Досрочный выпуск (издательская) (fb2)

- Досрочный выпуск (издательская) (а.с. Порог Завуч-4) 1.32 Мб, 375с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Павел Вяч

Настройки текста:



Глава 1

Серая мгла скрадывала шаги пяти уставших людей, двигающихся по петляющей дороге. Вокруг него мелькали смутные тени, а сам Алексей, парящий бестелесной сущностью над тропой, завертел головой. Туман, мгла, чернильно-черные тучи, да тени — вот и все, что его окружало. Да еще и эти пятеро.

«Давно мне не снился этот сон, — подумал он. — А сон ли?»

Центральный воин, словно услышав его мысли резко повернул голову и задумчиво посмотрел на него. Не останавливаясь, прямо на ходу, он нарисовал в воздухе еле видимую кляксу и толкнул ее по направлению к нему.

«Завитушечки какие-то, — подумал Алексей и перевел взгляд на исчезающую в тумане пятерку. — Странный сон какой-то… Я что, в осознанном сновидении? Это что получается, мне снится сон во сне? Но почему тогда я не помню, что было вчера?»

На секунду он даже растерялся от кипящей в голове каши из мыслей. Уроки, ментанты, артефакты, поиск предателя…

«Стоп, это что было или приснилось?!»

Не обращая внимания на плывущие вокруг него тени, Алексей застыл на месте, из-за всех сил пытаясь вспомнить, что было вчера. И когда он почти дотянулся до своих воспоминаний, его потащило куда-то вниз — прямиком в вязкую жижу серого тумана.


Хрипло втянув воздух сквозь стиснутые зубы, Алексей откашлялся и открыл глаза.

Светлый, отштукатуренный потолок. Ровные стены, покрытые то ли салатовой, то ли нежно-мятной краской. Двойной ряд идеально заправленных кроватей. Все вокруг было белое, чистое и пахло больницей.

Он посмотрел на закатанную в гипс левую руку и, помогая себя правой, принял сидячее положение, с наслаждением облокотившись на спинку кровати. В палате кроме него находился еще один неестественно бледный паренек, в котором Имперский маг с ходу распознал своего давнишнего знакомого — Арни Ги’Дэрека.

Алексей хотел было хмыкнуть, не передумал. Тело недвусмысленно давало понять, что пока лучше воздержаться от резких движений. Мерцающую иконку системных уведомлений Имперский маг тоже старательно проигнорировал, решив приступить к разбору полетов сразу же, как только разберется с физиологическими потребностями своего организма.

Привычным движением вызвав Сеть, Алексей мазнул взглядом по появившейся надписи:


Внимание! Вы находитесь в больничном крыле Академии магии Цитадели. Вам доступен ученический доступ ко внутренней сети Академии. Принять? Да/Нет

— Принять, — согласился Алексей, под громкое бурчание своего желудка.

Имя: Алексей.

Класс: Имперский маг

Состояние здоровья: удовлетворительное

Характеристики: Заблокировано:

Сила — 6 (2,2)

Выносливость — 7 (3,6)

Интеллект — 8 (4,2)

Ловкость — 7 (2,4)

Мудрость — 6 (3,4)

Харизма — 7 (2,4)

Воля — 1 (5,8)

Регенерация здоровья: 0,07%0,7 % (увеличена в больничном крыле в 10 раз)

Регенерация маны: 0,8 %

Особенности: Внесите свои уникальные навыки для формирования личной мед карты студента.

— Нет, спасибо, — поморщился Алексей и непроизвольно выбрал пункт:

Вызвать медсестру

Сиделка появилась в палате спустя долгих пару минут. Алексей даже успел повспоминать странные сны, которые снились ему этой ночью. Но разобраться в тающей в памяти мешанине лиц, заклинаний, и системных уведомлений было сложно. Единственное, что он помнил ярко и четко — вчерашнее нападение Ков’Альдо.

Зашедшая девушка улыбнулась и достала из инвентаря самый настоящий поднос с аппетитно пахнущей едой.

