вдруг Саня зелья нам послал. Нам и лишняя склянка в радость будет.

— Есть, — буркнул Юлий, неохотно поднимаясь на ноги и принимаясь разворачивать мешки. — Марк, может все-таки отправим гражданских в столицу?

— Нет, еще рано, — коротко мотнул головой Повелитель Огня, перебирая в памяти огненные заклинания, — сам посуди: у них один портал, и они валят оттуда безостановочно. Но не разбегаются по всему Порогу, а конкретно идут на этот город, окружая нас со всех сторон. Значит их что-то привлекает.

— Ясно что, — Юлий бросил злой взгляд на виднеющихся вдали краснокожих гигантов-надсмотрщиков, — людей чуют или души наши…

— Вот, — согласился Марк. — И я так думаю. А теперь представь, если мы уберем такую, хм, приманку у них из-под носа, куда они хлынут? И как их потом искать по всей Цитадели? И сколько деревень они уничтожить успеют?

— Значит перемалываем сколько сможем? — уточнил Воздушный стрелок, наконец-то справившийся с хитрым узлом. — А что с телепортом… Ээээ, не понял… Марк! Тебе нужно это увидеть!

В голосе камрада не было ни капли насмешки, да и ситуация не располагала к шуткам, потому Марк, бросив тоскливый взгляд на очередную волну чертей с церберами, накатывающуюся на их сторону, подошел к тюкам.

— Юлий, — горло Марка враз пересохло, — это действительно то, что я вижу?

— Если ты видишь малютку М-240, то да, — ошарашено подтвердил Воздушный стрелок. — А под ним, если мне не изменяет память…

— Танковый, мать его за ногу, снаряд… — прошептал Марк.

— Тут еще гранаты и эмка! — воскликнул Юлий. — И снаряга! Судя по шлему – тоже танковая!

В голове у Марка мгновенно вспыхнул план. Даже не так – План.

— Хватай пулемет, бери себе в подмогу Гая и пятерку Сэнди и перекрывайте западное направление, — полным уверенности голосом приказал Марк, чувствуя, как за спиной распахиваются Огненные крылья. — А я… — он с натугой подхватил снаряд, — на второй заход!

Изумрудный мир. Саня

— В округе находятся штук сорок племен, — начал свой доклад Правый, брезгливо оттирая свой клинок от крови темного шамана. — Все до жути боялись этого пенька! — он кивнул головой в сторону обезглавленного старика. — Думаю, нужно пригласить всех лидеров местных кентавров. Они уже привыкли, что тот через дриад свои приказы отдавал. А потом по ситуации. Кто с нами – хорошо, а кто откажется…

Гладиатор чиркнул себя по шее, показывая, что нужно сделать с остальными.

— Милена? — Саня благодарно кивнул Правому и посмотрел на старшую дриаду, — ты что скажешь?

— Лес проклят и умирает, — с грустью отозвалась девушка. — Нужно настоящее чудо, чтобы наш мир снова стал изумрудным не только по названию, но и по сути. Мы можем открывать лесные тропы и пользоваться помощью леса, но это… неприятно.

— Предложения?

— Нужно уничтожить все капища продавшихся Тьме шаманов и, если повезет, найти хорошего друида, — тут же отозвалась дриада, будто уже обдумывала про себя этот вопрос. — Вот только в нашем мире их уже не осталось…

— Понятно, — нахмурился Саня, — твои сестры?

— Им нужна помощь, — лицо дриады подёрнулось дымкой тревоги. — То… то, что с ними делал этот старик, сильно повлияло на их разум.

— Да уж, — поморщился Саня. — Ладно, собирай их всех в одно место, как закончим с уничтожением капищ, заберу их с собой. Есть у меня на примете несколько мастеров в чужом сознании копаться.

Саня посмотрел на семерку девчушек, с потерянным взглядом раскачивающихся на худых до изнеможения ножках, и пожалел, что старый шаман умер так быстро.

— Левый?

— С припасами все хорошо, — тут же отозвался второй гладиатор. — Мы нашли несколько хранилищ с корнями, орехами и высушенными фруктовыми пластинами. Этот ублюдок неплохо все продумал.

— Добро, — кивнул Саня и, еще раз все хорошенько прокрутив в голове, принялся раздавать приказы.

— Милена, отправь дриад с приказом быть на вечерней встрече. Пусть дочери леса проведут лидеров кентавров Лесными тропами. Затем приготовь полный расклад на всех наших соседей. Правый! Подготовь место для пира, оборудуй поляну сюрпризами для самых умных. Приготовься к битве. Придется доказать самым упертым, что ты сильнее любого из них. Возьмешь на себя командование кентами. Левый! На тебе снабжение и планирование. Просчитай направление нашего первого удара. Приоритет – служители темного культа. Попутно налаживай контакты с местными людьми. Всем все ясно?

Дождавшись утвердительных кивков, Саня зловеще ухмыльнулся:

— Тогда выполнять! Раздуем, по заветам старших, очищающий Тьму пожар мировой революции!

Провинция Медовая. Чжо

— Ник, Брюс! Заканчивайте с коротышками и прыгаем дальше!

Это была уже тринадцатая миссия подряд, выполненная взводом Имперских магов, и Чжо с гордостью смотрел на своих ребят. Не просто сбылась его давнишняя мечта, нет. Он самолично оставил след в истории Порога, по крупицам восстановив технологический процесс подготовки Имперского мага.

А ведь сколько сил, финансов и времени было потрачено! Сколько ошибок было сделано на Радужном факультете! Зато сейчас…

Он украдкой бросил взгляд на своих парней.

Неспешные, но выверенные и полные достоинства движения. Идеально сидящая униформа Имперских магов. Уверенность во взгляде, и аура Силы, исходящая от студиозов его факультета.

Честно говоря, Чжо был уверен, что поначалу будет тяжело. Ведь убить врага – не равно создать плетение огнешара. И больше всего он волновался за пацанов. Все-таки четырнадцать лет – не лучший возраст для убийства себе подобных.

Хотя проблемы возникли только с Андо – воздушником-второкурсником, который все-таки перешел на Радужный факультет. Но тут помог Кино – тот самый засланный армейский казачок. Он как-то сразу подобрал нужные слова поддержки, в которых так нуждался молодой маг, в первый раз в жизни проливший кровь.

А пацаны… У Чжо сложилось такое ощущение, что для них это была рутина или даже… работа. И это его пугало.

Но с каждой схваткой, с каждой победой, с каждым благодарным взглядом и скромным букетиком цветов, стыдливо протянутым спасенными жителями, парни переставали походить на бездушных големов, проникаясь эмоциями и, как считал Чжо, понимая ради чего все это было нужно.

А он, тем временем, внимательно наблюдал за происходящим.

По своему опыту Чжо знал, что важно было поймать тот момент, когда появится ощущение всемогущества и даже жажды крови, чтобы жестко пресечь его.

И опять помог Кино. Армеец хорошо чувствовал ту грань, за которую нельзя переступать, и одергивал… опять же Андо. Пацаны же… Будто плевать хотели на весь его опыт и ни разу не потеряли голову. Максимум, что было – чрезмерно полагались на магию, но столкнувшись с противником, обладающим антимагической защиты сразу же сделали выводы.

В общем, если бы не странное поведение пацанов, Чжо был бы счастлив.

Уйдя на первую миссию, они так ни разу и не вернулись в Академию, принимая очередные задания и тут же отправляясь на их выполнение. Где-то они успевали. Где-то единственное, что им оставалось – это месть.

Но этот город был особенным.

Вполне себе профессиональная армия гоблинов уверенно штурмовала местный административный центр, с удовольствием беря в плен девушек. Мужчин, детей и стариков ждала сталь и гоблинская магия.

Это был уже не первый раз, когда им приходилось разделяться, и Чжо особо не волновался. Противник был уже изучен. Варианты противодействия – отработаны. Да и до завершения миссии, начатой четыре дня назад, оставалось немного. Портал они уничтожили. Рабов освободили. Город помогли отбить и уничтожили бóльшую часть гоблинов. Оставалось разделаться с двумя отрядами гоблов и можно лететь дальше – на следующее задание.

Чжо стоял на очищенной от трупов площади, наблюдая за снующими по своим делам местными и пытался понять, что не дает ему покоя.

А там война, там умирают люди,

Там злые гоблы, пепел, кровь!

Так где же боги, кто же судьи,

Когда в разгаре битва за наш кров?

Чумазая девушка – видно помогала тушить пожары – сидела спиной к Чжо, и с грустью смотрела на разграбленный Нижний город, на который открывался хороший вид с ее места. В руках у нее был местный музыкальный инструмент, способный выдавать терзающие уши звуки, но ее проникновенный голос перекрывал все недостатки расстроенной не то лютни, не то гитары.

Одна надежда - наши парни

Со злой решимостью в глазах!

Прорыв закроют легендарный

Спасут нас всех! Прогонят страх!

Чжо с удивлением понял, что у него внутри что-то екнуло, да и остальные парни замолчали, прислушиваясь к льющейся по площади песне.

И каждый выход, как последний

Мы верим в них, мы всех их ждем!

Вторженье алчных соседей

Встречают сталью и огнем!

Девушка выплюнула слово «соседей», умудрившись интонацией вложить все свое отношение к лезущей из порталов нелюди.

А там война, там умирают люди,

Там Псы и Ксуры, пепел, дым!

Так где же боги, кто же судьи,

Когда в разгаре битва за наш мир?

Сеть Цитадельских телепортов работала исправно, перекидывая в день тысячи беженцев и добровольцев из одной провинции в другую из периферии в столицу и наоборот. И слухи кто с кем сражался расходились быстрее, чем по инфопространству Сети.

И ведь на вид еще мальчишки

С пушком на розовых щеках

Но взгляд у них совсем не детский

«Сражаться насме-ерть!»... плещется в глазах.

От пронзительного выкрика девушки у Чжо кольнуло в сердце, а на глазах сама собой проступила влага.

А там война, там умирают люди,

Там Псы и Ксуры, рабство и острог!

Так где же боги, кто же судьи,

Когда в разгаре битва за Поро-ог?

Чжо украдкой посмотрел на застывших ребят. Окаменевшие спины. Сжатые до белых костяшек кулаки, вспухшие на скулах желваки.

Когда есть долг – нет в теле боли,

Когда есть честь – нет подлости в сердца-ах…

С врагом война идет на силе воли…

Спокоен будь Порог! В надежных Ты руках!

Последнее четверостишие девушка прошептала сквозь слезы, зазвенев в конце своим хрустальным голоском, как напряженная стальная нить, и, уткнувшись в свои коленки, глухо зарыдала.

Чжо шмыгнул носом, пообещав себе, что не будет ему покоя до тех пор, пока всякая шваль будет жечь города его родины и убивать его соотечественников. Не будет ему покоя, пока по Порогу будет ступать нога, лапа, копыто захватчиков. Пока будут плакать осиротевшие мальчишки и девчонки. Пока…

— Эй, сестренка, — голос подошедшего к девушке Руслана звучал непривычно хрипло. — Тебя как зовут?

— Юли, — машинально ответила девушка, подняв заплаканные глаза на Имперского мага.

— Хорошо поешь, Юли, — Руслан протянул ей золотой амулет со вшитым набором стандартных заклинаний. — Ты не переживай, сестренка, очистим Порог от этой швали. Ей Богу очистим!

И больше не говоря ни слова, направился к Чжо и своим товарищам.

— Мастер Чжо! — Руслан стрельнул глазами на уже вернувшихся Ника с Брюсом, и, получив утвердительный кивок продолжил. — Город защищен. Угроза мирным жителям нейтрализована. Разрешите приступать к следующей миссии?

— Разрешаю, — сморгнув предательскую влагу с глаз зло бросил Чжо. — Следующая цель: деревня Васильки. К телепорту, бего-ом-марш!

Под изумленным взглядом широко-распахнутых глаз девчушки, которая только сейчас осознала, кто все это время находился на площади рядом с ней, крыло Имперских магов бодро потрусило к городской портальной арке.

— Без пощады, — бросил на бегу декан Радужного факультета.

— Сражаться насмерть, — все до одного отозвались Имперские маги.

Глава 3

Город Мирный. Хэлен и Арни

Будучи лучшей ученицей Олгена Торсуна, Хэлен по праву считала себя опытной целительницей. Сколько вывихов, переломов, ожогов, колотых и резаных травм прошло через ее нежные, но твердые ручки затруднялся посчитать даже сам декан факультета Жизни.

А с появлением сводного брата Арно Ги’Дэрека, с которым она поделилась своей кровью, в ее жизни и вовсе произошли серьезные изменения.

Мало того, что в разы вырос ее уровень как мага-целителя, так еще и Вода начала слушаться ее лучше, чем даже родная стихия Жизни. А тут еще и программа ускоренного курса, ориентированная на боевую магию, да и дополнительные курсы полевой медицины… В общем, девушка была твердо уверена, что ее, как целителя, трудно будет чем-то удивить.

Все Древние и Сеть! Как же она ошибалась!

Уже в первом столкновении с неизвестными варварами, вместо доспехов носящих меховые накидки, и раскрашивающих лицо белой и красной краской, Хэлен быстро растеряла уверенность в своих силах.

Раненных было не просто много, их было ОЧЕНЬ много. Их отряд прибыл в город Мирный слишком поздно. Толпы дикарей уже сломили сопротивление стражи, не ожидавшей нападения, и с упоением принялись грабить и убивать.

Да и с точкой выхода не повезло. Стоило им появиться на площади города, как Хэлен тут же в висок ударил камень, и девушка потеряла сознание. Очнувшись от сильных пощечин и ледяной воды, тонкой струйкой скользнувшей ей за шиворот, она с каким-то облегчением увидела перед собой напряженное лицо Арни.

Потом был бег сквозь ледяные фигуры варваров. Скомканные переговоры с остатками стражи и сбившимися в кучки местными жителями. Наспех оборудованный лазарет в здании мэрии и раненные. Много раненных.

Сейчас, по прошествии двух недель бесконечных боев на тесных улочках города девушка понимала, что победой – если можно так назвать полуразрушенный город и треть оставшихся в живых жителей Мирного – они были обязаны именно Арни.

Молодой Повелитель Льда со своими младшими напарниками – четырнадцатилетними и пятнадцатилетними пацанами – поспевали почти везде.

Отражали прорывы варваров, охотились на вражеских шаманов, с головы до ног закутанных в меха, отбивали взятых в плен девушек и детей, ежедневно проводили разведку, поставляя в стихийно образовавшийся штаб актуальные сведения.

Но этого было мало.

Во-первых, варвары имели высокую сопротивляемость холоду. Хэлен не раз думала, как хорошо бы если б здесь оказался Марк, ну или хотя бы Зак… Или даже Ков’Альдо! Но увы, приходилось работать с тем, что было.

Во-вторых, Арни и ребята банально не успевали. Даже несмотря на помощь стихийных элементалей они не могли закрыть все дыры и спасти всех жителей города. Да и запас лечебных палочек и свитков исцеления подошел к концу еще на прошлой неделе. И если бы не Арни, стиснув зубы, заряжающий лечебные амулеты каждую ночь, погибших было бы в разы больше.

Хэлен давно потеряла счет раненым, прошедшим через ее руки.

Сначала она стремилась помочь всем, бросаясь то к одному, то к другому и совершенно не следила за маной. Но постепенно девушка вошла в колею. Исцеляла в первую очередь тех, кто молчал, а не кричал во все горло о своих «смертельных» ранах. Вливала ровно столько маны, сколько требовалось на исцеление. Вместо скальпеля пользовалась ледяным лезвием, безжалостно вырезая загнивающую плоть или кремниевые наконечники кривых стрел.

Девушка словно превратилась в голема.

Просканировать пациента. Определить раны. Произвести максимально быстро, но в то же самое время эффективно операцию. Зафиксировать повязки. наложить исцеляющее заклинание. Подстегнуть регенерацию. Коротко кивнуть, давая сигнал нести следующего пациента.

Сложней всего было, когда на столе оказался вечно улыбающийся Шурик с перерубленной ниже колена ногой…

Временами Хэлен обнаруживала, что приемный кабинет Налоговой службы, переоборудованный под операционную, пуст и тогда она проваливалась в тревожную дрему.

Несмотря на всеобщее напряжение и ужас этих двух недель, эти моменты, пожалуй, было лучшее, что происходило с ней в жизни. Ведь каждый раз ей снился один и тот же сон: она без сил отступает перед врагом – Источник не отзывается, а пояс с зельями и артефактами давным-давно пуст. И вот, когда ее лопатки упираются в холодную стену полуразрушенной стены, а над ней взмывает стальное жало то копья, то меча, появляется он.

Он стоит перед ней в странном черном камзоле. На шее, один-в-один как на гравюрах дворян Древних, развевается галстук – ее подарок, а на рукавах необычной сорочки сверкают подаренные Саней запонки.

Он с улыбкой смотрит в глаза и крепко-крепко ее обнимает. Краем уха она слышит скрежет ненавистного жала, но сердцем понимает – все позади. А потом у нее перехватывает дыхание.

— Матушка-Природа, дающая Жизнь, великая Сеть, направляющая нас, и все Древние боги! — девушка привычно начинает шептать ставшую уже такой родной молитву. — Пожалуйста, пусть он останется жив и с ним все будет хорошо!

Алексей

Каждый из нас считает, что попасть под машину, разбиться в самолете, поймать животом нож или сгореть в пламени пожара – это точно не про меня. С соседом – возможно, с коллегой с работы – может быть, с левым Петей или Дашей – да легко! Хоть с кем, но не со мной.

И все мы забываем одну простую истину, изложенную в первой в своем роде книге жанра «а-ля попаданец»: « Да, человек смертен, но это было бы ещё полбеды. Плохо то, что он иногда внезапно смертен, вот в чем фокус!».

И даже то, что ты маг подчас не может тебя спасти от неминуемой гибели, а иногда даже наоборот – идет во вред. Ведь гордыня и ощущение всемогущества здорово пьянит, лишая возможность мыслить трезво и адекватно.

Примерно такие мысли крутились у Алексея в голове, изредка пробиваясь сквозь непроницаемую муть отравления.

Сказать, что ему было плохо – ничего не сказать. И если с неизбежностью физической смерти он уже почти смирился, то невыполненные обещания и оставшиеся в мире живых люди, рассчитывающие на него, не давали ему окончательно опустить руки.

И он продолжал бороться, раз за разом испытывая головокружения, тошноту, рези в суставах и чувствуя, как кислота расходится по его венам.

Каким-то звериным чутьем он понимал – стоит перестать сопротивляться, и эти чертовы шипы перестанут впрыскивать яд, а корни ослабят хватку, но перестать сопротивляться означало умереть.

Хотя дергаться, накачивая себя ядом тоже вело к смерти… Осознание этого факта приводило в ярость, но как только начинали накатывать эмоции, снова приходила боль и слабость.

А потом стало не до мыслей.

Холодная темнота накатывала со всех сторон, временами окрашиваясь в болотную ряску или вязкую муть паутины. За этой темнотой стояла сотканная из Тьмы туча, плотоядно посматривающая на свою жертву. Но, к его облегчению, туча держалась на расстоянии. А вот темнота потихоньку выдавливала из него блеклый жемчужный свет, ядро которого он из последних сил пытался сохранить.

Сколько продолжалась эта пытка он не знал, неизвестно каким образом умудряясь сохранить тонкую грань между сумасшествием и эмоциональным взрывом, ведущим к окончательной потери контроля, да и личности…

В какой-то момент на него налетела песочная Буря, осыпав то, что от него осталось бесконечной серией болезненных ударов. Еще он хорошо почувствовал одобрение, исходящее от Тучи в сторону его мучителя.

Но он был даже рад. Хоть какая-то смена выматывающей жилы ядовитой боли.

А потом и Буря, и Туча ушли, словно их и не было, оставив его наедине с ядовитой темнотой. Он настроился на очередную вечность сопротивления, как вдруг, где-то сверху, мигнул отблеск смутно знакомого жемчужного света.

Внутренне оставаясь отрешенным, он вложил все оставшиеся силы, чтобы создать из оставшегося ядра своей души копье и в отчаянной попытке пробить обволакивающую пленку болотной темноты, чтобы дотянуться от этого лучика.

Он понимал, что ставит на кон все, что у него есть. Но, выбирая между вечностью мучительного угасания и призрачным шансом сделать хоть что-то, он сделал ставку на действие.

Темнота замешкалась буквально на доли секунды, а когда накинулась на него с утроенной силой было поздно. Лучик мгновенно напитал его мягким светом, от которого темнота, впервые на его памяти, недовольно зашипела и сделала маленький шажок назад.

В этот момент он улыбнулся, празднуя свою маленькую победу.

Сначала лучик давал совсем немного света, но с каждым мгновением, с каждым кусочком вечности, канал становился шире, а темнота откатывалась чуть дальше. Так длилось до тех пор, пока он не почувствовал свою руку.

Непослушные пальцы не хотели сгибаться, запястье жгло жидким огнем, а все что выше будто пронзили сотни, если не тысячи зазубренных спиц. Но, спустя вечность, он все же смог справится со своей конечностью и сжать в кулаке… кусок ткани?

Темнота разъярено взвыла, но отступила еще дальше, позволив почувствовать руку сначала до локтя, до плеча, потом шею и, наконец-то, голову. Процесс сопровождался жуткой болью и тошнотой, но он был рад. А как только в сознании слегка прояснилось, Алексей приоткрыл правый глаз.

Его правая рука сжимала… галстук от которого шло приятное голубое сияние, а сам он до сих пор находился в коконе шипастых корней.

Потрескавшиеся губы дрогнули в злой улыбке, а в голове всплыла картинка Сани, передающего ему Яйцо и какую-то коробочку, на которую он не обратил внимания.

С трудом сфокусировав взгляд, Алексей нашел темный силуэт раскрытой коробочки, валяющейся на земле. Внутри нее, лежали, блестя в свете луны… запонки? Решив, что с запонками он разберется чуть позже, Алексей перевел взгляд на спасительный галстук.

Дворянский галстук угасшего рода

Свойства (при создании): Харизма +1, +10% к учету Финансов, +15% к Проницательности, Неуязвимость к магии владельца.

Свойства (приданные, автор: Хэлен Ги’Дэрека): Руна «Вязкости» (пассивная защита от яда, активный щит «Вязкости пространства»)

Привязать к себе? Да/Нет

При привязке к владельцу (только для потомственных дворян) дает: + 2% к скорости восстановления здоровья и энергии +1 % к остальным умениям

«Наверняка принадлежал главе рода, — подумал Алексей, вчитываясь в описания артефакта. — И как только Хэлен догадалась задать такое, в общем-то ненужное магу, свойство? В любом случае, вернусь – расцелую! И на свидание приглашу… наверное».

От последней мысли он немного засмущался, отношения с противоположным полом не были его коньком, но тут же нахмурился.

«Леха, какие девушки! Ты до сих пор висишь в этих уродских корнях! Давай сначала выберись отсюда, Ги-Дона найди, а потом уже о всяком разном думай!

Мысль о Ги-Доне отозвалась внутри жаждой мести.

Алексей не мог понять – какого черта надо всем этим людям и нелюдям, стремящимся захапать себе как можно больше власти. Ну станет этот Ги-Дон наместником Порога, толку-то? Так и будет жить, боясь каждого шороха и опасаясь, что какой-нибудь амбициозный молодой «Темный повелитель» свергнет его. Одни проблемы из-за таких «Повелителей»!

А ведь большинство героев в прочитанных им книгах стопятьсот раз прощают этих плохишей, с упорством баранов давая им шанс исправиться… Не дай бог допустить такую ошибку! Поэтому он, когда догонит этого Ги-Дона, сначала выжмет из него всю информацию, которая есть в его голове, а потом…

—Убью, — прохрипел Алексей, покатав слово на языке. — Да, убью.

Пока он думал мысли и строил планы мести, тело потихоньку отходило. Деревянное онемение сменялась тысячами иголок, от боли вскипали мозги, хотелось корчится и извиваться, но Алексей держался. Ему не терпелось вырваться из слабеющей хватки корней, но ядовитые шипы, длинной с палец, удерживали его от поспешных действий.

Единственное, что он сделал – поплотней намотал галстук на руку, чтобы, не дай Бог, не потерять его. Источник не отзывался, Инвентарь тоже, поэтому все, что ему оставалась – ждать, пока все шипы выйдут из тела и к мышцам вернется полная подвижность. Стараясь не обращать внимание на боль, он думал, раз за разом прогоняя в голове произошедшие с ним события.

Конференция в степях Казахстана, обернувшаяся провалом в Порог. Автобус с детьми, который вроде как уехал, но не точно. Полковник с Олегом, чудом выжившие на пограничной стычке между Крепостью и Цитаделью. Прибившийся к ним Константин, попросивший присмотреть в Академии за попавшими на Порог детьми и закинувший удочку о создании на земле школы магии. Макс, Ната и Костян, попавшие в Лес и сумевшие не просто выжить без него, но и получить классы.

Вылазка в Пустыню, долгие беседы с Цитом – его первым в жизни настоящим другом, стычка с академскими магами, поединок с ректором. Имперская башня, Полигон, где он познакомился с Артом, учеба и проникновение в суть магии… Возвращение в реальный мир, Бастион и восстановление Сети – сейчас это все воспоминалась как другая жизнь. Настолько давно все это было. Да и проблем-то по сути не было – выжить и добраться до стелы Бастиона. То ли дело сейчас…

Высокомерные старшаки-студиозы в Академии. Целый поток странных пацанов, над которым он взял негласное шефство. Чертов Мастер Петро, сумевший обвести вокруг пальца администрацию Академии. Диверсия и Чертоги Разума, будь они неладны! Все это безумно отвлекало от теории высшей магии и стихийных практик.

И когда казалось, что все уже позади… Случилось ксурово Вторжение! Миссии и задания Сети, глобальные квесты, куча новых переменных, кардинально меняющих ситуацию на шахматной доске Порога! Вот и сейчас… Без телепортов им однозначно не справиться. Ведь мобильность – главный козырь Цитадели. Вот только почему случилась эта Ошибка Сети?

Алексей думал снова и снова, вертя ситуацию со всех сторон, пытаясь понять, как быть и что делать дальше.

«И опять же, чтобы понять, что произошло и попытаться это исправить нужна книга-ключ, которую забрал… чертов…Ги-Дон! Стоп, а где мое снаряжение Имперского мага?! И где, чтоб его, стихийные артефакты?! Надеюсь доступ к Инвентарю и Источнику вернется, как только выберусь из этих чертовых корней…»

И он продолжал думать, вспоминать, анализировать мелкие детали и прикидывать наметки дальнейшего плана действий, с тихой радостью замечая, как ночная темнота потихоньку уступает свои позиции долгожданному дню.

Освободиться удалось через три часа после рассвета.

Как только последний шип с недовольным скрипом вышел из его левого бедра, Алексей почувствовал в груди такой родной Источник и немедля вспыхнул огнем, с мстительной радостью сжигая ненавистные корни дотла.

Внимание! Вы справились с внешним психологическим давлением

Вторичная характеристика Стойкость +1. Текущее значение: 5

Внимание! Вы в очередной раз прошлись по краю. Так везти может только полным дуракам или отмеченным Судьбой. А может быть это все чей-то хитрый план?

Вторичная характеристика Удача +1. Текущее значение: 3

— Ну все, ушлепок… — абсолютно нагой Алексей расправил плечи и с удовольствием прохрустел шеей, разминаясь после выматывающего плена. — Я иду.

Уважаемые читатели! Создал скидку, она будет действовать с 12.06.2020 с 02:00 целый день - специально для самых преданных фанатов ;)

Потерпите пару часиков или до завтра)

P.S. Мелочь, но приятно

С уважением, Павел Вяч

Глава 4

Со стороны Алексей, должно быть, выглядел смешно. Голый злой парень лет двадцати пяти – двадцати шести с черным галстуком в руке. Эта мысль и острый сучок, вонзившийся в ступню слегка отрезвили Алексея и он, с трудом смирив в себе желание немедленно мчаться за книгой, полез в Инвентарь.

— Нда, негусто, — пробурчал Вольный маг, роясь в пространственном кармане. — Плащей, конечно, завались, а вот всего остального как-то, кхм, нехватка… Хотя, — его взгляд остановился на его старом школьном костюме, — почему бы и… да?

Наскоро натянув на себя брюки, туфли и рубашку с пиджаком, он привычно завязал на шее галстук и, пообещав себе первым делом купить удобные труселя, потянулся за лежащей на земле коробочкой.

Подняв ее с земли, он машинально подхватил выскользнувшие из коробочки сложенные в несколько раз листы бумаги, с любопытством взглянул на серебряные запонки и развернул письма, которых там оказалось ровно три штуки.

Алексей!

Пару месяцев назад мне приснился дворянский галстук со странным символом Древних, и я решила сделать тебе подарок. Мастер Барк поделился заготовкой, а я вышила на нем этот символ и одну руну. Мне говорят, что она бесполезная, но сердце мне подсказывает обратное. Надеюсь тебе мой подарок понравится и пригодится.

Но помни, если тебя вдруг пригласят на прием к Императору ты знаешь, кого взять с собой!

С теплом и нежностью,

Хэлен Ги’Дэрека

Хмыкнув, он почесал небритый подбородок и, аккуратно сложив письмо, убрал его во внутренний карман – от него действительно веяло теплом и нежностью. Улыбнувшись образу целительницы, он хмыкнул еще раз и развернул следующую записку:

Леха!

Ты пока сидишь в своей медитации, Ленка удумала тебе галстук сделать. Сразу тебе скажу, девочка заморочилась ого как! Зачарованную золотую нить у Магистра Ксандра выпросила, руну из Мастера Барка выбила и три месяца это все зачаровывала. Мастер Барк полученным артефактом остался очень горд! По мне так – блажь та еще, ну да ладно. Мы с парнями тоже в стороне решили не оставаться. Ты ж реально много для нас сделал и для Академии, да и сейчас эти Четки сидишь напитываешь… Арт виду не показывает, но я-то вижу, как он волнуется. Почему-то для него прям жизненно важно, чтобы ты успел до окончания учебного года. Кароче, Арт что-что знает, ну и мы с парнями тренируемся как не в себя. Тревожно чет в последнее время. Ну да не суть.

Насчет подарка. Посмотрел я на Ленку и подкинул ребятам мысль про запонки – видел в хранилище у Мастера Барка. Только свойств, прости, ни я, ни даже он не знает, но под галстук подойдут! Хе-хе.

Лех, мы постоянно чем-то заняты, а в лицо бывает непросто сказать важные и нужные слова… Но ты знай, мы с пацанами за тебя горой. И… спасибо тебе за все!

СБМ

— Типичный Саня, — улыбнулся Алексей, дочитав записку, — только он Хэлен мог Ленкой назвать.

Второе письмо отправилось вслед за первым, и он развернул последнюю записку.

Алексей!

Этот год многое поменял в моей жизни. Раньше я был средненьким магиком из разорившегося и угасающего рода. А сейчас, у меня есть семья и я самый настоящий Повелитель Льда! Причем не просто благодаря полученному классу! Я чувствую единение с этой стихией. Восхищаюсь ей и с каждым днем узнаю про криомантику все больше и больше. Правда дедушка заставляет помимо магии заниматься скучным администрированием, экономикой и развивать проницательность…

И, оказывается, все это случилось в моей жизни благодаря тебе. Забавно получилось… Из человека, чьей смерти и унижения я желал больше всего на свете, ты стал мне старшим братом. Молчу уж про то, что вытащил меня из кошмара Чертогов Разума!

К этому письму прикреплен малый пространственный карман, в нем находится мой тебе подарок. Чтобы он проявился – надорви уголок этого письма.

Спасибо тебе за все… брат.

С уважением,

Арни (Арно Ги'Дэрека)

— Вот ради этого и стоит жить! — в сердцах бросил Алексей, украдкой смахивая скупую-мужскую.

Прочитанные письма пришлись очень вовремя. Ведь, как ни крути, а понять, что все было не зря и что ты кому-то нужен – много стоит. Да и подарки оказались очень даже к месту. Особенно Хэлен.

Он с благодарностью погладил галстук и осторожно надорвал кончик письма. Записка едва заметно посерела, а в его руке появился белоснежный платок, с вышитыми на нем инициалами: AG

Фамильный платок аристократа

Показатель принадлежности к дворянскому родуДля того, чтобы активировать сопутствующие бонусы и свойства, подтвердите свой статус члена семьиСвойства: Скрыто, Скрыто, СкрытоПодтвердить принадлежность к Ги’Дэрека? Да/Нет

— Мда..

В принципе, саму вероятность стать частью рода Ги'Дэрека он на полном серьезе рассматривал еще в первые дни обучения в Академии. Древний род, уникальные знания, лояльный (практически) глава рода. Но сейчас, став Вольным магом, он почувствовал, как внутри что-то изменилось.

Он по-прежнему чувствовал ответственность за ранее взятые на себя обязательства, но душа хотела свободы. Путешествовать по мирам, разгадывать загадки древности, решать интересные задачи…

А семья… Это еще одна чеканная в копилку его долгов.

— Такие решения с нахрапа не принимаются, — решил Алексей и, аккуратно свернув платок, засунул его в нагрудный карман.

Последние на очереди были запонки. Достав из коробки, Вольный маг вставил их в петли манжетов, параллельно вчитываясь в их описание:

Фамильные запонки аристократа

Свойства: Последний довод (выбрать тип: Атака/Защита)Скрыто, СкрытоВнимание! Привязать запонки к члену «Братства Вольных»?Да/Нет

«Ого, даже так!»— мысленно присвистнул Алексей, соглашаясь с предложением и выбирая защиту.

Очень уж ему не понравилось то чувство бессилия, которое он ощущал, попав в тиски корней.

Фамильные запонки одного из Братства Вольных

Свойства: Последний довод (выбрать тип: Атака/Защита)Гармоничное развитие (+1 ко всем характеристикам), Скрыто (Для разблокировки навыка обратитесь к старшему члену Братства Вольных)

«Плюс ко всем характеристикам это… мощно, — подумал Алексей, по-новому взглянув на запонки. — Ох, чувствую эта улыбающаяся тварь удивится!»

При воспоминании о приторной улыбке, приклеенной к слащавому лицу Ги-Дона, кулаки сжались сами собой, а губы дрогнули в кривой усмешке.

«Догнать. Наказать. Уничтожить! — искра под сердцем яростно полыхнула, призывая бросить все и вся и немедленно пускаться в погоню.

— Спокойно, Леха, — пробормотал себе под нос Алексей. — Не пори горячку. Как минимум можно осмотреть дом… Черт возьми! Дриада!

Вспомнив про зеленоволосую девчушку, он бросился в приоткрытые — «Друид оставил свой дом открытым? Странно…» — створки ворот и вихрем ворвался в мастерскую.

Дриада была там.

Надежно опутанная шипастыми побегами, как он сам пару минут назад.

— Сейчас Лиа, подожди немного, — взгляд Алексея скользнул по лежащим на рабочем столе инструментам.

«Не стоит», — раздался в голове еле слышный голос. — «Начнешь пилить корни – дриада умрет. Начнешь магичить – накопитель выпьет всю твою энергию».

— Чей голос я слышу? — напрягшись уточнил Алексей. За последние полгода он привык к мыслеречи и единственный вопрос, который его тревожил был – кому принадлежит голос: другу или врагу?

Судя по интонации, голос принадлежал явно не врагу – мягкий, спокойный и даже… добрый? Но после эпического провала с Ги-Доном, Алексей не спешил доверять своим ощущениям.

Да и кто мог говорить? Бездушные доспехи? Какой-нибудь артефакт?

«Бери выше, — мягко усмехнулся невидимый собеседник. — Я, хм, дух этого места.

А вот это объяснение походило на правду. Еще только попав в эту локацию ему пришла в голову мысль о странности этого места силы. Дух места… Это многое объясняло. Вот только как он здесь оказался?

«Я расскажу… Пока будем освобождать эту бедную девочку. Начинай ме-едленно освобождать ее от корней. Один за другим. Размотанные корни придави к земле чем-нибудь тяжелым. И главное, постарайся не сломать шипы».

— Легко сказать, — проворчал Алексей, с трудом отдирая впившийся в дриаду побег. — Я слушаю твою печальную историю, товарищ дух.

«Печальную? — с горькой усмешкой переспросил невидимый собеседник. — Что ж, пожалуй, так и есть».

История оказалась до банальности проста.

Простой друид по имени Угор не хватал звезд с небес, да и был, откровенно говоря, ленив как все ученики Алексея вместе взятые. А вот амбиций у Угора хватало на десятерых. Поучившись годик в Академии магии, он посмотрел на то, как живут дворяне и во что бы то ни стало решил разбогатеть.

Вот только упорная работа над собой и скучные лекции в его понимании мало сочетались с могуществом и богатством. Другое дело – всевозможные лазейки, на которые адепты Запретных знаний так любят ловить самых хитроумных магиков.

Вот и Угору показалось, что он нашел идеальный выход – связать свою силу с определенным местом. Конечно, он значительно терял в мобильности, навсегда ограничивая себя кругом, радиусом в сто километров, но зато в разы усиливался как маг Земли и друид.

Конечно до друидов Леса ему было как до Крепости пешком, но Угор решил, что давным-давно заброшенное место силы на нейтральной полосе Леса – идеальный вариант для его плана.

Вот только маг не учел несколько моментов.

Во-первых, радиус в сто километров мог позволить себе сильный маг. Да и то, до такого влияния нужно было дорасти. Максимум, на что смог рассчитывать Угор после проведенного ритуала – четыре километра.

Во-вторых, заброшенное место силы тоже не просто так появилось на пограничной полосе Леса. И Угор, неосмотрительно связав себя с ним, чуть не потерял личность, сойдясь в бескомпромиссной борьбе за разум с предыдущим умником. Тот давным-давно сошел с ума и превратился в дикого лесного духа.

С неимоверным трудом одержав победу в борьбе за свою Волю, разум и сознание, Угор с удивлением обнаружил, что бой длился несколько лет, а из его тела пророс кряжистый дубок. Да, чтобы справиться с духом, он не раз и не два прибегал к заемной силе Леса, но он и подумать не мог, что плата окажется так высока…

Перед ним встал выбор: пускаться во все тяжкие и постепенно превратиться в дикого духа или удержать себя в воображаемых руках и, сохранив рассудок, дождаться очередного торопыгу, готового в погоне за силой поступиться частью своей свободы.

Но время шло, год пролетал за годом, а добровольцев привязать себя к окраине Леса не находилось…

А Лес, тем временем, расширялся, восстанавливая утраченные позиции и Угор, незаметно для себя оказался отрезанным от людских поселений. Пришлось учиться слушать Лес, чувствовать его пульс, растворяться в нем, чтобы не сойти с ума от бесконечного ожидания.

Хуже всего, по признанию Угора было, когда начинала чесаться пятка или кончик носа, которых уже вроде как и не было.

А потом пришел Ази-Дар Годеска.

И первая же попытка забывшего про осторожность Угора подчинить разум мага окончилась сокрушительной неудачей и клятвой верности. Этот маг, в отличии от ленивого Угора, явно не брезговал саморазвитием и с легкостью сначала отбил ментальную атаку духа, а потом и вовсе заставил принять вассальный договор.

Вскоре опушка превратилась в настоящую лесную усадьбу, по центру которой вырос деревянный замок. Ази-Дар Годеска был полной противоположностью Угора, мгновенно развив кипучую деятельность. И Угору, надо признать, это понравилось. Пусть он не имел тела и возможности наслаждаться, но ощущение причастности к великому делу, которое затеял Годеска, приносило не меньшее удовольствие.

Но последние двадцать лет вместо Ази-Дара всем начал заправлять Ги-Дон.

— А что случилось-то? — с интересом поинтересовался Алексей, вот уже второй час освобождающий из плена шипастых корней дриаду.

«Не знаю точно, — задумчиво ответил дух, когда-то носивший имя Угор. — Вроде как поехал с женой на второй континент, но по пути на них было совершено покушение».

— То есть Ази-Дар исчезает, а его место занимает Ги-Дон? — уточнил Алексей, аккуратно снимающий предпоследний корень, вцепившийся дриаде в поясницу.

«Примерно так, — задумчиво согласился Угор. — Последний побег можно оставить, он сам отцепится».

— Значит Ази-Дар был главой артефакторов? — продолжил уточнять Алексей, прижимая побег, аккуратно оторванный от спины дриады, ногой к земле. — А как он общался со своими учениками?

«Через дневник, — машинально ответил дух, но тут же поправился, — наверное».

— А ученики Ази-Дара знают, что их наставник пропал? — Алексей подхватил невесомое тело дриады на руки, прикидывая путь к столу.

«Нет, не знаю, может быть, да, — заюлил дух, — не знаю точно».

— Ясно, — протянул Алексей, делая рывок к столу.

Шипы оставшегося корня неожиданно легко выскользнули из бедра девушки и Алексей, оббежав стол, поспешил вынести Лию наружу.

— Эй, дух, ты чего замолчал? — поинтересовался Алексей, доставая из Инвентаря склянку с универсальным антидотом и вливая его девушке в рот. — Ау?

Он отнес застонавшую дриаду за пределы усадьбы, с подозрением поглядывая на подрагивающую местами землю. Корешки, судя по всему, боялись нападать на Алексея, ну а сам маг не хотел рисковать, оставляя дриаду на негостеприимной делянке.

Оставив Дию у леса, в корнях величественной сосны, он развернулся и пошел обратно. В Мастерской оставалось одно незаконченное дело.

— Дух? Как там тебя, Угор? — Алексей зашел в мастерскую и целенаправленно двинулся к рабочему столу.

«Я тут, — тут же отозвался невидимый собеседник, — моих сил хватает только на мысленный шепот в этой комнате, не более…».

— Понятно, — покивал Алексей, которому этот Угор не понравился.

«Думаю, ты хочешь найти Ги-Дона?» — с грацией демона-искусителя протянул дух.

— Для начала я хочу найти как можно больше ништяков, — честно признался Алексей. — В особенности тот дневник, через которую Ази-Дар общался со своими учениками.

«Он лежит в верхнем ящике стола. Из ценных вещей здесь только охранный доспех с отсутствующим элементом питания, да пару десятков артефактов, разложенных на полках для отвлечения внимания».

— Что-то мне не верится, что такой жук, как Ги-Дон, просидел здесь столько лет и не оборудовал логово, — усомнился Алексей, открывая верхний ящик стола и вынимая оттуда широкий блокнот. — Он?

«Он, — подтвердил Угор. — Мастер – очень осторожный маг и все свое предпочитает носить с собой, хотя… — словно решив что-то про себя дух внезапно разоткровенничался. — Еще есть несколько тайников – один за доспехом, Ги-Дон не знал о его наличии. Второй – в полу под креслом, третий – за полками. Нужно поднять нижную и опустить верхную полки, чтобы открыть ход в скровищницу».

— Интереееесно, — протянул Алексей, обшаривая мастерскую оценивающим взглядом. —Знал я одного такого мага, который все свое носил с собой. Ну-с, приступим к самому увлекательному занятию всех, хе-хе, героев!

«Месть?» — предположил Угор.

— Мародёрка, — поднял вверх указательный палец Алексей, — точнее, сбор трофеев.

Следующие полчаса Алексей проявил удивительную педантичность, выгребая все, до чего могли дотянуться его руки. Разбор артефактов он решил оставить на потом, ограничившись перемещением сейфа Ази-Дара, спрятанного за доспехом, в Инвентарь. Под креслом обнаружился спуск в подпол, в котором располагался небольшой, но внушительный арсенал.

Алексею даже пришлось дорабатывать плетение пространственного кармана, сделав привязку на слова-ключи. К его великому сожалению, лесной одежды и сапогов, к которым он уже привык, ни в одном из тайников не обнаружилось. Хотя, оставалась еще надежда на тайник за полками. Но сначала – инструменты со стола.

«Если хочешь найти Ги-Дона, я могу помочь», — неожиданно предложил дух.

— О как, — ничуть не удивился Алексей, найдя под столом кожаную сумку со множеством кармашков, и принимаясь складировать в нее лежащие на столе инструменты. — И как?

«Ги-Дон использует лесные тропы, чтобы в десятки раз сокращать путь. Я могу научить тебя, помочь почувствовать лес…»

Рука Алексея замерла на полпути к странному инструменту, чья форма больше напоминала циркуль, чем кисточку. Предложение ему понравилось. Оно отозвалось изнутри, в буквальном смысле.

— Какой твой интерес? — справившись с собой, он продолжил сметать инструменты со стола.

«Почувствовав лес, ты поймешь, что можно сделать с источником силы и сможешь дать мне больше свободы…»

— Интерееесно, — закончив с инструментами Алексей прошелся мимо полок, сгребая все артефакты в вытащенный из Инвентаря мешок.

У него уже появились определенные мысли и насчет Угора, и насчет мест силы, но он не спешил их думать, не сильно-то доверяя невидимому духу.

Последовательно подняв нижнюю и опустив верхнюю полки, он довольно посмотрел на отъехавший в сторону кусок стены и устало шагнул вперед – сбор трофеев подзатянулся.

В сокровищнице он нашел целую полку пыльных хрустальных шаров – один-в-один как у ректора. На следующей полке так же в ряд лежали медальоны и перстни.

Шар гадалки (истинное название: Глаз Дракона)Для использования необходим слово-ключ главыДля связи необходимо сформировать запрос и дождаться установления соединения

Слабый защитный амулет (истинное название: Амулет, меняющий личность)

Для использования необходимо загрузить слепок личностиОсталось слотов: 3 штуки

И то и другое отправились в Инвентарь, да и остальное содержимое кладовки. Назвать этот погреб «сокровищницей» у Алексея язык не поворачивался.

Когда со шпионским содержимым тайника было покончено, он вылез наверх, вернул откинутое кресло на место и направился к доспеху.

«Ну что? — тут же подал голос дух, обеспокоенный долгим молчанием Алексея. — Хочешь почувствовать лес в обмен на увеличение границ моей свободы?»

— Ладно! — Алексей усилием воли убрал рыцарский доспех себе в Инвентарь и обвел вычищенную мастерскую усталым взглядом. — Согласен! Единение с природой не помешает.

«Отлично! — в голосе духа скользнуло плохо скрываемое нетерпение. — Прими удобную позу, расслабься и впусти меня в свое сознание…».

— Да не вопрос, — согласился маг, усаживаясь в удобное гостевое кресло, и широко распахивая свой разум. — Поехали!

Глава 5

Чем-то взаимодействие с духом напоминало учебу на Полигоне с Артом. Вот только тогда Арту приходилось перегружать Алексея, чтобы тот скользнул в медитационное состояние и оказался на стихийном плане. Сейчас же рядом Арта не было. Но и Алексей был уже не тот восторженный юнец-неумеха, дорвавшийся до магии.

Да и вместо стихийного плана был Лес.

Лес. Вот сейчас Алексей понял, почему он звучит с большой буквы. Лес потрясал. Жизнь в нем бурлила словно в каком-то мегаполисе. Но в отличие от людских столиц, в Лесу движение было… гармоничное.

Алексей вдохнул полной грудью, втягивая в себя аромат разнотравья, запах сосняка и свежесть утренней росы. Его плечи расслабились, и он почувствовал себя частичкой Леса. Посмотрел на аппетитный листик глазами муравья, ощутил вековое спокойствие гигантских деревьев, растущих в самом центре Леса, ощутил себя землей, по которой в данный момент передвигались тысячи разумных.

— Как тут можно жить, — зло сплюнул Гнитий и тут же выругался, схватившись за глаз. — Сколько мошек в этом ксуровом лесу!

— Не то слово, — серьезно подтвердила Лиа. — Основа их могущества. Опытный химеролог может создать армию непобедимых чудовищ, но это займет очень много времени. Имея под рукой артель артефакторов, им достаточно вкладывать получившиеся плетения в артефакты и при необходимости мгновенно призывать своих химер.

— Где-то там, — Алексей махнул рукой на север.

— Это уже фокусы химерологов, — нахмурилась дриада. — Дочери Леса не одобряют этой ветви магии. Смерть, конечно, идет рука об руку с Жизнью, но это противоестественно Природе.

«Как, как, как?!» — продолжал стенать дух, не понимая, как это смертный выскользнул из расставленной ловушки.

Подойдя к девушке он привычно потянулся к поясу, но не обнаружив там Цепи, нахмурился. Мысленное усилие и перед глазами всплывает сообщение Сети:

— Так уж и на копытах, — осторожно не согласился Гнитий, косясь на зеленые отростки, опутавшие ноги кентавра.

— Давай, — радостно улыбнулся девушка. — Ты способный.

Мощь. Сила. Превосходство.

— Об косяк, — хмуро бросил Алексей, которого искренне изумление духа уже начало порядком раздражать. — Как бы ты, Угор, ленивым троечником, так им и остался. Да любой менталист твои нити с ходу рассмотрит. Скажи спасибо, что не бросил тебя в то болото, куда ты меня настойчиво подталкивал.

Неподготовленного мага поток информации захлестнул бы с головой, сначала ошарашив могуществом – еще бы, видеть мир на сотни километров вокруг! – а затем и утянув в миллионы запахов, ощущений, переживаний. В принципе, Алексей понимал на что позарился Угор, сейчас незаметно затягивающий его все глубже и глубже в болотную топь.

«Но…»

Каменная цепь. Суть гор, Терраформирование, ?

Больше дела до этого неудачника ему не было.

— Да не особо, — признался Алексей, поправляя галстук. — Как их почувствовать, они же далеко.

Алексей понимал – в этот раз Ги-Дон церемониться с ним не будет. Никакого яда и медленной смерти, с расчетом на то, что место силы притянет его магический Источник и увеличит впоследствии мощь Темного друида. На стороне Алексея будет только фактор неожиданности, да его магическое искусство. На стороне Ги-Дона – карманная армия химер и сила Леса, который вынужден подчиняться Друиду.

Не забывал он и про свой резервуар, пытаясь медитировать на ходу, вот только нитей силы на его пути не попадалось. Можно было, конечно, выпить пару зелий, но внутренняя чуйка вовсю кричала, что восстановить энергию нужно самому. Поэтому все, чем ограничился Алексей – горсть серебристой земляники, которая время от времени встречалась по пути.

«Хм, какая вселенная? Это просто лес!»

Чернильница Воды (Грааль). Источник Жизни, Морозная гряда, ?

Внимание! Для извлечения артефактов недостаточно энергии!

— Гхм, — озадаченно хмыкну Алексей, — ну давай попробуем.

— Ну смотри, — посмеиваясь протянул Ги-Дон. — Ежели что, только скажи.

— Смотри, они идут по малой Лесной тропе. — Дриада посмотрела перед собой отсутствующим взглядом. — Лес вынужден слушаться Темного друида, но никто не может заставить Лес предоставить лучшие условия. Только попросить.

«Ты! Жалкий червь! …»

— Только высшие друиды, прошедшие единение с природой, обладают такой аурой! — снисходительно ответила ему Лиа. — Но ведь до этого у тебя ничего такого не было?

Дриада в ответ безразлично пожала плечами и шагнула к ближайшим кустам.

— Спасибо, — смущенно улыбнулся дриада, шагая на тропку. — Получается, мы обгоним их практически на час!

38/100

Лес вздохнул и кивнул кронами высоких деревьев, а кусты перед Алексеем послушно раздвинулись в стороны, открывая лесную тропку.

Внимание! В результате несанкционированного доступа следующие артефакты:

Лес опьянял, мощной лавиной сметая все возражения, предлагая стать частичкой себя – не слугой, но равным по силе всемогущим духом. Да еще и Угор подталкивал, найдя слабое место Алексея.

На дне болота лежал деревянный посох удивительной силы. И если бы не единение с Лесом, Алексей ни за что бы не заметил его нахождения под зелеными водами мшистого болота. Но самое интересное заключалось не в посохе, а в том, что этот посох защищал. Точнее кого…

После чего коснулся зелени руками и сделал глубокий вздох.

— Это будет правильно, — важно кивнула девчушка.

— Не-не-не, — отчаянно замахал головой Гнитий. — К ксурам этого симбиота! Мне и так хорошо!

были помещены в Инвентарь. Желаете их извлечь?

— О! — Алексей принял важный вид. — Я просто талантливый и немного гениальный, хех! Ну а если серьезно, не знаю как тебе объяснить. Просто почувствовал себя частью Леса… Вроде понимание есть как и что делать, а вот практики нет. — Он с усмешкой пожал плечами. — Поможешь?

Гнитию было тяжело. Ксуров лес был похуже бедуинской полосы препятствий! Ветки лезли в лицо, цеплялись за одежду, паутина попадала в глаза и волосы. Корни будто специально цеплялись за его сапоги. Гнитий с каждым шагом все больше и больше ненавидел лес.

Да/Нет

— Это все симбиот, — благодушно пояснил Ги-Дон, которого спутники, казалось, развлекали. — Хочешь тебе такой же подсажу?

«Отсечь его от магии? Взломать ментальный щит? Задавить голой силой? А ведь еще есть кентавр и Гнитий… Их тоже нельзя сбрасывать со счетов. Стоит мне отвлечься хоть на секунду и боюсь представить, что выкинет этот друид…»

— Только попросить о помощи, — покачала головой дриада. — Можно, конечно, и подчинить лесных жителей, но тогда появляется шанс, что они сойдут с ума и нападут на своего призывателя. А еще…

Взвился порывом ветра, озорно потрепав верхушки деревьев, почесал развесистые рога об удобный сук, тяжело вздохнул, позволяя болотному газу устремится сквозь толщу мутной воды на свободу.

— Представил их ауры? — дождавшись утвердительного кивка Алексея, она продолжила, — а сейчас попроси Лес о помощи. Он подскажет.

— Конечно, да! — незамедлительно согласился маг.

Перво-наперво следовало обезопасить себя от корней. Тут, на взгляд Алексея отлично подойдут каменные доспехи. Вот только получится ли достать Цепь из Инвентаря, куда она автоматически переместилась, он не знал. И проверить это можно было только по прибытию. Лиа не случайно подчеркнула – на тропе никакой магии, никаких артефактов. Лес очень трепетно относился к своим тайным тропкам…

— Да ты расслабься, — со смешком посоветовал ему Ги-Дон, наблюдая за мучениями воина. — Лес чувствует твою агрессию и оборачивает ее против тебя.

Книга Огня. Изначальное пламя, Доступ в кузницу Истинных имен, ?

Идти по лесной тропе было… необычно. Пока смотришь вперед, по бокам проносятся смазанные картинки – будто мчишься по трассе на авто. Но стоит только повернуть голову, как перед глазами вновь обычный лесной массив.

За эти два часа ходу Алексей узнал о магии Природы столько всего нового, что у него не на шутку разболелась голова. Да и яд шипов нет-нет, но давал о себе знать.

— В Лесу нет понятия далеко, — укоризненно посмотрела на него Лиа. — Вспомни их ауры, их сложно спутать. Жаркая, песочная аура воина, ежесекундно проклинающего Лес, отчего каждый сучок норовит оплести его ноги и помочь споткнуться. Полная животной мощи аура кентавра, она, если присмотреться, в полтора-два раза шире человеческой. Ну и аура друида с прожилками Тьмы. Жаль, что не разглядела его суть раньше.

На душе сама собой появилась улыбка, плавно перекочевав на лицо и он потянулся своим вниманием к Лесу, делясь с ним своим хорошим настроением и внутренним счастьем.

Закончив с чтением памяти, он разорвал связь Угора с этим местом, окончательно упокаивая духа и поднялся с кресла. Его ждал Ги-Дон.

«Как?! — по ушам ударил истошный визг Угора. — Как ты вернулся?!»

— Конечно! — просияла дриада. — Ты уже определил где они находятся?

«Сюда бы Костяна с Натой и Макса! — с тоской подумал Алексей, шагая по тропинке. — Ребята неплохо наловчились действовать в Лесу».

По Лесу пробежал легкий ветерок, а Алексей почувствовал на себя пристальное внимание Леса. Будто каждая птичка, каждое дупло, каждая травинка посмотрели на него. Какая там Скверна! Той сущности далеко было до этого внимания. Казалось, на тебя смотрит бескрайняя вселенная.

— Мда, — Алексей поудобней устроился в кресле и закинул ноги на послушно изогнувшийся корень. — Эй, дух, а ты в курсе, что у тебя заместо мозгов хлебушек?

Вольный маг прикрыл глаза, представляя себе так точно описанные дриадой ауры, потянулся сознанием к ближайшей кроне дерева и, неожиданно для себя, увидел идущую по Лесу троицу.

— Неплохая попытка, — прохрипел Алексей, сначала усилием воли выкидывая присосавшегося духа из своей головы, а потом и возвращаясь в свое тело. — Но ты кое в чем просчитался, Угорушка.

Неподготовленный маг бы не устоял.

— Скорый Лесной путь! — ахнула дриада. — Такое даже шаманам Изумрудного мира не под силу!

Дриада совсем по-детски шмыгнула носом и посмотрела на Алексея.

— Да, малышка, — хоть Алексей и торопился, но по опыту работы в женском коллективе хорошо знал, что нерешенная женская проблема вскоре становится проблемой всего коллектива. — В мире много… нехорошего, Лиа. И иногда плохих разумных становиться больше, чем хороших. Тогда сам мир становится, хм… нехорошим. И оставшиеся хорошие ребята сжимают кулаки и идут восстанавливать справедливость.

— Корни – первое заклинание, которое осваивает любой друид. Чем больше у друида силы, тем толще и сильнее корни он может призвать из-под земли.

— Вот только мне понадобится твоя помощь, — протянул Алексей. — Я стал чувствовать Лес очень даже хорошо, но на друида не учился и совершенно не представляю себе как открыть Лесную тропу. А ведь нам с тобой нужно перегнать плохишей.

Не слушая гневных криков, быстро сменившихся просящими и умоляющими стонами, Алексей сначала залез в поверхностную память, просмотрев события, происходившие после его отключки. С кентавром было все понятно – сволочь быстро смекнула на чьей стороне сила, а вот с Гнитием все оказалось не так однозначно.

— Значит химеролог, — кивнул Алексей, прикидывая как максимально быстро расправиться с Ги-Доном и вернуть украденную книгу. — Эти ребята поди артефакты любят?

— Я тебе говорю расслабься, — Ги-Дон не шел, а будто плыл по травяному покрову. — Бери пример с Гдежа. Ему-то на копытах посложней идти будет!

Да и в спину его кто-то настойчиво подталкивал. Еще шаг и тягучие заводи трясины жадно затянут к себе, маня такой близкой отгадкой.

— Ну как знаешь, — пожал плечами Алексей, прикрывая глаза.

— Ваш мир ничем не отличается от нашего! — дриада вздрогнула, открыла глаза и грустно посмотрела на Алексея. — Он хотел сделать меня своей слугой!

— Да, — улыбнулась дриада, — ты попросишь.

Отложив в памяти этот момент, Алексей наскоро пересмотрел память духа за последние сто лет, отмечая всех сколько-нибудь значимых визитеров. По уму нужно было, конечно, вдумчиво покопаться в памяти Угора, но время катастрофически поджимало. Он и трофеи-то собирал только из-за твердой внутренней уверенности, что все эти вещи понадобятся если не академским магам, то армии Цитадели уж точно.

— Очень здорово, — скривился Алексей. — А обычные звери?

— Пришли, — звонко сообщила Лиа, выходя на утоптанную площадку.

— То есть сейчас ты их не чувствуешь? — удивилась дриада.

— А мы хорошие? — в огромных глазах дриады стояли слезы.

— А шипы? — тут же уточнил Алексей.

— Лиа, подъем! — судя по ауре, дриада уже пришла в себя и сейчас только делала вид, что находится без сознания. — Вставай давай, вижу, что ты притворяешься.

— Видно этот друид шибко Лесу не понравился, — предположил Алексей и галантно уступил дорогу девушке. — После вас.

«Не было печали, — подумал Алексей, недовольно нахмурившись. — Успеть бы восстановиться до встречи с этим утырком... Ладно, будем работать с тем, что есть. Надеюсь дриада поможет разобраться с магией Природы. Момент единения, спасибо одному глупому и ленивому дух, был прекрасен, но этого было явно мало…»

— Цыц, — властно бросил Алексей. — У тебя два варианта. Отвечаешь на мои вопросы и я оставляю тебя в покое до возвращения кого-нибудь из Годеска или его учеников. Или сам ищу в твоем сознании что мне нужно, но ты этого не переживешь.

Ведь он выдал этому человеку все секреты мастерской, все артефакты, позволил собрать все инструменты, рассчитывая, что этот недалекий маг за него соберет его будущий капитал.

Взбодрив себя такими нехитрыми мыслями, Алексей представил перед собой опушку между Лесом и начинающимися горами, поделился воспоминаниями о преследуемой троице, добавив в это послание эмоции погони и жажды мести и снова представил перед собой опушку, на которой он сидит в засаде на выходящего с тропы Темного друида.

Алексей трижды пересмотрел фрагмент со своим избиением, пока окончательно не удостоверился: Пустынный воин бил так, чтобы рука Алексея выскользнула из плена корней и повисла плетью, почти касаясь земли. да и последний пинок земли, благодаря которому коробочка с галстуком оказалась у его пальцев… Случайность? Происки Сети? Сам Гнитий дал ему шанс выбраться?

Он приблизился к девушке и мягко произнес:

— Терпенье и труд все перетрут, — усмехнулся маг. — Расскажи мне про корни и про контроль зверей, пожалуйста.

Глаза Алексея полыхнули яркой зеленью весеннего луга и корни, уже оплетшие кресло, испуганно брызнули в стороны.

— Ух ты! — глаза дриады расширились еще больше, хотя казалось, что уже некуда. — У тебя в ауре появилось Дыхание Леса!

— Ну что, Лиа, будешь учить меня магии природы?

Одно он понял точно – тягаться с Ги-Доном на его же собственном поле – бессмысленно. Поэтому – или засада, или марш-бросок по горам к отшельнику, в надежде, что он доберется до него раньше Темного друида.

— Хорошо, — кивнул Вольный маг, и шагнул к кустам.

— Это хорошо? — уточнил Алексей.

Немного побаловавшись, Алексей бросил попытки поймать момент смены обычного леса на скоростную ленту автострады и переключил внимание на дриаду.

— Такое ощущение, что ему что-то от них нужно, — пробормотал Алексей, выныривая из видения. — Или скучно…

— И мы сейчас попросим Лес предоставить нам тропу побыстрее? — уточнил Алексей.

Выйдя из усадьбы, он захлопнул за собой деревянные ворота и направился к сосне, у которой оставил дриаду.

Загадка с головой захлестнула Алексея, и он подался вперед, намереваясь окунуть в болото и достичь его дна, дотянуться до спящего существа, чей покой хранил скромный на вид посох.