— Хэлен, ты — чудо! — Алексей даже не пытался приглушить урчание желудка, — не в курсе, долго я здесь буду валяться?

— Не знаю! — девушка на секунду зависла, но тут же отмерла. — Как минимум пару дней. Но тебе повезло больше, чем Ги’Дэрека, он вообще в коме лежит!

Девушка со вздохом посмотрела на соседнюю койку и тут же перевела взгляд обратно на Алексея.

— Сильно кушать хочешь?

— Очень, — кивнул Алексей, расправляясь с порцией.

— Это очень хорошо, — заулыбалась девушка, — значит регенерация идет полным ходом! Олген Торсун запретил тебя магией лечить. Сказал, что полезней будет самому восстановиться. Сказал, может быть Выносливей станешь! Тем более, хоть мастер Диол и запустил Купол, но до начала учебы еще целых три дня есть! Еще добавки?

— А давай! — удивительное дело, но щебетание девушки нисколько не напрягало, даже наоборот, успокаивало и… убаюкивало?

Доев вторую порцию вкуснейшего овощного рагу Алексей облизнул ложку и неожиданно для самого себя зевнул.

— Ложись поспи, — ласково улыбнулась Хэлен. — это регенерация так действует. Проснешься — зови, еще покушать принесу.

— Спа-сибо, — с трудом подавив зевок кивнул Алексей и сполз в лежачее положение.

Хэлен улыбнулась напоследок и незаметно удалилась.

Алексей же, стоило ему коснуться головой подушки, подумал:

«Я же только что спал черт знает сколько… Неужели я действительно хочу спать?»

Имперский маг прислушался к своему телу. Ни усталости, ни сонливости он не испытывал. Передумав спать, Алексей аккуратно, стараясь не потревожить ребра, сел на кровать, нащупав ступнями тапочки и задумчиво посмотрел на Арни.

— Ну и приложило же тебя, старина… Хотя сам виноват. Ты же дворянин, зачем было идти на заведомо гнилое дело? Ладно, давай уже твоего пра-пра-прадедушку призовем и пусть у него голова болит, что с тобой делать!

Алексей потянулся к стоящей на тумбочке шкатулке и с усилием открыл ее. На секунду ему показалось, что несколько мгновений назад шкатулки не было, да и открывалась она с трудом, но он отмел эти мысли в сторону, как несуразные.

Полюбовавшись на ровную красоту драгоценностей, он высыпал их прямо на грудь лежащего парня и потянулся за фляжкой с водой.

Он доставал из Инвентаря одну флягу за другой с интересом наблюдая, как фамильные артефакты Ги’Дэрека меняют форму и расползаются по парню, надежно, закрепляясь на его руках, шее и скрытых одеялом ногах.

— Ну и харош, поди, — он скептически посмотрел на огромную лужу, растекшуюся на всю палату, — где там у нас был призыв водного элементаля…

«А ты не торопился», — по выросшему из воды элементалю было заметно, что он чертовски рад.

— Обернись назад, — Алексей не стал рассусоливать и перешел сразу к делу, — думаю, я смог тебя призвать только благодаря этому парню. Без него у меня так бы ничего и не получилось.

«Родная кровь…» — элемент Воды трепетно прикоснулся к кисти Арно, впитав капельку крови. — «Я недооценил тебя, маг, ты перевыполнил свое обещание!»

— Предлагаю партнёрские отношения, — в лоб предложил Алексей. — Я помог и помогаю тебе, ты помогаешь мне.

— Хорошо, — тут же согласился элементаль. — Я клянусь, что не причиню тебе вреда и даже буду помогать, если это не будет идти в разрез с моими интересами, но… мне понадобиться твоя помощь».

— И чем я смогу помочь тебе? — не понял Алексей.

«Я… Мне… Мне нужно штук двадцать разумных для создания круга магов. Желательно магов и… контроль над твоим телом».

— Зачем? — поморщился Алексей.

— Чтобы вытащить Последнего из Рода из комы.