— Не густо, — подытожил Алексей, — ладно, пока идем, обдумаю дальнейший план действий. А ты, Лиа, пока можешь рассказать мне про лесную магию.

— Потянись разумом к Лесу, — принялась инструктировать дриада, — представь конечную точку маршрута и попроси помочь добраться туда.

— Конечно, — уверено подтвердил Алексей. — И мы сейчас с тобой догоним плохих ребят и немножко их накажем.

— Отлично, — Алексей бросил восхищенный взгляд на величественные горы, выглядывающие за чахлой рощей. — А теперь за дело, Лиа. Напомни, пожалуйста, сколько у нас времени до их прихода?

— Не больше часа, — виновато посмотрела на Алексея девушка.

— Нам хватит, — уверенно заявил маг, внимательно осматривая рельеф местности. — Значит так, слушай, что тебе нужно будет сделать…

Наметки плана были, оставалось подготовиться к встрече и надеяться, что к исходу этого часа резервуар восстановится, а артефакты снова станут доступны.

Иначе… Иначе будет непросто. А умирать второй раз Алексей категорически не хотел.

Глава 6

— Нам что еще и в горы переться? — горестно вздохнул Гнитий, выходя на утоптанную полянку и внимательным взглядом выискивая угрозу. — Там еще хуже чем в лесу!

— Отчего же? — с усмешкой поинтересовался Ги-Дон, которого Гнитий веселил своей непосредственностью и откровенностью.

— Холодно, — буркнул воин, отступая вправо и поудобней перехватывая свое копье. — Не люблю холод.

— Ничего, — покровительственно бросил друид, — осталось недолго…

— Разберемся, — Алексей повел плечами, ощущая, как с него осыпаются ошметки коры.

Земля вокруг него вздыбилась десятками корней, которые тут же потянулись к иллюзиям, а сам он схватился за неказистое ожерелье.

— Твою же… — прохрипел Алексей, облизывая пересохшие губы.

Один из крабов резво бросился Алексею в ноги и получил пинок в морду. Тут же сбоку на него бросился еще один краб, угрожающе щелкая здоровенными клешнями, и еще двое бочком-бочком метнулись к дриаде с копейщиком.

— Твое тело, — прошептала Лиа, встревожено хлопая своими огромными глазищами. — Ты как начал корой покрываться, мы бросились тебя будить, но ты не отзывался. Гнитий тебя даже копьем немного потыкал.

За оставшимися крабами пришлось побегать.

Несмотря на то, что он вышел из медитации, он все также чувствовал Лес.

Со стороны он выглядел, наверное, смешно. Стоящий на полусогнутых ногах парень в классическом костюме, с головы до ног покрытый толстой коркой природной брони, с огромными четками, висящими через плечо. И сейчас он, выпрямившись, механически стряхивал с себя отваливающиеся куски коры и с любопытством изучал системные сообщения:

«А, — из полного первобытной мощи голоса мигом пропал интерес. — Ну проходи».

«Или выцеливая настоящую цель!» — от пронесшейся в голове мысли все нутро обожгло холодом, а пальцы сами собой сложились в мудру-ключ, необходимую для активации големо-брони.

В первом случае он лишал себя серьезных преимуществ, даруемых артефактами. Причем, судя по ускоряющимся событиям, вряд ли ему удастся посидеть и помедитировать. Во втором случае он выигрывал время. Для оставшихся в Академии преподов. Для разбросанных по всей Академии студиозов.

Но Алексею было не до оскорблений. Он осыпал Ги-Дона всевозможными заклинаниями, пытаясь нащупать в его защите слабое место, параллельно активируя программу, заложенную в сознание кентавра.

— Убью! — взревел друид, с головы до ног облитый кровью разорванного кентавра.

Он – это Лес!

Сила всех заклинаний школы Природы увеличена в два раза!

— …ксей!

Алексей, на ходу обрастая броней, выскочил из своего укрытия и бросился к разорванному на части ожерелью. Он успел разбить три ракушки, прежде чем остальные исчезли с негромким хлопком, высвободив из временного стазиса с десяток здоровенных крабов.

Основные характеристики:

Настроившись на дыхание Леса, Алексей медленно потянулся сознанием в центр гигантской дубравы. Туда, где по его ощущениям билось сердце Леса – Древо.

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 2 %.

— Ааааа! — Ги-Дон сжал в здоровой ладони засохшую птичью лапу, в следующий момент покрываясь толстой древесной корой.

Перед магом встал непростой выбор – восстановить силы персиком, но на неопределенное время остаться без доступа к артефактам, или садиться в многочасовую медитацию, чтобы восстановить свой резервуар.

«Эээ, — сбитый с толку Вольный маг мучительно пытался подобрать подходящие слова. — Так просто, мимо проходил».

Жутко чесались руки посмотреть на орлов и лесного тигра, еще больше хотелось узнать что за форма ему скоро будет доступна, и какие условия необходимо выполнить, но Алексей мужественно отложил все это на потом, ограничившись тем, что заглянул в свои характеристики:

Второй удар Гнития лишь откинул друида назад, не сумев пробить деревянную броню.

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 8 %.

Выносливость – 12(11) (+1 Запонки Братства Вольных)

Гнитий обрадовано крякнул, и, протянув один фрукт девушке, с удовольствием впился зубами в плод.

Класс: Вольный маг

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 2 %.

Мастер копья шагнул было вперед, но в следующую секунду его движения размазались, а каленый наконечник копья впился в плечо Ги-Дону, не только раня друида, но и виртуозно срезая ремень перекинутой через плечо сумки.

Ему не нужно было его разворачивать, чтобы понять – «Боги Порога» вернулись к своему хозяину.

Вам доступны Лесные тропы (раз в день).

Окутанный зеленым кустом кентавр обреченно взвыл и, встав на задние ноги, всем своим весом обрушился на друида. Чтобы в следующий момент забиться в мучительных конвульсиях – подсаженный в его организм симбиот рьяно отреагировал на покушение на жизнь своего хозяина.

Особенности: коллективное сознание, грязевая броня

Внимание! Увеличена основная характеристика! +1 к Мудрость.

Но приготовленное плетение каменной защиты не пригодилось.

Ги-Дон не стал бросать грозных пафосных слов и молча бросился в чащобу, лишь подарив Алексею на прощанье полный ненависти взгляд.

Пять иллюзий – на большее не хватило маны – появились из ниоткуда и тут же бросились в атаку. Рой ледяных сосулек вперемешку с каменной шрапнелью и молний накрыл друида с головой. Следом мелькнул огненный хлыст, но лишь бессильно скользнул по темному кокону, окружившего Ги-Дона.

Имя: Алексей Алый

— Это я хорошо помедитировал, — пробормотал Алексей, соглашаясь с предложением.

Но Гнитий так и стоял на месте, замерев в защитной стойке, словно чего-то выжидая.

Каждое дерево, каждую травинку…

Время создания плетения уменьшается в (Воля/Интеллект) раз.

Вам доступна форма ? (не выполнено 2 условия)

Мудрость – 18(17) (+1 Запонки Братства Вольных)

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 9 %.

— Сумка! — крикнул Алексей, все же активируя на последние крохи маны плетение големоброни. — Лиа к Гнитию! Живо!

— Это было… близко.

— Привал, ребята, — устало протянул Алексей, вытаскивая из Инвентаря два персика. — Отдохнем, и в горы.

Большинство вздыбленных корней уже обзаведшиеся шипами бессильно опали, а парочка и вовсе хлестнула по друиду, окончательно снимая щит, ослабленный Алексеем и порвав ожерелье из блеклых ракушек.

Внимание! Увеличена основная характеристика! +1 к Силе.

Наслаждаться всеобъемлющим видением ему мешал назойливый писк смертных, настойчиво добивающихся его внимания. Бросив многообещающий взгляд на темное пятно, которое стремительно двигалась по его территории – все равно не уйдет! – он снисходительно перевел внимание на смертных.

Алексей помнил с какой скоростью мог перемещаться воин и как виртуозно он владел своим оружием. И раз в первые секунды битвы острое жало его копья не пронзило горло лучшей иллюзии Алексея, то это значило одно – Гнитий предан Мастеру Брану. Вот только кому предан реставратор…?

Внимание! Увеличена основная характеристика! +1 к Воля.

Вам больше не нужен компас. В каком бы лесу вы ни находились, вы не потеряетесь.

Когда все, наконец-то, было закончено, Алексей с трудом волоча ноги дошел до валяющейся на земле сумки, из которой выглядывали Четки и, достав черно-белый артефакт, перекинул его через плечо, сразу же почувствовав прилив сил. После чего бережно вытянул из сумки бумажный сверток из плотной бумаги.

Открыв глаза, Алексей с кряхтением поднялся на ноги и начал было разминать поясницу, да так и замер - на полусогнутых коленях и с упертыми в бока руками.

— Спасибо…

— Повезло вам, членистоногие, — доверительно сообщил оставшимся на ногах крабам Алексей. — Был бы тут Николаич с Олежей, они бы вас голыми руками разорвали. Под пиво... Хоть и не пьют, — невпопад добавил маг.

Рой ос, зло жужа, набросился на него, но так и не смог его ужалить. Стая волков, оскалившись, окружили его, но тут же припали на передние лапы и завиляли хвостами, стоило им встретиться с его взглядом. Могучие корни, вырвавшиеся из земли, вместо того, чтобы раздавить его в смертоносных объятьях, бережно окутали его, ощерившись во все стороны шипастой броней.

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 1 %.

Внимание! Вы достигли единения с Природой!

Стойкость – 5(4) (+1 Запонки Братства Вольных)

Он в очередной раз прошелся по самому краю, удержавшись в теле и сохранив свое я только благодаря дриаде.

Воля – 17(16) (+1 Запонки Братства Вольных)

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 1 %.

За спиной раздалось хэканье Гнития и глухой хруст раскалываемых хитиновых панцирей.

Он как будто оказался в детстве – в своей кровати. Когда просыпаешься от того, что стремительно падаешь вниз, а вздрогнув всем телом и открыв глаза, обнаруживаешь, что лежишь у себя на постели.

Отчаянный крик, полный страха, отчаяния, искреннего участия и тревоги захлестнул его с головой и потащил куда-то вниз и вправо. Перед глазами промелькнула ярко-зеленая взвесь Леса и он, почувствовав, что падает куда-то вниз, открыл глаза.

Спустя какое-то время – не то минуты, не то годы, он вновь почувствовал на себе взгляд тысячелетнего Леса. Но на этот раз сумел справиться с обжигающим нутро холодом страха и даже выдавил из себя дружелюбную улыбку.

Он – это абсолютная власть.

Хтыщ! — раздался звонкий щелчок сплетенного из последних сил огненного хлыста.

Из задумчивости его вырвал ленивый вопрос Гнития:

И он уже не просто наслаждался приятной и исцеляющей душу прохладой, но и целенаправленно искал центр внимания, от которого в прошлый раз его позвоночник превратился в ледяной столб.

Если бы Алексей умел в рукопашку, он бы давным-давно осыпал Ги-Дона ударами, усиленными «Кастетами Света». Но он трезво оценивал свои силы и поэтому издалека перегружал защиту Темного точечными «Копьями Света».

А потом в голове словно развернулась навороченная трехмерная карта. И это было… круто. Волнительно. Сногсшибательно. Головокружительно. Он вздохнул свежайший воздух и медленно выдохнул, с усмешкой наблюдая за порывом ветра, расходящемуся во все стороны. Он даже нашел недалеко от границы, там где Лес плавно переходил в горы, темное пятно. Он беззвучно захохотал, чувствуя охватившую его мощь. Он – это сила.

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 1 %.

— Ну тогда побереги свою ци, — Алексей, с неожиданностью для грузной фигуры голема ловкостью, дотянулся до осторожного приспешника Флектора, и схватил его за левую клешню. — Почти справились!

— Твари, — буркнул Алексей, преграждая путь остальным. — Ууу, рачьё!

«Нагулялся? — проскрипело у Алексея в голове. — Игрушки свои забрать пришел?»

Схваченный краб неожиданно больно вцепился ему в ногу и Алексею пришлось сначала оторвать ему клешни и только потом вскрыть грязный шипастый панцирь.

Ловкость – 11 (9,5) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных)

Внимание! Ваш организм справился с ядом и длительное время подвергался серьезным нагрузкам. Ваша Выносливость незначительно увеличилась.

Послышался влажный хруст, и маг пинком ноги отшвырнув убитую химеру под лапы его сородичей, вставая в стойку. Энергии практически не осталось, и он удерживал каменный покров исключительно на силе Воли. И ни о какой деформации брони речи, конечно, не шло. Выстоять бы против прощального сюрприза Ги-Дона, подхватить ключ и в горы – к отшельнику.

Извлечь артефакты? Да/Нет

Скрытые характеристики:

Приспешники Флектора

«Вот и ладушки, — подумал Алексей, который, как ни всматривался, не разглядел в ауре воина предательства или гнили. — А я побуду наедине с природой».

И даже лесной тигр, подкрадывающийся сбоку передумал нападать, услышав рык, вырвавшийся сквозь его оскаленные клыки и услышав шелест разворачиваемых крыльев. А гигантские орлы, редко попадающиеся на глаза смертным, после нескольких безуспешных попыток поранить его хищными клювами или острыми когтями, с достоинством склонили головы, недовольно щурясь от исходящего от него жара.

Текущее значение: 11

Состояние здоровья: хорошее (в организме обнаружены следы отравления)

— Лиа! Подвижность! Гнитий! Защищай её! — отрывисто бросил Алексей, опуская сжатые в замок руки на панцирь ближайшего резвого краба.

«Ну прилечу я такой в Академию без артефактов, помогу справиться с парочкой Ксуров и все? Без Чернильницы моей маны хватит на пару стычек – не более. Может пара часов спасти жизни? Может, но... Стоп! Если я починю систему телепортов, то студиозы валом повалят в Академию – прямо в распростертые объятья ксуров! И лягут там все до единого... Значит решено. Сначала медитация, потом – все остальное!».

— Алексей!

— Все, я пуст! — хмуро крикнул воин. — Всю ци на них спустил! Энергии на один удар!

— Тревога! — перебивая своего хозяина заржал было кентавр, но было поздно.

— Убей их! — взвизгнул Ги-Дон, срывая с себя ожерелье. — Мне нужно пара секунд!

Хрусь!

— Дальше? — прищурился Алексей, всматриваясь в ауру воина. — Покараульте пару часиков. Мне надо помедитировать. И на вот, — он бросил оба персика копейщику. — Восстановите с дриадой силы.

— Что дальше-то? — воин успешно делал вид, что его ни коем образом не интересуют «пушистые яблоки», которые Алексей, задумавшись, крутил в руке.

— Все ребят, — Алексей щелчком пальцев избавился от остатков Древесной коры и нежно провел рукой по висящей на бедре Книге Огня. — Выдвигаемся!

Ну а сейчас, главное было – не подпустить крабов к дриаде. Зеленоволосая девчушка пришлась магу по душе и он не хотел, чтобы с ней приключилось несчастье, да и как учитель магии природы Лиа его более, чем устраивала.

Хорошо хоть Лиа уверенно держала в корневом плену шестерых крабов и пыталась оплести седьмого.

Интеллект – 17(16) (+1 Запонки Братства Вольных)

Удача – 3(2) (+1 Запонки Братства Вольных)

Внимание! Резервуар восстановлен на 100%. Необходимый уровень энергии для извлечения артефактов достигнут.

— Как ты посмел?! — по поляне раздался разъяренный вопль Темного друида. — Щенок!

Клац!

А потом…

Огненная плеть впилась в раненую руку друида, и по поляне тут же поплыл запах подгорелого мяса.

Алексей не чувствовал своего тела, но точно знал, что сейчас его резервуар набит под завязку, но из медитации выходить не спешил. Его ждало здесь еще одно дело.

Вам доступен вызов Стаи Орлов (Проверка на Интеллект и Мудрость. Количество призываемых: (Интеллект + Сила)/10).

«Спасибо, — на всякий случай поблагодарил Алексей, немедля возвращаясь в тело. — Дурак! — ругнулся он сам на себя. — А чего ты ожидал вообще? Такое ощущение, будто меня сейчас как котенка макнули головой в лужицу, которую я недавно напрудил, но уже забыл об этом… Вездеход-сноходец, блин! Нелин недоделанный!»

Хоть Ги-Дон и сбежал, но от рассыпанных по поляне ракушек так и разило опасностью.

Под конец, когда в живых на заляпанной грязью поляне остались лишь двое приспешников, Алексей не выдержал и избавился от каменной брони. Нести на себе дополнительный груз в центнер весом оказалось для него тем еще испытанием. Покопавшись в Инвентаре, он нашел с десяток склянок с кислотой и помог Гнитию добить химер.

Вам доступен вызов Лесного тигра (Проверка на Интеллект и Мудрость).

Оставшиеся иллюзии Алексея, выпустив все до одного заклинания, бросились вперед, подчиняясь мысленному приказу мага.

Дриада в тот же момент вскинула руки со сжатыми кулачками, призывая к помощи Лес.

Он и так выжал из себя все, что мог. Но Ги-Дон неприятно удивил, устояв под отчаянным натиском Вольного мага. Сейчас все зависело от Воина пустыни. Первый козырь Алексея сработал, позволив не только вычеркнуть кента из текущего расклада, но и с его помощью нанести урон друиду. Что же до Гнития…

Харизма – 11(9,8) (+1 Дворянский галстук угасшего рода, +1 Запонки Братства)

Сила Леса вливалась в него с каждым порывом ветра, с каждым дыханием земли, с каждым запахом разнообразных растений. Он с удовольствием растворялся в ней, купаясь и окунаясь с головой. Свежесть и аромат лесного разнотравья приятно холодили душу, навечно поселившись под сердцем.

Копейщик невозмутимо пожал плечами, но взгляд виновато отвел.

Иммунитет к заклинаниям на базе магии Природы 90 %!

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 2 %.

Сила – 11(10) (+1 Запонки Братства Вольных)

«Ну же!» — мысленно крикнул Вольный, не переставая осыпать Ги-Дона стихийными заклинаниями первого уровня.

— Лиа! — крикнул Алексей, швыряя в Ги-Дона «Веер ножей» – заклинание, заготовленное против Гнития.

С трудом разлепив глаза, он посмотрел на взволнованную девчушку и на напрягшегося Гнития и выдавил из себя:

— Это ж крабы! — возразил мастер копья. — Им что песок, что опушка!

Восприятие – 3(1) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных)

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 2 %.

Разумней было бы напасть на эту компашку в горах, но с исчезновением книги Алексей потерял ориентир и банально побоялся заблудиться в горах. Поэтому пришлось действовать здесь и сейчас.

Хрусь!

Хрусь!

— Зыбучий песок сможешь? — уточнил Алексей ловким пинком ломая лапы темно-коричневому крабу.

— …лексей!

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 3 %.

Внимание! Вы повысили сопротивление магии Природы на 4 %.

Внимание! Вам доступен пакет с уникальным защитным умением: «Железная кора»

— …ей!

Концентрация – 2(1) (+1 Запонки Братства Вольных)

Глава 7

В принципе, он мог попробовать добраться до Утеса отшельника по воздуху, что было бы намного быстрее, но внутренняя чуйка советовала воздержаться от полетов. Поэтому они уже третий час поднимались пешком. И дриада, несмотря на предложение Алексея остаться в Лесу, упорно шагала рядом.

Честно говоря, Алексей думал, что Лиа не справится с подъемом и уже прикидывал как сподручней ее нести, но аура Четок творила чудеса. Даже независимый Гнитий старался держаться поближе к Алексею, нет-нет, да и бросая удивленный взгляд на Вольного мага.

— Ух ёёё, — протянул Алексей, на чьих глазах половина гарпий, сражающихся с тучей резво развернулись и полетели в его сторону.

Огненный дождь ослеплял полуженщин-полуптиц, заставляя менять траекторию полета и совершать ошибки, а град с удовольствием пробивал в тщедушных телах летунов дыры шириной с карандаш.

Алексей тут же сформировал ментальный пакет и послал собеседнику. Отшельнику хватило нескольких секунд, чтобы разобраться с плетением Вольного мага, после чего Алексей с облегчением вздохнул. Как ни крути, а удерживать контроль над таким сложным заклинанием было тяжело.

— Здесь, я надеюсь на вашу помощь, — откровенно ответил Алексей. — Не понимаю, как вы умудрились поставить ограничения на портал гарпий, но получилось… виртуозно!

Зачем просто убивать гарпий, если из этого процесса можно извлечь пользу? Вот только к его сожалению то одна, то другая гарпия улепетывала в сторону портала, исчезая в закручивающемся воздушном вихре.

— Высвободить накопленное Агни в телепорт? — с интересом протянул отшельник. — Интересное решение… Я бы даже сказал… изящное. Вот только без выверенных воздушных потоков, вам, коллега, будет сложно.

«Да брось, Лёх, — возразил сам себе Алексей, — Да кто кроме гарпий сможет добраться до этого портала? Вот и оставили его без защиты. А раз так, надо ловить момент!»

Если бы не Биение Жизни, он бы до последнего не подозревал об их присутствии, так виртуозно гарпии сливались со скалами.

— Ловко, — одобрил отшельник, резко сжимая напряженные ладони в кулаки и довольно наблюдая за тем, как огненный факел закручивается в воздушный портал. — Не одобряю рабства, но сейчас не время для соблюдения политесов. А воздушные гонцы мне еще пригодятся.

— Действительно, — хитро улыбнулся отшельник. — А как вы собираетесь решить проблему малой пропускной способности портала?

Если бы рядом был Арт или Дэнис ван Игнис, они, несомненно, впечатлились бы изяществом созданной Алексеем схемой. От каждого плетения шел тонкий канал к Спирали, передавая ей накапливаемую силу. Алексей чувствовал, что еще немного и накопленной энергии хватит, чтобы подобно спущенной пружине мощный поток огня устремится в воздушный портал.

В ответ небо громыхнуло, и тучи налились свинцовой чернотой.

А во-вторых, большинство гарпий окружал воздушный щит, отражающий или смягчающий удары молний. К тому же на противоположной утесу скале уже сидело больше сотни гарпий, от которых так и тянуло мощной магией.

— Гнитий, бросай Лию сюда и сам быстрее забегай за валун! — негромко крикнул Алексей, активируя плетение невидимости и выходя на площадку.

— Щас будут, — кивнул Алексей. — Придется попотеть, конечно, но у вас тут как-то все… упорядочено, что ли?

Гарпиями же, действительно, было не до трех букашек, взбирающихся по горным тропам. Все их внимание было сосредоточено на седобородом мужчине, чьи глаза пылали ярко-синим светом.

изменено на «Спасти клан «Золотое руно» от уничтожения»!

Даже обнаженная грудь полуженщин-полуптиц вызывала какое-то подспудное отторжение, стоило только взглянуть на их искажённые яростью и злобой лица и на птичьи лапы с бритвенно острыми когтями.

— Будьте здесь, — бросил он своим спутникам и вышел из-за валуна.

А так – движение руки, и десять тушек упали на утес. Одиннадцатая же, не долетев до площадки, рухнула в пропасть.

— Еще две пятерки в скрыте, — сквозь зубы пробормотал отшельник, но Алексей уже и сам их нашел.

Послышался приглушенный писк и на площадку вылетела дриада, закинутая сюда мощным броском воина. Алексей тут же подхватил зажмурившуюся от страха девчушку и утянул за собой в укрытие.

Гарпии, видимо, выжидали, когда отшельник в очередной раз отвлечётся, так как стоило ему повернуть голову, как сразу пять крылатых фигур бросились в атаку, держась в слепой зоне.

Принять? Да / Нет

— Да не особо, — не согласился маг. — Давай контроль воздушной части, подсоблю.

Во-первых, над скалой висел огромный портал, представляющий из себя завихрения воздуха, из которого время от времени вылетали гарпии в доспехах, чтобы броситься в атаку на отшельника, или занять свое место на скале.

Поэтому просканировать окружающее пространство и обнаружить с десяток целей, летящих на них в самоубийственную атаку, не заняло у него много времени.

Внимание Алексея привлекла пещера, расположенная за спиной отшельника.

За какие-то секунды резервуар Алексея рухнул практически до дна, а горы начали напоминать филиал ада. Огненная взвесь насытила воздух светящимися искрами, которые при попадании на кожу, жадно принимались пожирать плоть гарпий. Венец охранял Алексея от атак сзади – стоило одной из гарпий приблизиться к нему со спины, как оттуда сразу же срывалась огненная стрела, безошибочная поражая цель. Вихри с упоением гонялись за дрогнувшими гарпиями, охотясь за вкусными жертвами и, казалось, даже увеличивались в размерах после очередной сожранной гарпии.

— Только что, — признался Алексей, которому расположенные перед порталом воздушные щиты, в виде закрывающегося лотоса, показались жутко подозрительными и неестественными, словно кто-то сформировал вокруг портала дополнительную защиту. — Кстати, тот щит, об который я...

— А она… — встал в стойку Алексей.

Вместе они споро закончили плетение и огонь радостно хлынул прямиком в завихрения портала.

Приготовив плетение каменных шипов, Алексей спонтанно поменял свое решение, наскоро возвел на утесе ледяную клетку без крыши и бросил в сторону подкрадывающихся гарпий ментальный приказ.

— Не удержишь, — прохрипел воин, не выпуская из левой руки копья.

Потянувшись мыслей к ближайшему валуну, он подтянул его к себе, наскоро начертал плетение Разрыва и толкнул в сторону стаи гарпий. Нелюдь мгновенно рванула в стороны, но взорвавшаяся изнутри каменюка успела зацепить с десяток крылатых.

— Вы не прекращаете меня удивлять, — довольно улыбнулся синеглазый маг. — Давно заметили?

— Скорее, — шепнул он побелевшему от страха Гнитию. — Хватайся.

За спиной вспыхнули огненные крылья и он, оттолкнувшись от земли, взлетел в воздух.

Еще штук двадцать полуженщин-полуптиц сымитировали атаку, сопровождая налет цепенеющим тело криками.

— Пожалуйста, — утомленно произнес Алексей, беря Книгу Огня в руки. У него было такое ощущение, что еще чуть-чуть и он потеряет контроль над созданным им многоуровневым плетением.

Внимание! Последний довод: 0/1

— Пятьдесят три, — неожиданно произнес отшельник, сверкнув ярко-синим глазом. — Спасибо за помощь.

— Руку дай, — властно приказал Алексей, добавив к словам ментальное воздействие.

«Наших бьют, — подумал Алексей, принимая задание. — Харош отсиживаться в стороне!»

Пока мысли стремительно проносились в голове, руки плели одно плетение за другим.

К огненной стихии Алексей прибегать не стал, для разнообразия метнув навстречу гарпиям ледяные сосульки. Если бы не висящая на поясе Чернильница или же Грааль, вряд ли бы у него это вышло так быстро и легко.

Пещера и вправду была переполнена элементалями, но стоило только кому-то из них предпринять попытку вылететь на помощь синеглазому мужчине, как тот кидал за спину гневный взгляд, и элементаль отлетал обратно.

Причем эта мысль пришла ему по ходу дела.

Отмахнувшись широким огненным хлыстом от пятерки гарпий со светящимися от переполняющей их магии ножами, он рванул наверх – к порталу.

Над ущельем раздался торжествующий крики и сотни гарпий, снявшись со своих мест бросились в атаку на отшатнувшегося назад отшельника. Элементали, которых больше никто не сдерживал, рванули из пещеры наперерез гарпиям, и Алексей понял, почему маг не пускал их в бой.

Цепная молния прервала их полет, откинув бóльшую часть назад, но первые десять штук сумели подобраться на расстояние удара и воздушный купол, защищающий мага, взорвался воздушными лезвиями, исчезнув под слаженной атакой пятерки камикадзе.

— Аййййяяяяяяя! — завизжала единственная выжившая после огненного удара гарпия, привлекая внимание своих товарок. — Аййяяяя!

Удостоверившись, что с Лией все в порядке, он подскочил к выступу и протянул руку воину, вцепившемуся в трещины скалы.

И копья летели дальше, подпаливая крылья, обжигая лапы и испепеляя бездоспешных гарпий, а сам Алексей поднимался все выше и выше, стараясь незаметно подобраться к порталу.

— Воздух, — коротко бросил отшельник, полностью сосредоточившись на стабилизации своей ветреной стихии.

— Что ж, — синеглазый маг посмотрел на Алексея с мягкой улыбкой. — Приглашаю тебя и твоих спутников в свою скромную обитель.

— Не мой, — мотнул головой отшельник. — Это действие какого-то артефакта, который принесла с собой их королева.

— Я работаю над этим, — буркнул Алексей, загоняя разросшиеся Огненные вихри к порталу гарпий.

Попадаться на глаза разъяренным летающим фуриям у него не было ни малейшего желания.

«Неудивительно, учитывая, что бóльшая часть всех аур была ориентирована на бой, — подумал Алексей, не забывая внимательно осматриваться по сторонам. — Интересно, от кого придется защищать отшельника и придется ли, учитывая, сколько времени прошло? К тому же на таких горных тропках пара воинов с ростовыми щитами и копьями может месяцами держать оборону. Разве что враг решит добраться до утеса по воздуху…»

— Вел! — крикнул Отшельник. — Еще немного осталось. Один из пяти уже здесь! Защищай своих!

«И то хлеб», — подумал Алексей, ускоряясь.

— Есть немножко, — скромно ответил Алексей, заканчивая формировать воздушный коридор для разошедшегося Пламенного смерча. — Как бы я в воздухе держался?

Замешательство длилось недолго – буквально два-три удара сердца, после чего он взял тело и магию под контроль и снова создал Огненные крылья, тут же уворачиваясь от полетевших в него дротиков.

Гнитий тут же вскинул свое копье, наконечник которого уже наливался золотым светом, а Лиа юркнула за широкую спину грузного копейщика.

Гнитий побелел еще больше, но, отпустив спасительную трещину, протянул руку Алексею, обреченно заваливаясь назад. Но упасть ему маг не дал. Ухватившись за скрюченную ладонь копейщика, Алексей с хэканием рванул воина на себя, чтобы в следующий миг самому оказаться на земле.

Алексея же смущали две вещи: сотня гарпий, успешно воюющих с грозовыми тучами и беззащитный портал. Неужели все настолько просто? Это какая-то ловушка?

На первый взгляд, помощь отшельнику не требовалась. То одна, то другая молния попадала в кружащих в небе гарпий, и полужещины-полуптицы камнем летели на дно ущелья. Но если присмотреться чуть внимательней, то становилось понятно, что мага берут на измор.

Не рассчитав с силой рывка, Алексей не просто выдернул воина из пропасти, но и сам не устоял на ногах. Сориентировавшись, он шмыгнул за валун, потянув за собой так и не выпустившего копье Гнития.

— Мне нравится это место, — улыбнулся Алексею синеглазый маг. — И я бы не хотел, чтобы здесь что-то изменилось.

Запахло озоном, а за горой, которую в данный момент по узкой тропке обходил Алексей со своими спутниками, сверкнула ветвистая молния.

«Значит все-таки по воздуху, — успел додумать Алексей, аккуратно преодолевая крутой выступ. — Твою же налево!»

К его удивлению, сработало и десять гарпий, больше не таясь, слетели аккурат в приготовленную темницу. После чего Вольному магу только и оставалось, что нарастить сверху ледяные копья, перекрыв путь из морозной тюрьмы, да окружить клетку воздушными щитами – на всякий пожарный.

— Жаль, — протянул Алексей, встраивая свою конструкцию в надстройку отшельника.

Если кому-то пришло бы в голову посмотреть на происходящее со стороны, он увидел бы две сотни кружащих в воздухе полуженщин-полуптиц, постепенно одолевающих элементалей Воздуха и отгоняющих свинцовые тучи прочь, да две фигуры. Одна, гордо расправив огненные крылья, металась в небе, щедро раскидывая вокруг себя огненные заклинания, а вторая молча стояла на утесе и вокруг нее кружились светящиеся руны.

Алексей согласно кивнул, наблюдая за тем, как созданное им Огненное плетение высшего порядка с глухим хлопком исчезает в схлопывающемся телепорте.

Стихию Земли Алексей отмел сразу же – уж слишком ресурсоемкими получались плетения, Вода тоже была отброшена им после нескольких ледяных сосулек, от которых гарпии с легкостью ушли. А вот Огонь его не подвел.

— О! — оживился синеглазый. — Вы заметили? Неужели прошли Единение с Воздухом?

Огненная взвесь. Огненный венец. Огненный вихрь. Огненная спираль. Огненный дождь. Огненный град. Пламенный смерч. Огненная печать.

Устало опустившись на утес отшельника, Алексей попробовал подсчитать сколько еще летунов осталось в небесах. Судя по всему - более пятидесяти.

— Вроде не заметили, — выдохнул Алексей, выглядывая из-за валуна.

Его мысли прервал истошный вопль и громкий хлопот крыльев.

Тело сработало быстрее мозгов, метнувшись за один из валунов, разбросанных по небольшой площадке, откуда открывался великолепный вид на горы, на выдающийся вперед утес, где гневно размахивал руками седой старик и… на огромную стаю гарпий.

Клинки в руках гарпий и стальные когти их лап, видимо, были зачарованы на противостояние стихийным сущностям, так как каждый удар, вырывал из элементалей огромные куски их воздушных тел.

— Не понял, — протянул маг, всматриваясь вглубь жилища отшельника. — Это что, элементы Воздуха?

Во все стороны от мага полетели десятки огненных копий, распадаясь в полете на пять и больше частей, с легкостью прожигая в нелюдях дырки, шириной с кулак. Облегчённые деревянные доспехи, зачарованные на противостояние стихии Воздуха не могли оказать Огню должного сопротивления.

Алексей отреагировал даже быстрее, чем до него дошло сказанное старым магом. Благо бóльшую часть работы он уже сделал и Спираль огня сейчас самостоятельно двигала волну пламени в нужном направлении, с каждым витком, сжимая жар в плотный кулак и ускоряя его движение.

— Первой улизнула в портал, — вздохнул маг. — И я, к сожалению, не успел ей помешать.

На Пламенный смерч и Огненную печать ушло больше всего маны. Смерч он пустил на гору, над которой висел портал, а печатью замаскировал формирующуюся Спираль.

Он уже праздновал свою победу, подлетая к порталу, как на полной скорости влетел в невидимый щит, окружающий крутящуюся в воздухе точку телепорта. Из носа брызнула кровь, перед глазами щедро рассыпали искр, а сам маг, потеряв контроль над Огненными крыльями, полетел вниз.

Первым делом Алексей подлетел к отшельнику и кинул тому персик – уж что-что, а оставлять обессиленного мага одного он не собирался. Затем, взлетев повыше, он хладнокровно принялся проверять, какой стихии гарпии боятся больше всего. Ведь не может же их защита распространяться на все?

Алексей не мог понять как, но им удавалось не только сдерживать, но даже отгонять стихию своими криками.

Отшельник дико закричал, его глаза полыхнули синим светом, и небо начало стремительно заволакивать огромными тучами. Но сидящие на горе гарпии ждали и этого хода. Сразу же сотня полуженщин-полуптиц взмыли в воздух, бросившись навстречу тучам.

«Спасибо пацаны, — он мысленно поблагодарил ребят за «Последний довод», вшитый в запонки, который только что спас ему жизнь. — Надо бы поаккуратней… Опробовать магию Природы и вызвать Орлов? Подозрительно как-то… Только что получил плюшку и сразу же ситуация, требующая ее использования…»

Внимание! Изменение в задании: «Защитить отшельника» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 100 разумных. Сложность: трудно-выполнимо. Опасность: высочайшая. Внимание! Мировое задание: «Способствовать возрождению клана «Золотое руно»

Глава 8

Алексей наблюдал за отшельником и никак не мог отделаться от мысли: кого же он все-таки перед собой видит – уставшего от жизни старца или зрелого мужчину, полного энергии и какого-то детского любопытства?

Внешне отшельник походил на мужчину в самом расцвете сил, но стоило Алексею поймать его взгляд, как на него обрушивалась тяжесть прожитых годов. Да и сеть морщин, появляющаяся после каждой улыбки, не добавляла ему молодости.

— Хорошо, — тут же повеселел отшельник. — Идите за мной.

Внимание! Задание: «Спасти клан «Золотое руно» от уничтожения» выполненоНаграда: Беседа с мастером рун. Одна руна на выбор

Он не мог понять почему, но находиться рядом с отшельником было… неуютно. Казалось бы, через что только не прошел Алексей, нарастив крепкую броню невозмутимости, но такие личности, как Арт Скал, Олькуш Ги’Дэрека да этот отшельник, до сих пор выбивали у него почву из-под ног. Рядом с ними он ощущал себя школьником, попавшемся на горячем завучу или даже директору.

Алексей послушно встал и, кинув прощальный взгляд на стол со сладостями, двинулся следом за Мастером. Тот же, не доходя до высеченной в каменном полу геометрической фигуры, небрежно кинул книгу во вспыхнувшую синим пламенем гексаграмму.

Концентрация, Внимательность, Восприятие, Удача, Проницательность – каждое произведение кулинарного искусства повышало основную или дополнительную характеристику.

— С книгой… — протянул синеглазый маг. — Давай ее сюда, гляну, что вы там наворотили.

— Я не настаиваю, — хоть Алексею и был виден только затылок отшельника, но он точно знал, что синеглазый маг сейчас улыбается. — Твои спутники могут подождать и здесь.

Он помолчал, печально глядя в горы и продолжил.

— Или ты мне расскажешь свою историю, а я расскажу тебе часть своей.

Алексей с интересом посмотрел на вспыхнувший напоследок контур шестиугольной фигуры и перевел взгляд на книгу.

— А вы… сами? — Алексей обвел стол рукой, заодно присматриваясь к тарелке с чем-то похожим на пахлаву.

Да и Гнитий с Лией, которых Алексей перенес на утес, тоже чувствовали себя не в своей тарелке.

Алексей хотел было сказать, что, мол, не вы натворили, а один наглый Темный друид, но решил промолчать. Достав сверток из плотной коричневой бумаги он молча протянул его собеседнику.

— Вы знаете, что я форточник, — сообразил Алексей. — Местные про кофе ни сном ни духом.

— Мастер… — обращение к отшельнику вырвалось само собой, — а что с книгой?

Одно дело убрать насильно внедренную ментальную программу или заложить определенный алгоритм поведения, но переплавлять сознание Алексей не горел желанием. Можно было, конечно, сделать привязку верности, но гарпии, в отличие от кентавров, обладали зачатками ментального сопротивления, и Вольный маг не был уверен, что справится.

— Запоминай, отрок. Таймер Вторжения – сбоит. Если Ксуры удержат захваченные шахты, мы можем потерять Цитадель. Я вижу на тебе Четки. Хорошая работа, буду рад видеть помогавшего тебе мастера. Помни, как только Пятый выйдет из храма Солнечной ладони успей передать их ему. Четвертый как обычно мечется из крайности в крайность, напомни ему про баланс. Третий дал слишком большую волю своему альтер-я, впрочем, как и ты. Второй скучает, забыв, что только взяв на себя ответственность за семью и общество, мужчина продолжает свое развитие. Где находятся ваши Атрибуты не знает никто, кроме вас самих. Но сама судьба будет помогать вам притягивая друг к дружке.

— Забирайте этих, кхм, милых дам себе.

— У нас есть два варианта. Первый – активировать книгу сейчас и отправиться прямиком в Пустыню. Часть порталов будут схлопываться, не в силах найти точные координаты, остальные будут работать сильно нестабильно. Как результат, на Пороге окажется множество пришельцев из других миров, но организованной армией эти разрозненные отряды назвать будет сложно. Но как только количество пришельцев достигнет критического уровня, нужда в книге отпадет и на Порог хлынут реки завоевателей. Да, местность доставит им проблем, но пример с гарпиями показал, что даже горы не станут для вторженцев помехой.

Алексей наслаждался каждым глотком ароматной жидкости, небезосновательно считая, что вряд ли в ближайшем будущем у него выдастся такая вот свободная минутка. И в глубине души он был очень благодарен синеглазому отшельнику за такую вот чайную паузу.

«А этот отшельник непрост! — подумал Алексей, заходя в пещеру. — Будучи Имперским магом я был лишен возможности оперировать высшими заклинаниями, но не слишком заботился на этот счет, компенсируя ограничение класса вливаемой в плетения силой. И ведь да, раньше меня это устраивало, но сейчас, кхм, вкусив очарование многосоставных плетений, мне уже тяжело представить, как можно магичить без высших алгоритмов! Это как если сравнивать матан со школьной математикой – совершенно разные уровни!».

У Алексея в голове крутилось еще множество вопросов, но стоило ему попробовать угощение, как он позабыл про все на свете, с удовольствием принимаясь дегустировать сладости.

С одной стороны Алексей чувствовал внутреннее напряжение – ведь нужно же бежать спасать своих, восстанавливать работу телепортов, спешить на помощь в Академию, осаждаемую ксурами… Но с другой стороны он четко знал, сидящий напротив него маг не будет говорить о делах, пока не закончится прием пищи.

— Или? — подхватил Вольный маг.

— Спасибо, — кивнул Алексей, следуя за хозяином утеса в темный зев пещеры. — Ого! Это вы сами пробивали все эти каналы и геометрические фигуры?

— Но если мы поставим точку телепортов, скажем, в пустыне, и туда ломанутся представители миров Вторжения, между ними возникнут неминуемые разногласия…

— Вообще, стараюсь сладким не увлекаться, — улыбнулся отшельник, с удовольствием наблюдая за эмоциями Алексея. — Но когда выпадает много интеллектуальной работы – это мое единственное спасение.

Проследив за его взглядом Алексей внезапно осознал, насколько сильно он проголодался. Бросив взгляд на столик он с удивлением обнаружил, что тот полностью заставлен сладостями. Сладостями?

— Я много чего знаю, — хитро прищурился синеглазый маг, вновь превращаясь в умудренного жизнью дедушку. — Но только от тебя зависит, что ты услышишь. Выбирай сам. Я могу ответить на три твоих вопроса или…

Следующие десять минут прошли в неспешной трапезе.

Мог, но почему-то не стал… Зато сам Алексей получил «Боевую медитацию и… впервые в жизни использовал заклинание высшего порядка!

— Порог подобен шахматной доске, на которую игроки стягивают свои фигуры. И битва, не случившаяся многие тысячелетия назад может расколоть этот мир пополам, явив Бездну. А может наоборот – дать ему второй шанс. Я бы рекомендовал тебе не доверять драконам, но… — синеглазый маг чему-то фыркнул, — это было бы смешно. Бункерк очень важен. Но Второй должен справиться. Сохранившие знание бедуины могут перевести чашу весов в любую сторону, выиграет тот, кто одержит победу в войне за умы. Круг магов поможет, если помочь им. Шестнадцать фигур откроют врата к Императору.

«Самоуправство? Имею ли я право принимать такие решения? Каждый час открываются все новые и новые телепорты… Связь с Академией нарушена… А ведь до нее еще как-то добираться. А, была не была! Как там было у классика – «Тварь я дрожащая или право имею?»

«Беседа, — вспомнил Алексей про полагающуюся ему награду. — И еще руна».

«Боги Порога»

— Максимум сто дней, — незамедлительно ответил отшельник.

Внимание! Ошибка Сети. Телепортация невозможна!

— Потом они смогут создать телепорт без ограничений? — предположил Алексей.

Внимание! Доступно мировое задание: «Способствовать возрождению клана «Золотое руно» Принять? Да/Нет

Великолепно отреставрированная книга в защитном переплете

Отшельник взглянул на шестиугольную звезду, словно что-то вспоминая и продолжил:

— Так-так-так, — Мастер с любопытством потер руки. — Что тут у нас?

— Да, пожалуй, — согласился Алексей, прислушавшись к своему организму.

Вольный маг на рефлексах дернулся вперед, но тут же замер – книга не упала на землю, а зависла в воздухе.

Помня о времени, он сумел уложиться в пятнадцать минут, опуская незначительные, на его взгляд подробности. В какие-то моменты отшельник хмурился, в какие-то хитро улыбался, будто ему было ведомо больше, чем Алексею. Когда же разговор зашел про видения Алексея о штурме Академии, синеглазый маг сделался серьезен.

Внимание! Вы в течение долгого времени удерживали внимание, ни разу не потеряв концентрации. Дополнительная характеристика: КонцентрацияДоступ к пакету: «Боевая медитация»Принять? Да/Нет

Отшельник устало откинулся на спинку кресла.

— Я до сих жив только благодаря месту силы. Стоит мне спуститься с горы, и я тут же умру, — бесцветным голосом проговорил синеглазый маг. — Но стоять в стороне не намерен. Передай мастеру, который помог тебе воссоздать Четки и приложил руку к твоему галстуку, приглашение на личную встречу. Опасайся «Солнечного кулака». Вернешься в Цитадель – помни про фонтан...

— И про руны тоже расскажете?

Чем дольше он смотрел на выжженные в камне руны и анализировал произошедшую схватку с гарпиями, тем больше удостоверялся в том, что синеглазый маг сам мог справиться с воздушной угрозой.

Он щёлкнул пальцами, и книга буквально прыгнула в его протянутую руку.

«Боевая медитация лишней не будет, — рассудил Алексей, принимая пакет с умением. — А вот это мировое задание точно не из таких, которые можно выполнить походя. Нет, для начала надо вернуться в Академию. И побыстрее!».

Внимание! Задание: «Защитить отшельника» выполненоВернуться в Академию?Да/Нет (При отказе вы будете в течение пяти минут телепортированы принудительно)

— Присаживайся, — отшельник с видимым удовольствием опустился на одно из кресел, приглашающе махнув рукой в сторону второго. — Чай, кофе?

Вдоль стен находились книжные шкафы и проходы вглубь скалы. Посередине пещеры над мраморным пьедесталом висел искрящийся молниями шар. Рядом стоял письменный стол с несколькими исписанными листками и стопкой книг. Чуть дальше расположилась самая настоящая лаборатория со множеством колб, стеклянных трубочек и других всевозможных устройств. Около каждого прохода вглубь скалы стоял полный рыцарский доспех с забралом, светящимися мягким белым светом.

— Даже так… — протянул Мастер спустя две минуты.

Он ни на секунду не сомневался в серьезности слов своего собеседника, не отрываясь смотря в ярко-синие глаза мага. Весь его опыт кричал о том, что сидящему напротив него отшельнику можно доверять, и что ему, как и Алексею, небезразлична судьба Порога.

— Сколько у нас времени? — вздохнул Алексей, прикидывая про себя, успеет ли совместная армия Союза зачистить Бункерк и подоспеть к намечающейся грандиозной заварушке.

Уж что-что, а тащить с собой десять голодных ртов, каждый из которых мог выйти из-под контроля и ударить в спину он не собирался.

— Мда, — скептический крякнул отшельник, вытаскивая томик из конверта. — Кто ж на обложку чешую дракона использует? Хм…

Внимание! Временная прибавка +2 к Интеллекту.

— А второй? — мрачно уточнил Алексей.

— Не наши проблемы, — расплылся в улыбке маг, отчего по его лицу разбежались сотни веселых морщин.

— Мои спутники? — вопросительно протянул Алексей, с тоской глядя на уменьшающуюся горку сладостей.

«Сколько же ему лет?» — мимоходом подумал Вольный маг, отвлекаясь на возникшие перед ним уведомления:

— Они смогут договориться между собой? — не унимался Алексей.

В глубине пещеры горел камин, перед которым на полу распласталась медвежья шкура, тут же стояли два кресла-качалки и небольшой столик. Пол, стены и даже потолок оказались покрыты плотной вязью рун и разнообразных геометрических фигур. Недалеко от выхода на утес, парень заметил «остывающую» шестиконечную звезду.

Отшельник показывал палочками на очередное угощение, давая ему краткую характеристику, после чего с любопытством следил за реакцией гостя. Алексей же вдумчиво оценивал каждую сладость, запоминая приобретаемые эффекты.

— Они сделали свой выбор, — мягко покачал головой отшельник. — Еще чаю?

— Скучно тут, — объяснил действия элементалей отшельник, незаметно появляясь рядом с Алексеем. — Да и когда еще представится возможность изучить пласт культуры мира Грог. Раньше эти милые барышни не имели ни брони, ни оружия. А сейчас – зачарованные доспехи и разрушающие мой защитный купол клинки! Жаль королева улетела, я явно чувствовал зачатки ментального дара. Я бы с удовольствием побеседовал с этими милыми дамами. — синеглазый кивнул на смиренно сидящих в ледяной клетке гарпий.

Сначала они с удивлением наблюдали за воздушными элементалями, поднимающих из ущелья убитых гарпий и складывающих из в одну кучу. При этом стихийные элементы не забывали стаскивать с мертвых тушек и броню, и амулеты, и даже ерундовые, но блестящие украшения.

— Мда, — протянул отшельник, напряженно о чем-то размышляя. — Оказывается, ситуация еще хуже, чем я предполагал. Стоит завершить реставрацию, как десятки, а то и сотни порталов начнут открываться в радиусе одного, плюс-минус, километра.

Степень восстановления 97/100

«Не слишком сильный? — усмехнулся про себя Алексей. — Ну-ну!»

— Скорей всего, — погрустнел отшельник. — Сомневаюсь, конечно, что во всех мирах сохранился доступ к Астралу, но ксуры и песеголовые точно сумеют скоординировать действия.

Задумавшись, он и не заметил, как оказался внутри огромного зала.

Внимание! Регенерация повышена на 10%

— И про руны, — благосклонно кивнул синеглазый маг, потянувшись к исходящему паром медному чайнику.

— Ну что, — посерьезнел хозяин утеса, стоило только опустевшим кружкам коснуться матовой поверхности столика. — Поговорим о деле?

— Мастер? — окликнул отшельника Алексей.

— Пошли-ка, — отшельник встал с кресла и уверенным шагом двинулся к остывающей шестиконечной звезде. — Глянем, что внутри.

— Другое дело, — непонятно чему усмехнулся отшельник, швыряя книгу во вспыхнувшую гексаграмму, и туманно добавил. — С возвращением!

— Мы находим место, где встретим вторженцев, и я провожу там ритуал, — твердо ответил Мастер. — Да, в таком случае пришельцы будут продолжать прибывать в наш мир, ориентируясь на тусклый свет активированного в шахтах Цитадели Маяка. Но у нас будет время подготовить войска для решающей битвы за Порог. В Пустыне есть одно место…

Местами четкая речь отшельника превращалась в сущую белиберду, но Алексей впитывал каждое слово, благо чаепитие серьезно подняло его интеллектуальные способности.

— Поговорим, — кивнул Алексей, принимаясь рассказывать свою историю, начиная с событий, произошедших в бескрайних степях Казахстана.

«Драконы? Хмм… Круг магов – это освобожденные Саней чародеи. Шестнадцать фигур… Шахматный набор? Согласится ли Мастер Барк на приглашение? «Кулак» … Не из их ли рядов ван Игнис? Хм, фонтан… Что-то отзывается в памяти…»

— Отложенный вызов, — торжественно заявил синеглазый маг. — Мы, как представители мира выбираем дату открытия порталов, к примеру, через два месяца. С нас точное место и точное время. В течение этих шестидесяти дней построить портал на Порог не получится ни при каких обстоятельствах! — В глазах мага вспыхнул синий огонь торжества, — но потом…

— Да беседуйте на здоровье, — пожал плечами Алексей, которому не улыбалось постоянно держать в узде десять ментальных уздечек.

— Постой, — пробормотал Мастер. — Есть еще один вариант! Хм… Вроде подходит… но… — речь задумавшегося отшельника превратилась в едва различимый шепот.

— Сколько времени мы можем выиграть? — Алексей лихорадочно соображал. И посоветоваться-то было не с кем. Ни Ксандра, ни Арта, ни даже Цита рядом не было.

Его глаза вспыхнули ярко-синим, а книга, повинуясь едва заметным движениям его пальцев, начала вращаться вокруг своей оси. Алексей же, как ни вглядывался в нее, так и не мог вызвать описания. Видимо гексаграмма каким-то образом защищала погруженный в нее артефакт от рассматривания его свойств.

Текущее значение: 19

— Ясно, — прервал он Алексея и, немного помолчав начал говорить короткими, рубленными фразами.

— Именно, — кивнул маг.

Под конец, Алексей уже начал не просто впитывать услышанное, но и пытаться систематизировать услышанное. Но больше всего его беспокоил другой вопрос:

— Готовлю? — его собеседник достал из рукава деревянные палочки и ловко подхватил усыпанное орешками пирожное. — Нет, конечно! Рецептом поделился, — он с теплой улыбкой посмотрел на Алексея, — один хороший… м-м-м… человек. Да, человек. Ну а готовкой в горах есть кому заняться.

— Активируйте, Мастер, — Алексей решительно рубанул рукой воздух, не замечая, как в его глазах вспыхнул белый огонь.

С интересом посмотрев на плывущую по щеке отшельника светящуюся руну, похожую на тройную молнию, он добавил:

Алексей бросил взгляд на пришибленных Гнития и дриаду и жестом позвал их за собой, на что они, не сговариваясь, отрицательно затрясли головами.

Весь утес был покрыт всевозможными символами и фигурами, среди которых Алексей нет-нет, но встречал знакомый символ. Но больше всего его впечатлил круг со множеством вписанным в него рун и символов.

— Сам, — довольно улыбнулся синеглазый. — Я не слишком сильный маг, поэтому мне приходится пользоваться начертанием и ритуалистикой. Моему учителю было достаточно обычного круга…

Он без всякого пиетета открыл книгу, выборочно пролистав ее и попробовав на прочность корешок.

Глава 9

Внимание! Формируется приглашение…

Внимание! Приглашение сформировано. Определено место (Долина крови). Определено время (100 дней)

— У самурая нет цели – только путь, — вяло отшутился Алексей и тут же разродился еще одной всплывшей в уме цитатой. — Ни шагу назад, ни шагу на месте, а только вперед и только все вместе!

Вольный маг проследил за его взглядом и молча кивнул. Плетение Огненного вихря сплелось само собой и вспыхнувший огонь жадно набросился на притащенных элементами гарпий.

— Ах да, — «вспомнил» синеглазый, — если Стандартных рун ты можешь поставить аж двадцать, Имперских всего десять, то Самонастраивающуюся только одну.

— Которого пока нет, — вставил Алексей.

Внимание! Портальная сеть Порога закрыта на 100 дней

— А какие есть? — тут же загорелся Алексей.

— Не жаль, — не согласился отшельник. — Сеть не учитывает артефакты и зелья, временно увеличивающие ту или иную характеристику, а вот руны… — он немного помолчал, словно сомневаясь, продолжать или нет, — а вот руны, если их вписать в ауру, становятся частью тебя и не просто для галочки повышают характеристику, но действительно усиливают ту или иную область.

Принять? Да/Нет

Судя по внутренним часам Алексея, вся «операция» заняла не более пятнадцати минут.

Алексей всерьез задумался. Что ему сейчас нужней всего? Характеристика? Умение? Усиление?

— Все будет, — хмуро пообещал Алексей, взмахом руки подзывая дриаду с копейщиком.

— Останется у меня, — отрезал отшельник.

— Верность Империи, которой нет стоит +2 к Интеллекту, — хмыкнул Вольный маг. — А что с последней?

— А куда идем-то? — подал голос хмурый Гнитий.

— Да хоть сейчас впишу ее в твою ауру, — улыбнулся отшельник. — Но нужна ли она тебе?

— Да дался тебе этот телепорт, — поморщился отшельник. — до Цитадели помогу добраться через Воздушный план, а там сам разберешься как сеть порталов восстановить, чай не впервой.

— Думаю, вопрос решится, стоит только нам отбить атаку на Академию. Главное – успеть уложиться за сутки.

— А если, скажем, артефакт дает мне плюс к, м-м-м, Интеллекту и я выпил вашего замечательного чая и получил еще два, плюс руна…

— Может быть Волю? — хитро прищурился отшельник. — Выгодней будет.

— И он должен быть достойным! — добавил Мастер.

— Ты сейчас сам пишешь книгу своего пути, — покачал головой Мастер. — Получишь ее тогда, когда все закончится.

— Ты уже был на плане Воздуха, — отшельник взмахом руки подозвал к себе с десяток крупных элементалей, — проследи за своими спутниками. Пусть идут шаг в шаг и ни на что не отвлекаются.

Те молча покосились на выросшую гору убитых гарпий и беспрекословно подошли к Вольному магу. За пределами утеса гудел ветер, с легкостью играя снежинками и даже мелкими камнями, но на самом отшибе было практически безветренно.

Конструкт: Самонастраивающаяся руна Интеллекта

— Потому что ваш утес – сам себе артефакт? — Вольный маг не полез за словом в карман.

— Если понадеяться на авось, то в этой крови можно будет утопить весь Порог, — туманно изрек синеглазый маг, смотря на огромную гору крылатых тушек. — Кстати, не поможешь?

«Может быть защита? Хотя у меня есть «Последний довод»… Да и прав Мастер, совсем-то на артефакты полагаться не стоит. Умений у меня и так выше крыши. Еще два пакета не распакованных лежат. А вот усиление, наверное, не помешает. Например, увеличение резерва! Или скорость восполнения маны… Хотя, может быть проще взять руну Характеристики и поднять Интеллект?»

— Пойдем к твоим друзьям, — отшельник перестал гипнотизировать Алексея нечитаемым взглядом и, подавая пример, двинулся к выходу на утес. — Запоминай. Воздушные элементали проведут вас через свой план. После этого они будут ждать ровно сутки, и я очень надеюсь, что твой мастер воспользуется моим приглашением.

Внимание! Если через 100 дней ключа не окажется на месте Порог будет объявлен открытой зоной на 100 дней.

— Не выйдет, — покачал головой Мастер. — Много таких умников было. Сеть не обманешь. Такой навык даст – сто раз пожалеешь, что схитрить попытался.

— Мы оба знаем, — усмехнулся синеглазый, — что ключевое слово «пока».

Только линии выбитых на скале геометрических фигур светились синим светом и слегка подрагивали под особо сильными порывами ветра.

— Не думаю, что Волю можно увеличить искусственным путем, — настала очередь Алексея нахмуриться. — Мудрость – да, Выносливость – возможно, Интеллект – конечно. Но Волю… Она или есть или ее нет. Как только перестал себя побеждать, считай, нет у тебя больше Воли.

— Будут, — хмыкнул отшельник.

— О! — губы Алексея растянулись в злой улыбке. — Мы идем домой. В Академию.

— Залазь! — Мастер кивнул в сторону гексаграммы. — И постарайся не шевелиться.

— Ты должен успеть, — в голосе отшельника сверкнула сталь, а небо начало заволакивать темными тучами. — Мне очень нужен преемник.

— Будь осторожен, — негромко произнес враз постаревший мастер. — Ксуры – подозрительные ребята и априори будут ждать удара в спину.

Алексей лишь молча кивнул и бросил на Лию с Гнитием вопрошающий взгляд, мол, готовы?

— А какие? — тут же заинтересовался Алексей, краем глаза следя за синим пламенем гексаграммы.

— Самонастраивающуюся, — прикинув все за и против, принял решение Алексей.

— Хорошо, — отшельник переступил с ноги на ногу и сдул заползшую на бровь руну. — Какую хочешь?

— Интересная позиция, — наклонил голову синеглазый маг с гордостью посмотрев на Алексея. — Тебе какую? Стандартную, Имперскую или Самонастраивающуюся?

— Разумеется, — кивнул Алексей, стараясь не думать о том, что будет, если мастер Барк откажется. — Мастер! А книга…

Внимание! Мастер рун Марин Золотое Руно предлагает внести изменения в ауру.

Мастер Марин подошел к оставшемуся после гарпий праху и, присев, достал из пепла стальное перо. Улыбнувшись своим мыслям, он посмотрел на снежный пик, над которым висел портал из мира гарпий, и убрал перо в кожаную сумочку, притороченную к поясу.

— Тогда…

— Нужна! — категорично заявил Алексей, который даже не стал спрашивать, как синеглазый маг умудрился прочитать его мысли так, что он даже не заметил чужого ментального касания.

— Только администраторы Сети, — успокоил его Мастер. — Ты же понимаешь, что мы только что разрушили цели и планы ксуров и обратного пути нет?

— За мной, ребята, — скомандовал Алексей. — Головами по сторонам не вертим, идем за мной шаг в шаг.

— Стандартная сразу же даст тебе +1 к Интеллекту, — охотно принялся объяснять отшельник. — Имперская даст +2, но взамен будет предложено поступить на службу Империи и Императору.

— Разберемся, — твердо ответил Алексей, облизнув пересохшие губы. — Нам пора.

Оставшееся время: 10 дней

— О! — довольно потер ладони отшельник. — Она может дать как единицу, так и целую десятку! Все зависит от личности мага. Однако есть одно, хе-хе, «но». Никто не знает сколько времени понадобится руне, чтобы окончательно активироваться. Ходят слухи, что некоторые маги ждали всю жизнь и так и не дожидались долгожданного усиления.

— Простите, Мастер, — твердо возразил парень, — но у нас говорят так: «Дают – бери, бьют – беги». Бежать мне некуда, да и неохота, если честно. А в бою, бывает, какой-то капли не хватает, чтобы переломить исход сражения в свою пользу.

Внимание! Самонастраивающаяся руна Интеллекта встроена в вашу ауру

— Жаль, — поморщился Алексей. — Интересные перспективы открывались бы…

— И это уведомление увидели все жители Порога? — поинтересовался Алексей, мрачно разглядывая системные сообщения.

«Готовы», — читалось в глазах дриады и копейщика.

«Класс! — подумал про себя Вольный маг. — Держи, Лёха, вместо знаний кучу философских лозунгов. Сейчас еще и про руну скажет, мол, не нужна она тебе, отрок!»

— Как думаешь, — отшельник предпринял последнюю попытку разубедить Алексея, — почему у меня нет никаких артефактов?

— Потому что все артефакты – это костыли, — мягко улыбнулся отшельник, не сводя своих синих глаз с Алексея.

— Ну а прочесть-то ее можно? — не для того Алексей столько времени потратил на реставрацию книги, чтобы просто так отдать ее отшельнику.

Резкий выдох, и пепел взмыл в воздух, образуя на краю утеса едва различимую взглядом воронку. А пламя любопытства, горящее в глазах отшельника сменилось огнем тревоги.

Отшельник пронзительно посмотрел на него своими ярко-синими глазами, но ничего не сказал и лишь властно махнул рукой, указывая на появившийся на самом краю утеса воздушный портал.

Мировое задание изменено: Способствовать возрождению клана «Золотое руно».

Единица ему погоды не сделает, а быть привязанным к Империи, которой нет, Вольному магу не хотелось.

— Принять, — согласился Алексей, чувствуя, еле заметные ментальные касания Мастера.

— Спасибо, — сглотнув, произнес Вольный, после чего поднялся на ноги и вышел из гексаграммы. — Мастер Марин, я бы с удовольствием провел у вас еще пару недель, впитывая ваши знания и мудрость, но мне, — он бросил взгляд на своих спутников, — точнее нам пора.

— Мне бы руну телепорта, — раскатал губу Алексей.

— Мастер, скажите, а при повышении основной характеристики до двадцати какие-нибудь бонусы будут? — не откладывая дела в долгий ящик, уточнил он у синеглазого мага.

— Ну и ладно, — пожал плечами Алексей, представив себе, как он будет выглядеть, если по его коже будут ползать двадцать рун. — Мне и одной хватит.

Пятнадцать секунд и одна десятая резервуара – именно столько понадобилось плетению, чтобы от горы трупов осталась лишь горсть золы.

— До свидания, Мастер Марин, — Алексей максимально уважительно поклонился. — До встречи в Долине Крови.

— Открываются интересные вторичные характеристики, — пожал плечами Мастер. — Становится возможной частичная трансформация. Уникальные способности, активные и пассивные навыки… Много вариантов есть. Все зависит от текущих характеристик.

Стоило Алексею вступить в ритуальную фигуру и сесть в позу лотоса, как перед ним возникло уведомление:

— Есть руны Характеристик. Руны умений. Руны усиливающие и ослабляющие, — Мастер взмахнул рукой и гексаграмма вспыхнула синим огнем. — Какую хочешь?

— Но интересно же! — не сдавался Алексей.

— Да, именно так, — серьезно подтвердил отшельник. — Преемник должен прибыть ко мне не позже десятого дня от сегодня. Три месяца – это минимально необходимое время для посвящения и принятия в клан.

— А в чем разница?

— Как карта памяти, — пробормотал себе под нос Алексей. — Ладно, лишним не будет. Сейчас столько всего происходит, столько всего нужно удерживать в памяти, что лишним Интеллект точно не будет!

— Почитать? — удивился отшельник. — То, что было – уже неважно. То, что будет – неизвестно. А то, что есть сейчас – ты и так знаешь.

Глава 10

«Теперь я, похоже, знаю, где находится тот самый портал из Порога на Воздушный План!»

В прошлый свой визит на родину к ветреным элементалиям он хорошо запомнил вскользь брошенные слова одного из своих провожатых о единственном и надежно охраняемом проходе на Порог.

Не думая долго, и Алексей полетел в сторону того прохода, где ощущалось самое крупное биение жизни. Перелетев через выстроенную кобольдами баррикаду, мимолетом прибил еще штук двадцать апатичных чешуйчатых и к своему изумлению обнаружил еще одну баррикаду.

Сконцентрировавшись на кровавой струйке, молодой пекарь и не заметил, как площадь опустела. Сглотнув, Молди осторожно посмотрел по сторонам. Наступившая тишина напугала его еще больше. Куда делись пришлые? Что будет с ним и братом? Может быть они ушли?

«Значит Ник, — усмехнулся про себя Алексей, по новому взглянув на Верховного элементаля. — А с уважаемой матроной нужно держать ухо востро…»

Во-первых, Молди не приходилось весь день стоять под жарким солнцем, которое уже с девяти утра начинало основательно припекать. Во-вторых, проходимость точки была чуть ли не в два раза выше, чем даже у лавок, поставленных у проходов на площадь. В-третьих, никто из конкурентов не хотел вставать рядом, считая выбранное Молди место бесперспективным. Еще бы – самая дальняя точка от ворот! Ну а Молди только был рад – его клиенты могли не только купить вкусную булку с изюмом, но и посмотреть на таинство выпечки. А это, по мнению Молди, было даже интересней, чем глазеть на дурацкий Купол.

А когда парень понял, что необычные пришельцы делают с другими торговцами - такими же ранними пташками, как он сам, Молди из-за всех сил зажал себе рот. Ему уже доводилось видеть кровь - когда отец забивал барашка для заказанного аристо мясного пирога, но чтобы она также лилась из бьющихся в конвульсиях людей…

— Отбой! — мгновенно сориентировался капитан. — Опустись на землю!

Не случайно отец доверил Молди самое перспективный рынок сбыта – Площадь магии. Еще год назад здесь было не протолкнуться от студиозов Академии, с удовольствием покупающие сладкую булку или ароматный кекс. Но и сейчас, несмотря на то, что ворота Академии были закрыты, на площади собиралась толпа зевак и гостей города, с удивлением рассматривающие огромный купол, накрывающий школу магии.

— Кто кого оберегает, — смех матроны разнесся вокруг хрустальным колокольчиком. — Но по большому счету так и есть. Поверь, я знавала времена, когда магия практически ушла из мира. И это было… страшно. А надвигающаяся война может либо уничтожить магию как таковую…

План Воздуха встретил людей звенящей тишиной, прохладой, идущей от заснеженных пик и ощущением наполненности. Словно и нет никакого Вторжения и войны, а есть только восхитительные горы, от одного взгляда на которые, душа начинает петь.

— Во-первых, стихия, — тут же отреагировал будто ждавший этого вопроса Алексей.

Стена завизжала и распалась, вытолкнув из себя три загоревшиеся фигуры. Молди же так сильно испугался, что его сознание, не выдержав событий этого утра, покинуло молодого пекаря. Последнее, что он заметил – был непонятно откуда взявшийся снежный буран.

Следующие два часа стали худшим временем в жизни пекаря.

— А ну-ка Заки, полезай в буфет, — не спуская глаз с расходящихся полукругом воинов, Молди тихонько открыл дверцу своего передвижного прилавка. — Играем в прятки, понял меня? Лежи тихо, что бы ни случилось.

— Подумай, из чего формируется сила элементаля…

«Песеголовые? — нахмурился Алексей. — Но как?»

С удовольствием посмотрев по сторонам и удостоверившись, что Гнитий и Лиа проследовали за ним, он с уважением поклонился соткавшейся перед ними фигуре.

— Мда уж, — пробормотал Алексей с восхищением отмечая подход Аэри к решению своих проблем. — Вот кто действительно мастер слова! Еще и Бизэ захомутала, хе-хе.

Не обошлось и без жертв. По краям площади валялись бездыханные тела торговцев и перевернутые прилавки с рассыпавшимся по земле товаром.

Видимо кто-то из стражи или чиновников сообразил, что переться на заслоны ксуров бесполезно и живо организовал гражданских на создание своих собственных баррикад, надежно перекрывающих всю улицу.

— Здравствуй, Алексей, — Верховный элемент щелкнул каменными четками и вопросительно вскинула бровь.

— Мы нарушаем контракт?

Вокруг мага разбежалось кольцо холода, покрывающего инеем все живое, что встречалось на его пути. Уже бросились врассыпную подожжённые Молди низкорослые коротышки, в которых Алексей распознал кобольдов, или «Низших», как их называли ксуры. А один из них даже занес над потерявшим сознание мальчиком короткую шипастую дубинку, как Вьюга охватила всю площадь.

— А ты-то куда? — нахмурился стражник. — Нам магик в помощь бы не помешал!

Но, к счастью для семейства Урарту, Молди прекрасно понимал, что он никакой не паладин и не волшебник, и поэтому лежал тихо, как мышь.

— Матрона Аэри!

— Обслуга ксуров, —Алексей решил говорить начистоту. — Я их подморозил, сейчас самое время поднять их на вилы. Но будьте осторожны, они хоть и вялые, как мухи зимой, и мелкие, но силы в них будь здоров! На площади двое – девчонка и толстяк с копьем – они помогут найти спрятавшихся.

— Он действительно из Академии, — подтвердил ювелир, стоящий рядом с капитаном стражи. — Более того, он преподаватель!

Алексею многое сказали эти два слова. «Слишком много»… Значит или со студиозами, к артефактам которым были привязаны элементали, что-то случилось, или артефактам были нанесены критические повреждения.

Его отец был средним магом Огня, а мать, три раза ха-ха, слабым магом Воды. И жизнь Молди и всех его семерых братьев и сестёр напоминала собой ежедневный контрастный душ.

Площадь Магии. Два часа назад

«Теперь понятно, с чего это вдруг такие откровения», — сообразил Алексей.

— Маги! — озарило парня. — Чем больше на Пороге одаренных разумных, тем вам лучше!

— Уже скоро, — шепнула Верховный элементаль, останавливаясь около едва заметной дымки. — Вам пора.

«Да уж, мастер Марин и впрямь лучшая защита! — подумал Алексей полной грудью вдыхая свежайший горный воздух. — Да и его осведомленность теперь ясна…»

— Огонь! — раздался чей-то резкий окрик.

Кобольды, до этого искусно прятавшиеся по всей площади – у фонтана, у стен прилегающих к площади домов, за скамейками, перевернутыми прилавками и под деревьями, запаниковали и бросились кто куда. Будь то – темное нутро фонтана или собственноручно выстроенные баррикады.

Закинуть разом порозовевшего пекаря на левое плечо, разблокировать дверцу буфета – не зря подсмотрел плетение Молди! Вытащить оттуда второго пацаненка и взмыть вверх, уходя от вялых арбалетных выстрелов подмороженных кобольдов.

Посчитав, что сказал достаточно, он сделал два быстрых шага назад и развернулся, расправляя Огненные крылья.

— Этот пацан троих кобольдов поджег, — посчитал нужным поделиться с толпой Алексей.

Поманив за собой своих притихших спутников, он уверенно шагнул в едва различимый портал, думая о том, что женщины остаются женщинами в любом мире – будь то Земля, Порог или стихийный план.

— Именно поэтому вы оберегаете Мастера Марина? — покивал головой Алексей.

Молодой пекарь не зря был поставлен отцом на столь ответственный пост. Чутье Молди и тут не подвело. Стоило ему увидеть, как из фонтана выходят странные рыцари, облачённые в чудную броню, как он тут же сжал кулак, гася огонь в печи. Пусть лучше он сегодня останется без выручки, но избежит внимания этих странных воинов.

— Кручусь-верчусь, — притворно вздохнул Алексей. — А у вас как дела?

— Свои! — крикнул он арбалетчикам, с интересом рассматривая с десяток болтов, застывших в его защитном поле. — Я из Академии! Прибыл на помощь!

— Да, — взгляд Вольного мага уперся в почему-то не работающий фонтан, расположенный на площади перед Академией магии. — Мы на месте.

Цитадель. Академия

— Тревожно, — немного помедлив ответила матрона. — Все эти прорывы… Да и вернувшихся на родной план элементалей… слишком много.

— А ты не терял времени даром.

— Прошу простить мои манеры! — улыбнулся маг, предлагая матроне свою руку.

— Что лучше единовременная большая прибыль или маленькая, но ежемесячная? — не согласилась с ним матрона.

Видно из-под скамьи было плохо, да еще и тележки сужали радиус обзора, но и этого хватало, чтобы увидеть десятки чешуйчатых лап, волной хлынувшие из фонтана.

Мелькнули несколько отблесков красных вспышек, и весь взвод стражников повалилась на землю, гремя доспехами. Расправа над сильной и неуязвимой городской стражей настолько потрясла мальчика, что он превратился в камень и, кажется, позабыл, как дышать.

— О нет, — покачала головой Верховный элементаль. — Вернувшиеся на родной план элементали с легкостью перешагнули на следующий уровень. Кто-то даже перепрыгнул через ступень.

— Держитесь, малые! — больше для себя, чем для мальчишек прошептал Алексей, посылая в Молди волну исцеляющего тепла.

— Прячутся у стен. Поразительная мимикрия. Гнитий бей туда, куда укажет Лиа.

Стоило только подумать о страже, как на площади появился отряд сэра Фраса, ответственного за этот район.

Следующий час пролетел в привычной суете – разжечь «Малым лепестком огня» печь, достать сдобу, специи, приготовить ингредиенты для выступления. Каждую свою смену Молди стремился превращать в шоу. И зрителям было интересно и ему самому, да и чаевые более чем вознаграждали талантливого пекаря. К тому, молодой Урарту никому не хотел признаваться, но таким образом он готовился к поступлению в Академию, прокачивая свои скромные магические навыки. Вот когда он поступит в Академию…

— Мама, — прошептал пекарь, с испугу выпуская по страшным глазам заклинание Разогрева.

— Это же хорошо? — протянул Алексей, не спеша идя по единственной видимой тропинке и не забывая любоваться заснеженными пиками гор.

— У меня много предположений, — честно ответил маг, — но к окончательному выводу я еще не пришел.

Чешуйчатые перебили всех торговцев и принялись что-то таскать из фонтана. Молди было плохо видно, судя по шуму, неизвестные что-то строили. Стража атаковала еще четыре раза и каждый раз все оканчивалась одинаково – красные всполохи и падающие на землю трупы.

— Засада, — хладнокровно произнёс Алексей, не досматривая видение.

Место было, как говорил его младший братик, козырным.

— Все торговцы и стража, которые были на площади мертвы, —безжалостно произнес Алексей, — вот только этих двух удалось вытащить.

В голове судорожно проносились одна мысль за другой, а молния под сердцем чувствительно дрожала, словно пытаясь дать подсказку. Маг чувствовал, что еще немного и их неспешной прогулке придет конец, и спешил узнать важную, на его взгляд, информацию. Ведь не зря же сама Верховный элементаль плавно подводит его к ответу?

«Ушли, — с облегчением выдохнул Молди, не веря, что все закончилось.

Но Алексею уже было не до него. Расправив Огненные крылья, он за два удара сердца достиг центра площади и, не выпуская из поля зрения вспыхнувший у дальней стены огонек, выпустил Снежную вьюгу.

Он выпустил трясущегося пацаненка, которого неосознанно прижимал к груди левой рукой и аккуратно снял с плеча пекаря.

Ему стало так страшно, что вместо небольшого огонька из его рук вырвался длинный язык пламени, жадно охвативший невидимку. Молди, испугавшись еще больше, затряс руками, стряхивая яркий огонь подальше от себя – на каменную лавку под которой он прятался и дальше – на стену.

— Ну-ну, — недоверчиво протянула матрона. — Все правильно ты думаешь. Лишь упускаешь в нити своих рассуждений важный момент.

Рефлекторно подняв щиты, Вольный маг мгновенно вычислил командира. Им оказался седой капитан стражи, чье лицо украшали шикарные усы.

«Мужик», — уважительно подумал парень.

Во-первых, горожанам жизненно необходима была хоть какая-нибудь хорошая новость, а во-вторых… парень обещал стать хорошим магом.

И последние полчаса Молди в оцепенении следил за чахлым красным ручейком, который целенаправленно тек к его тележкам.

— И чем скорее ты отдашь Четки и получишь перо, тем лучше.

Крови было так много, что она собиралась в огромные лужи и растекалась по площади.

В тишине выдох прозвучал как настоящий порыв ветра, отчего стена библиотеки слегка поплыла и на ней внезапно появились два глаза с вертикальным зрачком.

— Вышли из фонтана, — неожиданно прошептала Лиа, прикрыв глаза и ухватившись за могучую руку Гнития. — Два десятка высоких рыцарей. Сотня маленьких серых полупсов-полулюдей…

— Наш человек!

— Во-вторых… — Алексей задумался. — «Ну что может быть во-вторых? Энергия, мана?

Подлетая к выставленными полукругом тележкам, Алексей взмахнул рукой и рой сосулек избавил от страданий сразу дюжину кобольдов.

Так пахло из сапог его деда, когда тот возвращался с недельной охоты.

Молди Урарту был самым молодым пекарем в истории рода. Талантливый парень с детства точно знал какие пропорции следует соблюдать, чтобы получился румяный каравай. Более того он совершенно свободно изменял рецептуру по запросу клиента. Увеличить срок хранения? Пожалуйста. Сделать сдобу воздушной? Легко!

— Так этих побольтов!

Аэри благосклонно оперлась о предложенную руку и, не обратив внимания на приглушенное фырканье Лии, с интересом посмотрела на висящие через плечо Четки Порога.

Даже Алексей, несмотря на сидящую под сердцем снежинку, поежился от холода, чего уж говорить об остальных?

— Либо вывести ее на новый уровень, — закончил Алексей.

— Это же Молди Урарту! — крикнул кто-то с баррикады. — С братцем!

И Молди оправдывал надежды отца. Каждый день приходил на площадь в три часа утра и пек свои шедевры. Да, было бы разумней печь все в отцовской пекарне и привозить готовую продукцию к пяти утра, когда и открывалось бóльшая часть площадных лавок, но Молди Урарту имел на этот счет свое мнение.

— Не забудь взять у Бизэ Набор настоятеля. Отдашь его вместе с Четками, а Ник сам разберется, что делать дальше.

Неожиданный вопрос не смутил Алексея. Он и сам не раз ломал над этим голову.

Пальцы заплясали, создавая плетение снежного бурана, а сам маг коротко проговорил:

Очаровать, оплести и ненавязчиво заставить мужчину делать то, что им нужно. И ведь когда все это делается мягко и по уму, без обвинений, обид и явных манипуляций, в голове хоть и появляется понимание, что тобой пользуются, но ты признаешь право женщины на такие действия. Не зря, наверное, говорят: «Мужчина – голова, а женщина – шея»…

Молди так задумался, что и не заметил, как стоящий посреди площади фонтан беззвучно вздрогнул и, разделившись на четыре части, разъехался в стороны.

Площадь была похожа на поле боя. Черные подпалины на тротуарной плитке, заваленные баррикадами проходы с прилегающих улиц. Причем завалы были… технологические. Внимательный взгляд Алексея сразу же распознал грубо сваренные металлические балки.

Мгновенно замерев, Молди медленно-медленно начал высовывать голову из-под лавки, опираяся на правый локоть. Нетронутые тележки, каменная мостовая, привычные стены библиотеки. И… никакого Купола над Академией.

— Да я уже готов, — пожал плечами Алексей. — Но как выйти на связь с тем монахом в душе не представляю.

— Мы на месте? — встревоженный голос Гнития вырвал мага из мыслей, и Алексей мгновенно сконцентрировался на здесь и сейчас.

— Было бы все так легко, — вздохнула Аэри. — Ты не задумывался, почему на Воздушном плане такая строгая иерархия?

Договаривать воин не стал, не желая накликать беду.

— Сеть тебе в помощь, парень, — пробормотал себе под нос капитан, не спуская взгляда с крылатого мага, стремительно удаляющегося в сторону Академии, и повысил голос. — Рыжий, Шпага! А ну разбили свои отряды по пятеркам и за мной! Бить в каждую тень! К себе не подпускать! Рябой! Остаешься за главного! Следи за гражданскими и удерживай баррикаду, не дай Сеть…

«Ведь рано или поздно придет стража и порубит своими алебардами и мечами этих… этих нелюдей!»

— Айда, ребятки. Отомстим за наших братьев!

Верховный элементаль помолчала, то ли собираясь с силами, то ли нагнетая интригу.

— Статус проверьте! — крикнул Алексей, медленно спускаясь на мостовую.

— Сынок, — усатый капитан, видно не привык разводить политесы. — Уважь, доложи, что там происходит!

— С кобольдами и сами справитесь, — мотнул головой Алексей, подмигивая дрожащему пацаненку, которой хоть и трясся от страха, но от старшего брата не отходил. — А я в Академию. За ксурами.

Ну почему он стал мельником, а не всесильным паладином? Или, на крайний случай, не могущественным магом? Сейчас бы он всем им показал!

— А ну тиха! — рявкнул капитан, железной рукой наводя на баррикаде порядок. — Это что еще за нелюдь?

"Вот сейчас они им зададут жару!» — подумал Молди, стараясь не думать, что могут противопоставить пять стражников целой ораве странных чешуйчатых существ и двум десяткам рыцарей.

Может быть поэтому молодой пекарь и укатывал из дома так рано? Как бы то ни было, Молди умело управлялся с заклинаниями обеих стихий. Нет, до студиоза первого курса ему было как пешком от Цитадели до Бастиона, но все семейные заклинания он знал на зубок. Может быть поэтому у него и получались такие вкусные булочки?

— Смотли! — младший братик дернул Молди за рукав, вырывая парня из сладких грез. — Фонтан сломался!

Щелчок пальцами и Вьюга исчезает, напоследок зло стегнув по глазам колючим ветром, а Алексей летит к двум чудом выжившим мальчуганам, один из который уже начал покрываться ледяной коркой.

Площадь Магии. Алексей

— Половина рыцарей достали какие-то ящики и коробки и направили их на ворота. Яркие красные лучи… Остальные начали убивать всех вокруг. Белые и синие вспышки… Коротышки, дождавшись пока все будет кончено, начали вытаскивать железные стволы и склеивать их желтым огнем. Хотели срубить деревья, но не успели. Прибыла стража.

Пекарь сладко зевнул и потрепал младшего братца, увязавшегося за ним, по голове.

— Буду с нетерпением ждать встречи с вами, уважаемая Аэри, — Алексей отвесил галантный поклон.

— Что за мимикрия? — недовольно бросил копейщик в спину сорвавшегося с места магу.

Он и так знал, что произойдет через несколько секунд.

Дождавшись, пока братик залезет в тележку-буфет, он наложил на дверцы запирающее заклинание и осторожно подкатил все три тележки поближе к скамейке. Спрятавшись за средней, Молди начал было читать молитву Сети и Древним, но тут же оборвал себя на полуслове и шмыгнул под лавку. Очень уж ему не понравились повалившие за необычными рыцарями существа.

«Молодцы, — подумал Алексей, зависая в воздухе. — Сообразили как поступить!»

Он как обычно выбрал укромный уголок в тени высокого здания городской библиотеки и, поставив свои тележки полукругом, быстро превратил их в походную печь, плавно переходящую в прилавок.

Взгляд Алексея остановился на двух ровных рядах молодых дубков.

— Все зависит от суммы, — твердо ответил Алексей. — Ведь можно полученную прибыль снова вложить.

— Всем лучше, — мягко поправила его Аэри. — Речь не идет о боевых магах, что сейчас, несомненно актуально. — Творчество, промышленность, искусство. Магия нужна везде.

Чем дольше Лиа пересказывала увиденное деревьями, тем больше картинок проносилось перед глазами Алексея. Едва заметная дрожь земли. Прорывающийся сквозь баррикады ветер. Пятна сажи, которые оставили после себя вспышки огня. И кровь. Много-много крови. В какой-то момент он не выдержал и распахнул свое восприятие для стихий, каждая из которых стремилась подсказать, что же произошло на площади.

— Их почти сразу же перебили. Площадь остались защищать шесть рыцарей, остальные жгли красными лучами эти красивые ворота и забор. Потом прибыли арбалетчики, но их тоже убили…

От последней мысли Молди так сильно обрадовался, что захотел немедленно вылезти, вытащить брата из буфета и броситься бежать домой. Он только было завозился, разминая затекшие руки, как внезапно ему в нос ударил незнакомый кислый запах.

Глава 11

Стоило только Алексею залететь в распахнутые ворота Академии, как в голове наперебой зазвучали голоса:

«Купол!»

«Но я ничего такого не заметил», — недоуменно произнес Алексей, прислушиваясь ко внутренним ощущениям.

« История Академии »

Пропустив стандартно мотивирующий ответа ректора мимо ушей, Алексей потуже затянул шнурки на туфлях, одернул полу короткого пиджака, поправил узел галстука и запонки. Затем небольшим усилием воли активировал пакет «Диверсии на открытых пространствах» и позволил «Железной коре» плотно обхватить его тело.

Взглянув на плетение, которое сейчас представляло из себя сферу, практически до конца наполнившуюся голубым, он еще раз прикинул очередность действий.

Ведь если ксуры смогут перехватить контроль над сетью телепортов, то… Академия не просто будет обречена, но просто-напросто превратится в опорную базу захватчиков!

« Дознаватель »

Не успел Алексей подумать, зачем в описании мины присутствуют имена установивших ее солдат, как в голове, благодаря скаченному пакету вспыхнул ответ: Начисление денежного вознаграждения и опыта.

— С этим все ясно.

«Значит Петро все же сумел нам подгадить?» — скривился Алексей, вспоминая протокол «Кронос 84» и принимая мысленный запрос Диола на передачу управляющего пакета.

«Только у тебя хватит энергии для его восстановления, — незамедлительно ответил Арт. — Точнее у твоей чернильницы. Начать запитывать можешь прямо здесь, но в идеале добраться до столовой. Точнее до кухни…».

К загрузке доступны следующие пакеты:

« Великое очищение »

«Уже бегу, Магистр, — Алексей от злости скрипнул зубами. — Услышите шум-гам – не обращайте внимания».

«Срочно Купол, брат!»

Чем больше Алексей прислушивался к лесу, тем мрачнее делалось его лицо.

Внимание! Вы наблюдали за сражением двух магов, чей уровень развития превышает ваш в несколько раз. Благодаря высокому значению Интеллекта вы уловили чуть больше, чем остальные. Вам доступны два пакета на выбор:

Создатель: капитан инженерных войск, Го-Порюх.Установил: рядовой разведывательно-диверсионного отряда, Цырюх

«Давай, Алексей, — отозвался Ксандр. — У тебя все получится!».

— Тупишь, Лёха! — неожиданно рассердился Алексей, поняв всю абсурдность ситуации. — Ты нахрена дриаду терроризировал насчет магии Природы, а?

Ладонь шевельнулась, складывая пальцы в привычную мудру. В следующий момент от него отделились пять иллюзий на каждую из которых он подвесил зеркальный щит и загрузил карту парка с отметками воздействия ксуров.

Основные характеристики на территории Академии повышаются на +4

«Алексей, ксуры взломали Купол и открыли порталы прямо на территории Академии. В данный момент здесь идет настоящая война, но это не главное. После дестабилизации Купола произошла компенсация. Временные потоки ускорили свое течение и сейчас студиозы дохнут как мухи! От обезвоживания, голода, усталости…»

« Броня Имперских магов »

«Принял, — помолчав ответил Ксандр. — Значит обложили?»

« Призрачная сеть »

« Брат за брата »

— Ну уж нет, — зло сплюнул Алексей, сжигая свой плевок на лету. — Как бы не так!

Создатель: капрал инженерных войск, Бомби.Установил: рядовой разведывательно-диверсионного отряда, Цырюх

В итоге во весь рост встает вопрос – сделать ставку на скрытность или… на скорость? А ведь еще нужно каким-то образом доставить Мастера Барка ко входу на стихийный план…

Причем миры эти, были, если Алексей правильно понял, равноудалены от Порога и выступали своеобразными противовесами друг другу. Стоило единожды вбухать огромное количество энергии и открыть сдвоенный портал, как в дальнейшем они выступали взаимными стабилизаторами. Закрыть которые было практически невозможно. И если бы не их с Мастером Марином решение о создании официальной портальной точки, то Академии бы сейчас не поздоровилось…

«Уже работаю, — кивнул Алексей, вскидывая руки в стороны. — У меня есть Боевая медитация…»

«Гостевой доступ в Имперскую библиотеку»

« Великое исцеление »

С усилием открыв крышку, он довольно кивнул. Водная стихия стремительным потоком принялась наполнять плетение активации.

«Мы держим площадь, — отрезал Арт. — Проблема не в том, куда они попадут, а в том, что прямо сейчас умирают от ускоренного метаболизма!»

Запретная магия (заблокировано)

«Магистр! Магистр Ксандр! — мысленно крикнул Алексей, найдя в своей ауре остатки ментального следа ректора. — Дайте мне статус преподавателя! Или лучше старшего преподавателя! Нам сейчас любой лишний бонус поможет!»

« Основы ментального сопротивления »

Забытое уведомление сиротливо подсвечивало сквозь ворох непрочитанных системных уведомлений:

« Игрок в пилас »

Основные характеристики на территории Академии повышаются на +2

Последнее, что почувствовал Алексей – было присутствие фон Аэра и мелькнувшая в сознании ректора лекционная Натали.

Разбираясь в их технологическом решении, Алексей не смог удержаться от уважительного похмыкивания. Новообразованный канал не только опустошил гигантский резервуар Купола, но еще и стал источником пробития двух устойчивых порталов в отдаленные миры.

Он понял, почему не получил уведомления Сети об ускорении времени в 52 раза. Сказалось чаепите у отшельника, которое помимо увеличения основных характеристик, выступило еще и в качестве своеобразного защитного фильтра.

«Подробная карта подземных коммуникаций Бастиона»

Стоимость всех плетений на территории Академии понижена в три раза.

«Посмотришь потом уведомления Сети, — отмахнулся Арт. — Твоя первоочередная задача – восстановить Купол. Диол сейчас скинет тебе управляющие контуры и ключ».

«А еще говорили, что у меня самая быстрая карьера за всю историю существования Академии, — спустя пару секунд ответил Ксандр. — Ну и наглый же ты, Алексей! Но за идею спасибо, вот что значит незашоренный взгляд».

«Куполом займись!»

«Диверсии на открытом пространстве» откуда взялся данный пакет он в упор не помнил, видимо скачав его по ошибке вместе с предыдущим.

Скорость плетения всех заклинаний на территории Академии +150%

Стоимость всех плетений на территории Академии понижена в два раза.

«Почему я? — хмуро уточнил Алексей. — Где работать?»

Он наскоро просмотрел пакеты умений, заостряя внимание на особо его заинтересовавших и бегло вчитываясь в их описание:

«Коллеги, я объясню! — весомо бросил Вольный маг, — занимайтесь обороной!»

Бросив взгляд на внутренние часы нахмурился. Напитывание Купольного плетения стремительно подходило к концу, ему было пора выдвигаться на кухню, но какая-то маленькая деталь не давала ему покоя. Бросив взгляд на последний пакет:

« Начинающий менталист »

А вот дальше, скорей всего, вся Академия утыкана переносными камерами и датчиками. По крайней мере Алексей не стал бы оставлять тыл полностью открытым. А значит что? Недалеко от входа должен находится пост ксуров. Вот только где он может быть?

Малый лазерный комплекс ПВО (переносной, автоматический)

Ксуры не стали ставить датчики движений у входа, разумно предположив, что им ни к чему сигнал тревоги, который хочешь-не хочешь, но сработает при отступлении кобольдов в Академию. Ведь какой бы шикарной мимикрией не обладали эти чешуйчатые коротышки, рано или поздно стража Академии, да частные маги выбьют вторженцев с площади.

« Призрачная сеть II »

«Базовая магия»

Магия крови (не рекомендуется)

«Диверсии в замкнутых помещениях»

Яблоневые деревья, высаженные вокруг небольшого пруда, на берегу которого так любили медитировать водники, недовольно морщились и старались убрать свои листья подальше от будки неприятно пахнущей железом:

Хотя за себя Алексей не переживал – у него с собой был эльфийский сухпай и пара десятков фляг, две из которых были «вечными». За ребят Марка он тоже не переживал. Дорвавшись до личного Инвентаря, парни первым делом забили его под завязку оружием и припасами. А вот остальные студиозы могли не обратить должного внимания на предупреждения преподавателей и Сети.

«Вроде бы все…»

«Младший преподаватель Академии».

«Есть одна задумка, — хищно улыбнулся Вольный маг. — Если не выйдет – поднимайте Олькуша и фон Аэра. Пусть устроят здесь торнадо с молниями. Перед водой по колено и электрическими разрядами их техника не устоит!»

К счастью, на то, чтобы разобраться как Ксуры умудрились разрушить Купол у него ушло всего пара минут. Чем-то структура Купола напоминала структуру Полигона, которая, единожды увиденная, навсегда впечаталась в память мага. Алексей мгновенно вычисли две инородные заплатки и уже приступил к их изучению.

« Мотиватор »

— Совсем забыл про них, — буркнул маг, — так, глядишь, и обломился бы Ги-Дон, и я бы столько времени не потерял! Так, не понял, а это что такое?

«Стойте! — Алексей кожей чувствовал, как драгоценное время убегает сквозь пальцы, но не выполнить просьбу отшельника не мог. — Наследник клана «Золотое руно», Мастер Марин приглашает Мастера Барка к себе в гости. Добираться через план Воздуха. Но для этого нужно выбраться из Академии…»

?, ?, ?

Чуть помедлив, пятерка иллюзий бросилась за ним, разбегаясь широким полукругом. Разведывательно-диверсионную группу кобольдов и командование ксуров ждал большой сюрприз в виде вышедшего на охоту Вольного мага.

Мины, ПВО, пулеметные гнезда, скрытые ДОТы, рулоны расправленной колючей проволоки под напряжением. Судя по всему, ксуры собирались не захватить Академию, а максимально изолировать магов, перекрыв им все пути наружу. Единственное, что ксуры не смогут заблокировать – это… портальная сеть.

«Имперский ключ»

«Так точно, — неожиданно для себя ответил Алексей. — Хотят перехватить управляющие контуры над сетью порталов. Предполагаю, что ждут восстановления Купола и первого возврата студиозов.

Алексей тут же почувствовал, как в его голове пропало незримое присутствие двух магов. Арт же, напротив, разразился поспешной скороговоркой:

« Наставник »

Младший преподаватель Академии магов Цитадели! Срок преподавания: пять лет.

— Серьезно? — Алексей подавил жгучее желание впечатать себе в лоб ладонь. — Все это время оно просто висело… Так, на скачку все, потом разберемся!

— Вот заразы! — восхищенно пробормотал Алексей, который неожиданно понял цель этой дерзкой авантрюры.

Слишком много вопросов и полная неопределенность впереди.

«Магистр! — на этот раз его доклад был предельно краткий и емкий. — Заканчиваю формировать Купол. Внимание! Весь парк заминирован и напичкан смертоносными технологическими ловушками ксуров! Выходить за пределы укрытий и летать – смертельно опасно!»

«Его ждут?» — тут же отреагировал Ксандр.

— Поехали, — пробурчал Алексей, растягивая губы в зловещей усмешке.

«Другое дело», — подумал Алексей, чувствуя, как тело наполняет сила.

«Чтоб его душу Бездна сожрала, — хмуро бросил Арт. — Давай, брат. Без тебя никак. Эти уроды умудрились открыть два портала – один с минотаврами и тауренами, другой – с колдунами из секты Огненного Легиона. Хорошо хоть порталы схлопнулись, а то числом задавили бы!»

Хмыкнув про себя, он прикрыл глаза и вздохнул, сливаясь с академским парком. Лес тут же отозвался на его желание, указав на замерших в беседке кобольдов, вооружённых длинными винтовками футуристического вида. А свежий ветерок насмешливо свистя, показал ему примятую траву, в которой кобольды что-то до сих пор прятали, устанавливая сверху лазерный целеуказатель.

Основы дуэльного мастерства

« Великое восстановление »

«Нет, — отрезал ректор. — Во-первых, не факт, что сможем прорваться сквозь ксуров, во-вторых, Купол сейчас лучше не трогать. Та-ак… Ладно, заботу об этом беру на себя. Спасибо. И закончи наконец-то уже с настройкой Купола!

Показательный поединок

Пока пальцы Алексея плели паутину энерголиний, мысли прыгали с первое на десятое, сосредоточившись, наконец-то, на недавно принятом решении. Ровно через сто дней впустить на Порог всю окрестную шваль… Хватит ли им сил выстоять против несметных орд с соседних миров? Ведь одной магии может не хватить. Успеет ли армия вернуться с Бункерка? Что Цит с ребятами найдет на Втором континенте? Справится ли Саня с дикими кентаврами? Удастся ли к тому времени открыть портал на Землю и заручиться помощью военных? Получится ли решить дело межмировыми турнирными схватками, о которых рассказывал Цит?

— Вот это полезная штука, — кивнул сам себе Алексей, скользя глазами по описанию навыка:+5% эффективности при командной работе.

Сила всех плетений на территории Академии +100%

« Эмпатия »

?, ?, ?

« Менталист »

«Имперский маг»

«Ого, это же растяжки! — неприятно удивился маг, всматриваясь в приплюснутый цилиндр, установленный на одном из поворотов парка.

— А это откуда? — нахмурился Алексей, просматривая описание: Эффективность действий группы увеличивается на х%, где х – количество участников группы. — Понял, это когда Марк с ребятами меня от дубинок и пинков Ков’альдо спасли… Полезно, — решил маг, отогнав прочь неприятные воспоминания, — вместе с Боевой медитацией серьезно повысит потенциал, хе-хе, преподавательского состава.

Добраться до кухни – казалось бы плевое дело. Но не тогда, когда вся территория Академии кишит здоровенными минотаврами, сотнями стихийных магов и щедро наполнена диагностирующей аппаратурой ксуров.

«Д жентльменский набор боевого мага »

Алексей задумался, не прекращая напитывать сферу маной. От центральных ворот к главному корпусу Академии вела широкая дорога, спустя двадцать метров скрывающаяся в клумбах зелени. Алексей всем сердцем любил этот лесной парк, покрывающий территорию магической школы, но сейчас эта зелень напрягала, являясь идеальной маскировкой для ксуров. Навскидку в голову магу пришли как минимум четыре места, где можно было устроить хорошую засаду.

«Идеи?»

« Продвинутый менталист »

Внимание! Вам присвоена должность: преподаватель Академии магов Цитадели! Срок преподавания: пять лет.

Скорость плетения всех заклинаний на территории Академии +100%

— А что если, — пробормотал он себе под нос.

И если голоса Арта Скала и Олькуша Ги’Дэрека слышать было привычно – спасибо пакетам «Призрачная сеть» и «Наставник», то прозвучавшая в голове мыслеречь Ксандра вызывала вопросы. Приземлившись, он первым делом приготовился к сражению и только после того, как были активированы все защитные плетения поинтересовался:

«Что ж, — философски подумал Алексей. — Логично будет провести нашего артефактора напрямую, да и фон Аэр не даст ему заплутать на Воздушном плане, — и Вольный маг мысленно пожелал, — Удачи вам, мастер Барк!»

«Арт, что здесь происходит?»

«Добро, — бросил Ксандр. — Постарайся поднять Купол как можно быстрее. Я зафиксировал с десяток смертей».

Закладка, поставленная Петро, пробила брешь в основном энергетическом канале, и ксуры, перегрузив внешнюю защиту Академии, сумели задействовать этот энергоотвод. Расширить его и слить всю энергию Купола изнутри – было уже делом техники.

«Не получится ли так, что студиозы будут попадать прямо в лапы ксурам?» — Алексей задал вопрос, который больше всего его волновал.

— Так толком и не разобрался, что это за штука такая, — огорченно цокнул языком Алексей, — вроде что-то связанное с циркуляцией внутренней силы? Позже вникну.

Сила всех плетений на территории Академии +150%

Сила иллюзий

«Принял», — машинально ответил Алексей, с головой окунаясь в запутанные линии Купольного плетения.

он защелкал пальцами, ловя ускользающую мысль. Развернув описание и вчитавшись в ровные строки описания пакета с должностью, он улыбнулся:

«Прости, но старшего дать не могу, — раздался следом голос ректора. — Квота у меня, надо остальных подтянуть. Все, работай дальше!»

Алексей поморщился. Когда не знаешь, что будет дальше, остается одно: делай, что должен и будь, что будет. Он пробежался глазами по сплетенному плетению и, не найдя ошибки, потянулся к свисающей с Книги Чернильнице. По его прикидкам, для напитывания структуры понадобится от пяти до десяти минут – и за это время он должен разобраться в ситуации и, по возможности, добраться до кухни.

Мина направленного действия

« Пытливый взор »

«Да, — забывшись, кивнул Алексей. — Элементали проводят, надо только добраться до точки входа, там дежурят мои люди».

— С Богом, — шепнул Алексей, срываясь с места.

«Закончишь с Куполом – подключайся к веселью, — хмыкнул Арт. — Еле-еле сдерживаем их натиск. Хорошо подготовились, твари!»

« Сила крови »

« Сатор »

Глава 12

«Три, два, один! — закончив мысленный отсчет, Алексей прислушался к раздавшимся в глубине парка взрывам и пальбе. Иллюзии идеально выполнили свою задачу, отвлекая внимание кобольдов-командос на себя. — Мой выход!».

Припав к земле, Алексей распахнул свое сознание природе Академии. Секунда, и он почувствовал каждую веточку, каждый листик, каждую травинку в парке. А потом резко напрягся, обратив все свои мышцы в стальные тросы.

Ксуры же, оправившись от первого удара сбились в кучу, активировали встроенные в доспехи силовые поля и обрушили на поваленное дерево, за которым прятался Алексей шквал огня.

Но от него дохнуло таким родством, что Алексей, не выдержав, согласился. И в следующую секунду замер, пропустив очередную Миссисипи.

«Но если Юлий действительно попал сюда, значит активация Купола прошла успешно?»

— Ерунда, — отмахнулся маг, отряхивая руки, — залетай быстрей, пока остальные не подтянулись! Времени в обрез. Ксандр сказал: чем быстрей восстановим Купол, тем больше ребят вернутся целыми и невредимыми.

Несмотря на всю серьезность ситуации маг хмыкнул. Очень уж знакомая аура пробивалась сквозь зачарованные стены столового комплекса Академии. И он был готов дать любой из своих зубов, что это никто иной, как Мастер Килиб.

Группа одаренных разумных, которые воспринимались Алексеем как яркие искры прекратили вялую дуэль с защищающимися угольками – так он видел преподавателей, и сконцентрировали свое внимание на Алексее.

По щекам текли жгучие слезы, из горла вырывались судорожные всхлипы, жутко хотелось снести себе голову и положить конец этим мучениям, но он держался с отчаянным упорством отсчитывая оставшиеся секунды.

— Дай Сеть, — поджал губы Алексей, переходя на бег.

И Алексей держался. Его голова превратилась в раскаленный шар, глаза, по ощущениям, потрескались и вытекли, оставив его слепцом на всю жизнь. Он перестал различать где находиться верх и низ. По пальцам, впившимся в цистерну, текла кровь вперемешку со сломанными ногтями, но он держался.

Деревьям не было дела что попадалось «под руку» – замаскированная у подножья яблони лазерная турель или установленные в кустах светошумовые гранаты. Корни резво оплетали инородные тела, незамедлительно утягивая их под землю.

— Конечно, да! — с облегчением согласился Алексей.

— Ну беги, а я тут приберу быстренько и за тобой. Стой!

Прищурившись, Алексей посмотрел на класс мага:

— Двадцать семь Мисиписи.

Уже было тронувшийся маг вопросительно посмотрел на своего бывшего преподавателя.

«А если обман…» — возразил измученный мозг.

Вот и сейчас он внимательно смотрел за тем, как целая пятерка закованных в футуристические скафандры здоровяков ожесточенно штурмовала столовую. Выжженная земля перед деревянными воротами. Висящая в полуметре над землей гравоплатформа. Остатки охранного периметра.

В голове взорвалась сверхновая и сознание рассыпалось тысячами осколков, которые вместо того, чтобы упасть на пол, образовал подобие купола.

Он скорей почувствовал, чем прочитал очередное уведомление.

К пальбе и взрывам добавился визг кобольдов, сжимаемых в живых тисках. Все растения Академии отозвались на мысленную просьбу Алексея, сторожевой овчаркой вцепившись в чужаков. Взметнувшиеся из-под земли корни деревьев одинаково крепко обвили как тщедушные тельца в навороченных стелс-костюмах, так и чужеродные приспособления, отвратительно воняющие железом.

Легкий ветерок стал его глазами и ушами, надежно информируя о препятствиях, возникающих на пути. А пружинящая под ногами земля подсказывала кратчайшую дорогу к резервному контуру управления Куполом.

Удар. Еще. Еще! Алексей методично вбивал каменные шипы в пытающихся сгруппироваться ксуров, чередуя земляные атаки ледяными уколами. Каждая секунда отзывалась в голове тревогой за студиозов и Вольный маг неосознанно спешил, стараясь побыстрей добраться до кухни.

«Чем же вас достать-то, черти? — раздраженно подумал Алексей, с трудом уклоняясь сразу же от двух лазерных лучей и телекинезом отправляя обратно ионную гранату. — Затопить что ль?»

— Двадцать шесть Миссисипи, — Алексей и не думал слушать голоса, сконцентрировавшись на счете.

— Лёха, это ты починил телепорт? — настойчивый голос Юлия перекрикивал ввинчивающиеся в черепную коробку мысли. — Что с Академией? Где наставники?

Дожидаться и проверять чье кунг-фу окажется сильнее, он не стал. Замерев на границе парка и выжженной земли, на которой расположился штурмовой лагерь ксуров, он припал к поваленному ящерами дереву и хмуро скользнул взглядом по лагерю вторженцев:

— Сорок Миссисипи… — обреченно пробормотал Алексей, всем сердцем надеясь, что он не прервал активацию Купола.

Внимание! Расчетное время: 5 минут!

Скрученные пальцы пульсировали болью, жутко чесался злополучный нос, но Алексей, упрямо насупившись, считал.

Не прерывайте соединение!

Погрузив наполненную под завязку сферу в цистерну и отправив ее усилием воли вверх, Алексей расставил руки и прикрыл глаза.

**** ***** ****** **

Алексею не было дело до расползающихся с левого фланга Академии минотавров, чуть больше его беспокоило яркое сияние аур одаренных, так и пульсирующее справа, но в приоритете у него был столовый комплекс и… ксуры.

Хруст шейных позвонков донесся даже до Алексея, и еще один штурмовик свалился на землю бесформенной кучей.

— Килиб Миссисипи, — решился все же Алексей. — Ворота Миссисипи. Штурм Миссисипи. Сорок четыре Миссисипи.

Не прерывайте соединение!

— Сорок семь миси…

— Понял, — протянул Килиб, задумчиво смотря на золотую пластину. — Не дай Сеть, конечно…

«Держись, брат! — послышался голос Арта. — Еще чуть-чуть и Диол сможет спустить на них голема. Держись ради всего святого!»

С каждой секундой Алексею становилось все хуже и хуже. Ослепительные вспышки превратились в мощный луч света, бьющий прямо в глаза. Колючая боль вкручивалась в мозг через глазницы. Он не видел, как добрая половина искр отделилась от остальных искр и плавно потекла в сторону столового комплекса, на защите которого стоял один-единственный золотой огонек.

«Интересно, что быстрей закончится? — думал Алексей, в невидимости подбираясь к ксурам, — мана у Килиба или заряды у этих плазменных пушек, которые методично перегружают воздвигаемые им щиты?»

**** ******* ****** *******

«Да сдохните вы уже наконец!» — к его счастью в строю осталось лишь трое ящеров, еще двое валялись в отключке. Один с оторванной ногой, на которой застыла засохшая корка аварийной пены и ошметки проводов. Второй и вовсе был похож на китайского гимнаста, вот только бронированный хвост не давал ксуру коснуться затылком своих пяток.

Неожиданно живот скрутило от острой боли – будто кто-то плеснул на него жидким огнем, да еще и добавил сверху щелочи с кислотой. Алексей машинально пустил по телу прохладную волну исцеления, но не добившись облегчения, понял – это парк делится с ним своей болью.

Килиб тем временем размазался в пространстве и оказался за спиной второго ксура, который только-только начал разворачивать свою монструозного вида винтовку. Короткий удар рукой в голову и ксур, с пробитым голой рукой шлемом, грузно оседает на землю.

Внимание! Произвести повторную активацию Купола?

Уже привычно распределив цели, Алексей коснулся Цепи и дернул плечом, поправляя сползшие четки.

Лучше бы, конечно, долбануть ксуров молниями, как Цезарь, но Алексей здраво оценивал свои силы, предпочитая наверняка смять доспехи ксура таранным ударом земляной стихии, чем использовать посредственную в его исполнении молнию.

**** **** ***** ******** ******

Мысль настолько отличалась от остальных, что Алексей даже перестал дышать.

«Алексей, ни в коем случае не разрывай соединение! — голос Ксандра звенел от усталости и напряжения. — Если в ближайшее время мы не активируем Купол, эти сектанты сожгут Академскую Сеть! А без нее студиозы не смогут вернуться! Сетью тебя заклинаю, держись!»

— Слушай, мне Ксандр велел тебе или кому-то из пацанов эту штуку передать. — Килиб достал из-за пазухи куртки золотую пластину с выгравированном на ней танком.

Бóльшую часть атак Вольный маг успевал отразить, но одиночные удары нет-нет, да и пробивались сквозь его щиты раз за разом выбивая его из колеи и заставляя пропускать все больше новых ударов.

— Знаю.

Единственный оставшийся в живых ксур запаниковал и потянулся было к чеке плазменной гранаты, но Алексей не дал ему возможности сыграть в героя, превратив гранату в кусок льда.

Настало время самого ответственного момента.

Внимание! До окончания активации осталось: 1 минута!

Две изрыгающие огонь пушки, запитываемые от здоровенного генератора, два оператора, с периодичностью в минуту меняющие снаряды и калибрующие прицел. Два ксура с искрящимися щитами, терпеливо ждущие когда, наконец-то, плазма прожжет деревянные створки столовой. И часовой, бдительно сканирующий окрестности.

**** ******* ****** *******

**** ***** ****** ******

Ксуры, в отличие от похороненных заживо кобольдов, не позволили растительному миру Академии взять над собой верх. Напалм и химические реактивы оставили после себя выжженные островки, а мобильные платформы не дали земле затянуть к себе зазевавшихся штурмовиков.

Но Алексей и не рассчитывал избавиться от захватчиков одним-единственным плетением. У него была конкретная задача – избавиться от мелких диверсантов, а уж с ксурами и вышедшими из порталов армиями справится он и преподаватели Академии.

— В курсе, — кивнул Алексей, безразлично смотря на то, как преподаватель Физической активности добивает валящихся на земле штурмовиков. — Спасибо за помощь.

**** ******* ****** ********

— Сорок один Миссисипи, — Алексей судорожно решал стоит ли верить прозвучавшему голосу или проигнорировать его? Измученное сознание из последних сил удерживалось в изнуренном теле. — Сорок два Миссисипи…

**** ***** ****** ******

Но ответить маг не успел.

— Не понял… А где центральная площадь? — послышался чей-то знакомый голос. — Ёлки! Лёха, что с тобой?!

Последние слова он договаривал уже из столовой.

Принять? Да/Нет

Его дилему решил неожиданно появившийся на поле битвы Мастер Килиб. Деревянные двери столовый бесшумно распахнулись, и двухметровый здоровяк молниеносной тенью метнулся к увлеченно палящим по Алексею Ксурам.

— Знаешь куда?

Но Вольный маг его уже не услышал. Как бы не хотелось Алексею перекинуться с магом парой слов, но каждая пройденная секунда вспыхивала в его сознании огненным напоминанием: «Быстрее! Скорее! Время идет!»

Территория у ворот в Академию принадлежала Воздушному факультету, следом, по часовой стрелке, шли факультеты Тьмы, Воды, Земли, Света и Радужный. Отметив про себя, что Огненный факультет, по уму, должен располагаться напротив Водного, а Радужный в центральной соте, Алексей перевел взгляд на Темную соту.

— Хороший артефакт получился, — Килиб одобрительно взглянул на Четки. — Я с такими аурами еще не сталкивался. Каждый удар точно в цель. Будто не кулак, а кувалда! Ты в курсе ситуации?

Кусты впивались в высокотехнологические объекты, облепляя листочками сенсоры и бесстрашно проникая тоненькими веточками в малейшую щель. А трава расступалась в стороны вместе с почвой, лишая чужаков опоры.

В очередной раз жутко захотелось почесать кончик носа, а следом перед глазами появилось очередное системное уведомление

Алексей только хотел всмотреться в происходящее получше, как у него в голове вспыхнуло маленькое солнце, а из глаз повалил целый сноп искр. С трудом переведя взгляд на радужный факультет, он чудом отбил повторный ментальный удар и еще один.

Алексей улыбнулся. Только от его магии так и веяло паладинством, что ли?

Внимание! До окончания активации осталось: 3 минуты!

Он догадывался, что уже начал коверкать американскую считалку, но ему было плевать – главное у него была железобетонная гарантия отсчета. Одна «мисписи» равнялась минимум одной секунде. Пусть лучше он будет удерживать плетение дольше положенного, но зато активация Купола не прервется за несколько секунд до окончания.

«Да, Мастер Килиб!» —

На фоне ящеров, закованных в силовые доспехи, он казался худощавым подростком, но первый же удар ногой, окутанной золотистым свечением, вырубил крайнего ксура. Алексею на миг показалось, что из ноги Килиба вырвалось золотое копье, насквозь пронзившее штурмовика. И Алексею очень сильно захотелось узнать, каким таким образом золотая магия Килиба игнорирует и силовые щиты ксура, и его навороченную броню.

Он не слышал своего голоса, с трудом удерживаясь от того, чтобы не раствориться в какофонии нахлынувших на него звуков, но точно знал – произносить нужно вслух. Его голову разрывали десятки, а то и сотни желаний: почесать кончик носа, развеять плетение, ударить себя ледяной сосулькой под подбородок, почесать кончик носа, передать контроль над плетением некому Дорту Саеру, вцепиться себе в горло, почесать этот чертов кончик носа!

Не прерывайте соединение!

— Сорок пять Миссисипи…

— Раз Миссисипи, — сжав зубы проскрежетал Алексей, — два Миссисипи.

Перед глазами мелькали уведомления Сети, но стоило ему попытаться прочесть сообщение, как в виски вкручивались все новые спицы боли.

А вдруг он согласился прервать процесс активации? Эти чертовы колдуны проникли в его память и раскопали там образ Сани и Марка! Черт, черт, черт! Неужели все??

— Неплохо, — хмыкнул Алексей, подлетая к преподавателю физической активности. — Не знал, что вы так можете, Мастер Килиб!

Внимание! До окончания активации осталось: 2 минуты!

От страха и обиды дико захотелось ударить себе в висок кинжалом, с наслаждением почесать кончик носа и со всей силы впечатать лоб в стену.

Боль стала совсем нестерпима, но Алексей из последних сил скрежетал зубами:

Раз Сеть предложила ему активацию, значит он все сделал правильно, и дело за малым – не позволить ксурам или их марионеткам сбить процесс формирования Купола.

Он бежал и невольно восхищался старым Петро – бывшим комендантом башни. Практически в одиночку вывести из строя сердце Цитадели – это нужно суметь! И ведь даже после своей смерти ему почти удалось преподнести Академию своим хозяевам на блюдечке с голубой каемочкой.

Еще одно волевое напряжение, и плацдарм ксуров, отвоеванный огнем и химией, вздыбился каменными пиками, опрокидывая пушки, гравиоплатформу и калеча штурмовиков. Следом полетели ледяные кинжалы, выискивая зазоры в силовой броне ксуров.

— Ха! — Килиб с подскока впечатал стопу куда-то в основание черепа.

Да/Нет

«Держись, Алексей! — голос Олькуша больше походил на журчание весеннего ручья. — Эти колдуны из Огненного Легиона набрали большую силу. Тебе осталось замкнуть потоки и у нас развяжутся руки. Держись, парень!»

Промчавшись через обеденный зал, он перемахнул через раздачу и подбежал к встроенной в стену цистерне с водой. Подниматься на второй этаж было долго, да и для его задач место подходило как нельзя лучше.

То ли ксуры не учли, то ли смирились с неизбежным злом, но после отключения Купола, пропали все ограничения на использование магии в стенах Академии. И пока у преподавателей Академии был доступ к источнику магической энергии, ксуры вместо молниеносного блицкрига вынуждены были продвигаться вперед словно беременные черепахи.

На секунду ему даже показалось, что он очутился в какой-то аркаде. Полупрозрачные стены Купола медленно тянулись вверх, по кругу обхватывая Академию со всех сторон. Сама Академия оказалась поделена на разноцветные соты, в центре каждой из которых находился факультетское общежитие и поместье декана.

В следующий момент, Алексей увидел Академию с высоты птичьего полета.

Перед тем как окончательно отрубиться, он увидел сотни искр, окружающие золотой огонек, к которому прибилась тёмно-синяя юркая молния. Но предупредить Килиба о надвигающихся проблемах он не успел, с невольным облегчением провалившись в вязкую темноту забвения.

Цепь на поясе Алексея ощутимо нагрелась, а у самого мага по виску скатилась одинокая капля пота, но главное дело было сделано – парковый лес откликнулся на зов мага и очистился от высокотехнологических артефактов вторженцев, похоронив неприятные железяки и их хозяев глубоко под землей.

Внутри шестигранника шла настоящая война. Сотни разумных, похожие сверху на армию муравьев, сражались со… статуями?

******** ***** ****** ****** *****

Мастер Килиб 42 уровень по имперской классификации магов-преподавателей. Сильные черты: Путь Пустой руки, Сильный, Победивший Бездну, Победивший Божественную сущность, ? Маг-инквизитор (Защитник)

Деревянные ворота столовой вспыхнули от очередной порции плазмы, но тут же налились золотом магического щита.

— Сорок шесть… Миссисипи… Сорок семь.

— Если нас будут штурмовать всерьез и ваш золотой щит перестанет быть панацеей, то эта штука спасет наши задницы, — серьезно ответил Алексей, скорым шагом направляясь ко входу. — Мне ее давать не стоит. Вряд ли у меня будет время на что-то кроме активации Купола, да и зачем нам танк на кухне? А вот кому-нибудь из парней, который согласно кивнет на вопрос: «Ты танкист?» - однозначно.

— Ууу, — озадаченно потянул голос Юлия. — Совсем ты, брат, плох. Ты это, держись, мужик. Я щас!

**** ***** ****** ******

«Представляю панику ксуров, — довольно подумал Алексей, бесшумно скользя по темному парку, — за какую-то секунду потерять результаты многочасовых усилий и все свои группы прикрытий… Но это еще цветочки, чешуйчатые! Дайте мне только добраться до кухни и вы сто раз пожалеете, что сюда сунулись!

Двигаясь рваными зигзагами и, при необходимости, взлетая в воздух, Алексей полностью приковал внимание ксуров к себе, ни на секунду не ослабляя нажим. Вот только силовые полусферы ксуров оказались для мага неожиданно сложной проблемой. Текущими заклинаниями пробить он их не мог, а на высшую магию попросту не хватало времени.

Всего на территории Академии было расположено семь шестигранных зон. Центральная, в которой находилось главное учебное здание, совмещенное, почему-то, с факультетом Огня, и еще шесть, расположенных вокруг центральной.

**** ***** ****** ******

К тому же Петро, судя по всему, передал ксурам план магической школы, иначе было бы проблематично объяснить отчего вторженцы так хорошо ориентируются во внутреннем устройстве Академии.

**** ***** ******* ******

Ментальные удары посыпались один за другим.

Глава 13

Какое-то время Алексей просто парил во тьме, наслаждаясь тишиной и покоем. Исчезли ослепляющие вспышки боли, визгливые голоса и, что самое главное, пропало жгучее желание почесать кончик носа. Как и само тело.

«Что-то слишком часто в последнее время я отрубаюсь», — подумал Вольный маг, усилием Воли подавляя порыв поблаженствовать еще немного.

— Надо удержать столовую, — Килиб бросил мрачный взгляд на полуразвалившиеся ворота. — Моя магия, м-м-м, слишком специализирована, а их слишком много.

Внимание! Заблокировано 50 ментальных атак

— Мастер Килиб, не забывайте про щит!

— Эх, мне бы щас пулемет, — с сожалением произнес непонятную фразу Юлий. — Будем держать ворота и займем оборону прям здесь?

В последний раз взглянув на карту Академии сверху вниз, Алексей наметил следующие для посещения локации и подтвердил участие в обороне. Давать шанс сектантам из Огненного Легиона захватить резервный командный центр он не собирался.

Внимание! Вы камень во плоти.

— Килиб! Ни черта не видно! — крикнул Юлий. — Они тоже используют дымовую завесу!

— А мне кажется ему везет, как ксуру, — не согласился Килиб, тиская пластинку руками. — Ну так что, доставать?

— Полная лента! — донёсся его приглушенный голос. — Живем, Мастер Килиб! Так, где тут… ага, нашел, а ну-ка!

Маг-инквизитор, не выходя из состояния медитации, позволил своим губам улыбнуться. Внутренне он был счастлив. Во-первых, появился реальный шанс отстоять столовый комплекс, а во-вторых…, он не зря все это время таскал на себе эту тяжеленную пайцзу!

Выбрать локацию для наблюдения/вмешательства:

Для временного слияния с системой управления не прерывайте соединение!

Наладить мысленную связь с Юлием, преобразовать его Ментальный барьер в Ментальный поводок, прерватиться в камень и распахнуть свое сознание окружающему миру.

Внимание! Осуществляется принудительная установка пакета

Воля +1. Текущее значение: 17

И вправду, разозленные колдуны усилили нажим, сконцентрировав на появившемся танке весь огонь.

Внимание! Несмотря на бесконечные ментальные атаки вы довели начатое до конца.

Ваша Воля тверже алмаза. Ваши действия и поступки привели к увеличению вашей базовой характеристики.

Танк снова застрекотал, и еще десяток разумных исчезли из ментального восприятия мага-инквизитора.

Главный корпус (Огненный факультет/ Факультет Имперских магов )

— Потому что сейчас ты под моей защитой, — успокоил его Килиб. — Вот только длится она недолго, да и…

— Ментальная атака, — хмуро отозвался инквизитор. — Колдуны из секты Огненного Легиона. Повезло еще что пробивший твою защиту маг решил всадить ножик в меня, а не тебе в горло.

— А сейчас? — с опаской уточнил Юлий, с сожалением убирая морковь в карман. — Я как бы все также слышу голоса, но воткнуть в вас нож или расчесать нос до крови мне больше не хочется.

Внимание! Осуществляется прорыв локации «Воздушный факультет»! Принять участие в защите периметра? Да/Нет

— Мы с Марком посовещались и приняли решение оставить одного из нас в портальной точке, — охотно ответил Юлий, целенаправленно приближаясь к магу. — Как видите, не прогадали.

Столовая Академии (Территория Воздушного факультета ,резервный управляющий центр )

Его внимание привлекла огненная капля, медленно отделившаяся от одной из искр и полетевшая в сторону столовой. Практически сразу же за ней полетела вторая, третья, десятая… Стоило огненному граду достичь столового комплекса, как желтый цвет мгновенно сменился красным, а на Алексея накатила тревога.

Внимание! Слияние с системой управления Купола установлено!

Предприняв попытку осмотреться по сторонам, он неожиданно для себя обнаружил, что окружающая темнота складывается в системные уведомления:

— Черт, тут все на английском… Говорила мне мама, учи язык! Так…, а если так?

— Если так называется здоровенная железная бандура, которую Алексей притащил из Пустыни, то да.

— Ахренеть… — заворожено пробормотал Юлий, во все глаза рассматривая танк. — Абрамс, мать его растак! И сразу же щит на него!

Килиб настолько увлекся своими мыслями и обновлением Золотого щита, что чуть было не подпрыгнул от раздавшегося за спиной голоса.

Вокруг Килиба воцарилась тьма, в которой отчетливо проявились искры чужого разума.