— Только ради этого? — уточнил Имперский маг.

— Это немало, — покачал головой элементаль, расплескивая вокруг себя брызги воды.

— Если я сейчас вытащу твоего правнука из комы, клянешься ли ты защищать меня, всегда и везде? — на мгновенье перед Алексеем мелькнула картинка открывающейся двери и вынырнувший из коридора веер ножей.

— Клянусь, — гулко булькнул Ги’Дэрека.

— Отойди-ка, — Имперский маг сейчас не думал об усталости или о гигантских манозатратах, не просчитывал вероятность успешного исхода, он просто-напросто был уверен, что у него получится привести Арни в сознание.

— Поехали! — оскалился Алексей и, вызвав меню, привычным движением выбрал пункт:

Вызвать медсестру

«Что ты сделал?» — напрягся элементаль.

— Да так, — хмыкнул Имперский маг, — донора позвал.

Не тратя ни секунды, он начертил вокруг Ги’Дэрека Малый круг исцеления и подготовил к использованию несколько заклинаний, всплывших в памяти.

Когда в палату зашла Хэлен, Алексей уже закончил плетения Великого исцеления, Очищения и Восстановления, не забыв и про Силу крови.

— Что здесь…

— Хэлен, хочешь спасти его?

— Конечно, — тут же согласилась девушка, — но…

— Тогда вставай рядом с ним и бери его за руки, — властно скомандовал Алексей. — Ги’Дэрека нужна твоя кровь.

— Но…

— Как бонус, ты войдешь в его род, как сестра по крови, — закончил Алексей. — Ты еще здесь?

Хэлен на мгновенье замерла, колеблясь, но тут же решительно закусила губу и бросилась к Арно.

— И раз! — Алексей выпустил Великое исцеление, помогая организму Арни исправлять перекрученные каналы Силы и залечивая полопавшиеся капиляры.

— И два! — следом пошло Великое очищение, вымывая из организма и ауры водника все следы вампирской магии.

— И три! — Великое восстановление завершило работу Алексея, обновив организм и сняв хитрое проклятье на крови.

— Готово! — Имперский маг щелкнул пальцами и плетение Сила крови окутало Арни, Хэлен и элементаля.

— Ну, как-то так, — довольно улыбнулся Алексей, рассматривая обновившуюся информацию Хэлен.

Хэлен Ги’Дэрека, 19, целитель

«Спасибо…» — булькнул напоследок элементаль и рухнул на Арни, делясь с сагиком живительной силой.

Алексей уважительно хмыкнул. В палате стояла свежесть, но не было ни единой лужи или мокрого пятна. Да и Арни на глазах розовел.

— Хэлен, ты как? — уточнил Имперский маг.

— Хорошо, — с запозданием ответила девушка, которая, судя по бегающему взгляду, вчитывалась в системные сообщения. — Я, пожалуй, пойду.

— Удачного дня, — кивнул Алексей, заваливаясь обратно в койку.

Хэлен немного покраснела, подошла к кровати и, наклонившись к уху Алексея, горячо прошептала:

— До скорой встречи…

— …!

И, не обращая внимания на ошеломленного Алексея, направилась к выходу, виляя бедрами. Но не успела девушка выйти из палаты, как в помещение ввалилась целая ватага мальчишек.

— Алексей, привет!

— Как здоровье, учитель?

— Подъем, боец!

С десяток гомонящих ребят, не обращая внимания на опешившую медсестру, окружили койку Алексея.

— Ты как?

— Как самочувствие?

— Немедленно покиньте помещение! — пришла в себя Хэлен. — Для посещения больного нужно разрешение врача или коменданта!

— Держите, милая девушка, — Марк, улыбаясь во все тридцать два зуба, протянул медсестре два одинаковых клочка бумаги, — левая от Мастера Петро, правая от уважаемого Олгена Торсуна.

Хэлен недовольно взяла записки и, внимательно их изучив, строго сказала:

— У вас полчаса. Больному нужен покой! — и передумав уходить, вернулась к койке Ги’Дэрека.