Верхняя часть стальной бандуры дрогнула и поползла вправо. И вся эта техномагия сопровождалась непрерывными комментариями Юлия:

— Малый переносной карман, скрадывание веса один к ста, — поморщился инквизитор. — На вскидку полтонны весит.

Внимание! Количество пропущенных ментальных атак превысило 100

Внимание! Заблокирована ментальная атака

— Табула раса! — выкрикнул Килиб, одновременно накладывая на Юлия Ментальный барьер и резким пинком выбивая нож из руки студиоза. — Аспида мьяло!

Внимание! Вы выдержали невыносимое давление.

Гостевой парк, столовый комплекс Академии (Воздушный факультет)

Внимание! До окончания активации осталось: 1 минута!

Трубки, которые Килиб до этого не замечал, выплюнули какие-то штуковины, от которых тут же во все стороны повалил густой дым.

Килиб молча пожал плечами, отошел сторону и щелкнул пальцами.

— Дальше, дай…те мне пять минут! — в глазах Юлия вспыхнул азарт вперемешку с предвкушением, и парень полез на танка, бормоча себе под нос что-то непонятное. — Абрамс я ток в тренажере обкатывал, вот был бы тут четырнадцатый… Ну да фигня-война, разберусь! Так пулемет кто-то снял, но спаренный-то должен остаться…

Внимание! Общая точка сбора осталась без изменений. Дополнительные точки переноса:

Скрытая характеристика Стойкость +1. Текущее значение: 6

Внимание! Доступен пакет «Мастер-менталист»

На глазах изумленного Килиба, студиоз с усилием поднял железный люк и ловко просочился в нутро громадины.

Кабинет ректора Ксандра (обманка) (Обсидиановая камера)

— На, твари! На!!! Чтоб вас… Жри, свинец!

Внимание! Активация Купола прошла успешна!

Он отвлекся от несвоевременных мыслей и сконцентрировал внимание на карте Академии.

Мастеру Килибу приходилось непросто. Мало того, что колдуны из Огненного Легиона были умелыми менталистами, так еще и с огненной магией у них был полный порядок. И если сознание мага-инквизитора надежно защищала одна интересная пассивка, полученная после победы над Бездной, то с деревянными воротами была проблема.

Во все стороны полетели щепки, а на месте полусгоревших ворот появился самый настоящий танк. Его песочная расцветка кардинально отличалась от темного дерева Имперского дуба, вступая в роли идеальной мишени. Встал танк немного неудачно – по диагонали, устремившись пушкой куда-то влево.

Внимание! Работа сети телепортов восстановлена! Работа портальных маяков восстановлена!

Танк застрекотал, и Килиб почувствовал, как погасло сознание десятка разумных.

Как бы ни был хорош полубожественный Золотой щит, но он пасовал перед слаженным ударом десятка колдунов. Да и воротам, в краткий миг отсутствия щита, доставалось по полной. Килиб, будучи реалистом, четко понимал: еще полчаса и колдуны ворвутся в столовую. Помощи же ждать было неоткуда. Только если Алексей присоединится к обороне.

Студиоз наморщил лоб, не зная, как ему поступить.

Соты, подстраиваясь под невысказанное желание Алексея, окрасились в зеленый, желтый и красные цвета. Три верхние локации – Водный факультет, факультет Земли и факультет Света горели мягким зеленым светом – демонстрируя безопасную зону и принадлежность к Академии.

— Мал еще ругаться, — хмуро буркнул Килиб, накладывая на танк защиту от уже полетевших огненных заклинаний колдунов. — Дальше-то что?

Килиб подошел к воротам и с облегчением скинул пайцзу.

Принять? Да/Нет

— Сейчас все будет, — криво усмехнулся маг-инквизитор, усаживаясь в позу лотоса. — Есть у меня одно плетение, правда у нас обоих потом будет болеть голова…

— Что это было, Мастер Килиб? — Юлий машинально принял защитную стойку, наставив на мага полусъеденную морковь, и очумело затряс головой, — Это что еще за хрень?!

— Не знаю, — пожал плечами парень, жуя найденную на кухне морковь. — Должен был там оказаться, но словно под руку что-то дернуло... Сообщение выскочило, ну я не глядя и согласился. Интуитивно как-то…

— Тогда баррикадируем ворота, — Юлий оглядел столовую, — к тому же я слышал, что имперский дуб плохо горит… Мастер Килиб, а может быть притащим с кухни… ну не знаю, посудомоечную машину или бак из-под воды? Нам нужно что-то тяжелое.

— Да и…?

Не прерывайте соединение!

— Здрасте, Мастер Килиб! Какой у нас план действий?

— Нос чешется, — пожаловался Юлий, деревянно шагая вперед

В следующую секунду из люка выскользнул полупрозрачный воздушный элементаль и, перелетев танк, оказался на гудящей от жары улице.

Локация №1 «Воздушный факультет»

— Мастер Килиб, мне нужны ваши глаза!

— Танкисту наверно? — машинально поправил преподавателя Юлий. — Я как-то больше по пулеметам, в танке лет сто не сидел. А что это?

— Молодец, — серьезно кивнул Килиб, насторожено следя за левой рукой Юлия, в которой блеснуло лезвие короткого кинжала. — Мысли странные есть?

«На досуге надо покопаться в истории Академии, — подумал Алексей, которого заинтересовал обмен локациями между Огненным факультетом и факультетом Имперских магов. — Видимо, после угасания Империи и утери методики обучения Имперских магов, Цитадель решила сделать ставку на огневиков. Что ж, в чем-то это оправдано…»

— Активирую?

«Чтоб у вас всех носы зачесались!»

— Стой! — крикнул Юлий, отскакивая назад. — Отойдите подальше, чтобы не раздавило!

— А доставайте! — наконец-то решился Юлий, махнув рукой. — Кидайте ее поближе к центру!

— Что будем делать? — посерьезнел Юлий.

Учебно-тренировочный комплекс (Радужный Факультет/ Огненный факультет )

Скрытая характеристика Концентрация +1. Текущее значение: 2

— Слежу! — крикнул инквизитор, обновляя Золотой щит. — А если кто-нибудь из них решит незаметно подкрасться?

Краем сознания он услышал гулкое стрекотание танка, от которого искры начали дергаться и гаснуть, и полубезумный смех Юлий, сквозь который доносились приглушенные боевые мантры:

Вокруг головы парня, который чуть было не воткнул нож ему в грудь, вспыхнул золотой ореол.

— А почему сюда, на не на площадь?

Подземное водохранилище Академии (Водный факультет)

Внимание! Рекомендуется немедленно установить пакет!

Аудитория для занятий медитациями ( резервный пункт телепорта (Внимание! Для перехода требуется накопитель!) )

— Хм, — Килиб обновил щит на затрещавших воротах и вытащил из-за пазухи золотую пластинку, — вот эта штука подойдет? Алексей просил передать ее… танкасту.

— Лёха – мужик, — задумчиво сообщил Юлий магу, отрешенно о чем-то размышляя. — Мне кажется он на три шага вперед все продумывает.

Внимание! Задать точку общего сбора? (По умолчанию Центральный стадион Академии)

Кабинет ректора (настоящий) (Заблокировано)

Внимание! Компенсация скорректирована! Для восстановления привычного жизненного цикла явитесь в Академию!

Внимание! Студиоз Юлий желает переместиться в Столовую Академии

— Представь, что будет, если колдуны начнут брать всех вернувшихся студиозов под контроль? Представил? То-то же.

— Чем помочь? — тут же отреагировал маг, впечатленный эффективностью стального зверя.

— Не буду спрашивать, как вы таскаете на себе эту фиговину, — пробормотал Юлий, с подозрением смотря на золотую пластинку. — Там что, реально танк?

Внимание! Заблокировано 10 ментальных атак

— Сейчас фамильяра выпущу, он покараулит!

Центральный стадион (Земляной факультет)

К распахнутым от удивления глазам Килиба добавилась отвисшая челюсть.

Закрытый музейный комплекс (Факультет Тьмы/ Смерти )

Воля +1. Текущее значение: 18

Скрытая характеристика Стойкость +1. Текущее значение: 5

«Надо было наложить на него Ментальный барьер, — с запозданием подумал Килиб, но тут же успокоил свою совесть. — Хотя… Он же с Чертогов вернулся, его защита должна быть на уровне… Да и Четки у него шибко крутые. Подумать только под полтинник совместимых аур! Кому расскажешь, что ксуров голыми руками порешал, не поверят же…»

— Юлий? — удивился инквизитор, во все глаза разглядывая студиоза, который должен был сейчас находится на задании. — Ты чего здесь делаешь?

Теплицы Академии (Факультет Света /Жизни/ Природы )

— А Сеть его знает, — махнул рукой Килиб, — времени в обрез, не успеем здесь закрепиться. Да и зальют огнем, если в ворота пропустим.

Ваша Воля тверже гранита Ваши действия и поступки привели к увеличению вашей базовой характеристики.

— Дымовая завеса пошла! — азартно крикнул Юлий. — А теперь попробуем спарку!

Факультет Тьмы, Главный учебный корпус и Поместье Чжо горели тревожным красным светом – сигнализируя о ведущихся на их территории боях. Ну а Факультет Воздуха, где находился сейчас Алексей и базировалась бóльшая часть уничтоженных им кобольдов-командос, медленно перетекала из желтого в красный. Видимо перемещающиеся из соседней локации сектанты были все ближе к столовому комплексу.

Глава 14

Алексей не мог с уверенностью сказать почему он переключил внимание на соседнюю локацию, но стихии, в унисон пляшущие у него под сердцем, единодушно шептали, что Юлий с Килибом справятся.

«Пора посмотреть, как дела у остальных, — подумал Алексей, сосредотачивая внимание на локации Темного факультета, — и запустить Боевую медитацию!»

«Поскорей бы уж там они, — подумал студиоз, прислушиваясь к монотонному речитативу, доносящемуся с первого этажа. — Сколько можно-то!»

— На защите от кого? — с заряженным арбалетом в руках к Эду частично вернулось спокойствие. — Что вообще происходит?

Эд, занятый сканированием и точечными уколами Смерти, не обратил внимания на протяжный рык. А зря, так как тело после него оцепенело похлеще, чем от шипения наги. И пока парень паниковал, не чувствуя рук и ног, четыре десятка массивные фигуры выскочили из густых кустов и потопали к поместью.

Фонящий Смертью артефакт и выданные скороговоркой ЦУ – совсем не то, чего ждал парень от своего декана. Сейчас же его декан проводил жутко важный ритуал, заперевшись в своем рабочем кабинете вместе с Александром, пропустив начало представления.

Ну что может произойти практически в сердце Академии, да еще и на территории Темного факультета? Да сюда даже преподаватели-стихийники старались не заходить!

Эх, ему бы пару свободных минут, чтобы разгрести уведомления Сети… Но времени не было даже на это. В прошлый раз, стоило Эду отвлечься на застонавшего Гора, как эти чертовы таурены чуть было не прорвались на первый этаж. А Мастер Самди ясно дал понять, что ритуал прерывать смертельно опасно не только для них с Александром, но и для всех в радиусе семи сотен метров.

Эд едва заметно поморщился – он, как самый здоровый, практически не спал последние двое суток.

Бывшая статуя не останавливалась ни на секунду, двигаясь параллельно наступающей волне минотавров. Кошачий глаз, зажатый в одной из рук, маятником ходил туда-сюда, ловя на себя тотемную магию тауренов-шаманов, а странный жезл с лепестковидными навершиями, по желанию наги удлинялся, превращаясь то в меч, а то и вовсе в копье. Темно-синие клинки парировали сыпящиеся на нагу удары, а ледяной и темный без остановки разили врагов, оставляя за хвостатой воительницей ковер из трупов.

— А ты кто вообще? — в голове Эда наконец-то сформировался вопрос.

Отбив первый приступ, нага крикнула Эду чтобы добил раненных и умчалась дальше – «организовывать оборону периметра».

Где-то на периферии сознания послышался восхищенный голос Ксандра:

На «Ёжика» уходило много маны и такое заклинание было запрещено еще два тысячелетия назад, но Самди, а значит и Эду, было плевать на эти условности. Заклинание дробило кости жертвы на короткие семисантиметровые шипы и перемешало их, как сказал Александр: «ближе к эпидермису», превращая остальную плоть в плотный ядовитый студень. Достаточно было одного касания, чтобы «Ёжик» взорвался тысячами отравленных игл.

— Таурены и их приспешники, — с предвкушением прошипела нага, взмахнув клинками и превратившись на секунду в шинковальную машинку. — Это будет интересно!

А донёсшийся издалека крик ректора: «Вместе!» только подкрепил его уверенность.

— Мечи – дрянь, — буркнула нага, поднимая с земли клинки и делая пару пробных взмахов. — Твой друг был щедрее. На защите – не экономят.

«Надеюсь этот Круг стоил того» — подумал Эд, покачав полученным от Самди боевым жезлом.

Поначалу было поспокойней, хоть и приходилось кормить и поить своих товарищей, убирать за ними отходы жизнедеятельности, массажировать затекающие тела и вообще выступать в роли няньки! А вот потом и вовсе пришлось браться за жезл, подаренный ему Самди, и отбиваться от стремительных атак неизвестно откуда взявшихся на территории Академии тауренов.

— От них, — скривилась нага, кивая куда-то в сторону. — До встречи после битвы, жмот!

Остановилась она только у крыльца, видимо не в силах преодолеть поставленный Самди защитный барьер.

Внезапно он затылком почувствовал на себе чье-то дружеское внимание. Перед глазами мгновенно пронеслись события последних суток, а по телу пробежала приятная прохлада. Плечи сами собой расправились, показывающий дно резервуар магической энергии принялся плавно наполняться, откуда-то сверху повеяло свежестью и уверенностью. На мгновение ему даже показалось, что между защитниками Академии протянулись призрачные нити…

Эд присмотрелся и только сейчас заметил, что после купания в пруду, помимо цепочки с амулетом «Кошачьего глаза» и странного жезла с навершиями в виде лепестков, у наги в руках оказались еще два клинка. Один был будто бы стеклянный, и по его лезвию пробегали ледяные искорки, а второй, с матовым лезвием, казалось, поглощал свет в небольшом радиусе вокруг себя.

А нага, шипя от боли, принялась соблазнительно извиваться на своем постаменте.

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Мотиватор»

Но Вольный маг не обратил внимания на реплику ректора, отстраненно наблюдая, как его затягивает в локацию номер два. Перед глазами мелькнули рваные ряды минотавров, жидкая цепочка необычных защитников Академии, рассмотреть которых Алексей не успел, и, наконец, напряженный затылок угрюмого студиоза.

Он впился глазами в пожухлый куст, держа наготове верный жезл. А в голове, независимо от его желания, развернулись события двухчасовой давности:

А потом Эд имел удовольствие лицезреть «свою» нагу в действии.

— Ё-моё… — Эд бросил взгляд в указанном направлении и, позабыв про арбалет, принялся из-за всех сил тереть глаза.

— Эээ, — ответил Эд.

Со стороны столовой на него мчалась волна… быков?!

В себя его привел приглушенный всплеск – будто кто-то нырнул в воду. Резко развернувшись, он с оцепенением уставился в расходящиеся по пруду круги.

Не зная, как реагировать на происходящее, он лишь покрепче сжал в руке жезл, приготовив плетение «Тлена». Потянулись тягучие секунды ожидания. С каждым ударом сердца Эд тревожился все больше, нервно реагируя на любое изменение во дворе. Поэтому, когда вода в пруде вспухла кипящим пузырем, и на берег выскочила нага, Эд с перепугу ударил по ней «Тленом».

— М-мать! — клацнул зубами парень, и с перепугу ударил по ней «Разложением», потом «Стрелой Тьмы», «Теневым копьем» и даже «Маятником Заката», но нага знай себе отмахивалась светящимся все больше и больше амулетом и целеустремленно приближалась к входной двери.

Когда через несколько минут новая волна тауренов снова пошла на приступ, у него уже был готов не только колючий сюрприз, но и примерный план действий: усилить ментальный барьер, усилить ток энергии по каналам и обрабатывать любую сколько-нибудь подозрительную точку «Стрелами Тьмы» и «Прахом».

Вот только последние эликсиры Бодрости и маны подходили к концу и вряд ли он сможет долго продержаться в таком режиме паранойи. Особенно после последнего штурма, в результате которого два жезла из трех рассыпались в его руках черной пылью…

«Наверно кость срастается, поэтому и стонет», — поставил диагноз Эд и, потеряв интерес к своему товарищу, принялся цепко обшаривать взглядом окрестности. Ведь сейчас он был единственным разумным, защищающим поместье Самди.

Но стоило Эду увидеть мясистый змеиный хвост, как на него словно вылили ушат воды. Пробежавшись напоследок взглядом по рукам наги, в одной из них она держала короткий жезл, а в другой цепочку с еще одним кошачьим глазом, Эд беспомощно оглянулся на своих товарищей.

— Не знаю, что это за баф, — пробормотал парень себе под нос, чувствуя, как с плеч спадает невыносимая тяжесть обреченности и рассасывается мрачная безнадёга неминуемого поражения, — но, черт возьми, он как нельзя кстати!

Трехметровые атланты получали массивные алебарды. Наги – темно-синие клинки, парочка зверолюдов – копья, а пятерка угрюмых рыцарей потребовали, к удивлению Эда, массивные булавы а-ля «Утренняя звезда».

Мельком скользнув глазами по сложной прическе, скрытой под золотой короной и искаженному болью лицу, его взгляд снова прикипел к груди ожившей статуи. Высокую грудь надежно защищала броня, спускающаяся до широкого пояса, посередине которого мягким желтым светом горел кошачий глаз. Сам пояс был щедро украшен ракушками и на нем висели несколько пустых ножен.

Вот только нага не спешила превращаться в истлевающую мумию, как это не раз было на задании Сети. Полуженщина-полузмея небрежно махнула цепочкой с кошачьим глазом и Эд с удивлением почувствовал, как заклинание втягивается в оберег.

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Брат за брата»

И если бы ему предложили вернуть все, как было, он бы не раздумывая согласился. Потому как заботиться о своих товарищах ему нравилось больше, чем отбивать очередной приступ чертовых человеко-быков.

И нага стремительно поползла навстречу стаду, которое, при тщательном рассмотрении оказалось не быками, а минотаврами.

Эд, успевший уже поседеть, судорожно заряжал найденный на оружейной стойке арбалет, поэтому не сразу заметил змеиный взгляд наги.

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Наставник»

— Щас, — наконец-то справившись с арбалетом, Эд взял нагу на прицел и, не выпуская ее из виду, аккуратно сместился вправо – к оружейной полке. Подцепив не глядя перевязь с парными клинками, отливающими темной синевой, он вернулся на свой наблюдательный пункт и кинул оружие в окно.

С испугу Эд ударил волной страха, отчего попавшие под удар товарищи мучительно застонали. Но был и положительный момент. Пустив волну страха вокруг себя, Эд, как источник заклинания, на мгновение сам стал бесстрашным. После чего тут же сбросил оцепенение простенькой волной жизни, спасибо занятиям полевой медицине, накрыл человекобыков Ядовитым туманом и прицельно расстрелял выживших «Стрелам Тьмы».

— Каков наглец!

Когда Мастер Самди Тенебрэ Седьмой сказал, что выпускной экзамен на полноценных магов Тьмы будет проходить в Академии, Эд не поверил. Эд вообще предпочитал никому не верить и постоянно ждать от жизни подвоха. Может быть поэтому он и был единственным из студиозов, кто вернулся со всех заданий без царапины?

С каждой секундой в тело вливались все новые силы, а в глубине души крепла мысль: «Вот теперь, выстоим!»

Эд на скорую руку просканировал ауру Макса: истощение и обезвоживание в пределах нормы, активно работает восстановительный конструкт.

За прошедший час Эд дюжину раз заливал подходы к поместью Тьмой. И, хоть в десяти случаях из двенадцати это была ложная тревога, но две сорванные попытки штурма стоили того.

С трудом удержавшись на месте – Мастер Самди сказал караулить, значит он будет караулить! – Эд вытянул шею вперед, пытаясь рассмотреть, что происходит за пределами подворья его особняка.

Внимание! Активировать умение «Боевая медитация»?

— Я, нага-командер Сапенто, принимаю командование над обороной периметра! Произвести перекличку и занять свои места на второй линии обороны! — висящий на цепочке кошачий глаз немного потускнел, но зато голос ожившей статуи разнесся по всему факультету. — При отсутствии вооружения срочно прибыть к поместью!

— Сссссс, дай мечи, — прошипела нага со злобой глядя на парня.

Внимание! На территории Академии активирована «Боевая медитация»

— Не тупи, человек-ссссс, — на лице наги мелькнула гримаса отвращения. — Защ-щ-щищать. Оборонять. Нужно оружие! Мечи!

Вслед за нагой к поместью кинулись, казалось, все статуи, расположенные в роскошном саду Темного факультета. И Эд, вспомнив приказ Самди, каждому существу выдавал именно то оружие, о котором его просили.

Внимание Эда сразу же привлекла её грудь. Она хоть и была почти полностью скрыта под броней, но простор для фантазий был более, чем обширен. Эд хорошо помнил, как его первоначальный ужас сменился откровенным интересом, благо изгибалась нага уж очень соблазнительно.

Статуя, казалось, только этого и ждала. Резко развернувшись к особняку, к которому она до этого стояла спиной, нага хрипло закричала. От резкого движения во все стороны брызнула каменная крошка, и целые пласты мрамора посыпались в пруд.

— Ийййяяяяяааааа! — донесся отдаленный клич наги, полный новых сил. — В атаку!

Единственное, что его радовало – компенсация вроде как закончилась. По крайней мере такого дикого чувства голода и жажды уже не было. Да и глаза перестали закрываться сами собой.

Но когда несколько часов назад статуя мраморной наги, целый год мирно стоящая себе на этом самом постаменте, шевельнулась и по-змеиному зашипела, Эду поплохело. Да так, что онемел язык, по позвоночнику пробежал озноб, мгновенно превратившийся в липкий пот, а пальцы так стиснули жезл, что из-под ногтей брызнула кровь.

Локация №2 «Факультет Тьмы»

Зло улыбнувшись и взбодрив себя плетением отложенного Тонуса, Эд мысленно попросил прощенья у своего сердца, которое из-за таких вот отложенных плетений быстро уходило в разнос и начал готовиться к отражению следующего штурма.

Шаман сопротивлялся дольше всех, чуть не вскипятив студиозу мозг. И Эд, психанув, топорно вырвал его душу из плоти, наскоро трансформировал тело, облаченное в обшитый золотом халат в «Ёжика» и привязал беснующийся огрызок души к только что созданной живой мине.

Студиоз оглянуться не успел, как всю оружейную стойку разобрали. Последним ушел ядовитый боевой кнут, который забрал полуметровый не то ящер, не то гоблин, почему-то говорящий про себя в третьем лице.

Сам некромант, найдя в сокровищнице ковена пыльную декоративную тарелку из матовой стали, бросился в свою мастерскую. Эду до сих пор было не по себе, когда он вспоминал превращающегося в лича наставника.

Нага мерзко улыбнулась, заставив Эда оцепенеть от страха и стремительно поползла к поместью.

«Конечно, — нетерпеливо согласился Алексей. — Вообще все массовые ауры активировать!»

Эд помотал головой, прогоняя недавние воспоминания.

Внимание! На территории Академии активирована «Призрачная связь»

Эд с невольным сожалением посмотрел на небольшой постамент, возвышающийся посередине аккуратного пруда. Хоть Самди и предупредил перед началом финального ритуала, чтобы Эд ничему не удивлялся, беспрекословно делился содержимым оружейной полки и, самое главное, ни в коем случае не выходил из поместья, молодой адепт Тьмы скептически отнесся к словам наставника.

Но находящиеся в отключке ребята посоветовать, ясное дело, ничего толком не могли.

Он внимательно осмотрел двор поместья, особое внимание уделив пожухлому кустарнику и, посчитав, что на вверенном ему периметре нарушителей не обнаружено, осторожно покосился направо. На валяющегося на полу Макса, который до сих пор не пришел в сознание после проведенного Самди ритуала. К слову, остальные ребята последние часы также валялись в отключке, лишь изредка приходя в себя.

Вот тогда-то таурены чуть было не прорвались на вверенный ему участок.

Глава 15

Первое слияние прошло как-то скомкано, и, вместо того, чтобы охватить происходящее во второй локации целиком, Алексей получил детальную, но точечную информацию из первых глаз. Это было не совсем то, что надо и Вольный маг пошел на второй заход.

На этот раз у него вышло лучше, и он, удержавшись от притяжения к ауре одаренного, рассмотрел все с высоты птичьего полета.

Рубленные куски знания постепенно превратились в образы и процесс их усвоения значительно ускорился. Теперь, стоило очередной волне образов накатить на его разум, Алексей сразу же понимал суть.

Теплицы Академии (Факультет Света /Жизни/ Природы )

— Крыша! У Дикима будет крыша! — Последним, принявшим клятву верности стал мелкий зубастый кобольд, стоящий перед стариком. Цена клятвы верности справедлива – бессмертие, но только на территории факультета Тьмы.

Таурены отступали более организовано, огрызаясь редкими контратаками. Активированные ловушки и ожившие статуи нанесли им сокрушительный удар, безжалостно сбив спесь и гонор вторженцев.

«Каждый страж стоит десятка, а то и сотни вражеских воинов, но и их можно было задавить числом».

Удостоверившись, что студиозам, забаррикадировавшимся в поместье, больше ничего не угрожает, Алексей постарался вникнуть в расклад, царящий во второй локации.

Алексей откуда-то знает, что нага, ставшая практически непобедимой, может использовать свои силы только на территории Темного факультета или в своем мире, в который она нескоро еще вернется, если вообще вернется…

— Подтверждаем, — вразнобой протянули стражи.

Центральный стадион (Земляной факультет)

Задумчиво хмыкнув, Алексей только было собрался переместиться в следующую локацию, как его неожиданно захлестнуло озарением:

«Неееее, — маг решительно отмахнулся от подкатившей к горлу злости. — Не суди, да не судим будешь!»

Учебно-тренировочный комплекс (Радужный Факультет/ Огненный факультет )

— И будет вам слово мое, Самди Тенебрэ Второго, порукой! Темный факультет – вторым домом! Кровь Тенебрэ – вашим повелителем и заступником. — старый маг гордо вскинул подбородок и неожиданно и даже как-то растеряно встретился взглядом с Алексеем.

Главный корпус (Огненный факультет/ Факультет Имперских магов )

— Дополнение, — нахмурился маг, не спуская глаз с Алексея. — Любому, кто скажет фразу: «Только пять пальцев могут превратиться в кулак» повинуемся также, как если бы пред вами стоял я сам!

Но открытый прямо на территории факультета портал, задействовал древние протоколы защиты, активировав все готовые к пробуждению статуи, что, на взгляд Алексея, было к лучшему. Несмотря на всю крутость наги, которая походя выкашивала целые шеренги минотавров, он знал, что она одна не смогла бы выстоять перед яростью тауренов. И лишь совокупные усилия стражей смогли переломить противостояние в пользу Академии. И то, благодаря активации массовых аур.

Усилием Воли развеяв токсичные мысли, он вернул внимание на картинки прошлого.

Судя по эманациям Тьмы, выплёскивающимися из особняка размеренными толчками, Самди все еще проводил свой ритуал. Но больше всего Алексея удивили вкрапления Света, которые вспыхивали в поместье все чаще. Вот только понять, что за ритуал проводят Самди и Александр, ему не удалось, точнее было не до него.

Гостевой парк, столовый комплекс Академии (Воздушный факультет)

У самого Алексея где-то под сердцем появляется глубокое понимание, что зорды очистились. Прошедшие через пытку вечностью, зверолюды осознали, что именно они сделали и пробыли наедине со своими мыслями достаточное для раскаяния время.

Старик с вызовом посмотрел на Алексея и едва заметно кивнул. Алексей, мысленно пожав плечами, кивнул в ответ.

«Странный тип» — решил Алексей, перед которым наконец-то появилась меню перехода между локациями:

— Обещаем! — Пятерка воинов, закованные в темные доспехи с ног до головы, принимают клятву верности в обмен на спасение своего рода…

— Главный корпус Академии!

— Да будет так! — неизвестно чему обрадовался маг Тьмы и впечатал свой странный посох в землю. — Светом и Тьмой скрепляю договор!

Закрытый музейный комплекс (Факультет Тьмы/ Смерти )

Заключительный всплеск информации ясно дал понять, что это был последний козырь факультета Тьмы. Оставались, конечно, всякие ловушки и поглотители маны, но они хороши против магов и лазутчиков, но практически бесполезны против массовой живой силы противника.

Система должна была сработать следующим образом: при угрозе нападения на Академию «просыпаться» должен был один страж. При таком раскладе, Закрытого музейного комплекса (устаревшее название) или же заставленного статуями парка Темного факультета должно было хватить для отражения пары десятков атак.

Вольный маг с любопытством смотрел на Самди Тенебрэ Второго, лениво гадая про себя – Он сам сумел сделать прокол во времени или же смотрит сейчас на мага Тьмы чьими-то глазами? Настолько реально все ощущалось. Пока Алексей отслеживал свои ощущения, растерянность на лице старого мага сменилась какой-то отчаянной уверенностью.

После наведения порядка стражи должны были ожидать личного приказа Самди о продолжении службы или о ее окончании.

Древняя директива предписывала для начала нейтрализовать угрозу для Академии, в качестве которой почему-то выступало только поместье Самди и один факультет Тьмы. Удостоверившись, что угроза купирована, стражам полагалось взять в плен как можно больше живой силы врагов и этапировать их в темницы, расположенные на подземных этажах. Допросы, опыты, материал для экспериментов с магией Смерти и Тьмы – Алексей усилием Воли пропустил это раздел информации.

У ксуров, видимо, имелась специальная аппаратура, которая выявляла скопления энергии и наоборот «черные дыры», поскольку в данной локации практически не было магов, не считая занявших особняк студиозов с Самди.

Сам Алексей не спешил судить зверолюдей, хотя в голове тут же возник образ автобуса с учениками.

— Клянёмся! — Десяток зверолюдов, участвовавших в нападении на Академию и чудом уцелевшие, больше всего желают умереть вместе со своим миром, который совсем недавно был выжжен разгневанными магами.

Старик предлагает им искупить вину нации, став безмолвными стражами Академии. Зверолюды неохотно соглашаются…

Минотавры с тяжелыми топорами уже не шли в атаку на редких, но грозных защитников Темного факультета, а лишь сбивались в кучки, медленно отступая в дальнюю часть паркового комплекса Факультета Тьмы.

«Маг, заключивший с ними договор о службе, постарался максимально защитить своих… подчиненных, слуг? от магии, одарив каждого талисманом «Кошачий глаз». А кого-то даже не одним».

«Зорды! — вспыхивает в сознании название их расы. — Те самые… Интересно, что будет, когда Арт узнает, что кто-то из нападавших на Академию выжил? Сможет ли смириться с этим или уничтожит их?»

Подземное водохранилище Академии (Водный факультет)

Просмотрев всех защитников, Алексей хотел было «промотать» картинки дальше и вынырнуть из непрошенного озарения, как старик внезапно проскрипел:

«Весь сад Темного факультета усеян поглотителями маны».

— Подтверждаю! — Нага соглашается ждать столько, сколько потребуется в обмен на полученную силу.

Выбрать локацию для наблюдения/вмешательства:

Сформулировав волнующий его вопрос: «Смогут ли эти «статуи» выйти за пределы локации и помочь справиться с магами?», Алексей чуть было не захлебнулся в потоке хлынувшей на него информации.

— Так, — задумался Вольный маг. Под сердцем появилось приятное тепло уверенности в том, что основная угроза студиозам Самди отступила. Пробежавшись глазами по доступным локациям он вернулся к верхушке списка:

— Согласны! — Атланты, заключающие договор в обмен на призрачную возможность вернуться в свой мир..

«Отмеревшие статуи практически неуязвимы, но только на территории факультета Тьмы».

Сухой старик со странным посохом принимает клятву верности у по-своему красивой наги, на голове которой как влитая сидит корона.

Глава 16

Локация №1 «Главный корпус»

На этот раз Алексей был готов и яростно воспротивился Сети, которая хотела отправить его в голову Жано Ков’Альдо. И Вольному магу не было никакого дела до возможных тайн, хранящихся в голове высокопоставленного студиоза.

Ведь справились же как-то с этой ксуровой компенсацией. Ведь выполнили уже аж два задания Сети? Ведь выиграли в турнире по пиласу в конце концов? К тому же Жано в последнее время стал жутко суеверным – а как иначе можно было объяснить что все арены, на которых они сражались во время соревнований повторялись на заданиях?! И вот сейчас – защита главного корпуса, совсем как в финале Турнира!

С упавшими неизвестно откуда бафами стало значительно проще и Ков’Альдо хищно оскалился. На этот раз быки так легко не отделаются!

— Принято!

с удивлением смотрел, как Мастер ван Игнис, расправив крылья, выпрыгивает из окна и коршуном пикирует на свирепых тауренов и озверелых минотавров.

— Разговорчики, — пробормотал декан Огненного факультета. — Появилось время – читаем мантру концентрации!

Дождавшись, когда студиоз с Земляного факультета начнет недовольно выполнять приказ, Жано негромко добавил:

И ведь не зря он пошел на Огненный факультет, не зря! Огонь кипел в его жилах, толкая Жано в самую гущу схватки, но его разум, закаленный личными преподавателями и многочасовыми медитациями, не позволял переть на рожон. Жано не просто видел поле боя. Он видел схватку со стороны противника, со стороны наблюдателя. Он видел, что будет через час, два, сутки. Он чувствовал бой.

В тот момент, когда он отказался от фамильного класса, с его плеч упала целая гора. Свобода! Он никогда не хотел становиться главой клана, пусть этим сомнительным удовольствием занимаются его дядя или племянник!

Да и те гоблины были явно не дураки подраться, а их маги оказались неожиданно сильны. И если бы не фамильные артефакты, кто знает, чем бы все закончилось? Но Жано справился. И Сеть сделала ему предложение, на которое никто из Ков’альдо никогда не ответил бы согласием.

Адреналин привычно ударил в голову, в районе затылка приятно повеяло прохладой, руки налились силой, и Жано криво улыбнулся. Огненная длань сжалась в кулак для того чтобы нанести очередной сокрушительный удар!

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Наставник»

— Гиш, обнови вал. Сода, готовь Веретено.

Мгновенно очнувшись, Жано машинально очистил ум, повторно окутав разум колючей проволокой.

— Жано, — едва слышно буркнул Дэнис, и Ков’Альдо тут же усилием воли вынырнул из своих мыслей.

— Есть! — привычно отозвалась пятерка Ков’Альдо, а Жано с гордостью посмотрел на своих друзей.

— Нет, — ярко-желтые глаза демона распахнулись, и Дэнис не спеша поднялся на ноги, с хрустом разминая шею и кисти рук. — Но эти бафы как нельзя вовремя!

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Мотиватор»

Принять? Да/Нет

— Жано! — резкий окрик Дэниса вырвал Ков’Альдо из воспоминаний.

Да и не факт, что своих, к слову. Эти ксуровы сектанты спокойно могли залезть в голову и потихоньку манипулировать его разумом, заставляя допускать маленькие ошибки…

— Не высовываемся! — Жано прекрасно знал, что именно этого и добиваются колдуны из Огненного Легиона. Стоит потерять хотя бы одного из пятерки, как эффективность его отряда снизится в два раза.

Внимание! На территории Академии активирована «Боевая медитация»

— В атаку? — ошалев от своей храбрости предложил О’Конел.

— Хорошо хоть у Мастера иммунитет, — Биро дэ Гнесска кивнул на Дэниса ван Игниса, медитирующего в форме демона. — А то бы худо нам пришлось…

Жано механически поливал пошедших на очередной приступ быков огнем, командовал своими товарищами и сквозь просыпавшийся на него дождь уведомлений:

Ков’Альдо в очередной раз очистил ум, машинально навязав вокруг себя ментальной колючки. Оглядел отходящих после неудачного штурма минотавров. Так и хотелось выскочить из здания и вдарить по «быкам» Огненной плетью или уронить на них Метеорит.

Внимание! Вам доступен класс: «Огненная длань»

— Жано.

— Парни, за нами госпиталь. Только на тот раз мы защищаем не ворота, а наших друзей, которым не повезло на заданиях Сети. Мы сейчас оттягиваем на себя неплохую часть магов и быков. И только благодаря этому наши преподаватели до сих пор держатся под массовым напором Легиона.

Внимание! На территории Академии активирована массовая аура «Брат за брата»

Ответственность, ночные совещания, лавирование между интересами союзников, кнут и пряник и снова ответственность… Как же ему это надоело! Спасибо и ректору – без новой программы он так бы и пребывал в плену иллюзий, и считал себя главой клана, тогда как на самом деле он – маг Огня!

— Есть!

— Вместе! — донесся издалека хриплый рык ректора.

Вот только у Сети, похоже, было другое мнение на этот счет. И Алексей, уступив напору, оказался за спиной Ков’Альдо.

— Мастер ван Игнис, это вы? — изумленно уточнил Сода дэ Грин, удивленно смотря на последствия плетения Огненного вала. Мощь заклинания выросла почти в два раза!

И Сеть незамедлительно оценила его таланты, после первого же задания предложив ему новый класс. Казалось бы не надо много ума, чтобы разогнать толпу гоблинов. Но умудриться при этом выстроить отношения с командиром стражи, с мэром городка или местным старостой, защитить гражданских, не понести потерь, да еще и захватить припасы врага – это, мягко говоря, непростая задачка.

Променять «Преемника главы рода и клана» на какого-то там полевого командира со скромными бонусами к магии Огня? Да, да, и еще раз да!

— Гиш, шипы! Биро, лёд! — ему не понадобилось много времени, чтобы вникнуть в разворачивающийся перед ним расклад.

— Н…нет, — просчитав ситуацию решил Жано, чувствуя, как резервуар начинает стремительно восстанавливаться, а на создание плетение уходит в два раза меньше времени. — Держим позиции, копим силы и, при надобности, прикрываем отход Мастера или поддерживаем прорыв! Ждем моего сигнала!

— А еще они и нас прикрывают, — невозмутимо добавил Сода дэ Грин, прицельно посылая огненные стрелы. — Эти сволочи постоянно меняют цель атаки.

Сейчас он благодарил Сеть за все эти задания и ксурова Алексея, свалившегося ему на голову. Зато сейчас он занимался тем, что было ему по душе – командовал отрядом боевых магов. Конечно руководство кланом – вещь интересная и даже затягивающая, но только в финале Турнира Жано почувствовал, что такое истинное счастье.

— Гиш! — он так и чувствовал исходящую от товарища жажду действия. — Добавь ловушки в лабиринт.

Внимание! На территории Академии активирована «Призрачная связь»

Жано Ков’альдо был предельно собран и, что самое важное, спокоен. Пусть центральный корпус Академии сейчас атаковали многочисленные отряды минотавров и тауренов при поддержке магов из секты Огненного Легиона. Пусть Мастеру ван Игнису пришлось погрузиться в медитацию, чтобы хоть как-то защитить его пятерку от бесконечных ментальных атак. Пусть за прошедшую неделю они устали как крестьяне на сенокосе и съели столько, сколько за год не съедали, но Жано верил – они справятся.

На первый план давным-давно вышли более серьезные вещи, и сейчас Алексею было плевать на этого высокомерного дворянина. Тем более, судя по одобрению, доносящемуся от Мастера ван Игниса, Жано находился на своем месте.

Глава 17

«Забавно», — подумал Алексей, который увидел гораздо больше, чем отрывок героической обороны.

Конечно, прочувствованная им оборона главного корпуса была по-своему уникальна и наверняка достойна занесения в учебники по Боевой магии и тактике магического боя, но Вольного мага больше заинтересовало другое.

— Ждем подходящей момент, — присоединился к беседе Олькуш Ги’Дэрека. — Время работает на нас, но стоит нам допустить ошибку…

«Сложно, — согласился ректор и процитировал. — но магия не прощает торопыг. А недооценка противника или несдержанность в применении подручных средств ведет к поражению!»

Учебно-тренировочный комплекс (Радужный Факультет/ Огненный факультет )

Внимание! Подтвердите намерение установить частичное слияния с системой управления.

«Что за посылка?» — заинтересовался Алексей, благо подключение к Академскому Куполу позволяло растягивать время вместо того, чтобы принимать судьбоносные решения в жуткой спешке и аврале.

«Ловко, — признал Алексей. — Голем займется колдунами, а энты займутся остатками тяжелого вооружения нападающих».

Закрытый музейный комплекс (Факультет Тьмы/ Смерти )

— Справится? — уточнил Ксандр, прикидывая про себя, кем из преподавателей ему придется пожертвовать, чтобы спасти Алексея.

Для начала он, при молчаливой поддержке Алексея, просмотрел состояние своих коллег.

«Хватит нокать! — рассердился Ксандр. — Начинай свою медитацию, а я лично тебя подстрахую. Архимаг я, в конце концов, или погулять вышел? Действуй!»

Поначалу Алексей напрягся – в памяти еще свежи были воспоминания о невыносимом давлении магов Легиона. И если уж он сам со всеми его ментальными защитами почти поддался под их влияние, то что говорить о Ков’Альдо…

— Хорошо, — с облегчением протянул ректор. — Что с големом?

«Автоматы, пистолеты, патроны», — ректор с легкостью вытащил из своей практически идеальной памяти бессодержательные слова.

Внимание! Работа сети телепортов восстановлена! Работа портальных маяков восстановлена!

— Да еще и с промытыми мозгами, — скривился маг, обновляя свой золотистый щит. — Телами хотят завалить.

«Не выйдет, — вынес вердикт Ксандр. — Коллег нельзя сейчас отвлекать. Одна ошибка и ситуация может качнуться в другую сторону…»

Внимание! Активация Купола прошла успешна!

— Рано… — скривился Арт. — Ксуры и Чистые быстро приведут его в негодность…

Эти двое, без помощи «Сундука», как в народе называли слабеньких магов, чьим единственным достоинством было наличие личного пространственного кармана, умудрились притащить в Академию настоящую сокровищницу ковена некромантов. Причем не само содержимое, а сокровищницу целиком! С обсидиановой облицовкой и тамбуром.

«И… Вместе!» — прошептал Ксандр, нечеловеческим усилием воли взывая ко всем стихиям разом.

Каждая сторона подтягивала все больше и больше сил, отчаянно вцепившись в этот клочок земли. И маги Академии, несмотря на солидный запас всевозможных зелий, активированные на территории факультета ловушки, к созданию которых приложил руку сам Мастер Барк, и высочайшему личному мастерству, постепенно сдавали позиции.

Ксандр даже не обратил внимание на целое полотно появившихся массовых аур, вычленив из уведомлений Сети самое главное:

— Подтвердить, — с предвкушением согласился ректор, довольно наблюдая, как на периферии сознания появляется трехмерная карта всей Академии, загораются краткие списки с личным составом и появляется доступ к активации пассивной защиты Академии.

— Принял, — хмуро буркнул ректор, тут же с трудом отражая ментальный удар колдунов, направленный на обессиленного артефактора. — Еще немного…

— Эти фанатики переключились на Алексея, — ответил Арт. — Я слежу за ним по Призрачной связи. Удивительно, но защита Килиба в десятки раз лучше, чем у парня.

«Есть один вариант, — протянул Алексей, лихорадочно обдумывающий пришедшую в голову мысль. — Но мне нужна подстраховка деканов».

Ксандр никак не мог понять, как два мага – преподаватель и студиоз смогли удержать целый сектор. Неужели этот «танк» – такая мощная штука?

Внимание! Компенсация скорректирована! Для восстановления привычного жизненного цикла явитесь в Академию!

Локация №3 «Учебно-тренировочный комплекс»

«На пятую локацию взгляни», — посоветовал Ксандр.

— … каменную кожу обновить через три… два… один… сейчас! А теперь давай в шар, как на стихийном плане. Через сто метров вильни влево – два кобольда залегли. Затем двигайся по маркерам…

«Положим, так и есть, — кивнул ректор, забыв, что Алексей его не видит. — А Огненный факультет и Факультет Воздуха?»

За пятерку Ков’Альдо и Дэниса ван Игниса он не переживал. Уверенность, поселившаяся под сердцем говорила: «Все будет хорошо, главное сейчас – помочь преподавателям!»

«Именно, — повторил ректор и неожиданно спросил. — Расскажи мне, Алексей, что ты сейчас видишь?

«Но…»

«Мощная штука – это Мастер Килиб, — донесся до ректора мысленный посыл Алексея. —Его Золотой щит и полная неуязвимость к ментальным атакам – это что-то с чем-то. Ну а пулемет, он и есть пулемет. Высокая пробивная сила, хорошая дальность и кучность. Плюс Мастер Килиб Юлию показывает все цели напрямую. Эти двое хоть несколько дней смогут точку удерживать. Если только ксуры не подтянут сюда свою тяжелую технику…»

Алексей послушно посмотрел на стеклянные теплицы, которые, несмотря на все взрывы и прочие магические спецэффекты и не думали разбиваться.

«Два портала из которых вышли две армии, ты считаешь недостаточным для плана А? — удивился Ксандр. — Да мы чудом отбились!»

«Магистр, у нас проблемы! — неживым голосом ответил Алексей, стихии под сердцем дружно отозвались на пришедшую в голову мысль, повышая уровень тревог. — Думаю, ксуры могут подорвать бомбу…».

— … греется, зараза!

Подземное водохранилище Академии (Водный факультет)

«Энты двигаются достаточно быстро, да и голем работает… — Алексей взглянул на стальную махину, которая с удовольствием поймала грудью три огненных плюхи, после чего резко скакнула прямо в толпу колдунов, где и закрутилась юлой. — … максимально эффективно. Олькуш и Арт – хороши, страхуют голема. В общем, на мой взгляд, несмотря на фактический перевес Огненного Легиона, поместье Чжо – за нами. Чистые практически все уничтожены. Ксуры – отступили. Кобольдов придется поискать. Да и тщательно зачистить колдунов».

— Держимся, коллеги! Еще немного! — у Ксандра еле-еле хватало сил, чтобы удерживать подобие контроля над складывающейся ситуацией. К слову крайне мерзкой.

«Но…»

«Марку с ребятами отдайте, — посоветовал Алексей. — Они обрадуются. Только сначала огорчатся. Но потом точно обрадуются».

Ректор мысленно согласился с Алексеем, все, что сказал этот парень один-в-один соответствовало его раскладам.

В ход пошли снайперские комплексы ксуров, снимающие любой щит с одного выстрела, лазерные турели, плазменные пушки и даже пронесенная в Академию железная птица. Диол срочно запросил поддержки, и Кромбер, оставив защиту теплиц на Арта Скала, поспешил к Охранителям.

«Отобьемся от ксуров и вскроем хранилище с посылками от Андрю и Константина, — немного подумав, ответил Ксандр. — После встречи союза государств на хранение передали. Вот уж не думал, что технические поделки могут оказаться сильнее истинной магии».

По предварительным расчетам Кори, на данный момент Академия лишилась до 18% своих студиозов. И архимаг не имел права терять ни одного мага...

Защитные плетения с трудом выдерживали атаки ксуров, зачастую пасуя перед высокотехнологичным оружием. Чистые, взявшиеся за магов всерьез, устраивали прорывы, выкручивая свои антимагические щиты на полную мощность. Колдуны из Огненного Легиона беспрерывно долбили защитников на ментальном плане, не давая толком расслабиться и перевести дух.

— Не расслабляемся, коллеги! — усталый голос ректора разнесся по всему поместью.

«Еще не отбились, — с тревогой в голосе отозвался Алексей. — Я бы на ксуров и вовсе не стал мериться силами. Взорвал бы тут все к чертя…»

— Вместе! — пронзительный голос Ксандра разнёсся по всей Академии.

Будучи закрытым это хранилище не диагностировалось ни одним из способов, а уж Ксандр Годэска имел хороший опыт в этой сфере! Но стоило приоткрыть входные дверцы, как сокровищница начинала «фонить». Да так сильно, что забивала собой и ауры магов, и даже стационарные артефакты Академии, напрочь сбивая поисковые заклинания магов из Огненного легиона и разведывательные установки ксуров. И поместье Чжо неожиданно для руководства Академии стало главной целью атаки. А этим грех было не воспользоваться.

Пока что спасали советы Мидаса – бывшего Хранителя Имперской библиотеки, благодаря которым маги били в уязвимые места вторженцев, да Олькуш с Артом. Эти, не только помогали Ксандру и Натали поддерживать ментальную защиту магов, но и умудрялись изредка контратаковать.

«Если твои предположения верны, нам необходимо найти эту штуку!» — рубанул Ксандр. — Немедленно! К тому же на стадион уже прибыло тридцать два студиоза!»

«Если бы вы дали им эту посылку чуть раньше, — нейтрально ответил Алексей, — может быть погибло бы меньше граждан Цитадели и наших студиозов, — и, не давая архимагу возразить, перевел тему разговора, — закончим с нашими магами и проверим базу ксуров?».

«Скорей дендроиды, — поправил Алексея ректор, — Олген четверть жизни положил на их создание».

«Ну, Ксандр, ну молодец! Не грубо сломать психику мага, но вложить в его сознание идею – это надо суметь! Прямо пособие: «Как из сына своего врага сделать лояльного боевого мага». Да еще и задел на будущее подготовил, ведь если «вдруг» Жано придет в голову мысль оспорить в дальнейшем место главы клана… Да уж, Годеска могет. Не зря меня в свое время Цит предупреждал быть с ним внимательней…»

— Олькуш! — с запалом крикнул Ксандр, чувствуя, как на лице расплывается хищная улыбка. — Вот он момент!

Раздав ЦУ, Ксандр крутанул на пальце перстень с ярко-алым рубином и жадно вчитался в появившееся системное уведомление:

Разобравшись в ситуации, Алексей сделал себе мысленную отметку обдумать мотивацию ректора и потянулся сознанием к меню перехода между локациями.

«Сожгли бы, — вздохнул Ксандр. — Это сейчас колдунам станет не до них...»

На этот раз нападающие отступили, столкнувшись с яростью стихии Земли. После того, как снайперские комплексы и прекрасно укрепленные пулеметные гнезда провалились в неожиданно распахнувшиеся расколы, ксуры еще больше повысили приоритет взятия данной локации. На территорию Радужного факультета прибыли боевики Огненного Легиона и… остатки Ордена Чистых.

«Дальше», — поощрительно протянул ректор.

«Именно, — подтвердил Ксандр. — Но если мы сейчас допустим ошибку, то колдуны займутся энтами, а тяжи противника – големом».

«… Но что-то не сходится, — неожиданно добавил Алексей. — Неужели ксуры не предусмотрели план Б?»

По его субъективному ощущению, в состоянии слияния с Куполом время замедляло свой бег, позволяя ему делать временные проколы.

«Темный факультет – наш. Не знаю, чем занимается Самди и Александр, но стражи не просто отбили атаку, они опрокинули тауренов и минотавров и сейчас профессионально разбивают их на пять групп. Я так понимаю действует положение о взятии разумных в плен».

«Почему огорчатся?»

«Но подстраховка тебе будет. Всех стихий без исключения.».

Ксандр меньше всего хотел, чтобы изнуряющая оборона Академии окончилась поражением, и если имеется хоть малейший шанс подрыва технического артефакта ксуров, он пойдет на все, чтобы его предотвратить.

Теплицы Академии (Факультет Света /Жизни/ Природы )

Вот и сейчас, найдя единственную строчку в списке, горящую агрессивно-красным цветом, Алексей уверенно выбрал следующую локацию, подтвердив свое желание оказаться в поместье Чжо.

— Юлий, не тупи, ты же воздушник!

В сознании Жано остались едва заметные следы чужого ментального влияния.

«Согласен, — довольно ответил Ксандр. — Дальше?»

«Алексей? — позвал Вольного мага встревожившийся Ксандр. — Ты куда пропал? Алексей!»

Убедившись, что у Кромбера все в порядке и, скользнув взглядом по огромному каменному шару, в который превратился декан факультета Земли, Ксандр перевел внимание на Килиба.

Центральный стадион (Земляной факультет)

— Кромбер! Готовься к прорыву, поддержишь Дэниса! Олькуш, на тебе студиозы! Сейчас начнут прибывать на стадион. Барк! Активируй оставшиеся ловушки. Олген! Открывай теплицу и страхуй Дэна с Кромом! Бизе! Усиль наблюдение за ксурами, не нравится мне их возня. Натали… Ты знаешь, что делать.

Алексею не нужно было объяснять причину радости архимага. Он и сам видел, как Арт, дождавшись, когда Кромбер раскатает в лепешку оставшихся в живых боевиков с плазменными винтовками, щелчком пальцев активировал голема.

«Бомбу?» — переспросил Ксандр, которому передалось волнение парня.

«Такая штука, которая при активации может вызвать, м-м-м, Армагеддон. А учитывая, что Академию накрывает Купол, сила взрыва увеличится и не только снесет с лица земли нашу школу, но и приличную часть центральной части Цитадели...».

Внимание! …

— Разберитесь с ксурами! — подхватил Арт, чувствуя, как с каждым ударом сердца, в него вливаются силы, которых так не хватало все это время. — Мне нужно полминуты, чтобы задать цель голему.

— Исключено, — отрезал Ксандр.

— Вижу, — хмыкнул декан Водного факультета, — и чувствую. А ну-ка!

— Справится, — уверенно откликнулся Арт. — Сам справится.

«Что ты хочешь сделать?» — уточнил ректор, просчитывая ситуацию.

«А вот здесь поинтересней, — задумался Алексей. — Огненный факультет держит Килиб и Юлий с пулеметом. И я просто не представляю кто способен их подавить. Только если ксуры подтянут свой танк или куда-то девшийся истребитель… Что же касается Воздушного факультета... Там первичная база ксуров. И, насколько я чувствую, парочка бронированных ящеров именно туда и отступила. В принципе, поле битвы за нами. И я бы даже выпустил студиозов добить подранков…».

«Добро», — хмуро согласился ректор, но в следующий момент расплылся в улыбке, — наконец-то!»

— В таком случае, Магистр, — не стал спорить Олькуш, — обратите внимание на Мастера Барка. Бизе уже в четвертый раз его подстраховывает, хоть и сам держится на морально-волевых.

«Есть, Магистр Ксандр! — улыбнулся Алексей. — Так мы точно справимся!»

Узнав, какой «Памятью Рода» владеет Жано, Алексей с удивлением обнаружил, что он… завидует! Еще бы, ведь… Оборвав потекшие не в том направлении мысли, Вольный маг покачал головой.

И, уловив согласный отклик Алексея, он приступил к самой долгожданной, но и самой сложной части плана: анализу набранной информации и финальной зачистке.

— Раз в сто, — кивнул парень, виртуозно управляющийся с пулеметом. — А если еще кумулятивный снарядить, то к чертям хоть что разнесет…

— Ну, это вряд ли, — хмыкнул Юлий, заканчивая плетения охлаждения и принимаясь бить короткими очередями по берущим разбег минотаврам. — Эх, был бы тут Марти, он бы и из пушки по этим быкам вдарил!

«Единение со стихиями, — бесцветным голосом ответил Вольный маг. — Восстановить всю цепочку событий, увидеть куда двигался каждый вторженец. Найти бомбу, если она есть».

«А почему тогда… — Вольный маг с невольным трепетом смотрел на пятерку десятиметровых исполинов, аккуратно выбирающихся из теплиц.

Выбрать локацию для наблюдения/вмешательства:

— Арт, Олькуш, вы как? — бросил ректор. Часть колдунов Легиона неожиданно отступили, ослабив нажим, чем Ксандр незамедлительно воспользовался.

Никто не ожидал, что ксурам удастся открыть на территории Академии порталы, и первоначальный план пришлось корректировать. В итоге, вместо того, чтобы находиться на стадионе, Ксандр был вынужден переместиться в особняк Чжо. Как, впрочем, и большинство его коллег. А всему виной были Санек и Алексей!

Бизэ, например, уйдя в медитацию, скороговоркой диктовал Кромберу порядок действий. Воздушник, разогнав уровень восприятия до заоблачных скоростей, учитывал эффекты появившихся масс-аур, личные характеристики, навыки, способности и пакеты Кромбера, степень защиты противника и многое-многое другое. Если бы декан Земляного факультета действовал в одиночку, он бы сто раз подумал, прежде чем броситься в самоубийственную атаку, но с подсказывающим на ухо аналитиком – только в путь!

«Поэтому мы и здесь», — пожал плечами Алексей.

Томительное мгновение и Алексей вновь почувствовал, как его затягивает куда-то вверх и вправо.

Алексей с трудом удержался от восхищенных аплодисментов ректору Академии. Ксандру не нужен был очередной избалованный наследник влиятельного рода и клана, тем более он самолично обобрал Ларгуса Ков’Альдо еще в начале учебного года. Ксандру нужен был толковый командир и отличный боевой маг с безупречной родословной и, конечно же, с Родовой особенностью.

«До факультетов Воды, Земли и Света вторженцы добраться не сумели. Дежурить там дальше нет смысла, поэтому можно перевести магов на территорию факультета Земли– к штабу на центральный стадион. Мало ли в каком виде вернутся студиозы. Мед помощь. Еда. Психологическая поддержка».

Быстро сориентировавшись в расширенном интерфейсе, Ксандр «нащупал» Алексея и бросил выдающемуся студиозу запрос на прямую ментальную связь.

Диол, не задумывая, запросил помощи у своих.

— Пушка сильнее пулемета? — заинтересовался Килиб.

Гостевой парк, столовый комплекс Академии (Воздушный факультет)

— О, точно, Мастер Килиб, спасибо за подсказку… Хм, колдуны снова минотавров погнали.

«Это энты?»

Сражение застыло в зыбком равновесии, покачиваясь то в одну сторону, то в другую. Обе стороны напряженно следили друг за другом, ожидая, когда противник допустит ошибку.

«Сложно, наверное, иметь такой козырь в рукаве и удержаться от желания его использовать?»

После того, как Диол единолично разметал две волны минотавров, брошенных на штурм особняка и выбил из боя несколько отрядов магов Огненного Легиона, понадеявшихся на свою антимагическую защиту, вторженцы взялись за них по-настоящему.

Однако стоило Вольному магу аккуратно копнуть, как все стало на свои места. Жано мог сколько угодно верить, что он сам выбрал стезю Боевого мага и даже гордиться самолично принятым решением, но у Магистра Ксандра было другое мнение на этот счет.

Подтвердить права доступа администратора? Да/Нет

Главный корпус (Огненный факультет/ Факультет Имперских магов )

Глава 18

Внутренняя Сеть Академии. Алексей

Ощущения были странные.

Он решил разделить вторженцев по признаку расы и для начала пройтись по ксурам, потом по кобольдам и Чистым. Тауренов, минотавров и сектантов из Огненного Легиона он решил не учитывать в своих расчетах. Какой дурак будет отдавать такие технологии потенциальным соперникам?

Голова раскалывалась. Жутко не хватало хвоста и мощных лап, а без чешуи, покрывающей тело, он чувствовал себя голым.

— Сектантов мы уже почти всех зачистили – опасные типы! — гладкокожий человек, чье имя он никак не мог вспомнить почесал кончик носа. — Минотавров и тауренов вроде в темницу загнали, но мы на территорию Самди пока не суемся. Что же насчет ксуров и кобольдов – сейчас как раз штурм на бункер готовим, в котором уцелевшие вторженцы засели.

«…ять!»

Рядовой, рядовой, рядовой, повар, десятник, рядовой… разумы кобольдов уже подходили к концу, и Алексей начал нервничать, так и не найдя искомого персонажа… техник-строитель и… сапер-взрыватель!

«Принял, — деловито бросил парень, беря себя в руки и принимаясь осторожно просматривать несколько тысяч жизненных путей. — Магистр, пока я их классифицирую, не посоветуете случайно, как избавиться от ненужных пакетов?»

«Я услышал тебя, брат, — после непродолжительного молчания ответил Арт. — Есть у меня на примете один специалист… Займемся немедленно. Ну а ты… отдыхай!»

Встреча с Настройщиком.

Алексей вздрогнул и почувствовал, как невидимая леска тянет его из омута воспоминаний.

«Стихии волнуются, — чуть помолчав ответил архимаг. — Что-то их тревожит. Ищи. Любые несовпадения, любые выбивающиеся из общей картины факты, что-то необычное…»

Внимание! Базовая характеристика Интеллекта +5. Текущее значение: 24 (базовое: 21)

И снова пусто, никаких артефактов технологического происхождения, никаких чемоданчиков. Ни-че-го. Лишь ослепляющая ненависть к магам и подспудный страх перед Серым воином с двумя клинками, имеющим обыкновение неожиданно появляться в самое неудобное время. Никто из ксуров, кобольдов и Чистых знать не знали про бомбу. А может ее и вовсе нет?

— Ну да, ну да…

Рабочий, заключенный, переведенный в армию, сын главы покоренного племени, отбывающий наказание, раб, убийца, стукач ксуров, надсмотрщик, законспирированный агент боевой ячейки «Свободные кобольды»… - не смотря на все усиливающуюся головную боль Алексей перебирал податливое сознание кобольдов в поисках того самого специалиста.

…Огромный робот грузно шагающий по пустыне…

Внимание! Слишком большое количество информации! Для структурирования и минимизации требуемого объема памяти рекомендуется скачать следующие пакеты: «Командный язык Ксуров», «Дипломатический язык ксуров», «Ритуальный язык ксуров», «Абстрактное мышление последователей Огненного Легиона», «Культурные особенности тауренов», «История разногласий минотавров и тауренов»…

Картинки сменяли друг друга, бесконечным потоком вливаясь в закипающую от количества информации голову Алексея.

— Гронни! Низшие опять бездельничают! Займи делом этих диверсантов-недоносков или я займусь тобой!

— Ну, от погрузки и разгрузки их никто не освобождал, ха-ха!

Внимание! За полученные достижения *развернуть список* вы заслужили награду:

«…тыре!»

— Их, — автоматически поправил он гладкокожего.

И снова рядовой, бывший ученый, бывший учитель, вынужденные взять в руки оружие… Их злость на своих хозяев, на убивающих их магов, на непривычно тяжелые блоки Командного пункта, который их заставили собирать… Когда голова начинала болеть особенно сильно, на краю сознания вспыхивало и тут же гасло уведомление Сети. Алексей не успевал прочитать и понять смысл, но успел уловить одно слово: «Динамический». После этих надписей становилось полегче, но вместо того, чтобы утихомирить головную боль, Алексей еще больше разгонял скорость восприятия.

— Уничтожь всех гладкокожих, Крадил, и я награжу тебя, — пообещал ящер. — А теперь выметайся отсюда!

— Рад служить вам, принц!