— Как самочувствие? — Марк на правах старшего присел к Алексею на кровать.

— Нормально, — улыбнулся Алексей. — Жить буду.

— В отличие от Ков’Альдо, — хищно усмехнулся Марк.

— Что с ними? — внутри Алексея будто что-то оборвалось.

— С теми, которые пинали тебя словно мешок с картошкой, ничего, — поморщился Марк. — Но с ребятами планируем в ближайшем будущем резко сократить число напыщенных индюков.

— Что-то больно радикально, — с трудом сдержал удивление Алексей.

— Нормально, — отрицательно мотнул головой Марк. — Сам посуди, группка моральных уродов кошмарят первогодок, строят интриги, подминают под себя всех талантливых студиозов, избавляются от несогласных. От них только вред. Нужно вырвать этот сорняк с плодородных грядок Академии!

— Отчасти ты прав, — поморщился Имперский маг, — но…

— Да какое «но», Лёх! — горячо зашептал Марк. — у Керна был боевое арбалет! Боевой! Если бы не твоя бронька, тебя бы уже не было. Неужто не понимаешь? Это война, Лёх. Или мы их, или они нас.

— Я сюда учиться пришел, а не детей убивать, — нахмурился Алексей, которому этот разговор нравился все меньше и меньше.

— Во-первых, какие они дети? — резонно возразил Марк. — По двадцать лет лбам! Некоторым по двадцать пять даже! Во-вторых, чему ты научишься, если тебя прихлопнет какой-нибудь аристо? И заметь, ему ничего за это не будет!

— Ладно, — проворчал Алексей, — разберемся.

— Разберемся, — охотно согласился Марк, — только ты подумай и прими решение, с кем ты, — глаза мальчика сверкнули яростным огнем. — С нами или отсиживаешься в сторонке.

— Слишком уж радикально, — скривился Алексей.

— Не мы такие, жизнь такая, — безразлично пожал плечами Марк и перевел взгляд на своих друзей, прислушивающихся к беседе. — Пошли отсюда, парни!

Огневик поднялся и, бросив на Алексея уничижительный взгляд, швырнул на кровать скомканный клочок бумаги.

«Мальчишки решили поиграть в супергероев, — невесело подумал Алексей, обескуражено улыбаясь покидающей палату Хэлен, которая проходя мимо недвусмысленно потерлась об него всем, чем можно. — Как бы, кхм, мда, не наломали дров…»

С сомнением посмотрев на скомканную записку, он все же взял её в руки и аккуратно развернул:


Алексей! Последние два дня мы усиленно собирали слухи и всевозможные сплетни по всей Академии. Напавшие на тебя Жано Ков’Альдо и Керн Лар’Тарго вот уже второй год пытаются навязать в Академии свои порядки. Хуже всего приходится безродным магам, таким как мы. Почти каждый третий студиоз платит им дань. Кто-то чисто символическую, а кого-то доят серьезно.

Мы не будем ждать пока они примутся за нас всерьез и сами нанесем превентивный удар. Избавимся от верхушки Ков'Альдо — решим нашу общую проблему. Но действовать нужно решительно.

Марк и ко.


«Да уж, — Алексей с силой потер переносицу, — куда ни кинь — везде клин! Не хотелось бы начинать учебный год с крови… И посоветоваться-то не с кем… Хотя…»

— Олькуш, ты тут?

«Тут-тут», — раздался в голове ворчливый голос водника, — правы ребятки! Не знаю, чего ты с ними церемонишься. Они, когда тебя по голове пинали, уж точно не заморачивались размышлениями о справедливости!»

— Они же дети, — кисло протянул Алексей, в глубине души соглашаясь с магом.

«Вот-вот, а теперь представь, что из них вырастет, — добавил масла в огонь Ги’Дэрека. — Не зря в древней Спарте инвалидов и уродов бросали со скалы. А тут — уроды моральные».