— Не подведи меня, Корнгур. И не забывай держать антискан на полной мощности. Способности этих сектантов к ментальному контролю поражают!

— Кого ты напугать решил, отрыжка чешуйчатая? Бойся тени своего хвоста, жадный ублюдок!

Внимание! Текущее значение Интеллекта превысило: 20. Достигнут промежуточный кап, выберите эпический навык:

Внимание! Активируется самонастраивающаяся руна Интеллекта, встроена в вашу ауру. Выбранный режим активации: «Мудрец» (+5 к Интеллекту), выбранный тип: «Динамический» (плавающая прибавка)

«Десять секунд, магистр… — подобрался Алексей, уловив в голосе архимага тщательно скрываемую панику.

— Я тоже, так что присматривай за ними в полглаза, брат.

Практически…

Принудительная загрузка пакета «Ментальный путь»

— Надо посмотреть в сопроводительной записке… Ну так что насчёт моего запроса?

Принудительная загрузка пакета «Геометрия огня»

Его тело текло расплавленным пластилином, принимая то одну, то другую форму. Где-то не хватало парочки зубов, выбитых на тренировках, где-то было порвано ухо, где-то вместо родных чешуек гордо блестел напыленный титан.

— Лучше закрой свой рот и уматывай отсюда, Хроний. Или рискуешь подавиться снарядом из бластера…

— Ваша задача: не считаясь с потерями, захватить Академию магов. Портальная установка нашего агента сможет перебросить лишь полтора взвода гвардейцев в полной экипировке, не больше! — гигантский, даже по меркам ксуров ящер с потускневшей от времени чешуей внимательно посмотрел Алексею в глаза.

— Лёх…

— Каждый сотый у них такой, брат.

«…есть!»

«…ин!»

«Твою медь! — с чувством произнес Алексей, до которого наконец-то дошло. — Командный пункт и есть бомба, Магистр!»

«В крайнем случае, — согласился Алексей. — Элементали скорей всего переживут ядерный взрыв, но лучше все-таки ее заморозить во времени. Это возможно? Кто знает, когда она рванет…»

— Хм, Крынк, этот командный пункт в три раза тяжелей стандартной модели! Для переноски комплектующих нам понадобятся в два раза больше грузовых гравиплатформ!

— Первое! — крикнул Алексей, с трудом уловив среди наплывающих друг на друга уведомлений информацию про промежуточный кап.

…Тренировки двухметровых ящеров…

«…сять!»

Его пальцы то превращались то в толстые сардельки, только и способные таскать взрывчатку, саперный эквип и тяжеленные панели КП, то в тонкие изящные струны, в которых снайперский комплекс превращался в музыкальный инструмент, выдающий смертельно опасную мелодию.

— Лёх, ты как? Лёх!

— Ну если только одну…

В связи с общим истощением организма, встреча состоится во сне.

«А зачем от них избавляться? — удивился ректор. — Сдай в библиотеку или выставь в Сеть на биржу».

— И все же…

Рванувшись вперед, Алексей жадно пролистал воспоминания кобольда и бессильно откинулся назад. Сапер был ни сном ни духом ни про какие бомбы и был жутко недоволен тем, что согласно вскрытому перед миссией предписанию он должен был контролировать процесс сборки КП.

— После захвата Академии у тебя появится следующая миссия…

«Вполне возможно, — с неохотой согласился Алексей, откатываясь назад и, неожиданно для себя, добавил. — В любом случае спасибо. Еще чуть-чуть и я бы, сам не зная этого, потерял контроль над реальностью. Мне итак уже не хватает стальной шерсти и чешуйчатого хвоста, которым так удобно делать подсечки».

«Какого черта?» — опустив глаза, парень ошарашено посмотрел на свои искалеченные ладони, вцепившиеся в искорёженную цистерну.

— Ты прав, Зрокрий. Коротышки не справляются с этими блоками, а таскать сегменты на своем горбу дураков нет. У тебя есть спецификация на этот КП?

Внимание! Критическая угроза мозгу! Настоятельно рекомендуется отключится от Сети!

— Ничего не знаю, на миссию выделено девяносто стандартных генераторов. Хочешь получить «Ультру» - пишу заявку на имя старшего хранителя!

«Как так? — не понял ректор. — Сосредоточься на поисках бомбы, потом о пакетах поговорим!»

— Где ректор? —требовательно спросил Алексей парня.

К сожалению, прочитать развернутую справку по предложенным навыкам у Алексея не было времени. Единственное, что он разглядел – это приписки «пассивный» и «активный» и, не глядя, выбрал первое. Каким бы вкусным не было умение «Титан мысли», он решил сделать ставку на не требующие активации навыки.

«В смысле? — парень настолько удивился, что даже перестал сортировать ксуров и кобольдов. — А так что, можно было?»

Титан мысли (активный)

— Я не разочаровался в тебе, — довольно махнул хвостом сидящий перед Алексеем ящер. — Низшие уже там. Двести кобольдов-диверсантов ждут приказа о штурме. У них свои инструкции.

«…а!»

«… вять!»

Принудительная загрузка пакета «Значение культурных ритуалов в иерархии ксуров»

«Чего орешь, партнер? — прозвучал в голове голос Вольного мага. — Подожди минутку, мы сейчас закончим с ...»

Принудительная загрузка пакета «Преимущества и недостатки использования носовых колец»

Принудительная загрузка пакета «Армейский рукопашный бой ксуров»

…Осторожное пожатие хрупкой руки худощавого человека с горящими огнем глазами…

«Еще немного и я их дожму», — мысленно пообещал Алексей ректору, с усилием продираясь сквозь уплотнившийся вал пакетов.

— И не говори…

Принудительная загрузка пакета «Союзники ксуров»

Скрюченные пальцы наконец-то разжались, и стоящий рядом Гай с трудом успел подхватить обмякшее тело своего старшего товарища.

«Магистр, сколько у нас времени?», — хмуро спросил Алексей выныривая из омута ксуровских мыслей и параллельно отслеживая все не прекращающийся, но ставший более структурированным вал сознаний и сетевых уведомлений.

— Погоди, Гай, —попросил парня Алексей, прикрывая глаза, — «Арт? Арт! АРТ!»

«Ну и нравы у этих ящериц, — подумал Алексей, выныривая из такого наполненного воспоминания. — Хорошо хоть человеческим языком говорили… или это я так воспринимал через призму ксуровского сознания? Магистр, долго меня не было?»

— У них запас прочности всего сто пятьдесят процентов! Против нас будут мутанты, которые тремя заклинаниями перегрузят любой энергощит!

«Огненный план?» — Арт мгновенно выдал практически идеальный вариант.

«..ри!»

— Принц, но после окончания миссии мы же…

— Ладно, будут тебе гравиплатформы! С мелких – простава!

Принудительная загрузка пакета «Боевые машины ксуров»

«Ты же не собираешься начать одновременное слияние?» — перебил его встревоженный ректор.

«Как насчет того, чтобы перестать принудительно загружать бесконечные пакеты? — зло подумал Алексей. — Хорошо хоть автоматически не распаковываются…».

«Как интересно, — отстраненно подумал Алексей. — Происходящее – косяк Сети или намеренно организованный информационный передоз? Так недолго и личность потерять…»

Рядовой, десятник, диверсант, техник, снайпер, сапер по ловушкам, наставник рукопашного боя, мастер-наставник по маскировке на местности… в открытый разум Алексея ручьем хлынули чужие воспоминания вперемешку с навыками и знаниями.

— Я понял вас, принц! Разрешите исполнять?

Казалось, что маги-менталисты без разбора шлют все подряд, что только у них есть.

Теневой разум (пассивный)

А потом его накрыло.

Бесконечный поток сознания, эмоции, чужая память и моторика, бесчисленные пакеты с навыками и поиск… поиск бомбы!

С трудом повернув голову, он посмотрел на стоящего справа разумного. Кажется, это был Гай. Или Юлий… Или Зрокрий?

— Слушай, Грыг, а принц тебе не сказал, чем будут заниматься низшие?

— Не знаю, брат, у них своя инструкция.

«Нет минутки! — Алексей послал магу образ командного пункта. — Вот эта штука – гигантская бомба, которая сотрет Академию и часть Цитадели с лица земли! Я не знаю, как она активируется – может после смерти последнего ксура или по таймеру… Но ее срочно нужно обезвредить!»

— Лёх, ты меня слышишь?

— Ну ты даешь! Боевую машину использовать в качестве грузчика? Смотри Имрию с Гронни не проговорись! В миг по шее получишь! Пусть Низшие грузят, с них не убудет!

«…дайте мне десять секунд, — твердо закончил Алексей, выделяя из несущегося на него потока тусклые разумы кобольдов и раскрывая им свой разум. — Начать голосовой отсчет!»

«Скорей всего защищают координаты их мира», — предположил Алексей и потянулся к истокам вспыхивающих в мозгу картинок.

И то, положа руку на сердце, удалось ему это только благодаря активировавшейся руне Интеллекта. Восприятие действительности слегка замедлилось, и он сумел вычленить из вороха бесконечной информации ключевое уведомление.

— Так может с помощью меха?

«Там на площади, — пробормотал Алексей, чувствуя, как измученный ум ускользает в сладкую пелену сна, — копейщик и дриада… Мастера Барка пригласили… сутки… воздушный план… проводят… ждет…»

С трудом открыв глаза, он мутным взглядом уставился на цистерну с водой. Попытавшись вздохнуть, он дернулся от пронзившей все тело боли.

— А чо, правда, что гладкокожие малявки могут без бластеров швыряться плазмой?

После выбора его сознание словно разделилось на два потока – одна его часть продолжила терпеливо обрабатывать непрекращающуюся волну образов и картинок, а вторая неожиданно получила возможность взглянуть на ситуацию со стороны.

«Нет ни малейшей информации о бомбе, — неохотно признал Алексей очевидный факт, хотя все его интуиция кричала об обратном. — Я скорей всего погорячился…»

…Мясистый хвост подсекающий лапу противника…

— В отключке лежит, — охотно отозвался Гай, — но Мастер Торсун говорит, что с ним все будет в порядке… Лёх, попробуй пальцы расслабь. Что ты в эту цистерну как клеш вцепился?

«Я не могу тебе приказывать, — отозвался Ксандр, — но сосредоточься лучше на поисках бомбы. К тому же эта ситуация может быть хитрой ловушкой. Быть может расчет на то, что слабый разум не выдержит такого потока, а сильный, решив пробиться к истоку, попадет в ментальный капкан?»

— Бункер? — в голове была какая-то каша, которая, слава Богу, постепенно рассасывалась.

— И как они ходят без хвоста? Ведь это, наверное, жутко неудобно!

— Ну и тварь же ты, Фливиус! Ставлю свой бластер, что к тебе в род затесалась парочка наг!

На смену ящерам пришли огненные сектанты, поклоняющиеся силе Огня и Менталу.

— Принц Ксарий! — прошипел Алексей, склоняясь в ритуальном поклоне и подобострастно щелкая хвостом, — Разрешите взять один взвод гвардейцев и кобольдов. Они меньше, а пользы от них…

Неприятно, конечно, чувствовать себя здоровенной хвостатой ящерицей или мелким чешуйчатым кобольдом, но другого выхода Алексей не видел. Да еще и эти бесконечные пакеты…

Бери под командование пятерку Хмурого, кобольдов и техников из гаража принца, и чтобы через три часа здесь стоял полноценный Командный пункт, понял меня, Грыг?!

…Стальная синева бластера, посылающего один импульс за другим…

«Десять, — сообразил он, — Система досчитала до десяти, и меня выдернуло из потока, но почему я не помню отсчет?»

Принудительная загрузка пакета «Стальная шерсть»

Ксандр не стал добавлять про время и просить его поспешить, но Алексей и сам понимал – 2 секунды на каждого ксура – непозволительная роскошь.

«Меньше, чем было, — пробормотал Ксандр. — Алексей, еще немного и какая-нибудь из стихий вырвется из-под контроля…»

«Нашел?» — послышался смертельно уставший голос ректора.

«…емь!»

— Признаться, владыка, я ненавижу этих кожаных ублюдков каждой чешуйкой своего тела, но возложенную на меня миссию выполню!

— Корнгур! Ни слова больше! И даже думать не смей в эту сторону.

— Не доверяю я этим коротышкам.

— Эээ…

— Не знаю, Имрий. Неполноценные… Что с них взять?

— Чем тебе не угодили стандартные генераторы, Хроний?

Проклятые мутанты!

Где-то на фоне продолжали вспыхивать все новые и новые уведомления, но они уже нисколько не мешали парню.

— Не ворчи, Кабул. Крынк найдет, чем их озадачить, давай лучше еще одну партейку в хвостатых-полосатых?

«…семь!»

Алексей наконец-то отключился, так и не заметив настойчивого уведомления Сети:

Принудительная загрузка пакета «Громовая поступь»

— Во! Узнаю нашего Алексея, — радостно улыбнулся…Гай, а сам он вспомнил.

…Смотрящий из зеркала ящер, надраивающий чешуйки у себя на груди, с высунутым от усердия языком…

«Две секунды, Алексей», — тут же отозвался ректор.

Принудительная загрузка пакета «Энергетическое оружие ксуров»

— Это точно…

Принудительная загрузка пакета «Секреты огненного пути»

«Нет! — услышал он краем уха. — Ты же…»

«Алексей, сосредоточься на поиске бомбы, — жестко хлестнул по сознанию голос ректора. — Я долго не продержусь».

Перед встречей рекомендуется прочитать свод правил *развернуть список*

Схватившись за голову, Алексей скрипел зубами, пережидая мелькавшую перед внутренним взором мешанину из уведомлений Сети и воспоминаний напавших на Академию разумных.

Сначала его сознание захлестнула волна образов, чужих мыслей и эмоций, чуть было не смыв сокрушающим потоком собственный разум. Потом в голове взорвалась сверхновая из различных языков и наречий:

— На тебя возлагается ответственная миссия – подтверждение дипломатических отношений с огнепоклонниками.

Внимание! Ваш текущий уровень Интеллекта (19) не в состоянии принять полный объем информации!

«Второе, — хмуро ответил Ксандр, появляясь в сознании Алексея в виде радужного шара с черно-фиолетовыми прожилками. — Не могу сказать на защиту чего направлена эта инфо-атака, но точно могу сказать, что это дело рук Легиона.

Локация №1 «Воздушный факультет». Алексей

«Ну потом, так потом», — не стал спорить Алексей, заканчивая сортировку и аккуратно погружаясь в сознание первого ксура.

«Вываливаемся!» — с облегчением отозвался ректор и сознание Алексея захлестнула тьма.

Принудительная загрузка пакета «Анатомия ксуров»

«Но где же тогда бомба? Неужели ее пронесли Чистые?» — найдя четыре десятка ярких разумов, Алексей не просто впустил в себя их воспоминания, но сам, подобно порыву ветра пронёсся сквозь них. Острая вспышка боли в районе лба и…

— Мда, ну и приложило же тебя, — неодобрительно покачал головой собеседник. — Ихний командный центр. На границе Воздушного и Огненного факультетов разместили.

Глава 19

Кто ни разу в жизни не спал двое суток подряд никогда не поймет насколько мягким может быть обычный линолеум и насколько удобной собственная рука, используемая вместо подушки. А если за окном еще стоит пасмурная погода и мочевой пузырь не заставляет тебя просыпаться каждые пять-десять минут, то и вовсе благодать!

Алексей не знал, сколько он проспал и где сейчас находится, но пробуждение было, можно сказать, идеальным.

— А ты не в курсе, что ли? — деланно удивился гость. — Это Вольный маг Алексей Алый все на халяву получает, остальные за каждый пакет серебром или золотом платят.

Он пару раз просыпался в своей кровати, но, не найдя весомой причины для немедленного подъема, снова погружался в блаженную дрему. Теплое одеяло, свежая подушка, прохладный ветерок, приятный полумрак и никаких долгов – Алексей не помнил, что было вчера, но это было совершенно неважно. Сегодня не нужно было ничего делать и никуда идти. Сегодня – был самый лучший день – день отдыха.

Это было… неприятно. Только Алексей казался себе одним из крутейших магов Порога, а сейчас… Неужели он действительно реализует не более трети потенциала?!

Взяв в руки свою чашку, он сделал широкий глоток и вперил тяжелый взгляд в скрытое тенью лицо Настройщика.

— …

«Настройщик» прозвучало в его понимании не только как должность, но и как имя.

— Впечатляет, — осторожно согласился Алексей. — Вряд ли бы в мире стало больше баланса с появлением такого артефакта, но… впечатляет.

— А ничего, — Настройщик в расстроенных чувствах закинул в рот слоеное лакомство и не жуя его проглотил, — А, чтоб тебя! Даже вкус не почувствовал! — он с разочарованием посмотрел на свою пустую тарелку. — Понимаешь, из-за таких магов-халявщиков и появились эти битые копии пакетов. Да и сам ты, по сути, такой же. И именно благодаря таким как вы, твой потенциал сейчас составляет лишь немногим больше, чем четверть!

— Это… ценно, — медленно произнес Настройщик, а тень перед его лицом дрогнула, начиная потихоньку истаивать. — Жаль тебе пора просыпаться…

— Взаимообмен… — дошло до Алексея.

Пока часть сознания Алексея пыталась понять причины произошедшего, руки сами поставили чашку на стол, тело скользнуло вбок, и парень с силой похлопал гостя по спине.

С каждой секундой в голове разрастался сгусток боли, превращаясь в сильнейшую мигрень.

— Вам налить? — его сознание словно разделилось на два потока. Пока одна половина ума размышляла кто такой этот незнакомец и что ему нужно, вторая уверено командовала телом.

— Максимум четверть, — вбил последний гвоздь Настройщик. — Простите, но мне физически неприятно смотреть на бардак, который творится у вас в голове! И я не про те восемь сотен пакетов, бестолково загруженных в последний час бодрствования. А по имеющиеся пакеты. Полезные, к слову, навыки и знания, в таком отвратительном состоянии!

— … маг! — Алексей гордо вскинул подбородок вверх, распрямляя спину. С усилием развел локти в сторону, сводя лопатки, нервно втянул воздух сквозь напряженные ноздри и медленно выдохнул, постаравшись расслабить все тело. — Вольный маг.

— Подожди, — нахмурился маг. — В смысле бесплатно?

— Я так понимаю, выбирать нужно из вышеперечисленных вариантов? — уточнил Алексей.

— Это еще ерунда, — по облику Настройщика было видно, как сильно его зацепил скепсис Алексея. — Возьмем ваши пакеты. Та же самая Призрачная связь работает на тринадцать процентов от своего потенциала, а к примеру, Вольный маг – всего на девять. Уж молчу про остальные! Самый продвинутый пакет: Базовая магия – аж целых сорок восемь процентов!

— Приходилось настраивать… себя, — виновато протянул Настройщик. — Как ты говоришь, настроился на «все хорошо», «ограничил разумного» и «создал вокруг себя иллюзию».

— Можешь, — со скрипом согласился Настройщик и тут же добавил, — кроме тех восьмиста!

— Тут дело во временной недееспособности Сети, — пояснил Настройщик, ловко подцепив вилкой слоеную турецкую сладость. — Сейчас Сеть работает едва ли на двадцать процентов своего потенциала. А раньше это был, можно сказать, гигантский клуб по интересам. Маги древности годами настраивали свои плетения, добиваясь наивысшей эффективности, и выкладывали свои шедевры в Сеть за десятки, а то и сотни тысяч золотых. Цена служила, во-первых, фильтром, а во-вторых, позволяла им получать вознаграждение за свою работу и с головой уходить в свои исследования.

— Постой, так получается, я все это время получал бесплатно то, за что остальные маги вынуждены были платить?

— Но откуда, к примеру, бедный студиоз возьмет деньги на пакет с продвинутой стихийной магией? — прищурился Алексей. — Получается если у тебя много золота, ты с легкостью станешь кем захочешь?

— Скажите, — в голосе мужчины мелькнул огонек интереса, — а как вы поняли, что это не ваше жилище?

Оформив пришедшую мысль в слова, Алексей неосознанно замер, даже прекратив дышать. Родившаяся где-то под сердцем идея казалась настолько нереальной, настолько грандиозной, что бросало в трепет.

— А я Алексей, — улыбнулся парень.

— Долго объяснять, — засомневался мужчина, чье лицо все также находилось в тени, — а ладно! — он махнул рукой и решительно пододвинул к себе чашку с чаем и тарелку со сладостями. — Начну издалека.

— Не совсем, — лица настройщика не было видно, но Алексей был готов поклясться, что тот поморщился. — Для этого в Сети были предусмотрены миссии. Выполняешь задание, получаешь в качестве награды пакет с новым навыком. Что же касается богачей, то да, с одной стороны им легче – стартовые возможности шире, но с другой, требования к получению пакета никто не отменял. Не освоил первый круг стихий, нечего тебе во втором делать. И неважно сколько золота есть у твоей семьи.

— Конечно, — подтвердил Настройщик. — Есть, конечно, бесплатные базовые пакеты, но дальше – хочешь развиваться, будь добр – плати. К данному правилу приложили руку маги древности. Империи не нужны были трутни, только постоянно развивающиеся члены общества!

— Неправильный вопрос, — покачал головой Настройщик.

— Я учитель и с недавних пор завуч в школе, — привычно начал Алексей, но тут же нахмурился. Что-то было не так…

— Можно и так сказать, — незнакомец склонил голову набок. — Ну так что, чаю?

— Чем обязан вашему появлению в моем сне? — прищурился Алексей, стараясь рассмотреть хоть какую-то информацию над головой Настройщика. Но, несмотря на все его усилия, пояснительной надписи не всплывало.

— Академия – отдельный разговор. Туда так просто не попадешь, а стоимость пакетов взымается с казны магической школы.

— Как ни пытайся, от судьбы и от себя не убежать, — медленно протянул Настройщик и торжественно заявил. — Я согласен!

В висках во всю били боевые молоты, а боль в голове стала просто невыносимой, краем уха Алексей слышал советы Настройщика: «Выпрями спину», «Расслабься», «Выпей своего чаю – станет легче», но это было где-то вдалеке. Мир вокруг размазался в темное пятно и сейчас был только Алексей и его головная боль.

— Интересно…. — Алексей откинулся на спинку стула и в задумчивости начал теребить свои галстук. — Хорошо, у меня будет к тебе просьба. Если она покажется тебе слишком глобальной – просто скажи, и я… не буду просить тебя ни о чем взамен.

— Неправда! — возмутился Алексей, вновь вспоминая сотни прочитанных книг. — Да и вообще откуда у студента деньги? К тому же, я бы и рад заплатить, но куда? Это сейчас у каждого второго свой сайт или авторская страница, а раньше...

— А чем вы занимаетесь, Алексей? — поинтересовался гость, с опаской отодвигая чашку подальше от себя.

— Все верно, — кивнул незнакомец, — редко кто удостаивается возможность побеседовать со мной.

Алексей молча кивнул, ожидая продолжения.

— … яааааааааа, — информация хлынула в голову полноводной рекой: Академия, предметы, пацаны, поиск предателя, Чертоги Разума, путешествия на стихийный план, Четки, задания Сети, Реставрация книги, ловушка в лесу, встреча с отшельником, компенсация, нападение на Академию… поиск бомбы.

— Именно, — печально улыбнулся Настройщик.

— А вот последнее – вряд ли, — мягко произнес сидящий у окна человек. — Прошу вас, Алексей, присаживайтесь. Вот ваша любимая зубная щетка, зубная паста, ложка для, гхм, чистки языка и стакан с водой.

— Хорошее сравнение, — заметил Настройщик. — Знали бы вы чем мне приходилось заниматься… Но прошу вас, продолжайте дальше!

— Меня нет в Сети, — наконец-то произнес Настройщик, с удовольствием наблюдая за потугами Алексея. — Одно из немногих преимуществ Настройщика.

— Именно, — удовлетворенно кивнул Настройщик. — Неважно в каком ты мире, главное – это взаимообмен. Хочешь максимально быстро получить от наставника знания – подари ему свое уважение и искреннюю благодарность. Хочешь стать богатым – пожертвуй бедным. Хочешь найти любовь – полюби мир вокруг себя. Это ведь так просто…

— Хм, — в голове у Алексея забрезжил очередной гениальный план. — Наша встреча… она ограничится беседой или мне можно тебя о чем-нибудь попросить?

— Вот смотри, — незаметно перейдя на «ты» принялся объяснять Настройщик. — Чашка – это маг. Заварочник – это, хм, пусть будет Сеть. От чашки идет запрос заварочнику и, в результате обработки запроса, в чашку льется чай. В твоем случае, этого чая во-первых мало, — Настройщик плеснул отвара не более, чем на треть кружки, а во-вторых, он плохого качества. Тебе, наверное, интересно почему так происходит?

— Но оно же и так есть в Сети? — Алексей задумчиво посмотрел на носки начищенных туфель. — Зачем покупать эти пакеты?

— Будь ты обычным крестьянином, я бы попросил тебя следить за полями и собрать богатый урожай. Но, чем больше сила, тем больше ответственность. Поэтому… Помоги Сети раскрыться. Вдохни свежую струю жизни в магию Порога. Сохрани этот мир… — мужчина допил остатки травяного отвара и с сожалением отодвинул от себя поднос с чайным сервизом.

— Вот как? — протянул незнакомец. — и все?

— Отнюдь, — Настройщик покачал головой. — Все, наоборот, очень даже честно. Хочешь получить знание – будь добр, заплати. Да ты сам подумай, что было бы, если бы каждый желающий мог бы скачать пакет с тем же самым «Армагеддоном»? Или каждый форточник себе сам классы выбирал? Так весь Порог был бы забит Разрушителями, да Боевыми магами!

— Вы - дома, конечно же, — Алексей не видел лица незнакомца, но последний определенно улыбался, — а я… хм, сейчас мы с вами познакомимся.

— В общем, — уловив нетерпение Настройщика, Алексей свернул свой пространный спич. — Ты в любое время можешь приходить в эту комнату и пить чай со сладостями Мастера Марина. Да-да, я узнал его угощение… А захочется пообщаться о тонкостях настройки артефактов, пакетов и даже душ человеческих – зови, время будет, приду.

— Скажем так, суть я уловил, — дипломатично ответил Алексей, но Настройщика уже было не остановить.

— Щедро, — признал Алексей. — То есть я могу настроить на максимум Четки?

— Но тогда где мы? — с наигранным удивлением уточнил мужчина.

Он перестал сопротивляться хлещущему потоку информации, позволяя ему свободно проходить сквозь себя вновь и вновь. Одна часть его сознания превратилась в дирижёра, взмахом виртуальной палочки указывающего куда именно должна уложиться информация. Вторая часть – захотела пить.

— Кхм, — Алексею было жутко неприятно, но он все же переступил через себя, — И в чем же это выражается?

Алексей сделал паузу, давая собеседнику возможность возразить, но Настройщик жестом руки дал знать, что ожидает продолжения.

— Пожалуй, — мягко кивнул собеседник, с любопытством наблюдая за Алексеем. — Интересный вы все-таки… разумный.

Монотонное гудение, силовая волна, радужная воронка, жаркая пустыня, крыша трактира и арбалетный болт отскакивающий от Зеркального щита… Вылазка, Зал героев, скорпион… Цит! Дорога в Цитадель, пантера, аттестация, Академия, дуэль, Имперская башня магов, Полигон, Бастион, стела.

— … а еще я…

— Или ты утрируешь, — поморщился Настройщик, — или, несмотря на высокий уровень Интеллекта тупишь. Попробуй построй портал в обитаемый мир с: а) пригодной для дыхания атмосферой, б) магическим фоном выше единицы по шкале Кайфата, в) условным третьим уровнем развития цивилизации по классификации Нукланда, г) Соотношением физического и магического потенциала один к одному по теореме Арди… Да там одни драгоценные камни для создания межмирного моста на десятки миллионов выходят! Мне продолжать?

— Что ж, — задумался маг. — Настраивать свой организм мне нет нужды, во-первых, я итак его неплохо чувствую, а во-вторых, для этого у меня есть пакет «Сатор». В настройку привычек я не верю. Создание привычки – кропотливый труд, и только благодаря нему внутри создается волевой стержень. Мироощущение? Настроиться на «все хорошо» и стать улыбающимся всем блаженным? Нееет уж! Мироощущение – величина непостоянная. И оно плавно меняется с ростом личности. Настроить мироощущение – значит ограничить разумного, создать вокруг себя иллюзию!

— …еще я…

— Так что это получается, каждый пакет имеет какую-то цену? —ошарашено переспросил Алексей, с трудом принимая новую парадигму.

— Акха! Спасибо, кха! — прохрипел мужчина. — Я что мог подавиться и умереть?

— Погоди, то есть ты хочешь сказать, что я пират? — Алексей сразу же вспомнил десятки скаченных из Интернета электронных книг с корявым языком или битым шрифтом. — Да ты знаешь, как много шлака встречается в Сети? Да подчас это тебе должны платить, чтобы ты согласился такое читать!

Стоило Алексею вспомнить про артефакт, как они появились на его плече. А вслед за ними он почувствовал на поясе приятную тяжесть Цепи, а на бедре – знакомое тепло Книги.

— Ты? Пират? — Настройщик на секунду замер, а потом расхохотался. — До хитрожопых мошенников, виртуозно монетизирующих чужие знания и многолетний труд, тебе еще расти и расти! Ты же... обычный халявщик.

— А как я могу помочь конкретно тебе? — неожиданно поинтересовался Алексей.

— А те маги, для которых создание плетений или наставлений по конкретной ветви магического искусства является хлебом? Там цена-то от трех до пятнадцати золотых, но нет, начинающим магам хочется побольше знаний и подешевле!

— Хм…

— На самом деле все просто, — Настройщик поставил чашку на заварочник, в специальное углубление, сделанное для того, чтобы как можно дольше поддерживать тепло налитого чая. — Ты, Алексей, часть Сети. Она воспринимает тебя не как отдельного пользователя, а как, м-м-м, один из своих ретрансляторов, получивших автономность и свободу действия.

Взгляд скользнул по такой знакомой комнате, помечая привычные детали – стоящий в углу комп, широкий книжный шкаф, аккуратно сложенные у стены гантели и резина для растяжки.

— Как тебе сказать, — нейтрально ответил Настройщик. — Если бы ты не нес в своей ауре сигнатуру удаленной точки доступа, пакеты бы принудительно раскрывались, и мы бы сейчас с тобой не разговаривали. Можно сказать, тебя стремились забить золотыми слитками насмерть. Так что сейчас все пакеты по праву принадлежат тебе.

Он очистил середину стола и поставил туда заварочник и чистую чашку.

— Мощно, — согласился мужчина и неожиданно поинтересовался, — а что бы хотели настроить вы, Алексей?

— А вот это в корне неверно, — не согласился Настройщик. — Вы, Алексей, верно сказали, насчет Четок. Если я над ними поработаю, то помимо увеличения радиуса действия аур, повысится и процентная прибавка к сопутствующим эффектам! Плюс пятьдесят процентов к личным навыкам, типа Бодрости, Концентрации или силе удара, каково? А плюс тридцать процентов к каждой из аур?

Алексей скрючился, уставившись на свой галстук, на котором в такт его сердца пульсировал знак «Ом».

— Я хочу, чтобы ты настроил… Сеть.

— И попросить привести к идеальным показателям все мои пакеты?

— … я… — он зажмурился, пытаясь вспомнить, что было после переезда в махонькую студию в соседнем от родителей дворе, оформления гранта на поездку на международную конференцию в Казахстан…

— Интересно… — немного пришиблено протянул незнакомец. — Кстати я – Настройщик.

Сев за стол Алексей бросил на незнакомца испытывающий взгляд, с какой бы стороны он на него не смотрел, лицо мужчины все время оставалось в тени, и с удовольствием принялся чистить зубы. Закончив с гигиеной, он прополоскал рот ледяной водой из стакана и пододвинул к себе свою любимую кружку.

Находящийся в тени мужчина пододвинул на край стола поднос со звякнувшим от резкого движения стаканом.

— Этот разговор мне многое дал, — на полном серьезе ответил Настройщик. — Молчу уж про внезапно пробудившийся вкус к жизни! — он с чувством прокашлялся. — Изначально я хотел предложить тебе помочь в настройке любого пакета. Сейчас же… Предлагаю помочь в настройке хоть чего.

— И все же, — парень поднялся, нисколько не смущаясь, что стоит перед незнакомцев в одних трусах и, подойдя к стене, поднял одну из гантель. — Я вынужден настаивать на правдивости ваших ответов. Где я?

— Да? — Алексей вскинул левую бровь и, налив себе и гостю травяного чаю, сделал большой глоток, — м-м-м, божественно!

— Ого, — только и смог ответить Алексей. — это… мощно.

— Что ж, — Настройщик поудобней устроился в кресле и закинул ногу на ногу. — Для начала стоит сказать, что суть моей деятельности – настройка. Организм, привычки, мироощущение, эффективность плетений, сила и продолжительность зелий, работа артефактов… Настроить можно абсолютно все!

— Кто вы? — уточнил Алексей, не спеша вставать с кровати. — И где я?

— Можешь.

Алексей дернул плечами. Врагу не пожелаешь такой муки. И как только сидящий перед ним мужчина не сошел с ума?

— О чем-то таком меня Цит и предупреждал, — медленно кивнул Алексей, пробираясь среди своих воспоминаний, — да, точно! «Носитель удаленного источника доступа».

— Эффективность плетений? Что ж, здесь, я признаться не вижу подвоха, кроме соотношения работы и ценности. При наличии экспериментальной площадки и доступа к библиотеке, можно самому настроить практически любое плетение. Да, в зависимости от сложности, на это уйдет от пары часов до нескольких лет, но использовать такую могущественную сущность как вы для настройки плетений… это, на мой взгляд все равно что микроскопом гвозди забивать.

— Именно, — развеселился Настройщик. — Неплохо устроился, да? В этом собственно и кроется причина низкого качества твоих пакетов. Не давая ничего взамен, ты и получал все, что хочешь.

— Только прошу вас, без магии! — напрягся мужчина. — Считалось, что в этом месте это невозможно, но я предпочел бы этого не проверять. Тонкие настройки…

— Не вопрос, — не стал спорить Алексей. — Обойдемся без магии. Тем более вы, по моему разумению, мне вряд ли чем можете помочь.

— Думаю, — Алексей рассеяно посмотрел на зажатую в руке гантелю, — мы у меня в голове.

— Зелья, артефакты – по сути, тоже самое. Хотя Мастер Барк, думаю, многое бы отдал, чтобы настроить… да те же самые Четки!

— И так сложно… — закончил Алексей. — Я понял тебя. Маги вкладывали свое время и силы, свою энергию и деньги в создание плетений, и даже если можно получить их просто так, правильно будет – дать что-то взамен. А благодарность или золото – неважно.

— А вот и ваш любимый травяной сбор – листья смородины, малины, земляники и немного мелисы. — Вслед за первым подносом, на столе появился второй – с исходящим ароматным паром заварником и огромной чашкой, — кажется эти сладости называется пахлава?

Сидящий напротив незнакомец поперхнулся чаем и зашелся судорожным кашлем.

— Акха-кха!

— Эта комната в квартире моих родителей, — пожал плечами Алексей, не спуская настороженного взгляда с незнакомца, — А я там уже давно не живу. Комп, гантели, часть книг, инвестиционные серебряные монеты, — он кивнул на сложенные на полке коробочки, — это все не может находится здесь.

— В чем причины такого, м-м-м, неудовлетворительного состояния получаемых мной пакетов? — Алексей, немного подумав, переформулировал вопрос.

— Ты чего завелся-то? — в лоб спросил Алексей, мгновенно теряя интерес к разговору.

— Мне? — удивился Настройщик. — Обычно меня просят помочь… Даже не знаю… Я бы хотел заниматься любимым делом – настраивать, и сейчас, пусть и невольно, но благодаря тебе, я получил такую возможность. Тяжело, знаешь ли, все это время наблюдать за приходящим в упадок механизмом, не имея возможности его настроить… А я ведь… как говорят в твоем мире, перфекционист.

— В смысле? — у Алексея было такое чувство, будто пол сделал попытку уйти у него из-под ног. — Но в Академии…

Подхватив со спинки кровати висящий там галстук с вышитой золотом кляксой «ॐ», Алексей накинул его себе на шею и наскоро завязал узел, не прекращая следить за незнакомцем краем глаза. Подойдя к столику, покосился на висящий на стуле пиджак, но надевать его не стал.

— А еще, — Алексей прислушался к своему сердцу, — я хочу сделать тебе подарок. Да, настроить Сеть – это будет делом твоей жизни, но это все равно труд, пусть он и в радость. Но жизнь – сложная штука и у каждого человека должно быть то место, где он может отдохнуть пусть даже от самой любимой работы.

— Ну да, — усевшись на свое место кивнул Алексей, — Чего нет-то?

— Я – Вольный маг.

— Именно.

— Слушай, — встрепенулся Алексей, которому пришла в голову интересная мысль. — Те восемьсот пакетов, которыми меня закидывали – как их расценивать? Банальный спам или ценная информация?

— Думаю, я догадываюсь почему, — осторожно предположил Алексей, — но хотелось бы получить более подробное объяснение… от вас, например.

— Ясно, — протянул Алексей, параллельно просматривая в историю уведомлений. — Ага, то есть наша беседа, это и есть награда?

— Ой, да перестань мерить нынешние реалии категориями своего мира, — отмахнулся от его слов собеседник. — Хотя есть, конечно, определенное сходство… Но ты же как маг, познавший единение с миром должен понимать, как это работает по-настоящему

В его голосе прозвучало настолько неподдельное удивление, что Алексей даже немного растерялся.

— Но… Это же глупо!

— Если хотя бы сотня магов заплатит по сто тысяч золотых, то можно всю жизни не работать, — возразил Алексей, споря, скорей по привычке, чем всерьез.

— Я хочу отплатить Сети и магам древности за полученные знания и пакеты умений. Как мне лучше поступить?

— Пожалуй, — согласился Алексей, аккуратно опуская гантелю на пол и усилием воли представляя, как его кожу касается приятная ткань свежей рубашки, а на ногах появляются удобные брюки, темные носки, мягкие туфли с острым носком.

— Ты сумел меня заинтриговать, — признал Настройщик.

Открыв в очередной раз глаза, он прислушался к себе и понял: спать больше не хотелось. Вместо этого возникло острое желание умыться, выпить чашку травяного чая и пойти на улицу побегать.

— Нет, не все, — Алексей поставил чашку на стол и обхватил руками виски, — еще я…

— С одной стороны, это здорово, — согласился Настройщик. — Сеть тебе пакеты знаний предлагает согласно моменту, да еще и бесплатно загружает, но с другой… Приоритет у тебя самый низкий, в итоге получается, что пакеты битые прилетают.

— Неплохо, — незнакомец посмотрел на часы, — восемь с половиной минут. Хм, даже не то, что неплохо, великолепно!

Глава 20

Центральная площадь Академии. Лазарет. Олген Торсун

— Долго он будет еще валяться?

«И тем самым активируют бомбу», — закончил мысль Алексей.

— Э не, — огневик поёрзал в кресле, устраиваясь поудобней. — По кухне у нас Килиб!

«В этой крепости сидели двое ксуров, — судя по голосу Арт пожал плечами, — я не стал дожидаться пока они выйдут. Поэтому сейчас они, скажем так, живые трупы. То есть в данный конкретный момент они живы, но стоит только вытащить Командный Пункт из хронозаморозки, как ящеры моментально склеят ласты».

Он на всякий случай наложил на задание ограничение по здоровью и, немного подумав, добавил туда Олгена Торсуна. Будет в высшей степени глупо оставлять Академию без одного из лучших целителей современности.

Он наскоро создал еще одно задание и удовлетворённо улыбнулся.

И все бы ничего, если бы короткая приписка в конце описания навыка:

— Помочь может чем?

Полчаса пролетели за один миг, а Алексей с удивлением обнаружил, что начал лучше понимать свое тело.

«Жесть!»

Сносная копия пакета давала возможность не просто использовать технику, но и провести диагностику и устранить, в случае необходимости, легкие повреждения. Подробная копия давала возможность чуть глубже вникнуть в устройство техники, наделяя своего владельца прочными техническими знаниями.

сносная копия пакета (исходный пакет останется в вашем архиве/библиотеке) Количество: 4 Состояние 24,5%

«Вот теперь можно и идти, — с чистой совестью решил маг, переводя фокус внимания на свое тело. По-хорошему, ему бы отдохнуть еще часик-другой, но 202 умирающих студиоза не давали ему покоя. Точнее уже 201.

«Мда, — озадачено согласился с парнем Арт Скал. — Интересный ход. Если взрыв будет хотя бы вполовину так силен, как ты описал, то этот элементаль сможет смело заявлять свою кандидатуру на трон старейшины Огненного плана!»

«Ну, судя по тому, что ты спокойно себе дрыхнешь в госпитале, все нормально», — усмехнулся Вольный маг.

«Студиозы Академии!» — сформулировал он первый запрос.

«Хочет выжить, но идет на самоубийственное задание? — задумчиво протянул Алексей. — А Марк сам предложил задействовать своего фамильяра, от которого сейчас нет толка, в активации бомбы?».

базовая копия пакета (исходный пакет останется в вашем архиве/библиотеке) Количество: 8 Состояние 12,25%

Вы больше не человек. Точнее вы больше, чем человек! Снова

Просмотрев историю сообщений, Алексей покрылся виртуальной испариной. Во время бомбардировки его сознания бесконечным потоком пакетов, руна увеличивала Интеллект аж до двадцати восьми пунктов, выдавая максимальное значение в +9. По одному пункту на каждую сотню поступивших пакетов и дополнительная единица, зарезервированная под сортировку.

Уделив пару минут на изучение вопроса, Алексей уважительно покивал головой. Владелец пакета мог снимать с исходного пакета три типа копии с ограниченным количеством дубликатов. В зависимости от качества пакета их было два, четыре и восемь соответственно.

Мысленно порадовавшись, что у сектантов не хватило то ли настойчивости, то ли денег, Алексей с любопытством взглянул на ровные строки загруженных, но нераспакованных пакетов. Ксуры, кобольды, таурены, минотавры, колдуны Огненного Легиона… - в его коллекции не хватало только умений Ордена Чистых.

Придирчиво осмотрев получившееся задание, Алексей вспомнил разговор с Ксандром о ждущем своего часа арсенале, добавил дополнительное условие и подтвердил активацию задания. Если он сделал все правильно, то сейчас перед студиозами и преподавателями появятся четыре практически идентичных задания.

Там, где нужно было увеличить эластичность сосудов, он выпускал на волю тающую под сердцем снежинку. Где необходимо было избавиться от накопившегося шлака, прибегал к помощи пляшущего джигу огонька. Юркая молния – для диагностики, кристалл Земли – для укрепления. Свежесть и аромат лесного разнотравья – для общего тонуса.

«Все просто, — хмыкнул Арт. — Во время первой миссии стихийный фамильяр Марка закрыл собой хозяина. Марк уцелел, а элемента не только вышвырнуло на родной план, но практически убило. Вот только элементаль Марка, нахватавшись, видимо, привычек от своего хозяина, предпочел потерять все свои уровни и ранги, снова стать хилым слабосилком, но выжить».

«Почему?»

Первой в списке текущих проблем стояла бомба. Вторым пунктом были студиозы. Третьим – Мастер Барк. Дальше по убыванию: Защита Цитадели, ускользнувший Ги-Дон, тайный ход, замаскированный под фонтан, попавшие в Пустыню американцы.

«Вот бы пару недель в себе покопаться, — подумал маг, выходя из состояния Сатор. — В принципе, можно уже и просыпаться, хотя…»

Ну а сам процесс исцеления был до банального похож на чары Олгена Торсуна. Алексей искал забившиеся или перегоревшие от напряжения каналы и прогонял через них чистую силу. При необходимости он придавал ей свойства одной из требуемых стихий.

«Отправили на Огненный план? — предположил Алексей. — Создали временной капкан? Заморозили?»

«Да», — подтвердил Алексей, ставя себе таймер на полчаса.

С трудом справившись со своим любопытством и отложив изучение навыков и умений на потом, Алексей обратил свое внимание к эпическим навыкам.

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: критическое/очень плохое/плохое/хорошее)» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 4 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: высочайшая/высокая/высокая/средняяНаграда: технический пакет ксуров на выборАктивировать задание? Да/Нет

Разочарованно вздохнув, он уж было надеялся наклепать базовых копий и раздать их всем студиозам, Алексей наскоро разузнал чем подробная копия отличается от сносной и базовой.

«Разделить по состоянию здоровья на критическое, очень плохое, плохое, хорошее, отличное», — добавил Алексей.

«Не понял, — нахмурился Алексей. На его глазах список мигнул, и цифра «206» в графе «критическое состояние здоровья студиозов» сменилась на «202». — Чтоб тебя!»

Теневой разум (пассивный)

Отброшенный им Титан мысли позволял на час стать чуть ли не богом аналитики. Активное умение временно поднимало уровень Интеллекта до 29 и позволяло разгонять работу сознания в два раза! При наличии Самонастраивающейся руны, дающей +5 и остальных артефактов, Алексей имел возможность на краткий отрезок времени стать самым крутым Мегамозгом. Вот только откат в виде временного штрафа к доброй половине базовых характеристик, небольшая вероятность спалить себе мозги и трехчасовая слабость напрочь отбивали желание выбирать эту активную способность.

— Здесь подожду, — недовольно буркнул ван Игнис с шумом усевшись на кресло. — Остальные как?

«Ты тоже им владеешь?» — обрадовался Алексей.

— Нормально, — отрезал огневик. — Купол восстановили, а значит час здесь – это сутки там.

«Из-за заморозки времени?».

«Да так, — отмахнулся Алексей, — ничего серьезного… Просто представил, что будет, если его фамильяр выживет во взрыве…»

На то, чтобы докопаться до истины у него ушло буквально пара минут. Самонастраивающаяся руна Интеллекта, встроенная в его ауру мастером Марином, не только увеличивала базовую характеристику на пять пунктов, что само по себе было круто, но еще и давала временное усиление Интеллекта от одного до пяти пунктов.

— Только если обед приготовить, — усмехнулся целитель.

«Нет, — в голосе мага на мгновение прорезалось сожаление. — Но тут несложно понять. Ты либо стал шизофреником, либо научился управляться со вторым потоком сознания».

«Хитро придумано, — отметил Алексей, выставляя в качестве награды базовые копии пакетов. Сносные и подробные копии он решил оставить про запас. — Ну, вроде готово?»

Оказалось, что базовый вариант пакета содержит не больше не меньшее… базовые знания по тематике пакета. К примеру, если пакет посвящен боевой технике ксуров, то разумный, усвоивший базовый пакет, сможет этой техникой пользоваться. Починить ее при выходе из строя у него не получится при всем желании.

Титан мысли (активный)

Казалось, отдохнувшее тело поделилось частичкой своих сил и с головой.

«Забавно, — отметил маг. — Эта двухпоточность сознания – следствие слияния с Сетью или преодоление капа по Интеллекту?

«Студиозы, обучающиеся на данный момент», — поправился Алексей.

— У ребят различные степени истощения. На восстановление понадобится от шести часов до трех суток.

«Да, сначала Дэнис хотел заключить договор со своим элементалем, но Натали и Бизэ не дали, мол ему без элементаля нельзя. В итоге Марк своего отдал».

«Разумно, — согласился парень, — особенно если…»

Мастер Торсун был прав, если сейчас не дать телу отдых, то здоровью будет нанесен критический ущерб. Поэтому, как бы ему не хотелось вскочить с больничной койки и с головой погрузиться в разгребание навалившихся проблем, он сосредоточился на своем внутреннем состоянии.

Предложить в качестве награды:

«Где-то у меня был подходящий пакет…

Ну а оригинал нес в себе самое важное – не просто инструкцию по использованию, но понимание технических процессов и множество мелких нюансов, без которых невозможно было использовать девайсы ксуров на сто процентов.

Перед Алексеем раскрылось целое полотно, состоящее из условий, ограничений, выбора награды и прочих деталей. К счастью, он разобрался в конструкторе миссий довольно быстро. Единственная заминка произошла, при выборе в качестве награды пакеты, посвященные технике ксуров.

«Если мне доступна Сеть, то… — Алексей мысленно скривился, злясь на себя за невольную тупость. — Арт?»

Выбрать условия задания: *развернуть список*

«Саму пайцзу, я так понимаю, тоже отдали Марку? — предположил Алексей. — Он один из сильнейших студиозов в Академии, у него огромный резервуар и высокая скорость восстановления маны и… он умеет летать».

оригинал пакета (пакет знаний будет полностью удален из вашего архива/библиотеки) Состояние: 98%

«Не факт, — не согласился Арт. — Мы уверены, что это бомба. Все наши маги, как один, почувствовали высокую опасность, исходящую от этой штуки. Но условия активации мы не знаем».

Алексей с интересом прислушался к своим ощущениям. С одной стороны, его тело и основная часть сознания спали глубоким сном, жадно восстанавливая силы. С другой, он слышал, что происходило вокруг и даже мог провести самодиагностику.

«Конец связи», — пробормотал Алексей, решая, чем сейчас заняться – поиграться с Сатором или, пользуясь временем, поискать актуальную информацию и разложить все по полочкам. После недолгих раздумий выбор пал на второе.

подробная копия пакета (исходный пакет останется в вашем архиве/библиотеке) Количество: 2 Состояние 49%

Внимание! Активируется самонастраивающаяся руна Интеллекта, встроена в вашу ауру. Выбранный режим активации: «Мудрец» (+5 к Интеллекту), выбранный тип: «Динамический» (плавающая прибавка)

Создать задание на спасение студиозов?

— Дэнис, ты сам-то как думаешь, два часа сна – это много или мало?

Мысленно нахмурившись – дел намечалось ну очень много, а времени было кот наплакал – он еще раз просканировал свое тело и сознание.

«Приветствую, брат! — мгновенно отозвался Вольный маг. — Ты уже пришел в себя?»

— Ничего не знаю, — в голосе Олгена Торсуна блеснула сталь. — Он будет восстанавливаться еще минимум пару часов.

«Надеюсь, не обидится, — подумал Алексей, — хотя…»

Сформирован список всех студиозов (32762) Академии Цитадели

Если он все сделал правильно, а он все сделал правильно, то на данный момент «410» студиозов находились за территорией Академии. «206» в критическом состоянии, «161» в очень плохом, «23» в плохом, «11» в хорошем и «9» в отличном.

Внимание! Текущее значение Интеллекта превысило: 20. Достигнут промежуточный кап, выберите эпический навык:

«Алексей, — перебил его Скал. — Я понимаю, что пока один поток твоего сознания отдыхает, второму скучно и ты не прочь поболтать, но поверь, я тоже не спал несколько суток и у меня куча дел. Поэтому если есть, что сказать по делу – говори, если нет, то с удовольствием пообщаемся в другой раз. Без обид, брат».

«Круто, — уважительно протянул Алексей. — Зато теперь у нас есть своя карманная бомба!»

— Ну тогда просто не отвлекай меня.

Если бы колдуны Огненного Легиона были понастойчивей и добавили еще две сотни пакетов, то руна бы его не спасла. Даже такая крутая как эта.

«Подъем, Лёха! — Алексей скользнул в Сатор и отдал команду на пробуждение тела. — После смерти отоспимся. Держитесь, ребята, мы идем!»

«Сеть, я могу создать задание на спасение студиозов?» — с отчаянной решимостью спросил Алексей. Просто так смотреть, как умирают мальчишки и девчонки было выше его сил.

Сатор оказался довольно качественной внутренней медитацией. Как понял Алексей, чем глубже он погружался в диагностику своего организма, тем сильнее для восприятия его сознания замедлялось время.

«Логично, — признал Алексей. — Поэтому и подсадили туда элементаля Огня?»

Внимание! Активировать пакет «Сатор»? Да/Нет

«Какие обиды, — смутился парень. — Я могу чем-то помочь?»

«Я поступил проще, — ответил Арт Скал. — Взял за образец зачарованную Ксандром пайцзу, в которую он засунул принесенного тобой высокотехнологичного голема, и упаковал туда Командный Пункт ксуров. Единственное неудобство – эта штука постоянно жрет ману. Много маны».

«Я подумаю об этом завтра!»

И как Алексей не крутил эту фразу, пытаясь понять или даже почувствовать, хорошо это или плохо, ответа найти он так и не смог. Промучившись добрых десять минут – непозволительная роскошь! – он, наконец-то подвел итог своим терзаниям:

Ради интереса он потянулся к Сети и ничуть не удивился, когда перед ним появилось нужное системное уведомление:

«Да!» — с радостью подтвердил маг.

«И еще, — «вспомнил» Арт. — Пришлось привязать пластину к стихии. Я выбрал Огонь...».

«Ну да, — кивнул Арт. — Тебя что-то смущает?»

А вот Теневой разум был хорош. Дополнительный поток сознания – это круто. А контролируемый дополнительный поток сознания – еще круче. Алексей получил возможность параллельно думать на диаметрально противоположные темы. Или плести два разных плетения. Или одновременно поддерживать разговор и читать виртуальную книгу.

Далее, скрепя сердце, он попросил добавить информацию о погибших и без вести пропавших студиозах. Затем запросил информацию о местоположении всех ребят. Сравнив полученные списки, провел сортировку, убирая из списков парней и девушек, находящихся в Академии.

Внимание! Базовая характеристика Интеллекта +5. Текущее значение: 24 (базовое (без усиливающих артефактов): 21)

«Плюс пять к Интеллекту! — ошарашено подумал Алексей. — Это же имба какая-то! Или дальше все станет еще масштабней? И почему динамический? Ну-ка-ну-ка…».

Сформирован список обучающихся студиозов (980) Академии Цитадели

«Не, я точно не шизофреник, — протянул Алексей. — Арт, скажи мне, что с бомбой?!»

Алексею сразу же вспомнился реферат одного из его учеников про промышленный шпионаж: компания А пыталась повторить успех компании Б, но у нее никак не получалось, в итоге подкупили рабочих, получили подробные чертежи – не помогло. Подкупили директора – получили идеально работающий автомобиль, разобрали, попытались собрать обратно – получилось ведро с гайками. В итоге плюнули на шпионские игры, заключили партнерское соглашение и только тогда узнали, что при сборке автомобиля зажимы и заклепки подвергались термической обработке, вследствие чего вставали на свое место идеально, а остывая, закрепляли детали намертво.

И самым последним, но не по важности, значился: автобус с детьми. Алексей, честно говоря, давно потерял надежду найти их, но вычеркивать этот пункт и своих целей не собирался.

«Не совсем, — уклончиво ответил Алексей. — Трудно объяснить…»

«Верно, — подтвердил Арт. — Лишний козырь в рукаве не помешает».

«Из-за этого и за скрадывание веса. В сто раз мне показалось мало, поэтому увеличил до четырехсот. Выше силенок не хватило».

В самом конце стояли следующие пункты: создание оборонных строений в общедоступной точке телепорта; армия, так не вовремя ушедшая на штурм Бункерка; его выпускники и Цит, которые уже давным-давно должны были прилететь на Второй континент; Саня, от которого до сих пор не было вестей; портал на Землю; межмирные схватки, о которых рассказывал Цит. Может быть они смогут обойтись без кровопролитных сражений?

«Восстанавливай силы, просыпайся и подходи к шатру. У нас еще уйма работы — устало усмехнулся Арт Скал. — Все, конец связи».

«Так и скажи, что выбрал «Теневой разум», — отозвался Арт.

«Чего это он? — усомнился Алексей. — Откуда такой благородный порыв у нашего прагматичного Марка?»

После принятия решения он испытал ни с чем не сравнимое облегчение и, поблагодарив про себя госпожу О’Хара, переключился на другие проблемы.

— Ладно, ладно, только перестань ворчать!

Глава 21

Центральная площадь Академии. Лазарет. Олген Торсун

Со стороны это, наверное, выглядело странно. Лежал себе студиоз на больничной койке, практически признаков жизни не подавал, а тут бац! Соскочил с места, перекинулся парой слов со встрепенувшимся Денисом ван Игнисом, и они оба исчезли с легким хлопком.

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: плохое )» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 4 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: высокая . Награда: технический пакет ксуров на выборВнимание! Задание доступно только после прохождения теста на здоровье!Активировать миссию? Да/Нет

сносная копия пакета «Внешнее течение силы»

От открывающихся перед ним перспектив, захватывало дух. Да и просто испытывать влияние аур было восхитительно, бесподобно, грандиозно…

Сжав амулет в кулаке чуть сильнее, чем следовало для отключения связи, Олген с трудом подавил желание сплюнуть на землю.

— Ай да Алексей! — с невольным уважением пробормотал целитель, — Ай да… молодец! Вернешься – пожму руку и всыплю по первое число! Руку пожму за смекалку, а всыплю за то, что допустил в своих мыслях, будто я брошу лазарет! Хочется, конечно, врезать захватчику, но что я совсем без разумения, что ли? Так ворчу по-стариковски.

— Пацаны, а мне кажется или нас опять ментально атакуют?

— Наставник! — вывел его из задумчивости Кино. — Дойдем до «Васильков» где-то через двадцать минут. Наши дальнейшие планы, Мастер Чжо?

— Не выходит, — признал Руслан после нескольких безуспешных попыток. — Ладно, раздам парням, — он мотнул головой на раненных, — оставшиеся боевые артефакты.

Вот только пилумы оказались зачарованными. И, мало того, что с легкостью долетели до мага, так еще и пробили его «Воздушный щит». От первых двух Майо, еще не понявший, что произошло, машинально уклонился, а вот третий пробил ему бедро.

— Это кто кого еще забрал, — не согласился закатанный в гипс коренастый крепыш с факультета Земли, — Это же тот парень с первого курса, который еще преподом стал. Он у нас защиту от Ментальных воздействий вел до Мастера Килиба.

подробная копия «Единение с миром»

Андо вообще их конкретно замедлял с самого начала. Умудрившись в первую же стычку с шаманом псов поймать проклятье, второкурсник уже какой день лежал пластом. Чжо даже пришлось научить парней совмещённому плетению «Воздушная подушка» и «Горизонтальный воздушный щит» для транспортировки раненных.

— Ребят, — незаметно появившийся Олген Торсун заставил огневика, прислушивающегося к бормотанию соседа, вздрогнуть от неожиданности. — А где ваш сосед и Мастер ван Игнис?

— Да я ничего такого… — смутился огневик, но крепыш его уже не слушал, разговаривая со своим фамильяром.

— Отец! — голос Брюса сорвался на крик, и Чжо, прервавшись, с недоумением посмотрел на сына, который, торопясь и проглатывая слова, протараторил. — Я не договорил! Там псы с кем-то дерутся!

Псы ожидаемо рванули вперед, стремясь сократить расстояние с магом, и слишком рано метнули свои пилумы в тщетной попытке накрыть Майо. Имперский маг даже не стал разрывать дистанцию, вместо этого сконцентрировавшись на точечных ударах сосульками по коленным чашечкам песеголовых. Сейчас им важно было замедлить противника, а не уничтожить.

Спасали только ловушки и безостановочное движение, благодаря чему им удавалось ускользать от смыкающегося вокруг них кольца. Правда, приходилось пить есть, спать и… ходить в туалет прямо на ходу.

— Ну… — замялся парень. — С крылатым демоном со светящимися кулаками…

И сейчас взвод Имперских магов, которым так гордился Чжо, больше напоминал кучку изможденных бродяг. Свитки исцеления были потрачены еще в провинции Медовая. Спать приходилось по очереди и прямо на ходу, резервуар восстанавливался слишком медленно, а воздушные щиты, на которых несли раненых и спящих требовали постоянной энергетической подпитки.

— Будем, — дернул щекой Чжо. — Цель – портальная площадка.

Награда: подробная копия пакета «Единение с природой»

— Хах! — у Чжо даже настроение поднялось от такого оптимизма. — Ну попробуй достучись до нее.

«Да уж, расклад не в нашу пользу… — как не пытался Чжо гнать от себя мрачные мысли, но реальное положение дел становилось все хуже и хуже. Был бы он один – с легкостью ушел бы еще тогда, но бросать своих… Никогда! — Что там у нас? Пятеро трехсотых, трое из которых не факт, что доживут до завтра, вымотанные бойцы, да еще и проклятые псы почти взяли нас в клещи…»

— Мира, Оксана, принимайте командование над девчонками! Готовим четыре сотни лежачих мест! Димка, Корд! Привести операционную в полную готовность! Все студиозы, посещавшие мой факультатив «Полевая медицина» выстроиться в шеренгу у лазарета! Пошевелимся, мои дорогие, пошевеливаемся, скоро у нас будет пополнение!

Чжо был готов ко всему. К тому, что они проиграют войну и им придется уйти партизанить в леса, что завтра Порог захлестнет армия ксуров и звено истребителей будет утюжит Цитадель, что разразится стихийная катастрофа и придется уходить в подземелья, что некроманты песеголовых закрепятся на Пороге и наступит зомби-апокалипсис, в конце концов!

— Мы сейчас с тобой, Булыга, в себя придем, тест на здоровье пройдем у Мастера Торсуна и тоже задание Сети примем. Не дело это, что еще не все наши ребята вернулись…

— Ты недооцениваешь силу мысли, мой великовозрастный армейский друг, — поджал губы Руслан. — И мою настойчивость.

сносная копия любого пакета *развернуть список* за спасение одного студиоза

«Может бросить ему официальный вызов и в честном бою завладеть артефактом? К тому же зачем Четки магу, который даже не умеет драться? Да и ауры Четок дают преимущество в основном для рукопашников! А ведь их же еще можно использовать как оружие…»

— Не верю своим ушам, у тебя в вокабуляре есть слово «сказочная»?

Если бы не комплекты Имперских магов… Чжо даже боялся подумать, что бы тогда было.

Дэнис давно отвык бояться кого-либо или чего-либо, но в последнее время чувство страха вернулось. Первый укол тревоги он почувствовал в Чертогах Разума, второй – когда отдал Струну Равновесия и мысленно услышал зазвонивший по его душу колокол храма. В третий раз – когда ксуровы колдуны чуть было не пробили его ментальный щит.

— Ты хотел сказать сказочную упёртость? — поправил его армеец.

— А он один или их много? — спросил кто-то еще из пацанов.

Потом накатил страх за Академию, за Ксандра, за студиозов, за то, что не успел ни с кем поделиться созданной им школой рукопашного боя. Да, он научил Килиба азам, но действительно серьезные секреты передавать не спешил. И, наверное, зря…

Вызвавшись прикрывать отход основного отряда, он привычно устроил засаду, расставил ловушки, накинул на себя «Воздушный щит» и, подпустив манипулу поближе, принялся отрабатывать зарекомендовавшие себя против псов связки: «Лёд», «Каменные шипы», «Порыв ветра» и «Ледяные иглы».