— Человеческая жизнь — бесценна, — вяло запротестовал Алексей. — И не нам судить, кто достоин жить, а кто нет!

«Скажи это своим любимым Академии и Цитадели, несколько десятков лет посылающих молодых магов на бесконечные стычки с Крепостью! Молчу уже о простых воинах!»

— Но угроза вторжения…

«Она всегда была, есть и будет. И это не повод бросать на смерть вчерашних студиозов или воинов-новиков. Что правительство Цитадели, что правительство Крепости, что ваш ректор — все одно! Политики играют жизнями людей словно пешками!»

— Не люблю обсуждать политику, — поморщился Алексей.

«Если ты не займешься политикой, политика займется тобой».

— Да-да-да, — отмахнулся Алексей, — слышал.

«Ты спросил, я ответил».

— Да, я знаю, — он через силу выдавил из себя улыбку, — спасибо тебе.

«Будь осторожен, Алексей, — немного помолчав, с тревогой добавил Олькуш. — Ты не видишь опасного хищника под маской ягненка».

— Я понял, — хмуро кивнул Имперский маг. — С Арни все будет нормально?

«Не переживай, — хмыкнул Ги’Дэрека. — С ним-то все будет хорошо. А вот у тебя, если так и останешься такой мямлей, идеалистом и пацифистом, вскоре начнутся серьезные проблемы».

Алексей скрипнул зубами, но промолчал, не желая продолжать разговор.

Все эти теории заговора, разделение мира на черное и белое и агрессивный настрой всех подряд выводил его из себя. Что эти глупые Ков’Альдо, что Марк с пацанами, что Олькуш Ги’Дэрека — все требовали.

«Интересно, — мелькнула непрошенная мысль, — а как к этой ситуации отнесутся Олген Торсун и магистр Ксандр?»

Не успел он додумать мысль, как дверь в палату распахнулась, и в помещение зашел целитель в сопровождение ректора.

Глава 2

«Забавно, — подумал Алексей, — а если бы я сейчас подумал об Арте Скале, он бы тоже, хе-хе, зашел к нам в палату?»

— Посмотрите-ка, — сходу скривился Ксандр. — Наш непризнанный гений уже на ногах! Мало того, он еще и магией балуется!

Ректор повернулся к хмурому Олгену и картинно взмахнул руками.

— Мало того, что из-за него чуть не погиб один студиоз и оказались тяжело ранены пятеро, так он желает завершить начатое!

Архимаг многозначительно поиграл бровями и снисходительно посмотрел на Алексея:

— Что, Алешенька, никак наиграться не можешь? Выкладывай, давай, что сейчас магичил!

— Заклинание исцеления, — ровно пожал плечами Алексей.

Признаться, его сильно задели слова ректора, и жутко хотелось психануть, вспылить и высказать все, что он сейчас думал, но Имперский маг каким-то чудом сдержался.

— Не стоит считать себя умнее, чем ты есть на самом деле, — недовольно буркнул Мастер Торсун, даже не взглянув на Алексея. — Всплеск магической энергии был настолько силен, что хватило бы три Купола поставить!

Алексей не сдержал самодовольной улыбки — мол, могу, умею, практикую!

— Еще раз повторяю свой вопрос, — процедил Ксандр сквозь зубы. — Что. Ты. Намагичил?

Целитель и ректор уже вовсю суетились вокруг больничной койки, засыпая Ги’Дэрека диагностическими заклинаниями. От магов буквально несло презрением к необычному форточнику, и Алексею приходилось прилагать множество усилий, чтобы сдержаться.

— Обычное. Заклинание. Исцеления. — не сдержавшись, огрызнулся Имперский маг.

— Ол, этот наглец уже здоров?

— Вполне, — целитель даже не посмотрел на Алексея.

— Тогда ноги в руки и марш отсюда, — властно бросил Ксандр.

— Но мои ребра! — попробовал было возмутиться Алексей.

— Вон! — криком ректора Алексея буквально вынесло из палаты.