Принять? Да/Нет

Единственное, к чему он не был готов, так к тому, что отрубятся телепорты и им предстоит бесконечно долгий прорыв к этой ксуровой деревушке в условиях повышенного метаболизма. Чертовы песеголовые будут плотно висеть на хвосте, не давая по-человечески передохнуть.

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: критическое )» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 4 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: высочайшая . Награда: технический пакет ксуров на выборВнимание! Задание доступно только после прохождения теста на здоровье!Активировать миссию? Да/Нет

— Задание, наверно, выполнять полетели, — неохотно ответил бледно-зелёный студиоз.

Описание: Не дать умереть ни одному студиозу, доставленному в Академию

— Конечно есть, — пожал плечами маг, удивляясь про себя тому, что Руслан не стал, как обычно, препираться с Кино. — Вот только кто же поделится с нами такой стратегически важной информацией?

— Повезло, — протянул бледно-зеленый огневик.

— Кто?

— Мастер Чжо… — нахмурившись произнес Брюс

— Понял, — недовольно поморщился бывший армеец. — Но я бы лучше дал генеральное сражение этим ублюдкам!

— Олькуш, Алексей с Дэнисом улетели на задания, — пока Ксандр находился в отключке, бразды управления Академией как-то сами собой оказались у декана факультета Воды. — В смысле сам создал? Подожди! Что прям все преподаватели выдвигаются? А как же я? Но… Да понял, я понял!

— С кем? — вскинулся Руслан, сбиваясь с шага.

— Понятно, — кивнул маг и коснулся рукой висящего на груди переговорного амулета.

Дэнис ван Игнис сидел возле Алексея и... наслаждался. У него было много важных дел и еще ворох задачек помельче, но он просто физически не мог заставить себя отойти от лежащего на койке студиоза. И дело было не в самом парне – маг, как маг, пусть и одет в старинный камзол эпохи Древних – дело было в его ауре. Точнее аурах.

— Ты понял, что это было? — слабо пролепетал зеленый от недомогания третьекурсник-огневик, обращаясь к своему соседу. — И куда мой декан забрал этого студиоза?

— Ну не знаю, — пожал плечами крепыш. — Может и говорят, но благодаря договору, заключенному им с элементалями стихийного плана, у меня появился фамильяр, и мой Булыга…

Внимание! Доступно индивидуальное задание: «Вытащить своих учеников с того света»

— Укроемся в канализации? — разочарованно протянул Кино. — Как крысы?

— А плевать на все! — махнул рукой декан Огненного факультета, который даже не расслышал, куда собирается этот непоседливый маг. — С тобой.

— Мастер Чжо, — задумчиво протянул идущий сбоку Руслан. — А у этой канализации случайно нет выходов за пределами деревни?

— Все-таки окружили, сволочи, — скрипнул зубами Чжо. — Так! — он повысил голос, не обращая внимания на порывающегося что-то сказать Брюса. — Занимаем построение два-семь! Раненных в центр.

— Как крысы, как тараканы, как… кто там еще живет? — устало откликнулся Чжо. — Надо будет, по уши в дерьме сидеть будем, пока парни не оклемаются, понял меня, боец?

— Все равно пробиваемся туда. Все портальные точки в Цитадели имеют одинаковый строительный план. И я очень сомневаюсь, что захватчики смогли найти ход в подземное убежище.

— Ты точно видел демона? — уточнил Руслан.

В общем, последние недели он прожил в страхе, и это чувство жутко не нравилось ван Игнису. Не нравилось чувствовать себя… слабым. Здесь же, около Алексея, в окружении усиливающих аур, он был… непобедимым.

— Дэнис, чтоб тебя, как же я тебе рад!

Порядок движения сбился, уставшие молодые Имперские маги принялись активно спорить, обсуждая увиденное Брюсом, будто бы черпая в разговоре силу для решающего рывка. И лишь один мастер Чжо молчал, ощущая, как в душе разгорается потухший было огонек надежды.

Ну и что что он маг Жизни? Он может быть тоже хочет поучаствовать в спасательной операции!

— Ууу, — покачал головой Кино, — пацан съехал с катушек!

Спасибо Кино – оставшись по привычке прикрывать младшего товарища, он не только смог вытащить Майо, но и разбить остатки манипулы.

— Какое-такое задание? — нахмурился целитель.

Первая неудача потянула за собой вторую – Марти не рассчитал силы и, увлекшись магической дуэлью, свалился от энергетического истощения. Потом была неожиданная атака некромантов, в результате которой из строя вышли еще два Имперских мага и буквально пару часов назад чрезвычайно глупо подставился Майо.

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: очень плохое )» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 4 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: высокая . Награда: технический пакет ксуров на выборВнимание! Задание доступно только после прохождения теста на здоровье!Активировать миссию? Да/Нет

— Рус, контроль над носилками не теряй! И вообще, забыли про построение два-семь?

— А если они разрушили телепорт?

— Мастер Чжо… — повысил голос парень.

— Так вот же, — третьекурсник усилием мысли сделал задания Сети видимыми:

— Наша цель – выжить, — ровно ответил Чжо с горечью смотря на воздушные носилки, на которых слабо стонал его сын, из которого слишком быстро вытекала жизнь. — Выжить, восстановить силы и нанести врагу непоправимый ущерб.

— Кино, доставай свой клинок и готовься на выход, — сам себе кивнул Чжо, касаясь притороченных к бедру ножен. — Будем…

— Ну так что Мастер ван Игнис? — терпеливо переспросил Алексей. — Вы со мной?

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: хорошее )» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 4 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: средняя .Награда: технический пакет ксуров на выборВнимание! Задание доступно только после прохождения теста на здоровье!Активировать миссию? Да/Нет

— А ты, Рус, — Кино проигнорировал предупреждающий взгляд Чжо, — еще раз Сеть попроси. И чтобы парней наших вылечила, и песеголовых уничтожила, и комнаты в гостинице организовала вдобавок!

По уму, им следовало снять ментальные блоки и попытаться понять, с кем схлестнулись псы, но Чжо не хотел рисковать и открывать разум для удара песеголовым некромантам. Ведь и услышанного было достаточно, чтобы понять, кто ждет их в Васильках:

И это чувство Дэнису нравилось. Настолько, что его демоническая часть уже задумалось над экспроприацией Четок.

Он еще некоторое время постоял, о чем-то думая и с хмыканьем покачивая головой, а потом решительно кивнул сам себе и, усилив свой голос при помощи несложного плетения, крикнул на весь стадион:

— Сеть? — простодушно предположил пацан.

— Псы! — их беззлобный спор прервал запыхавшийся Брюс. — В деревне псы! Дорога перекрыта…

— Брюс, разведка! — тут же отреагировал Кино и, передав приказ, жадно уточнил. — Будем прорываться?

На подходе к деревне «Васильки», Чжо

У Кино обнаружился месячный запас армейских сухпайков, а у мальчишек – годовой запас эльфийских энергетических пластинок. Смерть от голода им не грозила, но взамен студиозы мучились с животом. Единственный, кто почему-то проигнорировал приказ Чжо о пакете первой необходимости был второкурсник Андо.

— Повезло, — согласился его сосед по больничной койке. — Поэтому я благодарен Алексею и не хочу про него гадости слушать.

Хорошо хоть компенсация прошла пару часов назад, и течение времени снова вернулось в свое русло. А то неприятно было прямо во время боя нестерпимо сильно захотеть по большому…

— Ну элементаль мой, — ничуть не смутился студиоз. — В общем, Булыга мне дважды жизнь спас. Сначала в бою с лягушками-переростками, а потом когда здание рухнуло. Вроде всего три часа под завалами пролежал, а по ощущениями неделя прошла. И если бы не он…

— Отлично, — улыбнулся Алексей и расфокусировал взгляд, а в следующую минуту они оказались на наполненной песеголовыми площади.

Хорошо хоть запасов было с лихвой. Брюса и Майо он собирал лично, и у каждого из них был полугодовой запас специальных питательных эликсиров. Потом, правда, придется реабилитировать кишечник, но в данный момент они были в выигрыше – он и его пацаны хотя бы не испытывали проблем с туалетом.

— Цель – портальная площадка! — Чжо прогонял в голове один сценарий прорыва за другим, не видя и не слыша ничего вокруг.

Центральная площадь Академии. Лазарет. Алексей и Дэнис ван Игнис

— Ааа, — протянул огневик, закатив глаза, — Алексей! Говорят, тот еще выскочка, в каждой бочке затычка.

— Таким большим ушам грех не поверить…

И когда валяющийся в беспамятстве студиоз вдруг открыл глаза и с ходу предложил поучаствовать в спасательной операции, Дэнис на пару секунд подзавис.

— Пускай разведку, — тут же сориентировался маг. — Брюса отправь, у него Скрытность и Восприятие повыше будет. Надо проверить под чьим контролем находится деревня.

Глава 22

Деревня Васильки, Алексей и Дэнис ван Игнис

— Кольцо Огня! — Алексей на всякий случай озвучил выпускаемое вокруг себя плетение. С ван Игнисом он еще не бился спина к спине и поэтому не знал, как маг отреагирует на его магию.

— Ну, почему бы ему не быть православным демоном? — пожал плечами Руслан.

— Да, но во всей Академии под эти условия подходит едва ли с десяток магов.

Обернув воздушной паутиной десяток свитков Великого исцеления, он отправил получившуюся посылку к центральным воротам, параллельно с этим перехватывая у Чжо подпитку воздушных носилок. Имперский маг тут же с облегчением вздохнул и благодарно кивнул.

— В смысле? — перед бездыханным Марином появился, кажется, Руслан. — Что вы хотите с ним сделать Мастер ван Игнис?

— Нор… кха, нормально, — Прохрипел ректор, принимая сидячее положение, — сколько я был в отключке?

— Рррррррааааааааа! — по площади Васильков прокатился нечеловеческий крик полный боли. — Займись магами!

— Доступна!

«Они еле живые! — рыкнул Дэнис. — Нужна срочная эвакуация или целитель!»

— Рррррааааааа! — прогудело живое пламя, свиваясь плотным кольцом вокруг мага.

Поймав сверток со свитками, Чжо трясущимися руками сломал печать и скороговоркой прочитал формулу активации. Подростка накрыло яркое сияние, но болтающаяся на тонюсенькой ниточке душа, которую Алексей видел в форме миниатюрного солнца, и не думала возвращаться в умирающее тело.

— Парни, а у кого комки, которые Лёха послал? Мне бы разгрузку…

В ход пошли руны, подсмотренные у Мастера Марина, элементы плетений, изученных на Полигоне, готовые блоки, выплывающие прямо из Книги Огня. Азарт исследователя захлестнул мага с головой.

Внимание! Вы находитесь под воздействием ауры «Боевое безумие»

Вбежав в оплавленное здание главного корпуса, Ксандр приложил кисть к стене и, дождавшись когда та отъедет в сторону, бросился вниз по открывшейся взорам студиозов лестнице.

А с разных концов деревушки один за другим тоскливо завыли песеголовые. Словно знали, что добравшиеся до «Васильков» люди, их не пощадят. Что мечом и магией, вилами и топорами отчистят деревню от вторженцев. Потому что чаша человеческого терпения подошла к концу. Потому что если раньше у кого-то и были иллюзии, что можно отсидеться с краю, когда наступает враг, то сейчас каждый человек в Цитадели начинал понимать – это не просто грабительский набег иномирцев. Это война. Война на выживание.

— Да они ж мелкие еще!

— Ого, Максим! Прикиньте, Максим! На колесиках, ёпта! Это ж сколько ему лет-то?

Сосредоточившись на деле и окружив себя дополнительным огненным щитом, Алексей начал планомерно выбивать некромантов и офицеров противника, не забывая контролировать выпущенное на волю пламя. Если бы не второй поток сознания, он точно бы попал под влияние безумной ауры Дэниса и уже вовсю орудовал бы пламенным клинком.

— И они это время просто лежали тут? — не сдержавшись завопил Гай, разглядывая сваленные в кучу автоматы, пистолеты, охотничьи ружья и разнокалиберные патроны. — Ну Магистр!!!

— Почему они не могут вернуться, закрыв задания Сети?

Создавать копии и передавать заклинание НЕВОЗМОЖНО Внимание! Задать цель для пламени: _________

— Если это то, о чем я думаю, — повеселел Марк, переглядываясь с Юлием, — то мы же прямо сейчас сможем отправиться на спасательные миссии!

Внимание! Создано внеуровневое плетение «Пламя дракона»!

— После разрушения Купола задания обнулились, Ксандр.

— Не факт, что получится, — неуверенно протянул Дэнис. — Но у Марти есть внутренний стержень и он… — демон сердито фыркнул и скомкано закончил, — подходит в общем!

— Мужики, заканчиваем с оружием и строимся, — скомандовал Марк. — Половина останется, половина пойдет на миссии. В идеале доукомплектовать отряды целительницами. Проверьте, доступна ли миссия?

— Вроде да, — пожал плечами худой как палка студиоз. — Он себе из дерева лик своего святого выточил даже.

«А Дэнис-то у нас оказывается машина для убийства!» — заметил Алексей, испытывая ни с чем не сравнимый душевный подъем. Захотелось выкинуть какую-нибудь дичь, безумно захохотать, залить все жарким пламенем.

— Заканчивай здесь! — проревел ван Игнис, держа трепыхающегося некроманта за горло. — Нужно найти Чжо!

— А что там? — с любопытством поинтересовался прибившийся к пацанам Куро.

От пришедшей в голову мысли по позвоночнику будто бы ударила молния.

— Вот черт, — поморщился Алексей, сканируя студиозов.

— Нет, но…

Сбоку темной молнией мелькал ван Игнис с видимым удовольствием убивая не ожидавших атаки песеголовых. Приняв форму демона, он сминал манипулы и фаланги псов, активно используя все свои конечности и даже крылья.

— Ого, меня плющит, — отстраненно пробормотал маг, через силу игнорируя эффект демонической ауры. Переключившись на Внешнее течение силы, он мгновенно определил замаскированных под обычных легионеров некромантов. — Так и голову потерять недолго!

— Блин, народ, нам срочно нужны подсумки!

— Автомат… Точно! Я сейчас! — и ректор, на глазах у сидящих на площади студиозов и преподавателей побежал к главному корпусу.

— Кстати, Магистр Ксандр, — вкрадчивый голос Марка вырвал архимага из раздумий. — Разрешите использовать в спасательной операции трофейный танк?

На мгновение из огня соткалась фигура дракона, но стоило только моргнуть, как пламя прыснуло во все стороны.

— Доступна!

— Плохо, — поморщился ректор, — мы можем как-то повлиять на условия миссии?

— В результате спасательных миссий нашими преподавателями было спасено семьдесят восемь студиозов. Осталось триста двадцать семь. Спасательные работы ведутся безостановочно, но рук не хватает.

— Тут такое дело, — протянул Олькуш. — Задания созданы не Духом Академии, а… Алексеем.

«И почему захватчики всегда такие твари? — с недоумением думал Алексей, поднимаясь на Огненных крыльях над деревушкой. — Что фашисты, что эти уроды… Почему разумные позволяют себе так обращаться с другими разумными?»

— Он самый, Олькуш! — на сердце немного отлегло. Судя по голосу декана Водного факультета все в Академии было более-менее в порядке.

Несколько раз в Алексея прилетали зачарованные пилумы, пробивая внешний щит. Но маг лишь обновлял защиту, не забывая заливать площадь огнем.

— Есть одна уязвимость или лазейка…

Судя по Биению Жизни, дела у парней были плохи. А Мартин, которого он узнал его по фиолетовой ауре, и вовсе был мертв.

— Живем, мужики!

— И дальше бей только Огнем! — желтые глаза декана полыхнули топазом, а сам он стремительно начал темнеть, принимая свою демоническую ипостась. — За меня не бойся!

— Пламя разумно, гонит псов на площадь, — отложив свои размышления о необычности подростков в сторону, принялся командовать Алексей. — Оставляй раненых на ван Игниса и перекрывайте выходы из деревни. Отобьем гражданских, прочешем деревню. Несколько уродцев спрятались по домам и взяли заложников. Высылаю карту.

«Алексей, как обстановка? — послышался смертельно усталый, но такой знакомый голос. — Нас мало, но…»

Ксандр смотрел на пышущий жизнью склад и улыбался, сожалея только об одном: что не вспомнил про посылку Константина и Андрю раньше.

— Сражаемся насмерть! — слитным хором отозвались имперские маги.

— Там, — протянул Ксандр, — технические поделки, которое до начала учебного года выслал Константин и Андрю. Алексей рекомендовал выдать им вам и предупредил, что вы обрадуетесь, потом расстроитесь, потом снова обрадуетесь.

Ум работал слишком быстро и, подключив руки, маг хоть чуть-чуть, но затормаживал процесс создания нового заклинания. Работать на таких скоростях было непривычно, и Алексей немного побаивался, что потеряет контроль на получающимся многоуровневым конструктом. Хотя периодически появляющееся ощущение, что он не придумывает что-то с нуля, а просто вспоминает давным-давно забытое плетение, придавало поддержки и уверенности в своих силах.

— Да их тут всего-то ничего!

Домчавшись до склада номер девять, ректор подтвердил желание открыть хранилище и семнадцать студиозов хлынули в самый настоящий арсенал.

На площадь их выкинуло неудачно. Двенадцать ровных коробочек песеголовых, расположенных в два ряда, сосредоточенно внимали завываниям стоящего на невысокой трибуне предводителя. Как на небольшую, в общем-то, площадь влезло столько псов оставалось загадкой. Впрочем, Алексею было не до этого. За песеголовым, разодетым в богато выделанные доспехи, стояла виселица, на которой покачивались на ветру три девушки.

— Ребят, без кобуры с пистолетами неудобно будет…

— Принял! — по спине Алексея пробежал целый табун мурашек и он, больше не сдерживаясь, ударил во все стороны Огненным очищением.

— Почти весь день…

Полуразумная сущность будет охотится за своей целью до тех пор, пока ее не уничтожит. Длительность: 10 минут

— Не тупи, Сэнди! Тебе привязанный к амулету Инвентарь для чего?

Проследив откуда идет сигнал по «Призрачной связи», Алексей отлетел к воротам. С западной стороны, по главной дороге, пронизывающей деревню насквозь, шли найденные Дэнисом маги во главе с выжатым Чжо.

Алексей в очередной раз поблагодарил себя за правильно сделанный выбор в пользу Теневого разума. Он одновременно помогал Пламени Дракона гнать выживших песеголовых на площадь и следил за разворачивающейся среди Имперских магов сценой.

«Твою мать!» — декан радужников мгновенно понял, в чем дело. — Держись, парень!

— Куро! Срочно зови легкораненых парней, будут разбираться с этим арсеналом… Стой! Найди Люка, пусть раздобудет аналог машинного масла и ветошь!

— Убей их всех, — глаза Вольного мага полыхнули праведным гневом.

— Фас!

Где-то Пламя накрывало сразу с десяток песеголовых, где-то пускало в ход огненные кнуты, выдергивая псов, прикрывающихся местными. Там же, где Пламя не могло справится само, в воздух устремлялся ярко-желтый протуберанец, и Алексей летел на помощь.

— Сколько?! — с архимага мгновенно слетела вся сонливость, а сам, словно на пружинах, подскочил на месте. — Кто сейчас дежурный маг?

— Сезон охоты на ксуров официально объявляю открытым, — согласно кивнул Гай, разрывающийся между СВД и Винторезом, которые он откопал в груде винтовок.

— Магистр? — Марка не нужно было звать дважды, а вслед за ним один за другим поднимались мальчишки. — Куда бежим?

— Выкладывай, Олькуш, — нахмурился Ксандр.

Чжо сломал второй свиток и студиоза накрыла вторая вспышка… И еще одна.

— Ник, а Марти крещеный? — Руслан вопросительно посмотрел на своего товарища.

— Марк со здоровыми пацанами, за мной! — крикнул он на бегу, машинально усилив голос так, чтобы его было слышно по всему стадиону. — Остальные, продолжать восстановительную медитацию!

— Юлий, не смотря на треть резерва, смог отправиться на миссию, найдя в танке какой-то «автомат». Вернулся с тремя еле живыми целительницами, которых собирались готовить на ужин…

— Ну не знаю…

Но несмотря на мысли ему было хорошо. Алексей в очередной раз подтвердил свою гениальность, предусмотрев такой вариант развития событий и задав соответствующие условия в Сетевое задание. Ведь если студиозы будут хотя бы вполовину так эффективны, как Юлий с Килибом, то они смогут успеть спасти большую часть молодых магов.

Очень уж магу не понравился устроенный песеголовыми геноцид. Раскрыв свой разум стихиям ровно на два удара сердца, Алексей скрипнул зубами. Слишком многое он успел увидеть... За все то время, которое псы удерживали контроль над деревушкой, было совершено множество мерзостей и военных преступлений.

«Не, — зло подумал Алексей, метеоритным огнем сметая с трибуны верхушку песеголовых, — наоборот удачно выкинуло!»

«Да не… не может быть! Надо обязательно поговорить с Саней или с Марком, или с Константином в конце концов. Раз он попросил меня за ними приглядывать, значит точно в курсе!»

— Я, — отозвался Ги'Дэрека, которого Ксандр нашел при выходе из шатра. — Доклад?

— Не ной, Гай, — бросил Марк, с любовью перезаряжая практически новенький калаш. — Лучше магазины снаряди, вон ящик с семь, шестьдесят два стоит.

— И условия он задал жестокие, но на данный момент справедливые, — продолжил Ги’Дэрека. — Задание может принять только маг с хорошим здоровьем и заполненным на три четверти резервуаром.

— Доступна!

— Сейчас-сейчас, — пробормотал себе под нос Алексей, как безумный размахивая руками. — еще чуть-чуть!

Академия Центральная площадь. Магистр Ксандр

— Хана ублюдкам, — жутко улыбнулся Сэнди, вцепившийся в Сайгу

«А, впрочем, — философски подумал ректор, — всему свое время… Но неужели эти железяки эффективней магии?»

— Склад номер девять.

Разбежавшиеся с площади песеголовые быстро поняли, что огонь охотится только на них, почему-то не трогая местных, и вовсю пытались прикрываться гражданскими – забегали в избы, прижимали к себе выхваченную из дома девчушку, выставляли перед огнем ребятишек, прикрываясь ими словно щитом.

— Ну, — демон на секунду отвел взгляд. — Я могу поделиться с ним своей силой и он, кхм, станет, кхм, немного похожим на меня. Но зато есть шанс, что ваш друг будет жить.

— Действуйте, Мастер ван Игнис, — серьезно кивнул Ник.

— На себя посмотри. И свитки, нам нужны целительные свитки!

«Чжо, Мартин!»

— Разумно, — согласился ректор, — иначе спасать придется еще и спасателей.

Сконцентрировавшись на бушующем на площади пламени, Алексей направил второстепенный поток сознания на бой с песеголовыми, а сам принялся вплетать ограничивающие конструкты прямо в резвящуюся стихию.

— Но, — нахмурился ректор, — тогда как мы понимаем где они?

Отпущенные на внекатегорийное плетение десять минут истекали, но песеголовых оставалось много. Слишком много...

— Ксандр, наконец! — с облегчением вздохнула Натали, и мужчина почувствовал на своем лбу ее прохладную ладошку. — Ты как?

Размышляя над происходящим, он не забывал следить за Пламенем.

«Ууу, сволочи! — как Алексей не старался, но поспеть везде у него попросту не получалось. — Загоняй их на площадь!»

Еще секунду назад Ксандру снились отец с матерью, уплывающие на огромном корабле на второй континент, а в следующий момент душа ухнула в пятки, и ректор академии вздрогнул всем телом, осознавая себя лежащим на лечебной койке.

— Без пощады, — на бегу крикнул Кино.

Его вообще удивляло отношение пацанов к жизни и смерти. Недетское отношение.

После пережитых в Академии событий песеголовые не казались серьезными противниками. Да высокие, да ловкие, да быстрые, да сильные, в конце концов! Но огню было плевать на боевые качества псов. Он с удовольствием пожирал скулящих от ужаса врагов, требуя добавки.

«Что же это за Приют такой, — подумал маг, заворожено наблюдая за тем, как фиолетовая струна, протянувшаяся из ауры Дэниса, тянется за почти улетевшей душой Марти. — Они даже не молодые волчата, как я считал раньше, они матерые волкодавы в шкуре щенков…»

— Гранаты, мужики, гранаты!

— Но? — ректор тут же встал в охотничью стойку.

Где-то слева раздался гортанный выкрик и в ван Игниса врезался мертвенно-зеленый череп.

— И почему я не удивлен? — покачал головой Ксандр.

Причем Алексея больше заботило поведение пламени, чем отравленные магией смерти зубочистки, которыми его пытались достать легионеры. Раньше он не отдавал себе отчет, но чем больше он использовал огненных заклинаний, тем требовательней и настойчивей становилось влияние стихии.

С высоты полуразумная сущность Огня была похожа не на дракона, а на какого-то осьминога или японского монстра с тентаклями. Пламя медленно, но верно раскидывало свои рыжие щупальца по всей деревушке, растекаясь по основным улицам.

Алексей тут же посерьёзнел и всмотрелся в ауры плетущихся магов, оценивая состояние пришедших с Имперским магом студиозов

— Йаааааха! Как же я скучал по запаху пороха!

— О, мужики, снайперка! Откуда только?

— Алексей, командуй! — Чжо с нескрываемой радостью смотрел на завозившихся на щитах пацанов.

— Песеголовые, — раздвинул губы в неживой улыбке Алексей. — Других разумных не трогать. Постройки и леса не сжигать!

«Как-то так?» — добавив последний элемент, который идеально вписался в общую схему, он щедро плеснул в неунимающееся пламя сырой силы и каплю своей крови.

«Здарова, Чжо», — помимо воли расплылся в улыбке маг.

«Странные мальчишки, — подумал ректор, один в один повторяя мысли Алексея. — Будто матерые волки в скрывающиеся под видом щенят…»

— Чжо, остановись, — прогудел Дэнис. — Исцели лучше остальных, пока все свитки не перевел, а Марти займусь я.

— Патроны только экономьте! В первую очередь выбиваем магов и офицеров!

— Точно!

— Ребят, вы с дуба рухнули? — Чжо отбросил использованный на Майо свиток в сторону и покачал головой. — Да тысячи людей за такое предложение убить готовы. Предки Мастера ван Игниса бежали с погибающего мира и остались на Пороге. Уникальнейшая раса! К религии вообще никакого отношения не имеет!

«Держите хил!»

— Принял, — хищно улыбнулся Чжо, вытаскивая из ножен узкий клинок. Дэнис, на тебе раненые! Кино, бери Ника и дуйте в левый сектор. Брюс, хватай Руса и зачищайте правый сектор. Точка сбора – центральная площадь! Алексей, если что, подстрахует. Работаем!

Глава 23

— Я не против, — пожал плечами Ксандр, — а вы что, умеете им управлять?

— Почти, — непонятно ответил Марк и крикнул. — Юлий, кто из наших кроме тебя еще танкист?

— Магистр, скажите, мы сможем телепортироваться с танком?

— Так... Понятно… Разумно… Если хотите попасть на миссию, прямо сейчас их ешьте... Хм, интересно… Может сработать… Сейчас попробую.

— План такой, — перебил друга Марк и обвел глазами своих парней. Кто-то лежал без сознания, кто-то, борясь со слабостью, сортировал патроны, кто-то аккуратно разминал раненную руку. — Высылаемые отряды разбиваем на две части. Первая часть вытаскивает тяжелых. Вторая – студиозов в отличном состоянии…

Но оказалось, что Магистра Ксандра не нужно ни о чем просить. Стоило архимагу очнуться, как он сам вызвал Марка и его команду к себе и пригласил в самую настоящую сокровищницу Али-Бабы. Пистолеты, автоматы, гранаты, патроны разных калибров, сваленные в одну кучу…

— Леший. Под землей. Скидываю…

— Верно!

— Первая тройка, готовность?

Потянувшись мыслью к побратиму, он преодолел упругое сопротивление Купола, на пару мгновений испытав замешательство из-за разной скорости временных потоков, и, наконец, скользнул сознанием вдоль бирюзовой нити.

— Выдать вам большой накопитель и состыковать его с пайцзой…

— Ну…

Хэлен тем временем, посмотрела сквозь Алексея и ее глаза испугано расширились, она отступила было назад, но тут же рванула вперед, оббегая широкий дубовый стол. В ее руке сверкнул скальпель, и в следующее мгновение она выскочила в полуразрушенный коридор, выставив тонкое лезвие перед собой.

«Дождалась, — согласился Алексей, запоминая координаты локации. — Ты подожди… красавица, помощь скоро будет».

— Далее, вытаскиваем как можно больше наших, вооружаем их, — Марк кивнул на горы оружия, лежащие перед ними, — главное патроны чтобы подходили… И отправляем за, кхм, отличниками. Цель – помочь им добраться до телепорта. Помните воздушные щиты-носилки?

— Молодец, Японец! — с улыбкой хлопнул его по плечу Гай. — Башковитый!

«Дождалась», — прошептали губы Хэлен.

— Полсотни одаренных. Псеголовые. Некроманты. шаманы. Город захвачен. Телепорт… удерживается нашими парнями. Скидываю координаты!

— Поможет, — уверенно ответил Марк.

— Эти сапоги создают воздушную подушку между подошвой и землей, дают бонус к Выносливости и скорости бега. Заряд действует от 36 до 48 часов.

— Посади ребят забивать ленты.

Внимание! Привязать к себе щит «Скорой помощи»?+ 1 к Выносливости

— Лучше, — покачал головой ректор. — Как только раненный оказывается на щите, его окружает защитный купол, и щит автоматически следует за своим владельцем.

«Арни?»

— Ждем Самди, — объяснил план Марк. — Получаем от него доступ к машине ксуров. Если на ходу – привязываем к пластине, как с танком, выносим за пределы Академии, пробуем управлять. Если получается – осуществляем разведку, сливаем информацию Алексею или Магистру Ксандру и задания становятся более детальными.

Выдох, вдох. Потянуться к следующему скоплению искр.

«Получилось!»

В пути на них дважды пытались устроить засаду вооруженные отряды. Сначала местные мародёры и разбойники, которые почувствовали вкус вседозволенности, затем – гоблины.

И вот тогда, когда они готовы были уже вернуться с миссии, оказалось, что возвращаться-то некуда. Телепорты перестали работать, парализовав транспортное сообщение с Академией. Веселья добавил скакнувший в пятьдесят раз метаболизм…

Кто-то из шаманов, видимо, уловил чужое присутствие, так как послышался пронзительный вой и из стоящей у стены казармы высыпали две манипулы в полном снаряжении, и принялись настороженно оглядываться по сторонам.

— Координаты?

Алексей подался вперед и попросил Землю разойтись. Висящая на поясе Цепь чуть нагрелась, и улица послушно раскололась напополам. Подавшись вниз и натянув до предела резину реальности, Алексей обрел плотность и коснулся Лешего.

— Обязательно сработает, — непреклонно заявил Марк. — Гай, помнишь наш путь с Вадимом через горы?

— Ты смотри, чтобы в дверь прошел!

— Критический…

— Вот черт, — поморщился Марк. — Ладно, ждем когда Мастер Самди закончит свой ритуал.

— Тогда вторую тройку отправить за ним!

«Может для начала стоит вылететь за пределы Купола? — подумал Алексей, осознав, что зона его поисков ограничена территорией Академии. — С кем у меня самая крепкая связь? Так, Саня не подойдет, он разжигает пожар межмировой революции в Изумрудном мире… Арни? Да, точно, Арни и Хэлен!»

Потянувшись вниманием к сонму искр, он увидел сотни одаренных людей, закованных в ошейники, запертыох в каком-то загоне, вокруг которого нарезали круги воины песеголовых.

Спустя пару минут весь арсенал был вынесен на улицу и даже доставлен к стадиону. По просьбе Марка воздушники перенесли раненных и тяжелораненых пацанов поближе к трибунам, около которых Гай с Юлием разместили вынесенный арсенал.

Ему не нужно поворачиваться, чтобы увидеть за спиной замеревшего перед броском ледяного паука с обагренными кровью жалом. Щелчок пальцев и паук исчезает в волне пламени, затопившей коридор. Но Алексей успевает мягко обнять девушку и, расправив Огненные крылья, взмыть вверх, сквозь разрушенную крышу, развороченные края которой покрыты инеем.

— Думаю да, — Ксандр окинул взглядом висящие в воздухе щиты. — Определенно да. Только их ресурс составляет не более 72 часов в зависимости от веса пациента.

— Тебя-то мы и ждали, — прищурился архимаг, — двигай сюда.

— Щас! — отозвались магики, и посреди хранилища появился вытянутый прямоугольник воздушного щита. — Мужики, быстренько все перекидали на воздушный щит!

— Дождитесь Алексея, он поможет, — уверено ответил Марк и переключился на Гая. — Сколько осталось патронов для американцев?

Все эти мысли пронеслись в голове парня за считанные секунды, после чего он посмотрел на ректора.

— Не вопрос, — улыбнулся Алексей. — Какие интересные щиты… Это что, накопитель?

Его словно в водовороте потянуло назад и вниз, и Вольный маг отдался этой силе, сосредоточив все свое внимание лишь на том, чтобы удержать за руку выскальзывающего Лешего.

— Слушай, Куро, — Марк сам присел к куче патронов и принялся их сортировать наравне с другими. — Ты случайно не в курсе, насчет истребителя ксуров, который участвовал в налете на Академию…

Бережно опустив девушку в очищенный пламенем коридор, он ободряюще улыбнулся, и отпустил натянутую до предела резину восприятия.

Распределив дежурство среди боеспособных парней, которые должны были сменять друг друга каждые пятнадцать минут, Марк принялся считать. Казалось, жизнь будто бы ускорили в несколько раз. Студиозы безостановочно пили, ели, спали и ходили в туалет. Но и это, среди свалившихся на них напастей, оказалось не все.

Архимаг немного помолчал и ответил:

— Только если что?

— Заложники – приманка. Ждут атаки!

— Я подумал, что так будет удобней сортировать патроны, — ответил он на вопросительный взгляд Марка.

— Хэлен, Арни, восемь критиков, полтысячи воинов. Варвары. Огонь! Портал разрушен. Скидываю координаты…

Ухватив похожего на скелет студиоза за руку, Алексей пустил в него часть силы, после чего позволил внутреннему напряжению расслабиться и разжаться.

«Заложники. Танк. Леший. Долго. Не успеют… — десятки мыслей пронеслись у него в голове. — А была не была!»

— Именно, — раздался за его спиной голос архимага. — Держите, здесь двадцать пар.

— Уже…

Внимание! Привязать «Сапоги ветра»?+ 1 к Выносливости +25% к скорости передвижений (пассивный)+100% к скорости передвижения (активируемый)

Стоило ему увидеть перед собой девушку, которая склонилась над раненным, как все прочие мысли вылетели у него из головы. Двигалась Хэлен будто в ускоренном кино, но Алексей все равно успевал понять, что происходит.

Последний вздох и Алексей всей душой потянулся к Лешему – молчаливому магу Земли, которого он лично обучал интересным заклинаниям школы Земли, включая «Пересемы». К его удивлению, у него получилось, и он появился над пустой дорогой в разграбленном городке.

— Не учи ученого!

— Вижу, не ори, — отмахнулся целитель и в очередной раз подтвердил свой профессионализм мгновенно определив самого тяжелого пациента. — Что с Мартином?

— И вот еще, — ректор протянул Марку похожие на огромные бриллианты накопители, оплетенные золотистой пластиной, концы которой сходились на углу золотых пластин. — Каждого из этих двух минимизаторов хватит хоть на тысячу использований!

— Случайно в курсе, — с достоинством улыбнулся аналитик СБМ. — Упал на территории Самди.

— Сотня одаренных. Песеголовые. Некроманты, шаманы. Город захвачен, телепорт под контролем псов. Скидываю координаты.

«Интересно, если Арни мне побратим, то кем приходится Хэлен? — неожиданно подумал Алексей. — Если сестрой, то жаль… Хотя принятие в род и сестра – все-таки разные вещи…»

— Лешего, говорите, найти? Хм, ничего не обещаю, но сейчас попробую, — наконец-то кивнул Алексей, садясь в позу лотоса. — Готовьтесь пока.

— Может попросить Мастера Барка?

— Спасибо, — с чувством ответил Марк, отдавая второй минимизатор Гаю. — Мы не подведем, Магистр!

Алексей рванулся вперед, почувствовав, как его корежит словно разрываемый пластилин и растягивает будто кусок жвачки. Мгновение, и он, натянув до предела резину восприятия, появляется перед ней и смотрит девушке прямо в глаза.

— Разбираем! — коротко бросил Марк, первым подавая пример.

Томительные мгновения переноса и студиозы практически в полном составе вернулись в Академию. Где их ждала новая проблема.

— Получилось, — ошеломленно подтвердил Ксандр.

К счастью танковый снаряд, сброшенный им в портальную рамку телепорта, прервал бесконечный поток чертей и они, ценой невероятных усилий, отстояли город.

Ректор замер на полуслове и, резко развернувшись, впился взглядом в центр площадки, где спустя мгновение появилась дюжина магов.

— Пусть персик съест, — Алексей кивнул на корчившегося на земле Лешего и, с чувством выполненного долга, скользнул в восстанавливающую медитацию.

— Это носилки целителей Древностей. Маг жизни, используя щит по назначению, добирался до раненного и активировал выбитое на внутренней поверхности щит плетение.

— Такое забудешь, — хмыкнул Воздушный стрелок. — Постой, думаешь…

Задания на закрытие прорывов посерели и не отзывались на мысленные команды магиков. И новых миссий Сеть выдавать не собиралась. Парни продолжили восстановление, а Марк бросился на поиски ректора – очень уж ему было интересно, откуда взялся подарок от Сани и есть ли еще такие сюрпризы. Однако, к его огорчению, ректор вместе с Алексеем валялся в отключке.

В итоге Марк, как бы сильно ему не хотелось спешить на помощь к следующему городу, принял решение сутки отдохнуть и собрать в дорогу припасы. В особенности его интересовала вода и имеющиеся в городе зелья.

— Марк, — властно проговорил ректор. — расскажи ему наш план!

«И где же ты… — Алексей принялся было вертеть головой по сторонам, как кольнувший под сердцем кристалл привлек его внимание, указав под ноги. — Нашел!»

— Для транспортировки раненых до порталов? — тут же сообразил ректор. — Я принесу кое-что получше. Поспешите!

Поэтому Мак считал, что им нужен мощный козырь, который позволит в кратчайшие сроки пройти сквозь любые препятствия, забрать раненых и добраться до ближайшей портальной точки. Им нужен… танк.

— Или, — поморщился Повелитель Огня. — Время уходит. Только постарайтесь побыстрее там.

«Нет, я останусь с ребятами! Не могу их бросить…»

— Через две минуты будем у стадиона, — заверил ректора Марк и посмотрел на последовавших за ним воздушников.

Юлий, уже успевший осмотреть американский Абрамс, отчитался по топливу. Бак был заполнен на две трети, но этого, по его заверениям, должно было хватить минимум на сотню километров. Вот только можно ли его телепортировать, а если да, то сколько маны уйдет и не выгодней ли будет дождаться пока восстановятся студиозы? Да и как транспортировать раненных, не на броне же…

Посмотрев на зашевелившихся парней Марк задумчиво покачал головой и сделал себе мысленную отметку: «Узнать можно ли добавить в описание миссии численность спасаемых магиков…»

Обе стычки закончились быстро. Настроение у заспанных, постоянно голодных и мучимых жаждой парней было, мягко говоря, отвратительным и с шайками они не церемонились.

— Сапоги-скороходы? — не удержался Юлий.

А снующий там же Куро раздобыл не только масло с ветошью, но и… ведра.

Вытолкнув из себя сообщение, он бросил прощальный взгляд на Хэлен и потянулся к следующей искре. Точнее целой охапке искр.

— Если эта стальная повозка сможет помочь спасти студиозов, то я лично займусь этим вопросом.

— Согласен.

«Сдерживает остатки варваров».

— А студиозы…

— И полетели… — пробормотал Марк, — хм…

— Да кто ж спорит-то…

— Но как?

— По нулям, — тут же отрапортовал парень, — все спустили в Трехгорном. Но здесь навскидку тыщ пять-шесть будет.

— Полная!

— Магистр, стойте! — Марк догнал ректора уже у дверей. — Скажите, а у вас есть артефакты с воздушными щитами-носилками, которые нам Мастер Торсун на факультативе показывал?

— Тоже…

— Это истребитель, а не вертолет, Куро. Раненые, конечно, в приоритете, но и о разведке забывать не стоит. Хватит уже плестись следом за противником, который переигрывает нас на несколько ходов!

«Вот черт! — вздрогнул Вольный маг, бросив взгляд вглубь помещения. — Восемь умирающих студиозов!»

Внезапно мир подёрнулся пеленой, и он оказался в каком-то полуразрушенном доме. Ощущения были необычные. Он одновременно висел над Хэлен, смотря на разрушенный город, и в тоже самое время сидел в позе лотоса в Академии.

— Марк, мы готовы, — подал голос Ник, нежно поглаживая висящий на плече калаш. — Ждать координат Лешего или…

— Идеально, — прошептал Гай. — А двоих можно туда положить?

Ему уже не так сильно мешала разнопотоковость времени, и он, переключившись на второй поток сознания, еле слышно прошептал:

Магистр Ксандр кивнул на вереницу ростовых щитов, горизонтально висящих в полуметре над землей.

На спасение целительницы ушло много сил и сейчас их едва ли хватит на три прокола. А значит… а значит он должен выжать из себя все, что может!

«Тогда… — Алексей скрипнул зубами, принимая решение. — Держитесь здесь, мы скоро будем!»

Потом пришло уведомление от Сети – эх зря оставили Юлия в Трехгорном! – и пацаны рванули вперед с удвоенной силой. К тому же компенсация наконец-то закончилась, и их немного отпустило. Сколько времени длился их путь – неделя, месяц-два – Марк сказать затруднялся. А возницам, погонявшим быков с телегами и уверяющим, что с момента оставления Трехгорного прошли всего-то одни сутки, он не верил.

Но Алексей уже не слышал их ответа. Скользнув в состояние единения с миром, он попытался представить Лешего, но мир отозвался пустотой. Будто и не было такого человека.

Отдав приказ, Марк с волнением посмотрел вокруг себя. С одной стороны, оружие пришлось как нельзя кстати. Оно выручило их, в Трехгорном, когда всученные им тюки с эмкой и снятым с Абрамса М-240 смогли сломить напор чертей, и поможет сейчас, когда большинство парней и студиозов хоть и здоровы, но магически выжаты. Вот только не обошлось и без минусов.

— Мастер ван Игнис сам расскажет, — буркнул Алексей, выскальзывая из образовавшегося круга. — О, Магистр! Марк! Парни! Как дела?

— Недурно, — одобрительно кивнул Марк. — А щиты?

— Получилось? — протянул Вольный маг, увидев перед собой обеспокоенные лица Марка, Куро и ректора.

Уцелевший в сражении мэр чуть ли не на коленях умолял их остаться в полуразрушенном городе хотя бы на неделю, но Марк твердо стоял на своем. Им нужно было попасть в Академию. В итоге, в городе было решено оставить Юлия – для наблюдения за телепортом, а остальные студиозы, с удобством устроившись на подаренных горожанами телегах, двинулась в сторону Цитадели.

— Всегда готовы!

— Уже готовы, — тут же отреагировал Марк, а Гай добавил:

Пока продолжался их выматывающий путь, Марк трижды дал себе слово разобраться с умником, который нарушил связь с Академией. И дело было не в телепортах, а в ксуровой компенсации!

— Бойкие студиозы, — одобрительно произнес ректор. — Когда отправля…

Слева мелькнула черная тень, собираясь в сочащееся холодом жало. Девушка вскрикнула и отступила назад, упершись лопатками в осколок холодной кирпичной стены.

— Ректор обещал организовать кое-что получше

— Марк, а что насчет истребителя? — не утерпел любопытный воздушник, уже нацепивший на себя сапоги и привязавший щит.

— Пять критических! — крикнул Алексей, отходя с пути бросившегося к студиозам Олгена Торсуна.

Так или иначе, добравшись до небольшой деревушки, основной ценностью которой была портальная площадка, Марк удостоверился у старосты, что у них все спокойно и никто на местных не нападал и отдал приказ к возвращению.

«Получилось…»

— Гай, Юлий, слышали?

— Хватайте двух целителей и принимайте миссию!

— Оглянуться не успеешь, — Ник растянул губы в улыбке. — Парни, на выход! Включаем в отряд двух целителей и полетели!

Было много всего, но… для нормальных военных действий это были слезы. А вот для спасательных операций в условиях опустошенных магических резервуаров – этого могло хватить. Но все равно, по прикидкам Марка, они физически не успеют вытащить триста студиозов. Ведь кто-то из них не просто в критическом состоянии, а умирает в данный момент, а остальные, быть может, находятся в плену.

— Леший, но он так и не вернулся с миссии.

«Портал разрушен, не можем уйти, — прижав руки к груди, проговорила целительница. — С десяток магов и пять сотен воинов умирают…»

— Погиб?

— Тогда вытаскивайте все эти техноартефакты на улицу и… — ректор направился к выходу из хранилища, — встретимся у столовой.

«Заберу тебя с собой», — он и вправду почувствовал в себе силы утянуть ее за собой несмотря на неработающий телепорт. На бедре жалобно звякнула чернильница, подсказывая, что даже ее запасы маны не бесконечны.

На прошлой миссии – при защите города Трехгорный от бесконечных волн чертей – им было не до экономии, и патроны у пулемета закончились слишком быстро. Ну а эмку его парни использовали, смех смехом, в качестве снайперки, выбивая защищенных от магии рогатых краснокожих надсмотрщиков.

— Точно, таким образом мы увеличим количество спасательных отрядов! — сообразил Юлий.

— Воздушные носилки?

— Боюсь, — покачал головой архимаг, — расход энергии будет запредельным, только если…

По ходу краткого спича Марка, Алексей, не переставая слушать товарища, принялся раздавать лежавшие в Инвентаре персики тяжелораненым мальчишкам. Под конец, когда Марк спросил про дополнительную информацию в задании, Вольный маг задумался.

— Хотел его использовать? — понимающе кивнул Куро. — В качестве награды за задание мы можем получить пакеты «Боевая техников Ксуров»… Хм, а ведь действительно может сработать.

Глава 24

Академия, центральный стадион за минуту до отправки в захваченный первой ударной армией вторжения город Обод. Пацаны

— Слушайте, ребят, а почему Алексей раздал персики только нам? — задумчиво протянул Гай, занимая место командира танка.

По крайней мере Витек с ребятами вывел практически всех пленных. Оставалось самое тяжелое – лежащие прямо на земле тяжелораненые. Щитов-носилок катастрофически не хватало…

«Х-х-хорошо…» — еще сильнее затрясся некромант.

В ответ водитель танка нахмурился и замкнулся в себе.

А ведь он почти закончил ритуал призыва Старших, подготовив для них более, чем лакомую жертву.

Тцззззз!

«Повелитель, мы готовы!»

В общем, маг не говорил ничего нового, чего бы Витя не слышал в своей прошлой жизни…

— Давай, Леший, — крикнул Гай, сидящий около Юлия, — выжми из этой банки… все что сможешь! Гони, брат!!!

Жаль патронов было всего пятьдесят восемь штук. Можно было конечно, использовать СВД, оставив практически бесшумный Винторез для ночных операций, но Гай трезво оценивал возможности своего тела и ощутимую отдачу СВД. Закончатся девять-тридцать девять, он перейдет на калаш, благо к нему патронов было ведер шесть.

«Повелитель! Оружие ксуров!»

Договорить он не успел.

Свою фразу Гай заканчивал уже криком.

Вите, в отличие от его друзей, магия давалась плохо. Вместо Земляных шипов выходили иглы, вместо раскола земли – жалкая трещина.... Он изводил себя медитациями, вставал раньше и ложился позже, выжимал из себя все, что можно и нельзя, но разрыв между ним и его однокурсниками стремительно увеличивался.

Выбежав из шатра он с недоумением впился глазами в разворачивающуюся вакханалию.

«Это невозможно! — на жреца было страшно смотреть. Кожа побледнела, посох налился ядовито-зеленым светом. — Еще один такой удар и…»

На взгляд Гая, ректор решил сделать ставку на «куп дэ мэн» – решительный натиск. И Гай был согласен с ректором. Если сейчас не опрокинуть песеголовых и не освободить пленных, потом это будет сделать в десятки раз сложней.

Задача минимум – отбросить варваров, спасти студиозов, обеспечить эвакуацию раненных и мирного населения.

Вот только вместо четырех, он получил только одну…

— Нуу, — кисло прищурился Гай, — Целители нам сейчас жизненно необходимы, а Жано… Чего уж греха таить, его пятерка неплоха…

Тцзззззззз!

— Архимаг тут!

— Ков’Альдо и целители тоже получили персики, — с места водителя крикнул Леший, который оценил чудодейственный эффект пушистых фруктов на себе. — Я сам видел.

За переделами шатра что-то загромыхало, но это уже было неважно. Зеленый туман на пересечении семи ритуальных фигур рассеялся, и в его лапе оказались зажаты управляющие уздечки!

Студиозы хлынули из загона, а за их спинами скрипели и щелкали кости, срастаясь, изгибаясь и переплетаясь. Земля превратилась в исходящий отравленным туманом ядовито-зеленый котел, в котором отвратительно забулькало костяное варево. Минута – другая, и из тумана поднялся костяной дракон.

— Строй своих в колонну, Тош! Щас снимем ваши ошейники. Тяжелых на щиты. Легким раздадим пузырьки с маной. Увидим, что попали под контроль, у нас дротики с парализующим ядом. У кого есть силы – поможете освободить пленных и женщин с детьми. У кого нет – Дым проводит к портальной площадке.

«Залезайте за мной и крепче хватайтесь! — властно бросил жрец Ахрокрас, неожиданно ловко для своего возраста взбираясь по выставленному крылу. — Тюки закрепить веревками!»

и услышал голос Яна:

Привыкшие в последнее время справляться с врагами на одной десятой резервуара, Имперские маги почувствовали свою силу и рвались в бой, к тому же Дэнис, несмотря на все сомнения Ксандра, взял с собой медитирующего Алексея, использовав один из щитов-носилок.

Ручейки крови, бегущие по мощенным улицам. Сладковатый запах поджаренного мяса и прогорклый дым, вьющийся над мастеровыми районами. Крики, стоны раненных людей и завывания покалеченных песеголовых. Редкие хлопки выстрелов и вспышки магии…

— ИииииийЯааааа-аа!

— Логично предположить, что их не так уж много, — тут же отозвался Юлий, снаряжающий пулемет.

Антимагическая маскировка отделения была нарушена, и вскоре по их душу появился некромант в сопровождении двух шаманов. Светящиеся зеленым куполы, окружающие магов, так и просили попробовать их на зуб и Гай с удовольствием вскинул свой Винторез.

— Уничтожаем вражескую пехоту, — тут же отозвался Гай. — Подтянулись маги и шаманы. Поражаю на дистанции, не давая приближаться к танку.

— Витька, ты?

— Низко пошел. К дождю видать…

Портальная площадка была отбита за первые пять минут боя. Ян просто залил песеголовых и дежуривших шаманов свинцовым огнем. Еще через десять минут был пробит коридор от загонов к порталу и первые вереницы раненных потянулись в активированный телепорт. Казалось, еще пара часов и все пленные будут спасены, песеголовые будут повержены, а город окончательно очищен.

Казалось, парням сопутствует успех. Раздав эликсиры с маной тем магам, которые чувствовали в себе силы продолжить бой, Витек повел их к основным загонам с пленными.

— Подтверждай, Гай! … Готово! Всем-всем! Боевая готовность! Начинаю обратный отсчёт. Пять, четыре, три…

Тцззззз!

И сейчас его триумфу снова мешали эти гладкокожие человеки! Эх, жаль только он не успел завершить ритуал до их прихода, ведь погибнут воины… Ну да ничего страшного, на смену песеголовым воинам встанет армия нежити. А во главе армии расправят свои крылья только что созданные им костяные драконы!

Над отбитом людьми городом Обод медленно занимался рассвет.

Хрусь.

«С-с-союзнички, — зло сощурился Ахрокрас, дергая уздечку на себя. — Ты один?»

— Тоша?

Да он был огромен и плевать хотел на магические оплеухи человеков, но… Он был. Всего. Один!

— Вить, это что, мать его, такое? — ошеломленно протянул стоящий рядом Антон. — Они… они высыхают?!

Додумать мысль он не успел. Прямо на его глазах на телах лежащих на земле людей вспыхнули ядовито-зеленые знаки, а сами они жутко закричали.

Тцззззз!

Выбежав из шатра он с недоумением впился глазами в разворачивающуюся вакханалию.

Все-таки Ксандр не зря был ректором Академии. Стоило Алексею отрубиться, как он тут же выдал состав и желательное время штурма всех трех точек.

— Это на крайний случай! — Гай швырнул второй шар, но тот, вместо того, чтобы поджечь шатер, отпрыгнул от натянутой ткани и улетел куда-то в темноту. — Газу!

Оставшись прикрывать отступающих местных, он полдня сдерживал песеголовых, виртуозно оперируя стихией Земли. Парень создавал каменные лабиринты, заводил захватчиков в тупики, превращал удобные утоптанные развилки в зыбучие пески.

— А у вас? — уточнил Витек, доставая из Инвентаря автомат Калашникова с треснувшим прикладом.

— Там в последние дни какая-то чертовщина творилась, — скривился Антон, поддерживая распухшую руку. — Некроманты что-то чертили, шаманы в бубны били.

Увесистый стеклянный сосуд, похожий на хрустальный шар гадалки, разбился о шлем высокого песеголового офицера, который держал край палатки и визгливо лаял на своих подчиненных. Удар сердца и офицер, а вместе с ним и шатер, на который попала горючая смесь полыхнули веселым факелом.

Солнце потихоньку всходило над Ободом, освещая ожесточенную битву, кипящую в городе. Огнестрельное оружие, гранаты, коктейли Молотова, танк с крупнокалиберным пулеметом и скромный архимаг смогли удивить песеглавых. Вторженцы ожидали подхода основной армии, с удовольствием перехватывали небольшие группы магов, выходящих из телепорта, но никак не были готовы к такой крупномасштабной операции.

Ахрокрасу хотелось орать, брызгать слюной и убить все живое в этом проклятом городке. Ведь все шло так хорошо! Неимоверным усилием воли верховный жрец взял себя в лапы и посмотрел на своего легата:

— Готово! — Пятерки магов, посланные на освобождение одаренных пленных, профессионально разобрались с ошейниками, использовав выданный ректором инструмент.

Город Обод. Витек

Чжо со своими Имперскими магами, ван Дэнисом и дюжиной целителей вызвались освободить заложников в захваченном городе и пробиться к удерживающим телепорт студиозам.

Ну и последняя их цель – захваченный песеголовыми город, к которому стягивались их силы. Больше сотни одаренных в плену. Свыше четырех тысяч обычных людей – солдат, гражданских, мастеров. Семь тысяч детей и женщин, ожидающих своей участи в тесных загонах…

«Молодец, — скупо бросил жрец, повторно дергая уздечку, — готовьтесь к грандиозному зрелищу! Сейчас…»

Тцззззззз!

Три вражеских мага, несмотря на накаченные зеленоватой энергией щиты сломанными кулями повалились на землю

А ведь ему хотелось грандиозных сражений, эпических боев, разрушительных заклинаний! Но оказалось, что и от его навыков будет польза. Особенно сейчас, когда ему и еще двум пятеркам рукопашников требовалось по возможности тихо перебить охрану и освободить сначала одаренных пленников, а потом и остальных.

Тцззззззз! — стальная оса отскочила от поднятого Ахрокрасом посоха, чуть не выбив его из рук.

— По левой стороне казармы противника! — крикнул Гай, не выпуская из рук найденный в арсенале Винторез. — Юлий!

Но и это ему оказалось на руку. Пользуясь неразберихой, Леший активировал «Пересемы», которым научил его Алексей, и в буквальном смысле провалился сквозь землю. Оставив псов с носом и избежав скоротечной расправы, он, сам не зная того, обрек себя на долгую и мучительную смерть, застряв в узком нутре канализации.

А с одного из холмов, на которым стоял железный монстр, изрыгающий гром, донеслась непонятная фраза:

Леший не стал никому рассказывать чего ему стоило столько времени пролежать под землей и что там произошло, но, судя по мрачному взгляду парня и по тому, сколько боевых артефактов он взял с собой на этот выход – явно ничего хорошего.

Приняв приглашение, Гай тут же увидел сообщение

Если Гай был прирожденным снайпером, то Юлий был богом пулеметов. Он так виртуозно владел большими пушками, что Гай даже иногда немного завидовал другу. Вот и сейчас. Короткая очередь перечеркнула широкий шатер, калеча выбегающих по тревоге песеголовых.

— Гай, доклад! — протараторил Ян.

— Там Ян, Тош, — улыбнулся Витя, перекусывая матовыми щипцами, выданными ректором, очередной ошейник. — и с нами Ксандр!

Внимание! Студиоз Ян приглашает ваш отряд в состав своего взвода. Принять? Да/Нет

«Мой повелитель! — к закутанному в рулоны воздушной ткани Ахрокрасу старший легат Ахранис, — мы проиграли! С ними очень сильный маг и оружие, перед которым наши щиты бесполезны!»

— Прости, брат! — перекрикивая шум пулемета весело оскалился Гай. — Больше не буду! Хотя баньши, призываемые нашим ректором визжат раза в три громче!

«Сарий! — Ахранис расправил плечи и властно посмотрел на отчаянно трусившего некроманта. —Тебе пожалована великая честь защитить повелителя! Задержи человеков!»

— У нас тридцать тяжелых, и полсотни средней тяжести из местных магов, — студиоз, удостоверившись, что перед ним свои, мгновенно начал докладывать по существу. — На всех ошейники. Один приказ и начнем рвать друг друга!

Голова младшего шамана, который трясущимися лапами крепил огромный узел к костяной броне, взорвалась спелым арбузом.

— Живем, братва! — мгновенно повеселел длинноволосый студиоз с карими глазами. — Мужики, ректор здесь!

«Место есть только для четверых».

Тцззззз!

— С его аурой и ребятами Чжо мы за час тот городок зачистим. Отвечаю! — заверил он архимага и тот, скрепя сердце, согласился.

«Насколько все плохо?» — жрец скользнул взглядом по боевой форме легата, чья передняя лапа, несмотря на стальную шерсть, висела безвольной плетью.

— А ведь у каждого из них еще и родовая способность имеется, — тщательно скрывая зависть, небрежно бросил Леший и с полуоборота завел движок. — Я бы тоже не отказался…

На одном из холмов, на котором раньше стояла дозорная вышка, что-то тускло сверкнуло, а на груди у только что рожденного дракона вспыхнул огненный цветок. Костяного монстра, словно котенка, отбросило назад, а над городом прокатился звук грома.

— Ждем сигнала от Яна…

Песеголовых оказалось удивительно много. Леший успел сделать вокруг лагеря псов два круга, без жалости наматывая ошалевших воинов на гусеницы, и сейчас заходил на третий.Пулемет Юлия не замолкал ни на минуту, и парню даже пришлось прибегнуть к магии, чтобы остудить раскалившийся ствол. А Гай, истратив весь запас коктейлей Молотова, обновил воздушный щит, исчезнувший после тридцатого пилума, и снова взялся за свою снайперку.

Ведь зачем размениваться на тупых зомби или сложных в технологическом производстве рыцарей смерти, когда материала хватало на венец химерологии – костяных драконов? Все было рассчитано до мелочей. Почти…

Невысокий рост не помешал Вите вырасти за спиной у пса, с тревогой всматривающегося в предрассветные сумерки, в которых мелькали яркие вспышки и гремел непонятный гром. Короткий хлопок, и из виска у дозорного вырастает каменный шип.

Витя со своими ребятами успели вывести практически всех пленных… за исключением этой тысячи несчастных.

История Лешего и впрямь была феноменальна.

— Ректор здесь!

И вот, когда ритуал был практически закончен, он сначала почувствовал волнения стихий, потом волну смерти, прокатившуюся по городу и, вдовесок, неясные волнения в астрале. Немедля более ни секунды – ну и пусть драконы получатся чуть слабее! – он вонзил свой посох в начерченную в шатре сложную геометрическую фигуру.

Слева снова оглушительно прогрохотала пулеметная очередь, а справа завизжали сразу же три баньши, парализуя выстроившихся в фаланги воинов.

— Давай кружок вокруг загонов! — крикнул Гай, закидывая за плечо винтовку и доставая из Инвентаря заготовленные коктейли Молотова. — Хэк!

Забравшиеся на спину дракона легат и молодой некромант едва успели схватиться за выступающий гребнь, как вокруг них выросла костяная сфера, надежно закрывая их от неизвестного стрелка.

Неожиданно вдали прозвучал чей-то полный злобы и ненависти крик, призывающий кого-то убить все-всех, а спустя минуту ожил голосовой чат взвода:

Внимание! Вашему взводу доступно задание: «Прийти на помощь студиозам Академии (состояние здоровья: критическое)» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 12 разумных. Сложность: неизвестно. Опасность: неизвестно. Срочность: высочайшая. Награда: технический пакет ксуров на выборВнимание! Задание доступно только после прохождения теста на здоровье!Подтвердить участие в миссии? Да/Нет

Ритуальные фигуры в загонах и вокруг них были вычерчены по всем правилам. Каждый из четырех тысяч пленников был помечен особым символом, который должен был активироваться вместе с заключительным ударом посоха. Шаманы безостановочно камлали, создавая благоприятные условия для формирования костяных монстров.

Еще минуту назад верховный жрец Ахрокрас считал себя самым успешным песеголовым за последнюю сотню лет. Ведь он не только перешел по межмирному порталу в Порог, но вместе со своим старшим легатом Ахранисом захватил целый город и взял богатую добычу. Пусть и с потерями, но кого интересуют такие мелочи, когда разговор идет о тысячах рабов и самым масштабном ритуале последних десятилетий.

Задача максимум была – восстановить портал, вылечить раненных воинов и перебросить их к заброшенным медным шахтам. Там, по словам Ксандра и фон Аэра готовилось наступление на Маяк ксуров.

— Магистр Ксандр пришел!

— Срочно найдите возвышенность и выдвигайтесь туда, — в голосе Яна прозвучал тщательно скрываемый страх. — Вышлю к вам отряд Кота для прикрытия от псов. И приготовьте главный калибр!