— Не очень-то и хотелось, — пробурчал Имперский маг, поднимаясь с земли. — Такое ощущение, будто весь мир сегодня встал с левой ноги!

Он прислушался к своему телу. Странно, но стоило забыть про вчерашнюю схватку, как тело переставало болеть, но как только Алексей вспоминал из-за чего он оказался на больничной койке, так на него тут же наваливалась тяжесть вперемешку с усталостью.

Он настолько погрузился во внутренне созерцание, не стесняясь вслух выражать свои мысли, что не заметил, как рядом появилась невысокая худощавая фигурка.

— Привет, Лёх! — Саня с интересом рассматривал чертыхающегося мага.

— Привет, Сань, — не сдержал улыбки Имперский маг. Ему всегда нравился этот шебутной паренек. — Как дела?

— Да уж получше, чем у тебя, — усмехнулся мальчик. — Ты сейчас к Чжо?

— Да, — удивился Алексей, — были такие планы.

— Пойдем, — Саня протянул ему руку, — провожу.

— Пойдем, — улыбнулся Имперский маг, принимая помощь.

— Пока ты валялся в больничке мы с Ков’Альдо отношения выясняли, — похвастался Саня.

— И как? — неохотно уточнил Алексей, котором почему-то было неприятно узнать, что Саня тоже оказался заражен этой ересью.

— Отлично, — расплылся в улыбке мальчик, — ты в левом крыле лежал, поэтому не в курсе. А лежал бы в правом… Штук тридцать старшаков в больничку отправили!

— А ваших там сколько? — поморщился Алексей.

— Да человек пять, не больше, — отмахнулся Саня. — У нас в основном Марк дуэлится! О, как раз мимо Арены сейчас идем! Пошли посмотрим на бой!

«Так, стоп. — нахмурился Алексей. — Как прямая дорога от больничного крыла к подворью Мастера Чжо привела нас к Арене?»

Но парящий в воздухе Марк, с огненной короной на голове и развивающимся плащом, не дал развить ему эту мысль.

«Да как они так умудряются заставлять плащ развиваться?!» — недовольно подумал Алексей, переключая внимание на происходящее на Арене.

Марк тем временем вытянул руку в сторону застывшего в ужасе огневика, и со страниц висящей перед ним книги сорвалась огненная молния.

Шварк!

Старшака смело вместе со щитом и с хрустом впечатало в защитный купол.

— И так будет с каждым, кто встанет у нас на пути! — пафосно заявил мальчик, плавно опускаясь на землю. — Кто там следующий?

Алексей хотел было схохмить, но горящие ослепительно-белым огнем глаза Марка напрочь отбили желание поиронизировать. Вместо этого он наклонился к Сане и негромко сказал:

— Не очень хорошая идея постоянно надеяться на артефакт. — он машинально хлопнул себя по правому бедру. — Представь, что будет, если студиозы старших курсов, считай почти полноценные маги, объединятся, да еще и достанут из загашников свои артефакты…

— Ты прям сглазил, Лёх! — расстроенно шепнул в ответ Саня, кивая ему за спину.

Алексей медленно повернулся и тут же принялся готовить защитные и атакующие плетения, потому что увиденное ему не понравилось.

Идущие прямиком к Арене студиозы плевать хотели на правила Академии, замечания учителей и факультетские баллы. Они катком сминали попавшихся у них на пути мальчишек, нисколько не беспокоясь о дальнейшей судьбе первогодок.

Имперский маг нахмурился. Если Марк действовал жестко, но в рамках правил и только на Арене, то идущий во главе своей шайки Жано Ков’Альдо действовал просто-напросто жестоко.

С головы до ног увешанный разнообразными артефактами, он плевать хотел на честный поединок, швыряя в редких смельчаков убийственные заклинания.

— Ты что творишь? — крикнул Алексей, с ужасом смотря, как Огненное веретено отрывает руку Сэнди. — Это уже форменный беспредел!

Не дожидаясь ответа от Ков’Альдо, Алексей прикрыл щитам еще пару мальчишек и телекинезом выдернул их себе за спину.