Город Обод. Первая армия вторжения. Старший жрец Ахрокрас

Один за другим два выстрела только выбили пыль из костей, а секунду спустя дракон тяжело взмыл в утреннее небо.

Оставшиеся в загоне пленные и впрямь высыхали. До пергаментной кожи, до бурых костей.

— Гай! Может из главного калибра жахнем? — крикнул со своего места Леший. — Они же по полной обосрутся!

Тцзззззззз!

Еще какое-то время ему вслед раздавались хлесткие щелчки выстрелов, но костяному монстру было на них плевать. Полуразумная груда костей с усилием тащилась прочь от негостеприимного города. Путь его лежал на юго-запад – в самое сердце Великой пустыни.

— Отступаем! — выдавил из себя Витя, всем своим опытом почувствовавший смертельную опасность. — Назааад!

Если бы Витя мог видеть ауры магов, он бы заметил, как они начинают светиться ярче. Но и без этого чувствовалось как пленные приободрились.

— Какого Анубиса там происходит и где мои драконы!!! — прорычал жрец, до побелевших костяшек сжимая свой посох. — И почему мои воины до сих пор не пленили этих гладкокожих!

— Воларэ! — взревел жрец, вонзая свой посох в сочленение костей между лопаток.

Следующие шары Гай старался метать или в твердые предметы или подстреливал их из пистолета.

— Неплоха? — удивился Юлий, — да они чертовски хороши!

«Понял вас, мой повелитель!» — склонил голову легат и тут же рыкнул на зашуганного некроманта.

— Не пойму зачем ты рвешься в бой, — каждый раз говорил ему декан Огненного факультета. — Ты тихий, незаметный, бесшумный, что редкость для земляных. Используй свои преимущества! Укрывайся в тени, подбирайся к противнику, бей в спину!

Короткий бросок вперед, и он в загоне. Как, впрочем, и обе пятерки.

Псы не просто сделали из города свою базу, но, по словам Алексея, готовили ловушку для армии Цитадели. Контроль над телепортом, сотни шаманов и некромантов, тысячи профессиональных воинов позволяли им надеяться на успех.

— Долго еще? — сварливо буркнул он в конце концов.

— Не ори! — крикнул Юлий, с беспокойством взглянув на оставшуюся ленту. — Ты нас демаскируешь!

«Мой повелитель, предлагаю отступить для перегруппировки!» — прижав ущи к голове рыкнул легат. Песеголовому воину было страшно предлагать такое верховному жрецу, но еще страшнее было оставаться и умирать.

Костяной дракон, повинуясь его приказу, выпустил по городу волну зеленого пламени и тяжело поковылял к шатру, на ходу восстанавливая пробитую грудную клетку. На самом деле костяной кадавр мог увезти хоть два десятка разумных, но Ахрокрас предпочел вместо воинов и шаманов взять с собой побольше реагентов и артефактов, предусмотрительно собранных Ахранисом. Хоть в этом песеголовом Ахрокрас не ошибся…

Семь тысяч детей и женщин он оставил для духов смерти – достойная расплата за одолженную мощью, которая и позволила захватить город. Полторы сотни одаренных – для Логов, чтобы заручиться их поддержкой в установлении межмирового пробоя. Ведь по какой-то причине сообщение между его миром и Порогом было перекрыто. Хотя он знал по какой, просто у Ахрокраса не было в запасе трех месяцев…

Стрелять с постоянного виляющего танка было непросто, но Гаю было плевать. По сути, ему и целиться-то не нужно было. Он просто знал, куда полетит пуля.

— Пацаны! Вы не представляете, как я соскучился по этому звуку! — крикнул Гай, выискивая следующую цель. — Йахууууу!

— Сёрдже рэ таж!

— У нас нет, — покачал головой Антон, не заметив в предрассветных сумерках обновки товарища. — Нас и женщин с детьми оставили на потом. Если я правильно понял их действия.

— Хыы… — выдохнул песеголовый, заваливаясь назад, где его и подхвати за подмышки Витя. Легкий удар по земле и тело проваливается в раскрывшуюся трещину. А Витя бесшумно движется вперед.

— Братцы! — уже не скрываясь крикнул Витя. — Академия Цитадели! Подходи по одному!

Ахрокрас аж вздрогнул от панических мыслей легата.

«Зачем?» — хотел спросить Гай, но уже увидел сам. В лучах восходящего солнца из загона пленных поднимался на задние лапы самый настоящий костяной дракон.

«Нет, — Ахранис мотнул головой в сторону нагруженного тюками песеголовых. — Привел шамана и двух некромантов».

Единственный предмет, где он показывал требуемые результаты, был Физическая активность. Да и Мастер Килиб Вите тоже понравился. Но потом он пропал, появившись лишь спустя полгода. Все это время Витя пытался догнать своих друзей, отводя душу лишь на рукопашном факультативе, устроенным Мастером ван Игнисом.

— Дым, вытаскивайте раненных. Остальные, за мной! — крикнул Витя, наконец-то чувствуя в себе ту самую мощь. Пусть он не был могущественным магом, но благодаря безукоризненно проведенной операции были спасены сотни одаренных! Ну чем не магия?

«Почти все шаманы и некроманты мертвы. Войска смешаны и разбиты. Как только кто-то начинает наводить порядок, его голова взрывается, как… как от оружия ксуров!»

Их задача была проста: Ян выбивает псов из здания телепорта и с прилегающей к нему территории. Два отделения магов-рукопашников, полгода тренировавшихся под руководством Мастера Килиба, освобождают одаренных пленных. Архимаг разбирается с шаманами и некромантами псов. Ну а Гай с парнями уничтожает как можно больше живой силы противника и… шумит. Что, благодаря установленному на Абрамсе крупнокалиберному М2, было легко осуществимо.

Город полыхал, то тут, то там сверкали вспышки магии, и, несмотря на ясное небо и поднимающееся солнце, во всю грохотал гром. Но самое… Самое ужасное заключалось в том, что дракон был всего лишь один!

— Да ты и без «Памяти рода» могешь! — хохотнул Юлий, окружая себя воздушным щитом. — Вон как от псов ушел!

Марк с пятеркой… Ков’Альдо, десятком целительниц и вернувшимся со спасательной миссии фон Аэром отправился на помощь к Арни и Хэлен. Варваров ждал сюрприз в виде двух сильных огневиков и декана Воздушного факультета, который был не только великолепным магом, но и разбирался в устройстве порталов. Что, учитывая его связь с налоговой службой Цитадели, было и неудивительно.

Да и некромантам, с которыми у них давно шла вражда, он утер нос. Он, будучи шаманом, сам провел ритуал поднятия высшей нежити! Не зря он носит титул верховного жреца клана Стальной коготь!

Тцззззз! — едва слышно пропел прижатый к плечу Винторез.

А когда его все-таки окружили, умудрился выпить последнюю склянку с маной и пока резервуар восстанавливался, тянул время, предлагая псам померятся силой в ножевом бою. Леший успел порезать двоих, прежде чем терпение песеголовых лопнуло, и они буквально погребли его под своими телами, стремясь разорвать дерзкого щенка голыми руками.

К тому же все три группировки были более, чем сильны. В одной был Марк с фон Аэром. В другой Чжо с ван Игнисом и Алексеем. Ну а у них был Магистр Ксандр и… танк.

— Ну сейчас посмотрим, что эти уроды собирались сделать, — нахмурился Витек. — Женька, выстраивай коридор к порталу. Остальные – защищаем периметр! Отделение Влада – на свободную охоту! Обеспечить эвакуацию раненных и гражданских!

«Где-то тысяча, — прикинул про себя Витя, дожидаясь, когда Дым вернется с вереницей щитов. — за пятьдесят ходок управимся! А если использовать копья и плащи…»

И, наконец-то, из четырех тысяч пленных мужчин должны были получится четыре крепких костяных дракона, которые помогут ему захватить следующий город и увеличить свою армию!

— Там псы…

Магистр Ксандр, стоило ему услышать про сотню одаренных, находящихся в плену, бросил что-то про «массовое жертвоприношение», «костяного кадавра», после чего пошептался с Олькушем Ги'Дэрекой, надел какой-то медальон и… вступил под командование Яна.

Глава 25

Город Обод. Архимаг Ксандр Годэска

Ксандр поспевал везде, не давая песеголовым опомниться. Заливал врага огнем и сосульками, подавлял цепенеющим свистом баньш. Разил молниями и нагонял снимающую шерсть и кожу пылевую бурю. Он очень спешил, подчас тратя маны больше, чем требовалось.

— Я от достопочтимого Андрю.

Песеголовые все же смогли его переиграть. С другой стороны, смог бы он испепелить тысячи пленных? Марк смог. А он, смог бы? И где-то в глубине души архимаг был рад, что сегодня не придется давать ответ на этот вопрос.

«Годэска» — мысленно прошептал Ксандр, и пакет раскрылся:

«Неужели этот танк настолько мощный техноартефакт?» — подумал архимаг, задумчиво смотря на отступившего дракона.

— Песье отродье! — зло бросил Магистр, бессильно наблюдая за поднимающимся на лапы костяным драконом.

«Внимание! По дракону магией не бить! — крикнул Ксандр по внутренней связи, заметив Огненное копье, нанесшее нежити нулевой урон. — Повторяю, не бить! Чем больше заклинаний в него влетит, тем больший иммунитет к магии он получит!»

Марк без сил повис на Ков’Альдо, с гордостью наблюдая, как огромный жгут огня то свивается кольцами, то выпрямленной пружиной бросается вперед. Пожалуй, если бы рядом был Дэнис ван Игнис, он бы точно поставил Марку высшую оценку, а то и перевел на следующий курс.

Но дракон, на несколько секунд припав к земле, тяжело взмыл в воздух и полетел в сторону Пустыни. Ректор с облегчением выдохнул – оказывается все это время он не дышал – и убрал медальон в Инвентарь. В этот раз он не понадобился.

— В общем, Ксандр, лови координаты лазарета, учебки и ставки командования армии. Посылай сюда всех, кого сможешь найти. И я очень надеюсь, что кто-нибудь из твоих преподавателей сможет принять участие в штурме шахт. Маяк так до сих пор и работает и Сеть его знает, к каким последствиям он может привести. Представь только полноценная армия вторжения в сердце Цитадели! Детей и женщин посылай в Цитадель, Мол организовал там временные приюты.

Не хватало лечебных свитков, средств связи и еще много-много чего. К тому же больше половины студиозов уже вернулись в Академию, чтобы принять следующее задание на спасение студиозов. Но у людей было самое главное – дикое желание выжить, защитить своих близких и отомстить песеголовым.

Ксандр медлил, вертя артефакт в руке, а его взгляд скользил по разрушенному городу, цепляясь то за вереницу освобожденных из плена людей, то за тройки студиозов, виртуозно управляющихся с выданным оружием, то за взбирающийся на холм танк.

— Вокруг нас, — бесцветным голосом произнес фон Аэр. И Марк только сейчас заметил, что он вернулся не один, а с невзрачным мужичком с обмороженным лицом, которого он, по-видимому, спас. — Нас ждали. Гиш, на тебе – защита! Целители, позвольте силе течь сквозь вас! Костик, как закончим, подлечи его, — он кивнул на мужичка. — Ииии, вместе!

«А мальчик повзрослел», — отметил про себя Марк и, перестав дразнить Ков’Альдо, поспешил вперед. Уж очень ему не понравилось вон то переплетение синих и голубых нитей.

— Мдаааа, — протянул Ксандр, как только закончилось послание. — Кто бы мог подумать, что Цитадель – это колосс на глиняных ногах!

Стоило его отряду попасть в осажденный варварами город и в скоротечной схватке уничтожить пару десятков закутанных в шкуры воинов, как стало понятно – в город пришла зима.

— Нет, давай сам. Ваша с Жано цель – создать вокруг варваров управляемый пожар, заключив их в огненный мешок. Остальные! Необходимо уничтожить всех ледяных кадавров и не дать варварам вырваться из мешка. Ловите карту местности! Используйте фамильяров, и в первую очередь разрушайте поводок между шаманами и призванными монстрами. А ты, Гиш, хватай живчиков и бегом вот в этот дом, — воздушник указал на трехэтажный особняк. В подвале найдете ход в подземелье, лови карту. Постарайтесь добраться до Внутреннего города как можно быстрее. Все выжившие там, и им остро необходима помощь целителей. Это – Шуруп, — фон Аэр кивнул на невзрачного мужичка. — Его необходимо доставить к телепорту. Он его починит и мы все дружно полетим домой. Всем все ясно? Ну тогда, бегом!

Домик и то, что сидело в нем в засаде перестали существовать.

Кто-то из студиозов поежился, кто-то принялся испуганно оглядываться по сторонам, но большинство приняли весть спокойно. Что им какие-то ледяные пауки после того, через что им пришлось пройти?

Глава налоговой службы потянулся за стоящей на столе кружкой и сделал глубокий глоток.

Не обратив внимания на реплику Гиша О’Конела, Марк швырнул усиленное Огненное копье в третий по счету домик. Уж слишком много оттуда исходило синих энергетических нитей.

— Спокойно парни, — медленно проговорил Жано, чувствуя, как в груди разгорается пламя неистовой ярости. — Успеем кулаками помахать. Наша цель – найти студиозов.

— Магистр Ксандр? — донеслось снизу.

Он посмотрел на пошатнувшегося от резкой головной боли налоговика и бросил на него плетение Среднего исцеления.

Ректор прищурился и скользнул взглядом по мужчине.

Глава Налоговой службы нахмурился и выбил по столу хорошо знакомую барабанную дробь.

Наскоро надиктовав Андрю ответное письмо, Ксандр, наложил на налоговика плетение бодрости и кивнул в сторону телепорта. Но тот и сам прекрасно знал, что ему стоит делать. А выскочившего ему навстречу раненого песеголового он просто-напросто оббежал по широкой дуге.

Амулет, который он надел в Академии, превратил его для Охранной системы Академии в студиоза, а переданные Олькушу Ги’Дэрека права ректора позволили ему покинуть территорию школы.

Может быть налоговик и хотел вбить в горло псу свой кинжал, чтобы поквитаться за плен и убитых товарищей. Но долг для мужчины был превыше всего. Доставить послание важнее, чем убить пса или помочь девушке, сжимающей в руках младенца. На мгновение шаг налоговика дрогнул, будто он хотел подойти к ней, но мужчина взял в себя в руки и продолжил свой размерный бег к телепорту.

«Молодец, — подумал Ксандр, щелчком пальцев добивая песеголового и вешая над девушкой спасательный маркер. — Если кто и сможет вытащить Цитадель из той задницы, куда мы попали, то это будет Андрю и я ему обязательно помогу. Шесть часов – много, — Ксандр бросил взгляд на группу песеголовых, прорывающихся в сторону Леса, — нужно уложиться в четыре!».

— На ловца и зверь бежит, — улыбнулся архимаг. — У вас послание?

— Он что сейчас скользнул по Кромке?

Сконцентрированный огонь врезался точно в переплетение нитей и тут же отпрянул назад, не выдержав столкновения с Холодом.

Увы, но Самди рядом не было, были лишь тысячи освобожденных пленных, недобитые песеголовые и рано повзрослевшие студиозы. И полуразрушенный город, в котором нужно восстановить хоть какое-то подобие порядка.

Лёд был везде. На улицах, на стенах домов, на крышах. Острые шипы торчали отовсюду, откуда только можно, делая передвижение по городу смертельно опасным, а по скользким улицам было невозможно двигаться, не поскальзываясь на каждом шагу. Падающий на голову снег резал лицо, руки, одежду. Снежинки, стоило им только растаять, превращались в бесцветный яд, проникающий в неглубокие ранки.

Хаааааааш!

— А я, — глаза воздушника залило ослепительно-белой молнией, а по Воздушным крыльям пробежали электрические разряды. — Поохочусь!

Андрю потер красные глаза и тяжело вздохнул.

— В моем сознании, — кивнул мужчина. — Андрю сказал, что вы знаете, что делать.

— Давай! — послышался крик фон Аэра, и Марк почувствовал, как его наполняет легкая энергия Воздуха.

Вот только зеленые некронити уходили не в центр круга, что было бы логично, а тянулись… к загонам с пленными.

— Небольшой побочный эффект тонизирующего отвара, — криво усмехнулся альбинос, вытирая белоснежным платком отхаркнутую кровь, и покачал в воздухе кружкой и тяжело поставил ее на стол. — Я знаю, что ты против присуждения титула «Опора трона». Ни самого трона, ни Императора у нас пока что нет. Но паладины нам нужны уже сегодня, а выстраивание системы политических противовесов – дело завтрашнего, если не послезавтрашнего дня. Кстати, — Андрю усмехнулся пришедшим в голову мыслям. — ты в курсе, что сын Тинора дэ Вега участвует в Императорской гонке? Если у Серго все получится, то у нас появится Император…

Тысячи трупов как граждан Цитадели, так и песеголовых были аккуратно сложены внутри огромного круга. Да и камлающие шаманы подтверждали – вот оно, место рождения будущего костяного ужаса.

К командной сети постоянно подключались выжившие чиновники, администраторы, местные торговцы и предприниматели, пожелавшие принять участие в наведении порядка в родном городе. Парни Яна, благодаря сапогам-скороходам свободно перемещающиеся по городу, выдавали им изготовленные СБМ защитные артефакты и прислушивались к их советам и выполняли роль курьеров и адъютантов.

Разделив обязанности и мудро разведя двух лидеров по разным направлениям, фон Аэр оттолкнулся от земли и взмыл в воздух.

«Одаренный, но не маг… Интересно…»

— Коллеги, он что, любого может так достать?

— Мастер фон Аэр, — протянул Жано Ков'Альдо с неприязнью косясь на ледяные шипы, перекрывающие проход между домами. — Может залить здесь все огнем?

Вжууух!

Марк не разделял удивления преподавателей. Это ж магия. Здесь все возможно. Уж ему-то это было точно известно. Будучи хранителем Книги Огня в течение целого года, он многое узнал и проник в тайны Огненной стихии намного глубже, чем кто-либо. По сути Марк сам мог телепортироваться в любую точку Порога, при условии, что там горит огонь. Нет, конечно, если проведен специальный ритуал, отрегулирован жар пламени и площадка насыщена магией, осуществить «Прыжок» будет в разы легче, но даже без этих приготовлений он может переместиться хоть куда. Хватило бы маны…

Вжух!

— Ххххшшшшааааа!

«Толку-то от…» — додумать он не успел.

— Крылья пегаса, — с благоговением прошептал Сода дэ Грин. — Одно из сложнейших заклинаний высшего порядка!

Сейчас же он замахнулся на Огненного змея.

— А что, — улыбнулся фон Аэр, вливая в Марка зелье маны. — Недурно вышло. Управляющие контуры есть?

— Я один имел честь лицезреть скольжение?

— Готов к записи ответа?

Бизэ на секунду задумался, но тут же покачал головой.

— Направление? — бросил запыхавшийся Марк, вставая в стихийно образованный круг.

— Скользящий… Еще одна легенда ожила…

— Все в норме? — удостоверился фон Ар, который с каждой секундой хмурился все больше и больше.

Честно говоря, ему не хватало Книги Огня. Ее неисчерпаемой мощи, сконцентрированной силы, даруемой власти над Огнем. Марк знал множество сильнейших плетений, но его собственного резервуара банально не хватало даже не активацию плетений. И только в такие моменты, как этот, когда, благодаря только что образованному кругу силы, он получал возможность оперировать заклинаниями высшего порядка, Марк был счастлив.

Марк не знал кто постарался больше – Арни или шаманы варваров, но все вокруг было покрыто льдом.

Из дула танка вырвался столб огня, а дракона… дракона неожиданно отбросило на спину! И в ту же секунду по ушам ударил гром. И это при безоблачном-то небе!

— Марк, назад! Жано, руку! Остальные в центр! Огневики готовим Огненный смерч, живо! — еще секунду назад фон Аэр парил над водонапорной вышкой, но каким-то непостижимым образом появился среди студиозов и вовсю сыпал приказами. — Сода, на тебе Воздушное ядро смерча!

— Я всеми силами оттягиваю этот момент, но еще немного и они попрут туда без армии, чего, как ты понимаешь, допускать никак нельзя. Меня очень, очень тревожит поведение ксуров. Если песеголовые ведут себя предсказуемо – пытаются взять штурмом ключевые города и захватываю заложников, по ксуры закопались в горы и носа не высовывают! Кстати, насчет песеголовых. Мои аналитики считают, что пока что нас спасает только разобщенность их отрядов. У меня на столе, — альбинос кивнул на заваленный бумагами стол. — Свыше тридцати докладов, о внутренних конфликтах псов. Думаю, к нам вторглись авангарды разных кланов, со своими внутренними проблемами. Иначе, Цитадели уже бы не существовало.

Первая мысль теплолюбивого Марка была: «Откуда здесь снег?!»

«Да тот же самый Бизэ фон Аэр, — продолжил размышлять Марк, вливая антидот в рот ослабевшему целителю, — он ведь тоже теоретически может скользнуть в любое место, где дует ветер. И чего преподы так удивлялись скольжению Алексея?»

— Что за разведка? — влез один из целителей, — здесь есть кто-то еще?

— Надеюсь на тебя, друг. И считаю дни, до окончательного выпуска твоих орлов. Без магов нам крышка…

— А то, — прохрипел Марк, отлипая от Ков’Альдо. — Передать?

Солнце медленно поднималось над охваченным войной городом, а вместе с ним поднимался и воинский дух выживших жителей.

К счастью, поставить на ноги целителей оказалось легче, чем думал декан Воздушного факультета. Яд был слишком слабым, и стандартного антидота с лихвой хватало, чтобы разумный вернул над телом контроль.

— Приветствую тебя, мой старый друг! — перед мысленным взором ректора появилось усталое лицо главы Налоговой Цитадели. — Думаю, рано или поздно ты выберешься из своей Академии, и мои ребята, отправленные с посланием во все крупные города и деревни страны, найдут тебя.

Марк трезво оценивал свои силы и силы круга и понимал, что без Книги, даже при помощи Бизэ фон Аэра, он не сможет создать Огненного дракона. То ли дело Змей. Да и для текущих целей Змей подходил намного лучше.

Андрю закашлялся и жадно хлебнул отвара из кружки.

— Позер… — послышалось ему вслед.

— Антидот! — скомандовал фон Аэр под защитой общего щита, создавая для каждого студиоза индивидуальный щит. — Следите друг за другом. Похоже варвары не самое страшное, что нас здесь ждет. Разведка предупреждает, что здесь есть огромные ледяные пауки.

Некроманты и шаманы – были его первоочередной целью. Дракона недостаточно просто поднять, его нужно напитать силой, осуществить привязку, и только потом высшая нежить превратится в практически непобедимого монстра.

Альбинос мечтательно уставился перед собой, но тут же сбросил с себя наваждение.

Со стороны Огненный змей больше походил на полыхающий жаром поезд Москва-Владивосток, за исключением того, что он не был громоздким и неуклюжим здоровяком. Напротив, Змей, при его внушительных размерах порхал как бабочка и жалил как пчела.

— Да, мастер.

Пятерка Ков’Альдо и целители переглянулась и молча пожали плечами. Всем было интересно, что за разведка здесь была, но фон Аэр не спешил делиться информацией. Также как и Марк. Уж он-то точно знал, благодаря кому они здесь.

— Сами увидите — буркнул декан Воздушного факультета, создавая плетение Воздушной волны.

Не откладывая на потом, Ксандр тут же связался с Яном, передал ему координаты для отправки спасенных, дал указание насчет сортировки раненных и воинов, объяснил куда посылать женщин и детей.

— А вы, Мастер фон Аэр? — нахмурился Марк, не спеша трогаться с места. Рядом с молчаливым вопросом в глазах застыл Жано и остальные.

— Один-ноль! — повернувшись, Марк посмотрел в глаза Жано Ков’Альдо и, подмигнув, ударил плетью огня по выскочившим из переулка ледяным волкам.

— Я тоже так думаю, — кивнул фон Аэр. — Я на пару минут, Воздушная волна встретила на пути какие-то искажения, что неприемлемо. Вы же двигайтесь по этой дороге. Она ведет к воротам во внутренний город. Марк – на тебе разведка дороги, прикрытие основного отряда и независимые действия в случае необходимости. Жано – на тебе общее управление отрядом. Если встретите раненных, будьте внимательны. Варвары любят делать извращенные ловушки.

Город Кольцо. Марк, Ков’Альдо, Бизэ фон Аэр

— А вам бы, Мастер Ги’Дэрека, только шутить…

Он мог бы конечно потратить единственный заряд амулета и добить его прямо сейчас, но…

Плохо было то, что эти нити начали вспыхивать во всех зданиях, вокруг них. Такими темпами они дойдут до Внутреннего города только к вечеру…

— Три-ноль!

— На сегодняшний день ситуация такая: я по всей стране собираю армию, распущенную в результате внутренней диверсии. Налаживаю поставки оборудования, еды и оружия. Вытаскиваю из отставки и опалы всех офицеров, до которых только смог дотянуться. Заключил соглашение с дворянским родом дэ Вега и теперь их командиры муштруют солдат. Поднял контакты с Гладиатором и Шаманом, получив в обмен на столичные преференции две тысячи первоклассных наемников и приключенцев из Города. Подписал пакт с Братством. Они становятся опорой трона, а взамен армия пополняется тремя сотнями паладинов.

— Обязательно зальете, — пообещал декан Воздушного факультета, — я лично помогу вам создать Огненный шторм. Но сначала найдем наших и удостоверимся, что город пуст.

Точку создания дракона он нашел практически сразу.

— Да это я, — Ксандр сидел на крыше часовни и изредка посылал в город то одно, то другое плетение, страхуя студиозов и контролируя процесс очищения города.

Активировав плетение познания, он скользнул в разум мужчины и тут же нашел, что искал.

«Справятся, — с уверенностью понял ректор, смотря на просыпающийся после бессонной ночи город. — Интересно, как дела у остальных?»

Железная коробка неуклюже перевалила через кусок стены и заерзала на месте, словно устраиваясь поудобней.

Но его предупреждение запоздало. В дракона врезались десятки плетений, напитывая и подкармливая его.

Неприметный мужчина в разорванном плаще бережно поддерживал правую руку и с вызовом смотрел на ректора. На самом деле, Ксандр давно почувствовал на себе его внимание. Мало кто из освобождённых пленных так целеустремленно двигался за ним по всему городу, будто в этом мужичке был встроенный компас.

Ксандр понимал, что за четыре часа город не восстановить, всех раненных не спасти и всех песеголовых не перебить, но в тоже самое время он ясно видел, что сейчас люди справятся и без их помощи.

Андре не удержался и сплюнул.

«Был бы здесь Самди, — мелькнула своевременная мысль. — Глядишь, и дракон сменил бы своего хозяина!»

Марк не стал дожидаться, пока из здания выберется ледяной монстр и впечатал в домик еще одно Огненное копье и небольшой Огненный смерч. Из окон хлынули потоки огня, по стенам пробежали ветвистые трещины, а крыша здания аж подпрыгнула от прозвучавшего внутри взрыва и с грохотом обрушилась вниз.

— Раааааааа! — нечеловеческим голосом крикнул Марк, на котором сошлись все энергетические потоки, и зашелся полубезумным смехом. — Ахахахахахах! Игне Серпент!

«Минимум часов шесть, — прикинул он про себя. — Да и раненных нужно куда-то девать. В Академию их не пустит Купол. Остается только городок Медный. Надеюсь Андрю успел оборудовать там лазарет…»

— Постарайтесь не двигаться, — предупредил ректор, пробежавшись взглядом по городу. Его срочного вмешательства не требовалось, а значит он успеет вытащить инфу из головы этого налоговика.

— Это ж сколько сил нужно!

Огненный шторм, на создание которого Ксандр не пожалел трети своего резервуара, превратил приготовленные к ритуалу трупы в пепел, и ректор облегчённо перевел дух. Он успел! А значит, не зря гнал студиозов в бой.

— Готов, — коротко кивнул мужчина, осторожно шевеля пальцами исцеленной руки.

— Великая Пятерка… — прошептал архимаг, доставая из Инвентаря свой амулет. — А я ведь так надеялся, что мне не придется тебя использовать…

— Может пошлем его в Лес к старейшинам, я соскучился по эльфийскому вину!

— Увы, но времени разводить политесы у нас нет, поэтому перейду сразу к делу. На данный момент бОльшая часть прорывов ликвидирована, в чем огромная заслуга твоих воспитанников. Но остались две самые большие проблемы. Это песеголовые и ксуры. Псы захватывают города и погосты, поднимают армию нежити. Ксуры прочно засели в медных рудниках. Было отправлено три отряда. С гильдейскими магами и дворянской гвардией. Все три не вернулись. Аристо и дворянские роды оббивают все пороги, настаивая на немедленной операции… Хотят спасти ушедших за легкими медалями отпрысков!

Вжух!

В памяти сама собой всплыла фигура сидящего в позе лотоса Алексея, которая то истончалась, превращаясь в полупрозрачного призрака, то вновь наполнялась жизнью. И мертвая тишина вокруг. Кто-то из преподавателей привычно шептал себе под нос: «Невозможно», а кто-то в удивлении качал головой. А уж после того, как Алексей вытащил Лешего, магов прорвало:

— Тогда нам ко внутреннему кольцу, — вступил в беседу Марк, кивнув на видневшуюся вдали каменную стену, опоясывающую центр города — Они или там, или уже нигде.

«Похоже мой Змей будет высоко прыгать, — отстраненно заметил Марк, заканчивая плетение. Потянувшись к Жано, он почувствовал, как от студиоза хлынула жгучая струя ненависти и злобы к окружающим их варварам, — И он будет очень-очень злой!»

Прежде чем фон Аэр разобрался в происходящем и окружил отряд воздушным щитом, шестеро целителей свалились без сознания.

И сейчас Ксандр вымещал на песеголовых скопившееся за целый год напряжение. И ему это… нравилось.

Марк многое мог сказать про по-настоящему сложные заклинания стихийного порядка, но промолчал. Вместо этого, он перешел на истинное зрение, выпустил из-под контроля ауру Огня, мгновенно окутавшую его мягким пламенем и легким бегом двинулся вперед.

Глава 26

Скалистое Ущелье. Эрик Могучий Топор. Несколько месяцев назад

Эрик Могучий топор не любил магов, ведунов, оракулов и прочих колдунов. Единственное исключение, которое он сделал – были шаманы. Но и им он не особо-то доверял.

И когда к нему пришли шаманы с горных капищ, и пообещали богатую добычу, наложниц с искрой дара и, что самое главное, мягкий климат, Эрик подумал, что говорящие с богами его обманывают. Но с каждым прожитым днем, с каждым последовавшим за ним племенем, его сомнение таяло как снежная шапка родных скал во время летнего солнцестояния.

— Сколько нужно? — угрюмо спросил воин.

Могучий топор же, послушав совета старого шамана, остался в одной из разграбленных деревень. Пленные из местных, под бдительным контролем воинов Эрика, разыскали разбежавшийся скот и даже начали уборку урожая. Шаман сказал, что боги против сбора урожая и что его нужно уничтожить, но опытный воин хорошо знал, каково это – зимовать без припасов, и в этом вопросе не подчинился воле далеких богов.

И было что-то такое в глазах этого пацана, что остальные дети молча пошли за ним к алтарю.

В тылу Эрик оставил лишь десятую часть бойцов и то, только потому, что шаман предупредил его о возможной атаке:

Внимание!

— Не наш, — зло ответил пятнадцатилетний пацан, откликающийся на имя Олав. — Видите, справа от него стоит дед в белоснежной шубе? Это и есть Мортлейв, собравший тысячу племен. Он самый опасный из них. Из-за него Эрик Могучий топор и начал собирать воинов.

— Вперед дети Скал и Бескрайних пустошей! Мы уничтожим последнее сопротивление жалких сопляков, недостойных называться мужчинами! Мы возьмем их жен, а из детей вырастим справных воинов! Эта земля по праву будет нашей! Победим и закатим недельный пир! В атаку!

По уму Эрику нужно было устроить в своих рядах чистку и найти предателя. Того, кто мог рассказать местным про отличительные знаки вождей и шаманов. Но времени искать отступника не было. В глубине души вождь не верил в появление перебежчиков. Не нужно иметь много ума, чтобы понять, что шлемы-черепа носят вожди, а шаманы не стригут волос, заплетая и в длинные косы.

Слова Хэлен о чудесном появлении Алексея вдохновили всех, без исключения, защитников города, а покрытый копотью коридор подтверждал ее слова. Вот только прошел час, второй, третий, а помощь все не приходила.

Перейти успели почти все. Лишь несколько малочисленных племен – по тысяче человек каждое, да младший помощник шамана остались на ледяных скалах. И то, как пробурчал себе под нос шаман, если бы тупоголовый Эрик не вернулся обратно и не потратил драгоценную энергию, уйти смогли бы все.

— Значит вот этот здоровяк с сияющим топором и есть ваш вождь? — уточнил Арни, сквозь туман наблюдая за стягивающейся к Внутреннему кольцу армией варваров.

— Сегодня мы возьмем этот город, — Эрик вскинул свой Топор, который, откликаясь на эмоции хозяина, налился золотистым светом.

От тяжелого выбора спас младший брат Крог.

«Слышу, Мастер!» — к Арно стремительно возвращались силы, хотя он, казалось, уже выжал из себя все возможное.

— Надолго его не хватит, — проскрипел шаман. — Сутки работы и нужна будет кровь.

— Боги хотят, чтобы мы захватили город, похожий на кольцо, — как-то после очередного сеанса камланий сказал шаман.

И вот сейчас, спустя две недели бесконечных боев, его воины вплотную подошли к последней стене, за которой укрылись выжившие горожане, раненные вояки и ненавистные маги.

— Хэлен! Бегом в укрытие! — Ги’Дэрека впился взглядом в мелькнувшую около часовни точку. — Похоже начинается!

— Хэлен… тебе лучше вернуться в операционную. Варвары собираются на штурм, и совсем скоро здесь будет очень опасно.

— Но я должен…

— Головой подумал, — буркнул говорящий с богами.

Этот маг настолько сильно бесил Эрика, что он самолично устраивал на него три охотничьи экспедиции с десятком шаманов и самыми сильными из своих воинов. В первые два раза найти мага они не смогли, а в третий раз Эрик чудом унес ноги, потеряв почти весь свой отряд.

— Я… я подумаю над твоими словами, — нахмурился Олав. — После того, как убью Эрика и заберу себе его топор!

Шаман недрогнувшей рукой девятнадцать раз поднял и опустил свой нож. И рекой льющаяся кровь с гулким чавканьем впитывалась в белоснежную плиту алтаря. Последним, двадцатым, шел тот самый брат-близнец. И Эрик, стоящий рядом с шаманом, услышал его слова, от которых настроение вождя окончательно испортилось:

— В городе нас могут ждать маги, — предупредил Эрика шаман. — Пусть воины надевают шкуры. Мы вызываем Вьюгу.

— Знаешь, — Повелитель льда устало вздохнул и покосился на подтягивающихся к стене варваров. — Один умный человек однажды мне сказал: «Когда мы говорим: «я должен», мы обманываем себя. Правильнее и честнее будет говорить: «я решил». В таком случае, мы видим ситуацию со стороны и если уж решаем ввязываться в нее, то принимаем ответственность на себя, не перекладывая ее на кого-то другого». Понимаешь?

Под конец, Эрик настолько поверил шаманам, что самолично привел к жертвенному алтарю слабенькое племя морских лиходеев. Еще три недели назад – это было сильнейшая община на всем побережье и скалах, но сегодня сила была за Эриком. Мужчины племени так и не вернулись с очередного похода, и племя в любом случае было обречено на голодную смерть. А так – хоть послужат благому делу.

«Да»

Вождь частенько вспоминал тот день, когда старый шаман открыл портал на Порог. Вспоминал и жалел, что согласился с увещеваниями говорящего с богами. Уж лучше бы так и остались в Скалистом ущелье, воевали с южанами, грабили их караваны, да ходили в набеги на их прибрежные города.

— Нужна еще кровь, — проскрипел закутанный в белоснежные меха шаман, вырезая сердце у последнего старика.

«Есть идея получше, — Арно, не теряя времени даром, уже определил местоположение спасательного отряда. — Перед вами трехэтажный кирпичный дом, видите?»

Город Кольцо. Эрик Могучий Топор

— Не очень, — признался Олав.

Больше его мысли занимали вражеские маги. На них охотились, устраивали засады, с радостью разменивали сотню воинов на одного одаренного. А за голову Повелителя Льда, как воины Эрика начали называть самого сильного мага Воды в этом городе, он пообещал отдать свой Топор.

— Мы захватим этот город, — подумав согласился Эрик, — и если местные захотят его отбить, они умоются кровью!

Перед его глазами до сих пор стоял увеличившийся в два раза ледяной паук, разрывающий призвавшего его шамана. Вражеский маг – по виду совсем еще мальчишка – с небывалой легкостью перехватил контроль над тварью, призванной из Заснеженных равнин, натравил ее на потерявшихся шаманов и устало продолжил обход. Самого Эрика и трех воинов спас его чудо-топор.

— Эй, морские! — хриплый голос Крога разнесся по всему поселку. — Вы теперь в моей власти. Я могу вас убить, могу отправить в горы добывать светящиеся кристаллы, могу отдать в рабство южанам, но вместо этого даю вам возможность! Двадцать из вас взойдут на алтарь, чтобы оставшиеся десять выжили. И я даю вам слово, что эти десять морских волчат уйдут в новый мир вместе с нами!

Вскоре, при поддержке и подсказках старого шамана, войско Эрика уже насчитывало двадцать тысяч воинов. А под руку говорящего с богами пришла добрая сотня шаманов. Воины скалистых ущелий спали, ели, пили и отрабатывали совместные действия по… будущему штурму города.

«Чертовски рад это слышать, мастер!» — Арно, не удержавшись, ввернул часто используемое Алексеем словечко.

— Вождь, отдай мне в подчинение двадцать отроков!

— Боги хотели, чтобы мы пришли сюда, чтобы собрали сильнейшую армию, чтобы уничтожили урожай, сейчас они хотят, чтобы много воинов погибло при захвате каменного города с укреплениями? — недовольно уточнил Эрик, которому неплохо жилось в занятой деревушке.

Центральное кольцо окружала высокая белокаменная стена. Город, как и все населенные пункты Цитадели насквозь пронизывала старая имперская дорога. Она доходила до внутреннего кольца и огибала его, не заходя внутрь. И местные жители были уверены, что центральный дворец, возвышающийся над городом, в котором сейчас располагалось представительство налоговой службы и гильдия магов, раньше являлся загородной резиденцией Императора. И довольно разветвленная система подземелий косвенно подтверждала эту теорию.

— Боги говорят, это будет наш город. Взятая у крестьян еда кончается. Городские амбары могут несколько лет кормить стотысячную армию, — глухо пробормотал шаман в своей рваной манере и бесстрастно посмотрел на вождя.

«Ну!»

— Не ограничивай себя, — вздохнул Арни. — Загляни за горизонт. Подумай, что будет завтра, через месяц, год. Это сложно, я знаю, но только так можно стать по-настоящему свободным… А знаешь, что? Переживем этот день, познакомлю тебя с Алексеем, он лучше сможет объяснить.

— Двадцать душ.

— Как знаешь, — Арни выбросил варвара из головы и перевел взгляд на подошедшую к нему Хэлен. — Как дела, сестра?

Если посмотреть на город с высоты птичьего полета, то он действительно был похож на круг. Точнее на три круга, расположенных один вокруг другого. В центральном кольце находились склады с продукцией и оружием, амбары с едой, ювелирные и магические мастерские. Там же находился дворец, большая площадь и единственный в округе портал, связывающий город с другими районами Цитадели.

— Да хоть всех бери, — отмахнулся Эрик, раздумывая как бы выйти из неприятной ситуации. Но, как оказалось, брат уже нашел выход.

«Пусть спустятся в подвал, там будет ход в подземелья, карту сейчас отправлю. На ней отмечен путь через ловушки. Десять минут, и они будут во Внутреннем кольце!»

— Принять, — прошептал Арни, до боли сжимая кулаки, — дождались!

Арно распирало от чувств, хотелось издать победный клич, поделиться со всеми своей радостью, но молодой маг лишь молча кивнул, а в его глазах вспыхнула ледяная синева пламени. Сегодня они поставят точку в этой затянувшейся войне, а варвары, пришедшие из холодных краев, найдут здесь лишь теплые могилы!

— Арни, он придет, — девушка устало подняла глаза свинцовое небо. — Или прилетит…

«Ги’Дэрека, ты меня слышишь?» — раздался в голове голос декана.

«Со мной десять целителей, с полными сумками зелий! Откроешь ворота или доставить их по воздуху?

— Они знают нас. Они выбивают одаренных и сильнейших воинов, — сказал на это старый шаман.

На следующий день вся двадцатитысячная армия двинулась к городу Кольцо.

Следующие две недели превратились для местных жителей в ледяной ад. Город захлестнули ледяные волки и пауки, вызываемые шаманами, промораживающие до костей порывы ветра, нескончаемая метель и острые снежинки, падающие из затянувших небо свинцовых туч.

— Все так, — мрачно кивнул Олав. — Дозволь участвовать в битве!

Со стороны, наверное, было забавно увидеть, как выражение лица мага меняется с обреченно-решительного на удивлённо-радостное.

— Вперед!

Прошло секунд десять, и среди воинов пошли шепотки, предлагающие отправить вперед разведчиков-добровольцев, например, десяток оставшихся без племени подростков, как вдруг из портала вышел Эрик и потряс своим топором:

Декан Воздушного факультета, Бизэ фон Аэр предлагает вам вступить в отряд.

Вся округа знала, что слово Эрика крепче стали, и племя безропотно легло под нож ради будущего своих детей.

А вот потом…

«Огненный змей отгонит варваров от стены и уничтожит большую часть ледяных существ. Как только увидишь вспышку, от которой исчезнет туман – выводи всех кого можешь на стены, а сам копи силы. Когда огненный мешок схлопнется, надо будет потушить этот ксуров пожар».

— Нужна кровь, — шаман требовательно посмотрел на Эрика и, неожиданно, на Крога, от чего авторитет вождя пошатнулся еще больше.

«С вами есть огневик и водник?»

— Будь осторожен, — неожиданно перебил его сдавший за последнее время шаман. — Опасайся огня и… змей.

Если бы вождь мог видеть ауры одаренных, он бы заметил, как серебристое облачко в виде волка, оттолкнулось от умирающего тела и метнулось к валящемуся без сознания брату-близнецу

— Зеленая трава! Кучные стада! Богатый город вдали!

— Дай угадаю, — прищурился Ги’Дэрека. — Кровавое жертвоприношение и открывшийся портал сюда?

Пятьдесят восемь женщин и стариков – именно столько жертв для будущего ритуала привел Эрик. Было еще около тридцати детей, но их жизни Могучий топор пообещал сохранить, если племя не станет сопротивляться приготовленной участи.

— А ты полторы! — глаза девушки лихорадочно блестели, а руки механически комкали заляпанный кровью передник. — Он обещал!

Второе кольцо опоясывало мастерские попроще, жилые районы, административные здания, парки, склады, торговые ряды, лавки купцов и еще парочку площадей.

К тому же они умело пользовались раздробленностью пришедших на Порог племен. А уж когда из замка, встретившегося им на пути, вылетела тяжелая кавалерия, вбила несколько сотен воинов в землю и скрылась за высокими стенами, вожди объединившихся племен подняли бунт.

— В атаку! — подхватили его клич воины и бросились вперед.

Местные очухались на удивление быстро и принялись огрызаться. И если здешние воины в схватке один на один проигрывали бойцам Эрика, то маги неприятно удивили. Одного одаренного хватало, чтобы забрать жизни десятка воинов, а то и целой сотни!

— Боги сказали? — уточнил Эрик.

Вождь не стал их держать. В конце концов – не малые дети. А уж как грабить и как вести себя на чужой территории многие из них самого Эрика могли поучить. Не остался в стороне и брат. Крог тоже решил испытать удачу и, собрав своих охотников, ушел на северо-восток. Там, по его мнению, находились горы, и Крог во что бы то ни стало решил до них добраться. Взятых с собою мальчишек, Крог, не долго думая, прогнал, чтобы не кормить лишние рты. Вроде и слово сдержал, и грех на душу не взял.

Воины качнулись было за ним, но с опаской замерли, не решаясь шагнуть сквозь бирюзовую пленку. Мало ли где сейчас оказался Эрик Могучий топор?

— Я за своего брата не ответчик, — хладнокровно ответил Крог, и Эрик печенкой почувствовал, как пошатнулся его авторитет. — А мое слово – крепче стали!

— Змей? — расхохотался вождь, с вожделением глядя на ворота, ведущие во Внутренний город, над которым белела одинокая фигура в развевающемся плаще. — Да появись перед нами сам Йормунганд, мы порубим его на куски и закатим шикарный пир! Довольно разговоров!

Их ждала жаркая схватка и, что самое главное, недельный пир после победы.

Про город Эрику сказал говорящий с богами. И пока что все, что говорил шаман, шло на пользу племени, он, несмотря на свое недоверие к колдунам, слушался старика.

Принять? Да/Нет

— Я Лиурф, и мою душу ты не получишь!

— Нужна еще кровь, — говорящий с богами посмотрел сквозь Эрика, отчего у вождя душа ушла в пятки. — Портал слаб.

Добежав до ворот Огненный поток на секунду застыл, а потом скользнул налево, прямо в гущу варваров, которые тщетно пытались спрятаться за ледяными пауками и волками.

— Мы согласны, — дрожащим голосом проговорил брат-близнец говорившего и первый шагнул к алтарю. — Остаются Адал, Бруни, Бранд, Коли, Логмэр, Фрост, Халлстейн, Ойвинд, Викар и… Олав.

Он – Ги’Дэрека. И пусть его поступки говорят вместо слов!

«Ах, да, Арни, — вспомнил фон Аэр, — привет тебе от деда. Он гордится тобой.».

— Духи говорят, на этом перекрестке могут появиться маги.

— Ты итак со своими друзьями нам очень помог, — покачал головой Арни. — Зачем ищешь смерти? Ты – самый старший в своем племени. Вождь, можно сказать. Погибнешь, кто о них позаботится?

Он коснулся фамильных артефактов, благодаря которым он практически в одиночку сдерживал варваров все эти дни.

Он оглянулся на бесчисленную орду замотанных в шкуры воинов, часть из которых держала наготове деревянные лестницы, и указал топором на ворота.

Потом шаман сказал, что скоро племена вернутся и что только жесткий лидер сможет сплотить их и удержать под своей рукой. И правда, спустя две недели к деревне начали подтягиваться остатки племен, разбитые местными, и на этот раз Эрик никому спуску не давал. Или делаешь то, что тебе говорят, или валишь на все четыре стороны.

Третье кольцо было давным-давно разобрано на фундамент для домов, как грибы выросших вокруг города. Все, что напоминало о былом величии крепостной стены – массивные каменные блоки, которые горожане, несмотря на все приложенные усилия не смогли вытащить.

«Понял, мастер, нам бы зелий…»

— Сначала вождь дает слово, а теперь и его младший брат? — презрительно бросил подросток лет пятнадцати. — Не слишком ли много на себя берете? Как перед богами отвечать будете?

— Хшшшшшааааа! — шипение, издаваемое рекой Огня, пробрало до костей даже Арни.

Эрику очень сильно не понравились последние слова шамана. Лишать целое племя посмертия было слишком жестоко даже для него. К тому же он дал слово… Да и вообще, стоят ли новые земли такой цены?

— У нас был договор, — нахмурился Эрик.

Но ни вождю, ни даже шаману не было ни малейшего дела до пошедшего под нож мальчишки. Ведь стоило только шаману закончить ритуал, как над плитой алтаря вспыхнула лазурь портала. Воины Эрика и соседних племен одобрительно закричали, потрясая оружием. А Могучий топор, чья репутация вновь взлетела до небывалых высот, скомандовал:

— Мы успеем, — Эрик выхватил из петли свой топор, благодаря которому и получил свое прозвище и с победным ревом скрылся в портале.

«Жди Ги’Дэрека, ребята уже бегут!»

В нескольких километрах от стены, в глубоком тылу варваров полыхнуло так, что отблески пламени просочились даже сквозь густой туман. А потом по дороге, идущей к воротам Внутреннего кольца, скользнула река Огня с жадностью пожирая попадающихся на пути варваров.

Даже привычным к холодам воинам Скалистого ущелья призванная шаманами Вьюга показалось суровой. Что уж говорить о местных жителях?

«На один бой точно хватит… А там, посмотрим!»

Подскочивший сзади брат близнец огрел подростка камнем по голове, не давая договорить слова, после которых не будет пути назад.

Устроив на том перекрёстке ловушку, вождь сосредоточил все свое внимание на Внутреннем кольце, бросив остальных воинов на финальный штурм. И сейчас, стоя перед приготовившимися к атаке воинами, Эрик по традиции толкал речь:

Город Кольцо. Арно Ги’Дэрека. Несколько минут назад

— Послушай, ты не спала две недели…

Нет, в первое время все шло прекрасно. Теплый климат, богатая земля, непуганый народ. Воины Эрика с легкостью захватили три деревни и закатили недельный пир, пустив под нож жирный домашний скот.

Речь вождя всколыхнула ряды варваров и целые племена со своими шаманами, имуществом и семьями начали исчезать в синем окне телепорта.

— Мне не могло привидиться! — с жаром проговорил девушка, прочитав в глазах Арни невысказанную тревогу. — Он придет!

Но они, к удивлению вождя и старого шамана, упорно цеплялись за свою жизнь и свободу. Причем, осведомленность защитников города поражала. В первую же неделю из-за точечных ударов магов, арбалетчиков и немногочисленных лучников армия Эрика потеряла полсотни шаманов и двести мелких вождей и их помощников.

— Про твоего брата наши матери и деды думали также, — никак не желал угомониться паренек. — Знаешь, что я тебе скажу, Крог, брат Эрика? А не пойти бы…

И снова исчез в портале.

Глава 27

Город Кольцо. Олав

Последние полгода жизнь Олава шла наперекосяк.

Без шкур они перестали походить на варваров с Ледяных ущелий и превратились в обычных мальчишек, убегающих от беды. По пути они предупреждали всех встречных, что бегут от огромной армии варваров. Кто-то верил, кто-то нет, но Олаву была безразлична судьба деревенских увальней. Он шел к увиденному во сне городу, похожему на огромное кольцо.

Сам ритуал пацан не помнил. Брат вырубил его ударом в голову в тот самый момент, когда Олав хотел сказать Эрику все, что он о нем думает. Пришел в себя парень от восхитительного запаха луговых трав. Так пах мед, который отец однажды привез из похода. Вокруг него испуганно сидели девять пацанов – все, что осталось от его племени.

— Про варваров-то? — глаза мага неуловимо повзрослели. — Про них только глухой не слышал.

Пока мальчик размышлял, Эрик умудрился обездвижить одного из пауков, перерубив ему лапы своим волшебным топором. После чего воин разорвал дистанцию и, широко размахнувшись, метнул в оставшегося паука светящуюся копию своего орудия, стряхнув ее со своего топора.

— Клац! — появившийся перед Эриком серебряный волк не стал рычать и молча бросился на вождя. — Клац! Клац!

«Мужик сказал, мужик сделал, — пронеслись в голове слова его отца. — О великий Фенрир! Пошли мне возможность встретится с моим врагом в поединке!»

Олав проверил свой арбалет и нож, выпил зелье, увеличивающее его Силу и принялся терпеливо наблюдать за сражением. Во-первых, шкура и костяной шлем надежно защищали вождя от арбалетного болта, во-вторых, Олав не очень-то хотел оставаться один на один с двумя Ледяными пауками. Умирать было не страшно, другое дело оставить свое племя без защиты…

«Но получится ли?»

Крог сдержал слово, взяв с собой десяток осиротевших волчат в новый мир. Вот только цена оказалась слишком велика. Две трети племени и… Лиурф.

— Но я должен…

«Я тебе помогу, бр-р-рат!»

Сейчас по всему городу ходили молва о скорой подмоге, но Олав не очень-то верил в эти слухи. По его мнению, Эрик уже к вечеру захватит город, пусть и огромной ценой. Олаву было грустно. Не из-за того, что он умрет, а из-за того, что у него не получится возродить свое племя. Единственный его шанс – убить Эрика Могучий топор. Лиурф был уверен, что без сильного лидера мощный поток ледяных воинов, имеющий все шансы сровнять с землей встреченные города, превратится в сотни безвольных ручейков, которые не нанесут его новому дому большого урона.

— Щенок… — упав на колени простонал воин, из последних сил протягивая перевитые мышцами руки к Олаву.

Глубоко внутри, Олав отдавал себе отчет, что последние слова он сказал в основном для того, чтобы произвести впечатление на подошедшую к брату Хэлен. Тот случай, когда язык бежит вперед мысли.

Если бы не брат-близнец Лиурф, постоянно внушающий ему, что им необходимо выжить, возродить племя и уже потом отомстить всем обидчикам, Олав не сдержался бы и вцепился бы Эрику в горло! И даже его знаменитый топор бы ему не помог!

— Щенок, — выплюнул Эрик, устало поворачиваясь к приближающемуся пацану. — Надо было прибить тебя вместе с твоим братцем!

— Какой я тебе ярл, — хмыкнул Арно Ги’Дэрека, но внезапно посерьезнел. — Я знаю, что вы пришли с ними. Не знаю, по какой причине решили отколоться и где ваши родители. Но если дашь слово, что расскажешь все, что знаешь о своих соотечественниках, я обещаю, что возьму тебя и твоих братьев в свой род. И этот город, который мы спасем и этот мир, станет вашим новым домом.

— Все так, — мрачно кивнул Олав. — Дозволь участвовать в битве!

«Знание – единственная сила, которая у нас есть, — шептал Лиурф, — а ты наш единственный защитник. Нам больше не по пути с предавшими нас племенами. Наше единственное спасение – найти сильное племя здесь и показать свою полезность. Выжить, вырасти, отточить мастерство и отвоевать свое место на этой благодатной земле».

«Через год станется двадцать, через два года – тридцать, — мягко шептал Лиурф. — Воины Эрика начнут грабить и убивать и после их набега останутся сотни сирот и вдов».

«Интересно, кто такой Алексей, с которым хочет познакомить меня Повелитель Льда?»

И когда Крог сказал им, что они могут проваливать на все четыре стороны, Олав сдержал позыв вонзить отцовский нож ему в печень, молча подхватил свою котомку с одеждой и едой и махнул своему племени. Он знал куда идти.

«Есть один старый обычай…»

— Мы бы и сами справились, — заявил Олав. — Ты забрал нашу добычу.

— Не наш, — зло буркнул Олав. — Видишь, справа от него стоит дед в белоснежной шубе? Это и есть Мортлейв, собравший тысячу племен. Он самый опасный из них. Из-за него Эрик Могучий топор и начал собирать воинов.

— Я знаю, что делать дальше, — твердо заявил Олав своим братьям.

Семья Адала умела работать с драгоценными камнями и хранила знание об оберегах, рунах и наговорах. Бруни знал толк в создании кольчуг и брони. Бранд помогал отцу создавать волшебные мечи и кинжалы, мужчины их семьи были единственными, кто не только владел слабой силой Огня, но мог и напитывать ей орудия. Коли был сыном кузнеца, и мог с легкостью собрать и разобрать кузнечную печь и выковать все – от гвоздей, до заготовок к мечам и заклепкам к ладьям. Логмэр, как и его дед, знал все предания и законы не только своего племени, но и всех воинов Ледяных ущелий. Халстейн с одного взгляда мог определить подойдет камень для строительства дома и есть ли поблизости месторождение железа или горючего камня. Фрост – был потомственным шаманом, мог сделать стужу мягче или вырастить в руке ледяной клинок. Ойвинд, также как и Фрост, был внуком шамана, вот только специализировался он на горном ветру и парусах. Ну а Викар был единственным, кто знал семейные секреты постройки добрых ладей.

И вот, спустя две недели выматывающих боев за город, атак из засад, точечное уничтожение шаманов и вождей и постепенное отступление, воины Эрика все же подобрались к Внутреннему кольцу. Этой ночью один из шаманов умудрился подобраться под самые стены и призвать Ледяного паука во Внутреннем городе. Паук убил с десяток раненных воинов и чуть было не уничтожил любимцу всех защитников – целительницу Хэлен, в которую Олав влюбился с первого взгляда. Волшебница уже спасла свыше тысячи воинов, и ее несгибаемая воля служила для защитников города примером мужества и отваги.

— Откуда вы парни? — поинтересовался мальчик маг, дождавшись, пока пацаны оберут еще дымящихся гоблинов. — На местных не похожи.

«Держись ближе к Повелителю Льда и к другим магам», — подсказывал Лиурф и Олав был согласен с братом. Взрослые вели себя настолько бестолково, что Олав уже решил было идти дальше, в поисках нового города, но присутствие Повелителя Льда и спокойные, отточенные и выверенные действия магов склонили чашу весов в пользу Кольца.

— Знаешь, — Повелитель льда устало вздохнул и покосился на подтягивающихся к стене варваров. — Один умный человек однажды мне сказал: «Когда мы говорим: «я должен», мы обманываем себя. Правильнее и честнее будет говорить: «я решил». В таком случае, мы видим ситуацию со стороны и если уж решаем ввязываться в нее, то принимаем ответственность на себя, не перекладывая ее на кого-то другого». Понимаешь?

Шли долго. Ведь приходилось тратить время, чтобы раздобыть еды и обезопасить ночлег.

— Ты и так со своими друзьями нам очень помог, — покачал головой Арни. — Зачем ищешь смерти? Ты – самый старший в своем племени. Вождь, можно сказать. Погибнешь, кто о них позаботится?

Могучие челюсти успели сомкнуться на руке, держащей топор, рвануть узел, удерживающий шкуры и впиться в обнажившееся плечо.

И каково же было облегчение Олава, когда он понял, что Лиурф хоть и умер, но каким-то образом остался с ним. А его негромкий шепот и подсказки, как лучше поступить и что делать дальше помогли Олаву не сойти с ума и сплотить остатки племени.

— Ярл, ты нам поможешь? — спросил он высокого худощавого мага, с легкостью управляющего стихией Льда.

Олав посмотрел в стекленеющий глаз Эрика оттер нож от крови и убрал его в ножны. Затем сноровисто перевязал шкуру вождя и закинул себе за спину. Топор же, который он с трудом оторвал от земли, занял свое место на плече.

Так Олав со своим племенем попал в город-кольцо.

Но встреченный ровесник-маг удивил. Вместо того, чтобы расхохотаться, он уставился перед собой и принялся бормотать себе под нос:

Единственное, что примиряло Олава с реальностью – проснувшаяся родовая способность «Призыв призрачного предка» и голос брата, поселившийся в голове. Будучи близнецами, Олав и Лиурф идеально дополняли друг друга: Олав был сильный, ловкий, отлично владел тяжелым боевым ножом, и вообще подавал надежды, что станет сильнейшим воином Ледяных ущелий. Лиурф же был спокойным, рассудительным, с малых лет испытывая склонность к шаманизму и магии.

Олав хмыкнул, но тем не менее кивнул Коли и Бруни на валяющиеся трупы. Они сейчас не в том положении, чтобы отказываться от хабара.

— Какие мы грозные, — усмехнулся парень с интересом разглядывая мальчишек. — На пожитки гоблинов не претендую, можете забирать.

— Они больше не наши соотечественники, — нахмурился Олав. — И я даю слово, что помогу защитить город. Слушай и запоминай. Шаманы обычно носят шкуры снежных волков, они умеют призывать из Ледяных пустошей его обитателей. Ледяных волков, пауков, червей и прочих монстров. Главный над ними старый шаман Мортлейв…

«Какой?»

— Ойвинд, это ты их так? — неверяще спросил Олав, убирая нож на пояс и поворачиваясь к сбившимся в кучу мальчишкам.

Олав принял решение остаться и защищать свой новый дом. Он рассказал все, что знал о племенах воинов Ледяных ущелий, с удовольствием освоил подаренный ему арбалет и даже вызвался участвовать в, как сказал маг по имени Шурик, «диверсионных вылазках». Олав знал одно - предавшие его племя варвары должны умереть!

Дело было за малым – убить Эрика.

Со всех сторон пылали дома и дико воняло сгоревшим мясом, варвары на смерть бились с местными воинами, с неба безостановочно били ветвистые молнии, а избавившиеся от контроля твари с Ледяных пустошей нападали на всех подряд.

В тот момент, когда он перерезал до сих пор умирающему врагу горло, он не чувствовал ничего, кроме внутреннего удовлетворения. Его брат – отомщен.

— Мы теперь единственные воины Ледяных ущелий, — мрачно заявил Олав своим соплеменникам. — Остальные племена предали заветы предков и отныне и во веки веков – они мертвы для нас и для предков! Мы – последние из рода Морских волков и Ледяных воителей! Мы выживем и возродим наше племя и наш род! А предавшие нас, клянусь Фенриром, умрут!

Адал, Бруни, Бранд, Коли, Логмэр, Фрост, Халлстейн, Ойвинд, Викар и он сам – вот кто остался от свободолюбивого племени Морских волков. Все до одного, за исключением Олава – подмастерья, носители секретов своих семей.

Олав ничего не стал отвечать – зачем разговаривать с покойником? Вместо этого он взмахнул ножом, выпуская наружу дух Лиурфа. Его брат-близнец не был силачом или великим воином, а гусиным пером он владел лучше, чем ножом. Но зато у Лиурфа была сильна родовая память.

Олав уже приготовился продать свою жизнь подороже, как по размахивающим копьями карликам ударила цепная молния, оставив после себя запах паленого мяса и с десяток повалившихся на землю тел. Остальные коротышки заверещали и бросились обратно в лес.

И Олав знал, что когда придет час, Лиурф поможет ему. Его ноздри улавливали едва слышимый запах волчьей шкуры, а уши слышали приглушенное рычание, стоило ему только подумать об Эрике, старом шамане или Кроге.

И среди этой вакханалии, Олав и нашел Эрика. Вождь отмахивался своим топором сразу от двух ледяных пауков и, судя по всему, побеждал. В его опаленной заклинаниями шкуре засели три стрелы, но воин двигался легко и быстро, будто раны обошли его стороной.

— Это я их так, — широко улыбнулся поднявшийся из канавы пацан и, прищурившись, выпустил еще одну ветвистую молнию. — Простите ребят, пришлось вас в качестве приманки использовать. В лесу гоблины чувствуют себя как дома.

Сегодня в роду Морских волков появился настоящий мужчина, а мужчины не сотрясают воздух словами, предпочитая делать, а не болтать.

Олав не стал рисковать и стрелять из вытащенного из-под плаща арбалета в лицо вождю. Вместо этого короткий болт под самое оперение ушел в обнажившуюся грудь, туда, где билось черное сердце вождя.

— Парни, у меня тут мелкие с инфой про варваров… Судя по всему оттуда… Принял.

Потом были бесконечные расспросы, беготня, суматоха, неумелая подготовка к обороне.

Оторвать их друг от друга значило вырвать у одного из них кусок души.

А когда они почти пришли к долгожданному городу, племя Морских волков чуть было не перестало существовать. Толпа зеленокожих карликов с огромными ушами и носами, напала на них из небольшой рощи. Взрослому человеку уродцы едва ли доставали до пояса и вряд ли представляли опасность, но для вооруженных ножами мальчишек опасность была более, чем серьезная.

— Не очень, — признался Олав.

Олав посмотрел по сторонам, особое внимание уделив обездвиженному Ледяному пауку и молча направился к Внутреннему городу.

— Не ограничивай себя, — вздохнул маг. — Загляни за горизонт. Подумай, что будет завтра, через месяц, год. Это сложно, я знаю, но только так можно стать по-настоящему свободным, даже если на тебе надеты цепи... А знаешь, что? Переживем этот день, познакомлю тебя с Алексеем, он лучше сможет объяснить.

Молодой вождь племени Морских волков гордо шел по мощенной дороге, ведущей к воротам Внутреннего города. Он думал о брате, о своем племени, о новом доме, но больше всего он размышлял о последних словах Арно Ги’Дэрека:

— Значит вот этот здоровяк с сияющим топором и есть ваш вождь? — уточнил стоящий рядом Повелитель льда.

Сначала совет племени Морских волков, состоящий из отца и деда, решил отложить посвящение в мужчины, из-за чего Олав и Лиурф не смогли отправиться вместе с остальными воинами в морской поход. Потом ушедшие в море мужчины и вовсе не вернулись, а власть в Ледяных ущельях начал захватывать Эрик Могучий топор. А затем их племя решили использовать в качестве жертв.

Парень же, оглядевшись по сторонам, хладнокровно перезарядил арбалет, тщательно прицелился и вбил второй болт точно в левый глаз вождя. Повторно перезарядил арбалет, повесил его на плечо и, перехватив поудобней отцовский нож, шагнул к Эрику.

— Дрянная шавка! — взревел Эрик, роняя топор и отбрасывая от себя волка взмахом могучей руки. — Я тебя…

Мальчики признали главенство Олава и дали слово делать все, что он скажет. Им до сих было страшно, но теперь, с появлением вождя, стало полегче. Будто Олав забрал на себя весь их страх.

«Но мы же не прошли обряд посвящения в мужчины», — возражал Олав.

«Пора», — то ли подумал Олав, то ли ему подсказал Лиурф.

Неизвестно, услышал ли его Ужасный Волк, которому издавна поклонялся его род, или брошенные Судьбой кости случайно свели их в бою, но Олав получил свой шанс.

Он вернется на стену и просто покажет Топор Эрика Хэлен и всем желающим. То ли Ужасный волк отозвался на его молитвы, то ли защитники города и пришедшая подмога оказалась сильней, но варвары не смогли покорить его новый дом. И это хорошо.

Золотистая тень с легкостью разрубила паука на две части и врезалась в каменный дом, пробив в стене огромную дыру.

— Я… я подумаю над твоими словами, — нахмурился Олав. — После того, как убью Эрика и заберу себе его топор!

«Взять жизнь врага.»

Оставив арбалет висеть под плащом, Олав выскользнул из своего укрытия и, выставив перед собой нож бросился на вождя.

— Слышал про бесчисленные племена ледяных воинов, которые пришли из другого мира? — в ответ спросил Олав, действуя по давным-давно предложенному Лиурфом плану.

— Дай угадаю, — прищурился Ги’Дэрека. — Кровавое жертвоприношение и открывшийся портал сюда?

— Они – наши враги и мы знаем как против них бороться! — заявил Олав, внутренне приготовившись к очередным насмешками.

— Пошли за мной, ребят, — задумчиво проговорил он, обращаясь к Олаву. — Расскажете нам про этих ребят в шкурах…

«Но нас всего десять?» — недоумевал Олав, сжимая в руке подаренный отцом боевой нож.

Глава 28

Ворота Внутреннего города. Арно Ги’Дэрека

— Вот ты где, — пробормотал Арни и открыл портал на Водный план прямо под притаившимся под рухнувшей крышей Ледяным пауком.

— И не думай, — покачал головой огневик. — Ближайшую неделю твой удел – медитации. И ни в коем случае не отходи от меня, понял?

— А здесь почему их нет? — подозрительно протянул Майо. — Уж караулы-то точно надо было в таком стратегически важном месте поставить!

— Бывший начальник, бывшей тюрьмы, — поправил его мужчина. — Точнее рудников. Часть заключённых сражались с нами плечом к плечу и я уже объявил им амнистию, а часть была повешена вместе с остальными мародёрами.

— Всенепременно, — учтиво улыбнулся маг и подивился сам себе – он что, только что заключил свою первую финансово-политическую сделку? Дед будет гордиться им еще больше!

— Опасных? — с опаской уточнил Андо.

— Нет, — терпеливо возразил Дэнис. — Мартину сейчас нужно… побыть одному.

«Вроде последний был, — подумал Арни, обводя усталым взглядом выжженный дотла район Второго кольца. — Неужели справились?»

Паук молча провалился вниз, а перед Арни появилось очередное уведомление:

— Не много ли ты на себя берешь, господин хороший? — раздался с крыши чей-то хриплый голос. — Может вам, магикам, еще короткую дорогу показать и ключи от административного района принести на золотом блюде?

— Окончательная инициация в Имперской башне магов? — проявил осведомленность ван Игнис.

— В деловом районе стоят их караулы, — покачал головой Чжо. — Думаю, было бы их раза в два больше, уже и деловой район обживали.

— А чтобы вам быстрей думалось, — добавил Чжо, — мы из Академии. Нам, собственно, до вас дела нет, сами справимся, главное под ногами не мешайтесь. И да, предупреждаю сразу, решите Древних за бороду дернуть и на нас прыгнете, церемониться не будем.

— Тогда уж морячки, — не согласился Майо.

— На что это вы намекаете, мастер Чжо, — вежливо, как ему казалось, уточнил Марти, из последних сил сдерживая зародившуюся внутри злость. Но к его недовольству, Имперский маг проигнорировал его вопрос и повернулся чтобы уйти.

Город Квадрум. Алексей, ван Игнис, Чжо и Имперские маги

— Да блин! — взорвался студиоз, яростно хлестнув себя по бедру непонятно откуда взявшимся хвостом. — Посмотрел бы я на вас! Когда выбор стоит между смертью и дурацким классом, не очень-то много времени на раздумья есть!

— Во-первых, война, — пожал плечами Ги’Дэрека, целеустремленно двигаясь к порталу. — Вспомни Жерико и Конда из рода Варгосов. А ведь на их месте мог оказаться любой из нас…

— А деловой? — заинтересовался Руслан.

— Ты еще своей хари не видел, — хмыкнул Руслан. — Глаза – ну чистый янтарь!

Пришедшие на подмогу маги взяли на себя защиту от постоянных атак шаманов и Арни смог плотнее сосредоточиться на призывающих духов.

— Мда, — вздохнул огневик, наблюдая за тем, как Имперские маги уже закончили сокращать поголовье местных бандитов и сейчас сортируют в две кучи мертвых и раненных разбойников. — Дела…

— В яблочко, — довольно кивнул Чжо, — кто из вас, кстати, заметил, что нас начали окружать пять минут назад?

— Если вы сможете прислать нам хотя бы десять магов, то я был бы вам и вашему роду очень благодарен.

Чжо тем временем кинул на Кино одобрительный взгляд и использовал плетение «Гласа».

— Простите, Говар, — покачал головой Арно, — как только представитель Налоговой службы починит телепорт, мы немедленно покинем город. Нашим студиозам и магам нужна квалифицированная помощь, они и так сделали невозможное.

— А что с гильдией магов?

— Должен, — неуверенно ответил ван Игнис и поспешил перевести разговор на другую тему. — Чжо, что по разведке?

— Во-вторых, плевать он хотел на отношения. Ему полфакультета воздушниц глазки строили, а он даже внимания не обратил – то в библиотеке, то в конспектах, то на тренировках… — Арно бросил взгляд на оружейную лавку, переделанную в арсенал и вздохнул. — Он одержимый, Хэлен.

Братья Варгосы были за несколько секунд разорваны двумя Ледяными пауками, подкравшимися со спины. Когда на помощь студиозам пришел резерв из трех паладинов, спасать уже было некого. От двоюродных братьев не осталось даже ошметков.

— Жду с огромным нетерпением, — зажмурился от нахлынувших перспектив мэр. — Надеюсь, скоро увидимся, Мастер Арно!

«Убил бы!» — зло подумал студиоз.

— Понял… Мастер Игнис, а я теперь что, не человек? — Марти посмотрел на свою потемневшую руку, особое внимание уделив когтям.

— Что-то или кто-то не дает псам закрепиться в этом районе, — пришел на помощь брату Брюс. — Может быть местные жители?

Повертев голову студиоза, он ослабил хватку и в задумчивости посмотрел на две огромные шишки, которые в ближайшее время обещали превратиться в небольшие рожки.

— Мужики! — прокатился по местности голос Чжо. — Прежде чем решите поупражняться в стрельбе по опасным мишеням, предлагаю поговорить.

— Мне больше интересно, чего они ждут, — подключился к разговору ван Игнис, не спуская с Мартина обеспокоенного взгляда. — Видно же, что мы не псы!

— Может все-таки с нами? — нахмурился Имперский маг, с беспокойством взглянув на студиоза.

— Квадрум можно условно разделить на четыре части. Доки, деловой район, торгово-складской и административный. Нас выкинуло в доках, — он нарисовал аккуратный крестик в правом верхнем углу нарисованного квадрата. — Соседний квадрат – административный и именно там находится удерживаемый нашими ребятами портал, — он вывел в соседнем квадрате идеальный кружок. — Нижние два квадрата заняты псами. Патрули, трофейные команды, обозы с припасами… Торгово-складской район, — он указал на нижний правый квадрат, — активно обживается псами. Решили, сволочи, что надолго пришли…

— Понятно, — Чжо пробежался взглядом по хвосту, когтям и вспухшим на лбу студиоза шишкам. — Тогда может Четки с Алексея снимем и отдадим тебе, а его мы заберем с собой?

— Придумай что-нибудь новенькое, Арни, — хмыкнула целительница. — Все студиозы на первых порах одержимы магией. Что же насчет смерти… Если не оставить после себя ничего и никого, то зачем тогда вообще жить?

Сильнейший козырь вторженцев, которым они терроризировали город в течение последних двух недель, обратился против них самих. Ледяные пауки и волки с удовольствием уничтожали разодетых в шкуры воинов – ведь кровь, текущая по жилам, у них была такая же вкусная, как и у местных. А обитатели Водного плана с удовольствием уничтожали попавших к ним в руки пауков и волков. Такой вот получился круговорот варваров и призванных Ледяных тварей.

— Может он ранен и ему нужна помощь? — заторопилась девушка.

— Дурак! — щеки Хэлен стремительно покраснели.

— Обновить щиты! — крикнул Майо, накидывая на крышу ближайшей таверны Огненное одеяло. — Предпочтение композитным! Ник, Рус! На вас забегаловки!

— А сам как думаешь? — Чжо никогда не упускал возможности поучить кого-нибудь из своих учеников, требуя от них внимательности и проактивности.

— Арни! — раздался звонкий голос Хэлен. — Долго тебя еще ждать? Мастер Шуруп уже починил портал!

— Ладно, — махнул рукой Арно, — думаю, через пару минут увидим Алексея. Заодно и узнаем, почему сам не пришел.

Внимание! Отношение с планом Воды повышено с «Симпатия» до «Уважение»

На развилке воцарилась тишина.

— Все, Говар, чисто!

— Никаких но, — отрезал маг. — Хочешь потерять контроль и превратиться в постоянно жаждущее битвы чудовище?

— И мне, — кивнул Ги’Дэрека, подходя к работающему телепорту. — И мне…

— Не очень, — зло поморщился парень, ощупывая чешущийся лоб. — Это чё, рога что ли?

— Очень, — согласился Дэнис ван Игнис с подозрением поглядывая то на Мартина, который после проведенного ритуала должен был валяться в больничной койке минимум две недели, то на медитирующего на щите Алексея. — Сразу предупреждаю, следующие две недели от меня ни на шаг, понял?

— Тупых! — поморщился Чжо. — Кто ж в здравом уме на дюжину магов лезет?

— Неприятные вещи говорите, уважаемый Арно, но правильные, — вздохнул Говар. — Есть у меня подвязки с мастерами из Бастиона и контакты парочки человек из Города. Без магов нам не выстоять – факт!

— … битвы, — закончил Марти. — Демон, мать его, битвы!

— Увижу, обязательно поблагодарю, — серьезно кивнул Арно и продолжил путь к порталу.

— Думаю, их смущает внешний вид Мартина, — философски заметил Кино. — Не каждый день демона видишь…

— Ты прав, — дернул щекой Чжо, вспомнив кому он обязан появлению целого отряда Имперских магов. — Только вот, что Дэн. Когда Алексей придет в себя, и вы разрешите ситуацию с Марти, никуда его не отпускай. Он мне тоже, честно говоря, нужен.

— Дэн, справитесь? — уточнил Чжо, подходя к магам. — Местная гильдия похоже в себя поверила. Смотри, вы тут лакомая цель для них будете.

— И глаза покраснели, — обеспокоено пробормотал огневик себе под нос. — Слишком быстро… Неужели уже начал съезжать с катушек…

— Но госпожа Хэлен…

Варвары, лишившись магической поддержки и попав в огненный мешок, мгновенно разбились по своим племенам и принялись действовать кто во что горазд. Отступать назад сквозь пламя, идти в отчаянный штурм на стену Внутреннего города. Сражаться с Огненным змеем…

— Или отправился на другую спасательную операцию, — подхватил Арно. — Одно я тебе могу сказать точно – Алексей жив.

— Она самая, — улыбнулся Чжо. — Ладно, мы пошли пробиваться к нашим. Если что, связывайся по мыслеречи, вытащим вас хоть из преисподней.

— А за тупых, господин хороший, — прохрипел так и не показавшийся на глаза разбойник. — ответишь! Мочи их!

— Интересно, что сейчас с Алексеем, — задумчиво протянула Хэлен, теребя заляпанный кровью передник.

— Партизаны! — хмыкнул Ник.

— Ну разбирайтесь, — усмехнулся невидимый хриплый. — Налог за спокойствие заплатите и разбирайтесь сколько влезет.

— Это мы-то лакомая цель? — усмехнулся Марти, чувствуя, как внутри загорается приятная злость.

— Хм, действительно, — озадачено протянул ван Игнис, бесцеремонно схватив Марти за уши. — Странно…

— В смысле? — источник Мартина полыхнул и он, больше не сдержавшись, позволил клокочущей внутри ярости захватить контроль над своим сознанием. — В смысле съезжать с катушек?!

— Может и дурак, — не стал спорить Арно, — вот только не будет тебе с ним счастья, сестренка.

— Хриплого живым! — успел крикнуть Чжо, прежде чем во все стороны полетели смертоносные заклинания.

— Мы здесь по просьбе паладина Берка, — прогудел широкий как бочка воин с огромным молотом на плече. — Ему спасибо скажи.

Если бы Мартину не было так плохо, он не оставил бы выпад Кино без ответа, но тяжесть в груди не дала ему достойно ответить.

— А откуда ты…

— Случайно предлагала, — осторожно согласился студиоз на время унимая душащую его злость и ожесточенно чеша пробивающиеся рожки.

— Добро, — кивнул Чжо на ходу, — слушай, Дэн, а это нормально, что он рычит?

— Эээ, конечно же нет, Мастер ван Игнис, — смутился студиоз, — я что, дурак что ли?

— Чего это? — фыркнула Хэлен.

— Вы – мэр стратегически важного города, Говар, — покачал головой Арно, для которого уроки с дедом не прошли даром. — И маги для вас, по сути, точно такой же ресурс, как стража или войска. Просто он несколько… дороже. Представьте только, если бы у вашего города было в наличие несколько тысяч боевых артефактов, смогли бы эти варвары добраться до Внутреннего города?

— Пошли, — кивнул Арни и прихрамывая, один из отрядов варваров все же умудрился прострелить ему левую ногу, принялся спускаться с лестницы. — Раненные?

Вам доступен вызов Младшего Элементаля (Без проверки на Интеллект и Мудрость) Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Необходима проверка на Интеллект и Мудрость)

Он подошел к расположившимся у колодца магами, присел на корточки, вынул из притороченных к бедру ножен длинный кинжал и принялся чертить схему города прямо на земле.

Но, как бы то ни было на местах, Арни видел, что они побеждают. А уж когда молодой Олав забрался на ворота и вскинул над головой Топор вождя варваров, Арни понял, что город выстоял. А те остатки варваров, которые сумели выжить, полностью деморализованы.

— Я понимаю, что вы сейчас в сложной ситуации, — вздохнул Арно. — Но как учил меня дед, в каждом кризисе есть точка роста. Пообщайтесь с представителем Налоговой службы, откройте казну города, бросьте клич о великой стройке. От вашего города до Пустыни пять дней пути. И поверьте, это стадо варваров не сравнится с организованным штурмом песеголовых или техническими возможностями ксуров. Забудьте про демократию. Или вы выстроите за месяц-два настоящую крепость или город будет уничтожен.

Их количество стремительно снижалось, а на месте юго-западной части Второго кольца появлялась черная проплешина, выжженная магическим огнем. Да и в воздухе появился стойкий запах паленного мяса и горелой шерсти.

Стоило прозвучать отрывистой команде, как с крыш домов и из окон ближайших кабаков полетели десятки зачарованных болтов.

Благодаря Бизэ фон Аэру, армия варваров, загнанная в огненный капкан, была перед ним как на ладони. Где-то ему приходилось помогать магам Ков’Альдо, поддерживая их Ледяными шипами или промораживая для них проход сквозь стену Огня. Где-то он превращал улицу в сплошной лед, лишая варваров преимущества в скорости. Но в основном он перехватывал контроль над Ледяными тварями.

— Вообще-то шесть минут назад, — невозмутимо поправил наставника Ник. — Дюжина с арбалетами на крышах, и еще столько же вот в этом кабаке, — он махнул рукой в сторону ближайшей таверны.

Вам доступен портал на план Воды (раз в неделю, отношение: уважение)

— И куда ты так рвешься? — хмыкнул водник, с сожалением осматривая ставшим родным городок. — Хотя можешь не отвечать.

— Он мой побратим, я его чувствую, — Арно остановился для того, чтобы пожать руки идущим навстречу паладинам. — Спасибо, мужики, без вас бы они нас завалили телами!

Дэнис еще что-то говорил, но Мартину уже было плевать. С каждой секундой воспринимать окружающий мир становилось все сложнее и сложнее. Последнее, что до него донеслось сквозь мутно-красную пелену жгучей ярости, царапающего душу раздражения и ядовитой злости, был резкий крик ван Игниса:

— Забыл про пацана под телегой, — подсказал Руслан.

— Я могу тебе сказать только одно, — ван Игнис хмуро посмотрел по сторонам и жестом показал Чжо, что он с Марти и Алексеем останется здесь, — тебе нельзя поддаваться ярости и пока не стоит использовать магию. Остальное скажет он. — ван Игнис кивнул на Алексея. — А теперь помолчи немного, теряешь контроль над артикуляционным аппаратом. Непонятно, что ты говоришь.

— Спасибо вам, — с чувством проговорил пожилой мужчина с седыми усами, четвертый за последние две недели мэр Кольца. — Может останетесь?

— Рвется в бой, — оскалился Мартин, странно поддергивая плечами.

— Да? — Ник покосился на стоящую в семи метрах повозку. — Я думал это крыса…

— Но ты же, — голос ван Игниса превратился в патоку, — как умный человек и опытный маг не стал сразу же соглашаться с первым встречным предложением?

— Ну вот, — кивнул Арно, — еще лучше. Закуйте выживших варваров в цепи, поставьте над ними охрану из местных и пусть восстанавливают город. Только начать рекомендую с Внешнего кольца.

— Еще раз говорю, — вздохнул Чжо, делая незаметный знак своим воспитанникам. — Сами разберемся.

Имперские маги с удобством расположились на развилке центральной дороге у колодца. Сама дорога, вдоль которой стояли бесчисленное число таверн, разделялась на три пути. Правый вел вниз – к пристани, центральный, видимо к городским воротам, а левый устремлялся в административный район. Перекресток находился на возвышенности и отсюда открывался отличный вид на реку и стоящие у причала корабли.

— Надеюсь до этого не дойдет, — не оценил шутки огневик. — Защищайте район, готовьте эвакуацию, а я постараюсь удержать Марти до тех пор, как очнется Алексей.

— Охрана, материалы, еда, жилье, — покачал головой Говар. — А деньги? А сбор урожая? Рабочих рук решительно не хватает!

Тени на стене ближайшей таверны заколыхались и превратились в фигуру командира Имперских магов.

— Но…

— Студиозы отправлены в Академию. Тяжелые – в пригород столицы. Остальные в порядке очереди отправляются по переданным Шурупом координатам. Остались только мы с тобой, так что поспеши!

— Марти…

— Нас окружили? — вынырнул из своих мыслей Андо и принялся крутить головой по сторонам. — А где они?

— Уходите, Чжо! Я его задержу!

— А что это за класс-то, Мастер Игнис? — шмыгнул носом Мартин и дернул щекой. — Я, конечно, рад, что остался в живых и чертовски вам благодарен, но не хотелось бы превратиться в бездушную тварь, которая… ну вы поняли.

— По уму так бы и надо поступить, — согласился огневик. — Но что-то мне подсказывает, что, во-первых, Четки так просто не снять, а во-вторых, этот парень, — Дэнис кивнул на лежащего на щите Алексея, — единственный, кто сможет помочь Мартину.

— А скажи-ка мне, Марти, — голос Дэниса стал пугающе-сладким. — Тебе случайно Сеть никакой класс не предлагала взять?

— Источник отзывается? — спросил ван Игнис ученика, не обращая внимания на свистящие в воздухе Огненные стрелы, Сосульки и зачарованные болты.

— Держи карман шире, — цокнул Кино. — Ставлю золотой, что какое-нибудь ночное братство.

— Твою ж! — не удержался привалившийся к стене Ник, от испуга подскочив на месте. — Мастер Чжо, как вы это сделали?

— Я-то откуда знаю? — удивился мужчина. — Где я и где маги?

— Дурак ты, Андо, — покачал головой Мартин со злостью посмотрев на студиоза. — Воздушник, как есть! Постоянно в облаках витаешь! Даже я этих ребят пару минут назад срисовал. Давайте их убьем!

«Похоже действительно все, — Арни внимательно всмотрелся в чадящее поле боя и, не обнаружив следов шаманов и их миньонов, повернулся к стоящему рядом мужчине.

— Что за класс? — обреченно уточнил ван Игнис, теряя весь свой запал, — только не говори, что Демон…

— Ну я обратно смогу в свое тело вернуться? — с тревогой уточнил студиоз.

— В смысле? — нахмурился Мартин, но на его реплику никто не обратил внимания.

Единственные, кто не принимал участия в скоротечной схватке были Дэнис ван Игнис, Марти и лежащий на щите Алексей. Декана Огненного факультета больше интересовал Марти и пошедшее не по плану восстановление, чем безрассудный налет разбойников.

— Балаболы, — небрежно бросил ван Игнис, тем не менее настороженно всматриваясь в глаза Марти. — Просто ты, Мартин, еще не в состоянии контролировать свою вторую форму. Твой организм сейчас активно перестраивается и всячески пытается себя обезопасить. Видимо поэтому и находишься до сих пор во второй форме.

— Мда, — протянул Чжо, убирая кинжал в ножны, — придется здесь задержаться… Таких крыс за спиной оставлять нельзя.

— Идите, — уверено заявил ван Игнис, покосившись на студиоза. — А мы здесь останемся, ауры Четок на вас действовать, конечно, перестанут, но Мартину сейчас нужнее будет.

— Ага, — подхватил Ник, — вылитый Иллидан!

— Интересные персики, — Марти снова пощупал свой живот, до конца не веря, что от рваной раны поперек живота не осталось ни следа.

— Арсенал грабанули, — уверенно заявил Кино, рассматривая болт, застрявший в многослойном защитном щите. — Минимум второй уровень пробития!

— Хэлен тоже нужна помощь, — отрезал Арно. — Вы, насколько я знаю, начальник тюрьмы?

— Я сделаю все возможное, Говар, — медленно кивнул Арно, первоначальным позывом которого было сказать «нет». Но, вспомнив бесконечные лекции деда, он не стал сразу же отказываться. К тому же благодарный мэр целого города его роду не помешает. — Мы с моим дедом – деканом Водного факультета Академии – очень постараемся, — Арни сделал паузу, обдумывая условия, которые он может предложить от лица рода. — Как минимум в организации выпускной практики магов. И как максимум – в обустройстве представительства нашего рода.

— Потом научу, — отмахнулся маг и нахмурился. — Значит так, братцы, расклад такой.

Глава 29

Город Квадрум. Дэнис ван Игнис, Марти и Алексей

Алексею было плохо.

Награда: вторичная характеристика Концентрация +1 Текущее значение: 3

«Лежать!» — раздался хлесткий приказ Мартина и демон, неожиданно для Алексея, неуверенно упал на землю.

Удар сердца и миг темноты.

— Дай угадаю, — прищурился Вольный маг, — наведаться в родной мир, найти остатки родни и возродить род?

ван Игнис бьется с… самим Алексеем. Две огромные тени отражаются на небе, затянутом кровавыми тучами. За спиной Дэниса, точнее Дэймоса стоит безмолвная, закованная в матово-черную броню армия песеголовых и людей.

В общем, все шло почти как по маслу, как вдруг Марти начал чудить. Злиться, рычать, дергаться… Причем на энергетическом плане происходящее с парнем выглядело еще страшней. Его ауру стало сильно корежить, и она словно расстроилась, разделившись на три тени. И эти тени вступили в отчаянную схватку, вырывая друг из друга огромные куски и тем самым еще больше разрушая ауру Марти.

«Дальше-то что с этой хераборой делать?»

— Не знаю, что и как ты сделал, — декан Огненного факультета с восхищением смотрел, как демон на глазах превращается в привычного всем Мартина, — но если мы выживем в этой войне, ты поможешь мне возродить мой род!

— Для начала, — голос студиоза дал петуха, и он зашелся кашлем. — Для начала… харош меня тискать!

Хрысь! — Дэнис, со слезами в янтарно-желтых глазах, проворачивает голову Марти вокруг оси.

«Ух ты, а я про тебя уже забыл, — подумал Алексей, заканчивая руну, представляющую из себя два вытянутых ромба, нанизанных на стрелу. — Это что получается, Сеть незаметно подчищает воспоминания о неучтенных в ней вещах и предметах? Занятно… Что же до Марти… Получается я сейчас переписал его судьбу? Интересно, а что бы было, если бы я не вмешался?»

— Ты сможешь, Марти! Победит тот, чья Воля сильнее, понял?

— Отец нашего ректора, — кивнул Алексей. — Но вы абсолютно правы, нам реально нужно в Академию. Мастер Марин ждет Мастера Барка, а сутки скоро кончатся…

— Сила разрушает его тело изнутри, — крикнул ван Игнис с отчаяньем смотря на Мартина. — Если в ближайшее время он не возьмет себя под контроль, то превратиться в мешок с кровавыми костями!

Снова темнота и…

Первая тень была похожа на мальчишку, один-в-один копируя самого Марти. Да и насыщенная фиолетовая пульсация намекала на добротный магический потенциал. Вторая тень был раза в два больше и походила на фигуру взрослого мужчины. Магического потенциала в этой тени не было от слова совсем, за исключением серебристых линий Интуиции и Предвидения. Тень стояла в защитной стойке, слегка ссутулившись и выставив перед собой серебристый нож. Ну а третья тень была средней по размеру, но от нее так и несло кроваво-красной пульсации Огня и Тьмы.

— Видно будет, — уклончиво ответил Алексей, принимаясь чертить указательным пальцем левой руки замысловатую руну на правом предплечье Марти.

Хохочущий демон, заливающий огнем целый мир.

Ван Игнис стоит напротив расположенного в горах монастыря, а вокруг него лежат переломанные тела послушников. Он поднимает полыхающие ярко-желтым огнем глаза на монастырь, и в ворота устремляется ревущий поток огня.

«Да тут дурак не догадается, — мысленно пожал плечами Алексей. — Просто до конца не верил, что это возможно. Армейцы, ФСБ, ГРУ, МЧС, спецназ?»

«Страшно до усрачки, — как-то устало ответил Мартин, поправляя вывалившийся на грудь деревянный образок с вырезанным ликом святого. — Как догадался?»

— Держать меня за руки тоже не обязательно, — Марти с намеком посмотрел на ван Игниса, но тот, в отличие от Алексея, выпускать пацана не спешил.

Голос Дэинса постепенно затухал, пока не пропал совсем, а вместе с ним растаяли все окружающие Алексея цвета, оставив после себя угольно-черную темноту. Накатило острое чувство дежавю, и сразу же резко засосало под ложечкой. Вольный маг от неожиданности моргнул и увидел себя со стороны:

«Ван Игнис в прошлый раз просто обнялся со своей второй формой, — хмыкнул Алексей, параллельно раздумывая о целях нахождения в Пороге силовиков. Ты ж военный и маг. Неужели какую-то злобную кляксу задавить не сможешь?»

— Мне тоже… — декан Огненного факультета смотрел перед собой расфокусированным взглядом, — … дали. И еще задание в придачу.

— А тебе?

Алексей прищурился, внимательно осматривая результат слияния мальчика и мужчины. Фиолетовое пламя вырывалось за пределы ментального тела пацана, но серебристые нити не давали нарушить целостность ауры.

На мгновение его посетила мысль, будто он переписывает сейчас чью-то судьбу, а резервуар, будто откликаясь на его мысли резко просел вниз.

— Задание дали? — смекнул Алексей.

Огневик внимательно всмотрелся в глаза студиозу и неохотно разжал пальцы.

Особенности: не учтен в Сети.

Он по-прежнему лежит на щите, а Дэнис пытается успокоить выходящего из-под контроля Марти. Вокруг студиоза вспыхивает земля, затем во все стороны расходится темное кольцо огня, плавя каменные стены домов словно воск. Марти кричит и начинает увеличиваться в размерах с ненавистью смотря по сторонам.

«И каково это? — поинтересовался Алексей, не забывая наблюдать за огненной тенью демона, — оказаться в теле подростка».

«Буду звать тебя Берс! — заявил Марти, бесстрашно хватая уменьшившегося демона за холку. — Алексей, у меня новая характеристика открылась – Воля. Это хорошо?»

Вот он валяется на щите, в глазах рычащего Мартина вспыхивает темный огонь, а ван Игнис кричит:

«Сидеть»! — демон растеряно завыл, не понимая, с чего вдруг слова пацана приобрели над ним такую силу.

Кровавая тень внезапно отшатнулась назад и резко бросилась вперед, подминая мужчину под себя. В стороны полетели вырываемые из мужчины клочья ауры. Пацан перестал бросаться бесполезными заклинаниями, беззвучно закричал и прыгнул на нее, безуспешно пытаясь помешать демону.

На физическом плане декан Огненного факультета сидел перед беснующимся Мартином, сжав в своих руках предплечья студиоза, а на ментальном плане демоническая фигура со светящимися золотом кулаками отбивала яростные наскоки кровавой тени, ускоряющейся с каждой секундой.

— Сделаю, — нахмурился ван Игнис, сжимая ладони. — Поспеши!

— А там Натали подскажет, — уверено заявил Алексей. — Вам нужны горы. Смело шагайте в картину, и элементали Воздуха вас доставят в точку назначения.

Перст судьбы.

Удерживаемый ван Игнисом студиоз находился спиной к носилкам, потому Алексей не придумал ничего лучше, как упасть на пацана, повиснув у него на шее. К его удивлению Марти не только не согнулся, но наоборот так сильно дернул плечом, что Алексей чуть было не отлетел назад.

— Выдвигаемся, — согласился Дэнис ван Игнис и с удовольствием повел плечами и прохрустел шеей. — К телепорту бего-ом марш!

(Вы не просто понимаете, что находитесь на очередной развилке Судьбы, но способны усилием Воли остаться там чуть дольше и сделать осознанный выбор. Внимание! Остерегайтесь задерживаться там дольше необходимого, иначе Жизнь может потерять всякий Смысл)

Награда: Пассивная способность Дежавю

«И что, всю жизнь бороться?» — вздохнул Марти.

— Это что, руна Берсеркера? — донёсся далекий голос ван Игниса. — О, Марти глаза открыл! Ты как, парень…

«Ну и что? — удивился Алексея. — А я ленивый как черт. С седьмого класс с ленью борюсь и стоит мне чуть-чуть ослабить контроль, как она тут же берет вверх».

«Голос!» — уверено приказал Марти, накручивая превратившийся в поводок хлыст на руку.

Но задним умом все крепки, и единственное, что оставалось Алексею – погрузиться в Сатор и латать внутренние энергетические повреждения. Ну а второй поток сознания лениво наблюдал за разворачивающимися вокруг его тела событиями.

Алексей с грустью смотрит куда вдаль, и перед ним лежат наручи настоятеля храма Солнечного кулака.

«Думаю, я уловил суть, — мрачно бросил Мартин, смотря на демона уже без ненависти, но с профессиональным интересом. — Сейчас исполню одну задумку»

Скосив глаза на свой палец, он с удивлением увидел, как ноготь указательного пальца мерцает золотом. Не отрываясь от вычерчивании руны – спасибо Теневому разуму – маг впился взглядом в свой ноготь. Несколько секунд ничего не происходило, после чего перед ним неохотно появилась лаконичная надпись:

«Тут не поспоришь, — неохотно согласился Марти, — но ты посмотри на ту пакость! Сплошная Тьма, перевитая Злобой и Ненавистью!»

— Видно будет, — пожал плечами Алексей. — Но если только из-за помощи в подчинении второй формы, то, что-то мне подсказывает, что Марти справится не хуже, что скажешь Марти?

Удар сердца, краткий миг темноты, небольшое головокружение, словно кто-то включил перемотку и…

Бац! — получившая по протянутой лапу тварь взревела, а расправил крылья, укрывая правым тени, с трудом поднявшиеся с земли.

Удар сердца и картинка сменяется:

— Почти в яблочко, — криво улыбнулся Дэнис. — Помимо координат родного мира, еще с десяток локаций… Со мной пойдешь? — неожиданно предложил он Алексею.

— И грандмастера Натали, — подхватил Алексей, — и бежим в аудиторию где Введение в медитацию шло.

Дэнис в форме демона, рвется в телепорт, сметая все вокруг себя высокими волнами огня. Одетый на этот раз в какое-то подобие монастырских доспехов – наручи, поножи, какой-то светящийся золотом пояс – видимо поход в храмовый комплекс не прошел даром.

— А как же город? — подал голос Марти.

«Мда, — подумал Алексей, — а если бы Дэнис не стал убивать съехавшего с катушек Марти?»

— Спасибо, — поморщился Марти, растирая предплечья. — И за руну спасибо, — он благодарно взглянул на Алексея и тут же спросил: — Лёх, а кто такой Мастер Марин?

Он взмахнул рукой и хлыст хищно мелькнул в воздухе и ожег демона. Последний зло взвыл и шатнулся в сторону, но плеть и не думала его отпускать. Мартин дернул хлыст на себя, и демона бросило к нему. Вот только вместо того, чтобы упасть на землю, кровавая тень его ауры метнулась прямо в образ Мартина, целя в горло.

Эффекты: не определены.

— Я бы даже сказал, очень крутые бонусы дали, — поправился Алексей, пробежавшись взглядом по системному уведомлению.

Темнота…

Внимание! Вы смогли осознать себя на развилке Судьбы и, прежде, чем сделать шаг, заглянули вперед. Запомните: считаете ли вы, что сделали правильный выбор, или думаете, что поступили неверно, вы – правы.

— Акха-кха! — зашелся кашлем Дэнис ван Игнис. — Алексей, нам срочно нужно в Академию. Ази-Дон Годеска – это…

Жаль, конечно, что не вышло, но ауры вооружённых армейскими арбалетами мародеров были грязные и отталкивающие. Будь он в сознании, наверное, даже разговаривать с ними бы не стал и сразу перебил эти отрыжки войны. Впрочем, парни справились не хуже. И даже оставили парочку языков, чтобы узнать откуда у этого шакалья зачарованные арбалетные болты.

— Уходите, Чжо! Я его задержу!

— Ты разве левша? — машинально поинтересовался ван Игнис, не выпуская дергающегося Марти из рук.

— Значит так, — принял решение ван Игнис. — Догоняем Чжо с парнями, и вы, парни, летите со студиозами в Академию. Там находите Мастера Барка и…

— Уходите, Чжо! Я его задержу! — резанул по ушам крик ван Игниса и Алексей заторопился.

«Без вариантов, надо просыпаться, — подумал Алексей, выходя из Сатора. — Такое ощущение, будто Марти разрывают три личности – демон, взрослый мужик и подросток…»

— Да нет, — пожал плечами Алексей, — оно как-то само.

«Ну, — протянул Алексей, — во-первых, помогают правильные привычки. А во-вторых, знаешь как Толстой в письме своей тетушке писал? «Чтоб жить честно, надо рваться, путаться, биться, ошибаться, начинать и бросать, и опять начинать, и опять бросать, и вечно бороться и лишаться. А спокойствие – душевная подлость».

«Знаешь, — Алексея потянуло на цитаты, — когда ван Игнис боролся со своей второй сущностью в Чертогах и как ты сейчас завел разговор про Тьму в своей душе Кромбер ему вот что сказал: Тьма уже внутри тебя, ты с рождения Темный! Но кто тебе мешает, будучи Темным делать светлые дела? Вспомни Самди. Темней мага не найти, но свет его добрых деяний будет освещать Цитадель еще несколько веков!»

Марк, превратившийся в огненного эфрита, мертвой хваткой вцепляется в сопротивляющегося демона, и они оба падают сначала в портал, ведущий на план Огня, а затем и озеро кипящей лавы.

Он с подозрением посмотрел на ноготь указательного пальца левой руки и, не обнаружив золотистого сияния, перевел взгляд на Дэниса ван Игниса:

Огненная тень в очередной раз рванулась к Марти и с воем отлетела назад, не в силах преодолеть выставленного ван Игнисом щита.

— Время, Алексей! — послышался далекий голос огневика.

Мальчик разреженно дернул плечом, но израненный мужчина медленно кивнул головой и в его руке вновь мелькнуло серебристое лезвие ножа.

К тому же ребята Чжо с легкостью справились с разбойниками, которые их якобы окружили. А Чжо, профессионально разведавший округ, заблаговременно вычислил стягивающихся вокруг Имперских магов воров и то ли решил проверить бдительность своих подопечных, то ли заручиться поддержкой Ночной гильдии.

«Не успеваю! — с тревогой подумал Алексей, чувствуя, как сознание медленно возвращается в измученное тело, — Держись Марти!»

«Довольно, — подумал Алексей, с усилием возвращаясь назад. — Не знаю, чем окончится данная линия судьбы, но вряд ли будет чем только что увиденное. С такими союзниками и врагов не надо!»

Тени мальчика и мужчины задумчиво переглянулись, мужчина коротко кивнул и шагнул прямо в пацана. Секунда и две ауры слились в одну. Марти стал чуть повыше ростом и пошире в плечах. На бедре у него вспыхнули серебристые ножны, а в руке загорелся фиолетовый фаербол. Насыщенность ауры Марти будто выкрутили в два раза.

Алексей смущенно хмыкнул и расцепил руки, выпуская студиоза.

Удар сердца, миг темноты.

Тут же накатила темнота, засосало под ложечкой, а Алексей увидел залитого кровью демона, яростно рвущего своих друзей на куски. Пацаны били магией, отстреливаясь из выданного Ксандром оружия, но демон лишь злобно хохотал, регенерируя с бешенной скоростью.

По мнению Алексея, ребята справлялись более, чем достойно, а так как в Саторе восстановление энергосистемы и Источника шло в разы быстрее, Вольный маг не спешил «приходить в себя».

Дэнис ван Игнис в форме демона целеустремленно идет к ставке песеголовых, которую разбили в складском районе Квадрума. По пути он заливает огнем дома, переулки, не обращая внимания, если там люди или нет. Над городом поднимается прогорклый дым пожара.

«Марти, — перешел на мыслеречь Алексей, щедро делясь с мальчиком и мужчиной уверенностью и силой. — По одиночке не победить!»

Награда: базовая характеристика Воля +1 Текущее значение: 19

Вывалившись из висящего в воздухе щита, он встал на коленки, чувствуя, как с каждым новым усилием телу возвращается подвижность и бросил свое тело в сторону ван Игниса и Марти.

— Ладно, — кивнул Марти, — тогда выдвигаемся?

«Рвать… сжечь… разрушиииить!» — донеся полный ненависти голос.

«Ясно…»

Удар сердца, миг темноты и…

— Алексей, ты как? — раздался хриплый голос ван Игниса. — В норме?

«Ловко, — подумал Алексей, которому было отлично видно, как серебристые прожилки обволакивают отростки Тьмы и оплетают всю фигуру демона.

«У Марка спросил, — буркнул Марти. — я не уполномочен»

Награда: вторичная характеристика Восприятие +1 Текущее значение: 4

— А там?

«Ежели враг – то без вопросов, — отозвался Марти, неохотно рассматривая беснующегося демона. — Но это же теперь часть меня…»

«Помогу», — прошептал Алексей, с трудом контролируя деревянное тело.

Бам!

— Посылай свет ему в руки, — проскрипел Алексей, интуитивно почувствовав, что расходящееся от наручей ван Игниса теплый свет не нравится демону. — И постарайся удержать его от Марти еще полминуты!

Награда: базовая характеристика Мудрость +1 Текущее значение: 19

— Прости, парень… — одинокая слеза демона падает на дергающееся тело студиоза, и Дэнис могучим рывком отрывает дергающемуся пацану голову. — Прости…

Удар сердца и миг темноты.

Темнота и…

— Хорошо-хорошо, — пробормотал Алексей, вываливаясь из ментального слоя. — Дэнис, еще пару секунд!

«Действуй… капитан, — по наитию добавил Алексей, — все в твоих руках!»

Демон, почти продавивший сопротивление мужчины и мальчика внезапно отлетел назад от мощного удара золотым кулаком.

А за спиной Алексея вяло переругиваются четыре до боли знакомых фигуры – лысый парень в бордовой монастырской рясе, помолодевший Александр, сжимающий в руках странный посох, высоченный космодесантник, на броне которого выбиты светящиеся руны за авторством Мастера Марина, и ухмыляющийся тип в сером плаще с надвинутым чуть ли не до подбородка капюшоном.

Прямо на его глазах третья тень увеличилась в несколько раз и злобно захохотала, протянув когтистые лапы к теням мальчика и мужчины. Пацан отпрыгнул назад, под защиту размахивающей ножом тени и принялся бросать в хохочущего демона одно плетение за другим. Мужчина с ножом тем временем плел перед собой сложную вязь серебристого узора с трудом отбиваясь от выпадов кроваво-красного сгустка ярости и злобы.

— В норме, — откашлялся маг, не спеша выпускать Марти из своей хватки. — Даже бонусы какие-то дали.

— Борись, Марти! — проревел Дэнис ван Игнис, принимая боевую стойку, — я не смогу тебе долго помогать на этом плане. Это твой бой, и ты должен его выиграть сам, понял?

Организму не понравилась устроенная им разведка, а вытащенный из канализации Леший, опустошил резервуар практически до дна. Это позже, во время вынужденной медитации, до него дошло, что во время таких вылазок он может рассчитывать исключительно на ресурсы своего организма. Какими бы сильными ни были его артефакты, вдали от физического носителя они банально не могут работать на полную мощность.

«Я майор, — недовольно отозвался Марти, чей нож замерцал и превратился в то ли хлыст, то ли плеть, — внеочередное дали прямо перед отправкой. А ну-ка!

— Угу, — кивнул пацан. — Даже два. Про руны – к Отшельнику, мастеру Марину. И про Конклав демоноборцев - к Ази-Дон Годеска.

Глава 30

Город Квадрум. Дэнис ван Игнис, Марти и Алексей

— Слушай Марти, — обратился Алексей к пыхтящему рядом пацану. — А ты где служил?

Чжо вопросительно посмотрел на Алексея и, дождавшись утвердительного кивка, с облегчением улыбнулся:

— Корабли? — смекнул Алексей.

— Да ладно тебе, Марти, колись давай!

Правый верхний район – доки – после внезапного вторжения повел себя необычно. Внезапно осмелевший простой люд воспользовался отсутствием стражи и магов, которые спешно отправились на стычку с псами, и под шумок захватил в районе власть.

— Вы, мужики, как хотите, — взял быка за рога Кии фон Аэр, — но Илию я вам не отдам.

Два дня аэры находились между двух огней, уйдя в глухую оборону. Два дня маги рода фон Аэр, не смыкая глаз, поддерживали над городом безостановочный ливень с грозой. Два дня судьба города висела на волоске.

3. Лес:

— Ну давай познакомимся тогда, что ли? — протянул Дэнис, направляясь к магу.

— А вон, — воздушник кивнул на доки. — Видите молнии бьют? Илия идет с разведки. Он нам сейчас полный расклад и даст.

— Поможете? — с надеждой посмотрел капитан.

Сразу в десятке таверн появились коренастые мужчины в оранжевых плащах, щедро угощающие завсегдатаев кабаков. После второй кружки местного пойла пошли разговоры о слабости власти. После третей о всеобщей справедливости. После четвертой полились громкие лозунги а-ля «Землю-крестьянам, заводы – рабочим!» После пятой кружки, матросы, грузчики, отдыхающие после работы клерки и прочий простой люд под заводные крики «оранжевых» выплеснулся на улицы, где веселье начало набирать новый оборот.

- Маги-стихийники

И пока простой народ бухал, поднимал восстания, грабил богатые дома, бесстрашно бросался на копья стражи и получал по щам от песеголовых, гильдейцы увлеченно резались между собой. В итоге остатки бывшего руководства гильдии забаррикадировались в одном из игорных домов, а власть в районе взяли молодые беспринципные беспредельщики.

- Укрепления на границе с Пустыней, защита от воздушных атак противника

- Монастырь Солнечного кулака – угроза ван Игнису или угроза монастырю?

д) Арт, Олькуш, Мидас!;

«Знакомы, — уверено заключил про себя Алексей. — Вот бы успеть выйти на контакт с Константином и Николаичем до того, как в Пустыне откроется массовый телепорт... Эх, Цит! Как же мне тебя не хватает!»

е) фонтан на Площади – логово ксуров?

— А куда деваться, — пожал плечами Кири фон Аэр. — Дони думал за деловой район битва будет, а оно вон как вышло.

в) решить вопрос с Самди – сокровищница ковена; неживые студиозы, вычисленные им еще в начале учебного года;

В итоге сложилась такая ситуация, при которой песеголовым не хватало сил, чтобы захватить и установить контроль над всем городом, а местные жители никак не могли выбить псов из города.

г) Бункерк, а следом и Бастион превратится в оплот армии неживых.

В принципе, ему было все равно, где служил Марти, но какой-никакой интерес все же присутствовал.

— Как гора с плеч!

— Норма, Чжо! — крикнул Дэнис, приземляясь прямо на крышу к Имперскому магу. — Полный порядок!

Поорали, накатили на грудь, попрыгали под яростные вопли «патриотов»: «Кто не скачет – тот фон Аэр!» «Маги обдирают нас как липку!» «Мы работаем, они жируют!» А затем раскаченные толпы озлобленных мужиков двинулись к зданиям стражи и арсеналу.

- Ков’Альдо

г) встреча со стихийными планами – отдать долги;

- Подземелья

— Капитан «Ласточки», маг второго круга, Кири фон Аэр, — Чжо представил высокого светловолосого мужчину. — Дэнис ван Игнис, декан Огненного факультета Академии и… Алексей. Преподаватель Академии.

— Из Академии, — хмыкнул Алексей, — недавно только с Бизэ фон Аэром виделись.

5. Второй континент:

— Вот, Илья так и сказал, — кивнул Чжо и продолжил рассказ.

— Размотаю! — буркнул студиоз и на бегу показал Алексею кулак. — У меня с этим делом быстро.

— А Марк и ребята? — не утерпел Алексей. — Тоже спецназ?

По словам Чжо, студиозы не стали лезть на рожон и органично влились в силы местной самообороны. К тому же Квадрон негласно принадлежал дворянскому роду фон Аэр, что наложило на административный район свой отпечаток. Витые воздушные башни, хрупкие на вид конструкции, аккуратные ряды пятиэтажных гостиниц и двух-трехэтажных торговых домов.

- Михаил – испытание Императора

Раньше ему было тяжело удерживать в голове столько деталей. Среднестатистический человек, если брать в расчет число Миллера, может одновременно хранить в своей оперативной памяти пять плюс-минус два элемента. Алексей, будучи сначала учителем, а потом и завучем, довел это число до пятнадцати. И все равно нет-нет, да забывал что-нибудь важное.

- Лучники, друиды, призыватели

— В обычной армии, — соврал студиоз.

- Клан Золотое руно

4. Цитадель:

- Армия, ушедшая в Бункерк (4 варианта развития событий):

— Ладно, — Алексей шутливо вскинул перед собой ладони, — у Марка спрошу… или у Константина.

— Поможем, — решительно кивнул Чжо. — Только расклад нужен полный. Кто где, сколько.

— … — недовольно промолчал Марти, но разум закрыл.

Илья с парнями разрывался, пытаясь поспеть и там, и там, но ситуация с каждым днем усугублялась.

— А сам-то он где? — уточнил Дэнис.

Он хотел ни много ни мало – выйти на связь с Константином, найти нужный накопитель и организовать телепорт на Землю. Профессиональная армия – хороший довесок в сражении с ксурами. Да и Второй континент более, чем волновал Алексея. Что там? Справятся ли Ната, Макс и Костян? Увидит ли он Цита?

- Весточка старейшинам – высадить на юге плотные ряды дубов – защита от армии Вторжения + защита от воздушных атак противника

2. Крепость:

А на третий день в городе появился Илья и его пятерка. С ходу вникнув в расклад и признав его паршивым, студиоз добился у Кири фон Аэра статуса «Свободного отряда» и начал терроризировать мятежников. В первые же сутки он и его команда безжалостно избавил доки от присутствия оранжевых плащей и, пользуясь царящей анархией, организовал вывоз семи возов из полуразграбленных арсеналов. Причем вывозили оружейные припасы сами бастующие, попутно распивая врученный в качестве аванса бочонок кислого вина.

- Александр, варджа

— Они самые, — тяжело вздохнул воздушник. — Торговлю прекращать никак нельзя. А от нас уже две недели поставок не было. Ни в столицу, но в другие города. А ведь кому-то провизия нужна, у кого-то руду забрать, да и прочий товар…

- Выйти на связь с Константином

- Организованный Марком СБМ…

Идти с повинной к аэрам было как-то не с руки, воевать на полутрезвую голову было не так интересно, с делового района лезли песеголовые с каждой вылазкой убивая и уводя в склады десятки людей, да и вообще! На повестке дня остро назревал вопрос: что делать, и кто виноват?

- Найти монаха и передать ему Четки

- Укрепления на границе с Пустыней, защита от воздушных атак противника

- Круг магов (выйти на связь)

— Какие мы грозные, — хмыкнул Алексей. — Ты только меня в свой список не вноси!

- Лесные тропы – коммуникация с Бастионом

— Еще слово и окажешься там, — с деланной угрозой пообещал Марти.

1. Бастион:

а) вернётся в полном составе;

— Молодцы, — уважительно хмыкнул Алексей. — Как тут вообще?

Сейчас же, он, не забывая наблюдать за окрестностями, просто-напросто нарисовал в воображение огромную белую доску и планомерно покрывал ее разноцветными стикерами с пояснениями.

- Принц Влад

- Трубка и прочие артефакты

— Предлагаю спросить у Кири фон Аэр, — Чжо кивнул в сторону поднявшегося на крышу усталого мага, с интересом разглядывающего отряд Имперских магов и Алексея с Дэнисом.

В итоге левый верхний район – административный – оказался под контролем представителя рода фон Аэр, капитана торгового корабля «Ласточка», Кири фон Аэр и его двоюродного брата Дони фон Аэр, по совместительству являющегося главой местной гильдии магов-стеклодувов и мэром города.

— Рад знакомству, — коротко кивнул капитан Кири фон Аэр. — Из Академии говорите…

- Точки прорыва – ликвидировать окончательно

— ГРУ?

6. Другие миры:

— За доки биться будете? — прищурился Чжо.

- Паладины

— Спецназ?

«Надо развеяться!» — подумал Алексей, бросив многообещающий взгляд в сторону складского района. Они уже достигли длинного сквера, который выступал в качестве своеобразной границы между доками и административным районом. Вот только вместо развесистых деревьев, взгляд то и дело цеплял пеньки.

Несмотря на высокий уровень Интеллекта, к концу пути его голова чуть не вспухла от количества мелких воспоминаний и важных фактов.

В итоге удалось сохранить самое главное – людей. Хотя торгаши, потерявшие товар, могли с этим поспорить. Песеголовые, ввиду того, что заходили в город с западной стороны, плотно оккупировали деловую часть, но потом, выслав разведку, разобрались в структуре города и заняли правую нижнюю часть города – складской район.

Как бы хорошо не оборонялась стража, постепенно отступая к центру города, но все спасти они не смогли. Песеголовые успели хорошо порезвиться, ведь у местных и оружия толком не было. Но больше всего пострадали как раз-таки отряды стражи и маги, служащие роду фон Аэр.

- Земля (стрелочка к Константину, профессиональная армия и вооружение. ПВО!!!)

— Мда, — выдал Дэнис, стоило Чжо закончить повествование. — И какие у нас планы?

— Что по раненым? — Алексей без предупреждения подхватил Марти подмышки и, расправив Огненные крылья, взлетел на крышу. Сколько он ни всматривался по сторонам, ворота в данном районе отсутствовали как класс.

В деловом районе были оставлены патрули, которые вели безжалостную охоту на марадеров и разведчиков песеголовых, но при серьезной угрозе мгновенно отступали под защиту основных сил.

Внешне Мартин никак не отреагировал на реплику про Константина, но в эмоциональном плане слегка напрягся.

А красивые воздушные двухэтажные домики с которых начинался административный район превратились в настоящие бастионные укрепления. Первые этажи, где раньше располагались всевозможные лавки и торговые представительства, были на совесть закупорены. Переулки и улицы перекрыты внушительного вида баррикадами, а на втором этаже зданий и крышах дежурили арбалетчики и редкие маги.

— Моришь, — на лице Марти не дрогнул ни один мускул, но мысли студиоза выдали его с головой.

Дано упал с пробитой сразу тремя болтами головой, а Илья за какие-то двадцать секунд скоротечного боя лишился всех грузчиков и двух магиков: один – двухсотый Дано, второй – раненный в руку Женька.

— Разум свой закрой, — сверху посоветовал ван Игнис, который бегу предпочел полет. — Тебя же сейчас любой некромант-недобиток в оборот может взять.

— Случайно вышло, — покачал головой Алексей. — За студиозами прилетели. Их нужно вернуть в Академию.

Аэры, как называли сейчас обитателей левого верхнего района, устраивали дерзкие вылазки в доки и в деловой район. Их интересовали арсеналы, ювелирные лавки, охотничьи магазины и алхимические лавки. И если вылазки в деловой район по большей степени оканчивались успехом – все-таки знание родного города оказывало решающее значение, то с доками все было не так однозначно.

«Было бы еще время все эти обрывки разложить по полочкам… — пока Алексей обдумывал сложившуюся ситуацию, Дэнис успел сжечь несколько домов вместе с затаившимися там засадами. — Надеюсь Андрю, Совет и Союз четырех государств не откажутся от моих заметок».

б) вернется не в полном составе;

— Ого, — на бегу присвистнул Алексей, — круто.

- Город – центр сбора наемников и авантюристов, расположенный в Пустыне

Хотя бастующим хватило и сделанного. Потеря лидеров и значительной части халявного оружия заставило мятежников вспомнить из-за чего все вообще началось и задуматься – чего они все-таки хотят.

- Конклав демоноборцев

— Дэн, вы как там? — донесся напряженный голос Чжо. Сам маг внимательно всматривался в Марти. — Вам… удалось?

- Санек

Стоило Алексею с Дэнисом и Марти добраться до середины сквера, как на крыше появился Чжо и успокоительно махнул поднявшим было арбалеты стражникам.

- Припасы

Алексей в очередной раз похвалил себя за выбор Теневого разума. Пока одна часть его сознания поддерживала беседу и наблюдала за окрестностями, двигаясь к портальной площадке Квадрума, вторая занималась долгосрочным планированием.

- Финальная инициация Имперских магов

О списке Марти в Академии ходили самые настоящие легенды. Сам парень никогда первым не шел на конфликт, но грубость и понты не спускал никому. Поначалу те, кого он грозился размотать, пренебрежительно смеялись, но, спустя с десяток учебных дуэлей, даже старшаки начали воспринимать добродушного с виду студиоза всерьез.

— Лёх, чё пристал, — нахмурился Марти. — Сам у Марка спросишь.

7. Прочее:

- Цит!

Мелькнувшая огненная плеть оставила «футболистов» без голов, а нанятые Ильей грузчики так сильно перевозбудиись, увидев перед собой мага, с которыми они по идее воюют из-за классового неравенства, что тут же взялись за ножи и арбалеты.

Алексей ради интереса попробовал было взломать ментальную защиту пацана, но вынужден был отступить – учил Килиб на совесть. Нет, он бы мог, конечно, вскрыть ментальные щиты, но тем самым бы повредил разум Марти, а сошедший с ума демон – не лучшее соседство.

— Прям по методичкам работают! — удивился Алексей, прервал повествование Имперского мага.

Илья уже праздновал небольшую, но все же победу, как произошло непоправимое. Дано, третьекурсник с Огненного факультета, воодушевленный легкостью операции, расслабился и позволил эмоциям взять вверх над разумом. До границы с административным районом оставалось буквально пару метров, как огневику на глаза попались двое морячков, которые остервенело запинывали тощего подростка.

Вот тут-то и подняла голову позабытая Ночная гильдия. Почему не раньше? По докладам Ильи, среди воров, контрабандистов, грабителей, мошенников и прочих мутных личностей все эти дни тоже шли трения. Часть Гильдии, в основном молодые беспредельщики, встала на сторону эмиссаров Ордена, другая, состоящая преимущественно из уважаемых авторитетов – на сторону города.

Попасть в «Список Марти» было легко, а вот право вычеркнуть оттуда свое имя нужно было еще заслужить.

— Да, — протянул Чжо, — доки надо брать.

Когда на город напали ровные манипулы песеголовых, жители и обитатели делового района, бОльшую часть которых составляли торговцы, не стали геройствовать и бросились под защиту административной части города. Ну а стража, каждый отряд которой был усилен магом Воздуха, умело использовала знание города и успешно сдерживала войска вторжения.

— Подлечили свитками особо тяжелых, — скривился Чжо. — Там ваши балбесы из СБМ под командованием Ильи могли эвакуироваться как только заработала Сеть телепортов, но решили поиграть в героев и помогали местным удерживать административный район.

- Армия, маги, снабжение?

Местная администрация не могла толком объяснить, как это произошло, но Чжо был уверен, что здесь не обошлось без Ордена Чистоты. У слишком организованным было восстание, слишком спланированным.

— …

- Оазис, окруженный огромными зубами, Васек и Мэтью Ричмонд

в) не вернется;

И пока братья фон Аэры с горем пополам отбивались от штурма песеголовых, вооруженная толпа ударила им в спину. Дезинформация, паника, ложь, перемешанная с правдой, алкоголь и чувство безнаказанности сыграли свое дело.

— Так это дядя вас послал? — встрепенулся высокий светловолосый мужчина в морском кителе.

— Ну, пока начальство ждем, слушайте…

Вот и получался поделенный на четыре части квадрат, в левом верхнем углу которого засели жители города и оставшиеся боеспособные части. В правом верхнем районе царила анархия, одинаково опасная как для местных жителей, так и для песеголовых. Левый нижний район, на захват которого у обеих сторон не было сил, стал полем войны егерьских отрядов и развед групп. Ну а правый нижний район целиком и полностью оказался под контролем песеголовых.

Сбившись в группки по интересам, новоиспеченные бригады условно поделили район на сферы влияния и решили подождать, что будет дальше. А чтобы, в случае чего, не стать мальчиками для битья, бригады остро озаботились оружейным вопросом.

— ФСБ?

«А что если туда попасть можно, а обратно нет? — рассуждал про себя Алексей. — В таком случае нам нужен Саня с его артефактом… Саня… Судя по тому, что до сих пор от него не было ни слуху, ни духу, дела у него идут более-менее хорошо. Бог с этой армией кентавров! Главное, чтобы сам жив-здоров вернулся…»

а) вернуть выживших студиозов в Академию;

В эмоциональном и ментальном плане сознание Марти было похоже на распахнутую книгу – читай – не хочу. Поэтому Алексею не составило труда вычислить место службы Мартина. Отклик получился настолько эмоциональный, что его почувствовал даже Дэнис.

- Академия:

- Союзники или проблемы?

— Пффф.

— На вылазке, — капитан кивнул в сторону доков. — У нас тут заварушка намечается.

Братья, несмотря на влияние ветреной стихии, мгновенно навели жесткий порядок и наладили более-менее приемлемое существование для выживших, распределив смены для караула, тренировки для ополчения и вооружение местного населения.

Возы с оружием все же доставили, пацаненка, оказавшегося сыном зажиточного булочника, спасли, но функциональность пятерки серьезно упала.

б) сформировать отряды Боевых магов;

— Майо! Хватай Руса и Ника! — скомандовал Чжо, — и встретьте ребят.

— Есть! — тройка Имперских магов, ошивающиеся неподалеку от командования, бросились по мощеной дороге в приграничный район.

— Уважаемый Кири, — протянул Алексей, — у нас мало времени. Поэтому, пока мы ждем ребят… поделитесь вашим видением ситуации?

— Насчет доков? — уточнил маг.

— Насчет всего, — прищурился Алексей. — Как думаете, сколько нам понадобиться времени, чтобы полностью зачистить Квадрум?


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30




  • MyBook - читай и слушай по одной подписке