— Саня, им нужна помощь! — бросил в сторону Алексей, абсолютно уверенный в том, что мальчик его услышит.

— Слышь, безродный! Преклони колени и отправишься на больничную койку, иначе — в морг! — Жано и не думал останавливаться, танком надвигаясь на Алексея.

— Ты не в себе, — покачал головой Алексей, поднимая перед собой руку. Воздух перед Ков’Альдо загустел, и студиозы были вынуждены остановиться. — Предлагаю решить все возникшие недоразумения на Арене.

— К чертям Арену! — завопил наследник клана Ков’Альдо. — Прямо здесь, без этих уродских ограничителей!

— Это небезопасно, — предпринял еще одну попытку урегулировать конфликт Алексей, — к тому скоро здесь будет не протолкнуться от учителей.

— Не переживай, — в улыбке Жано было столько яда, что можно было отравить гарнизон целой крепости. — Учителей здесь не будет!

— Стой! — послышался голос Марка, — Алексей, я сам!

— Марк, не дури, — Имперскому магу все меньше и меньше нравился происходящий сюр. — Ты посмотри на него, он аж светиться в магическом зрении, а ты истощен чуть ли не до предела!

— Прочь! — глаза Марка полыхнули ослепительно белым огнем, и Алексея, не смотря на все его щиты, отшвырнуло в сторону. — Я не оставлю своих людей без защиты!

— А вот и наш огненный мальчик! — хохотнул Жано, сжимая в руке вычурный скипетр. — Сдохни!

— Не дождешься! — зло сплюнул Марк, кладя руки на Книгу.

Ветвистая молния, выпущенная Жано бессильно забилась о выставленный огненный щит. Марк скептически хмыкнул, одним взмахом руки создал раскаленное добела огненное копье и швырнул его в Ков’Альдо.

«Что творят! — зло подумал Алексей, поднимаясь на ноги и наблюдая за яростной схваткой студиозов. — Откуда столько ненависти и злости?!»

А магический поединок тем временем продолжался, и с каждой секундой становилось все более и более очевидно, что Марк проигрывает. Книга уже едва светилась, заклинания получались с заметной задержкой, а сам Марк был вынужден уйти в глубокую оборону.

Ков’Альдо же упивался своим заемным могуществом, без сожаления опустошая один артефакт за другим. За его спиной столпилась упакованный словно на бой с Ксурами старшекурсники, готовые по первому слову своего лидера, накинуться на друзей Марка.

Первогодки же зло сверкали глазами в бессильной ярости сжимая-разжимая кулаки. Каждый из них понимал, что стоит Марку проиграть, как их тут же растерзает толпа разъяренных старшекурсников, но ни один не отступил назад и не попытался сбежать.

Кроме… Сани…

Алексей ошарашено смотрел в спину убегающему пацану и никак не мог поверить в то, что Саня мог бросить их друзей в беде.

«А друзей ли? — мелькнула подленькая мыслишка. — Да и тебе они кто? Какие-то оборванцы из якобы специализированного Интерната. От них и пошли все проблемы!»

— Нееееет! — полный бессильной ярости крик Марка отвлек Алексея от созерцания спины бывшего друга.

Алексей резко развернулся и с расширившимися от удивления глазами смотрел за тем, как Книга Огня осыпается пеплом. Потерянный Марк стоял на коленях, не замечая никого и ничего вокруг, безуспешно пытаясь сгрести рассыпавшуюся золу.

Не видел он и победно улыбнувшегося Жано, доставшего еще один жезл.

Глумливая улыбка исказила лицо наследника и в Марка врезался с десяток каменных сосулек, прошивая мальчишку насквозь.

— Неееет! — на этот раз закричал Цезарь, бросаюсь к упавшему на землю другу. — Марк, Марк, твою налево!

— Тащите его в больничку! — об выставленный Алексеем щит разбились еще с десяток каменных игл, а на Марка окутало светящаяся волна целительной техники.

— Зря ты влез, — облизал губы Жано, с ненавистью посмотрев на утаскиваемого пацанами Марка. — Ну ничего. Сейчас я разделась с тобой, а потом догоню и этот мусор! — студиоз повернул голову в сторону и крикнул своим подчиненным. — Ков’Альдо! Эти безродные — ваша добыча!

«Вот зараза! — скривился Алексей, судорожно разворачивая щиты, чтобы прикрыть мальчишек. — Ведь он совсем не оставляет мне выбора!»

— Парни, отступайте к себе в общаги! Я их задержу! — по его зову земля под ногами старшаков превратилась в болото, надежно зафиксировав злых студиозов на месте.

— Нет, мы тебя не бросим! — крикнул Гай и не думая отступать.

— Да, Алексей, мы с тобой! — согласился с ним Юлий.

— Валите отсюда! — сорвался на крик Алексей, с трудом удерживающий щиты. — Мне одному проще будет! Щиты энергию жрут как не в себя!

— Недостойно это… — покачал головой Гай.

— Бежать с поля боя, — поддакнул Юлий, расправляя плечи.

«Что за перегибы! — раздражено подумал Алексей, сдерживаясь из последних сил. — Ну почему они такие тупые? То в драку лезут, то с голыми руками на амбразуру! А ведь вчера показались адекватными ребятами! А, плевать! После разберемся!»

Отложив анализ творящегося вокруг хаоса на потом, Алексей сосредоточился на битве.

Жано, как и большинство его сокланов, бил в полную силу, ничуть не боясь грядущего наказания, в котором Алексей уже начал сомневаться. По территории Академии свистят одно смертельное заклинание за другим, а никто из администрации даже не озаботился поинтересоваться, что происходит. Или это такой естественный отбор?

Сам же Имперский маг, старался выбивать артефакты из рук своих соперников, выводить их из строя, раз за разом уходя от мощных огненных атак разозлившегося Жано.

Когда наконец ему удалось усыпить или зафиксировать каменными оковами практически всех приспешников Жано, Алексей с предвкушением посмотрел на главу Ков’Альдо.

«Вот почему так происходит? — Алексей не спеша приближался к Жано, лениво обивая все его заклинания. — Почему один гаденыш портит жизнь всем окружающим людям, и никто даже не задумывается о том, чтобы от него избавиться? Ведь насколько приятней и комфортней было бы учиться в школах, если бы не было гопников и хулиганов, пристающих к скромным и застенчивым ребятам? А надо всего лишь — отчислить одного-двух и остальные испуганно прижмут хвост и перестанут скалить зубы! Так стоп! неужели это накопитель?».

И вправду Жано, поняв, что пробить защиту форточника не получается, достал из-за пазухи сияющий кристалл и что-то забормотал себе под нос. От него дохнуло уже приевшимся Алексею чувством опасности, и Имперский маг ускорился, всматриваясь в описание кристалла:

Накопитель магической энергии 9999/10000

«Да еще и заполненный практически под завязку! Рано тебе еще такие игрушки в руках держать!»

И раз! Воздушный кулак выбивает драгоценный накопитель из рук Жано Два! Резкий порыв ветра, бросает его к Алексею. Три! Неуловимым движением спрятав артефакт в Инвентарь, Алексей улыбнулся, наращивая гранитные кулаки.

Бум! Бум! Бум! Бац!

Для вскрытия защиты Жано хватило трех ударов. Четвертым Алексей, не рассчитав силу удара, сломал дворянину ключицу.

— Думаешь тебе это сойдет с рук? — прошипел белый от боли Ков’Альдо, вцепившись левой рукой в правое плечо. — Да мой отец тебя в порошок сотрет! Да у тебя теперь ни одного спокойного дня не будет! Ни у тебя, ни у твоего детского сада! Мы будем бить в спину, отравлять вашу еду, не давать вам спать! Мы — ходячие мертвецы, как ты не понимаешь! Вы посмели покуситься на святое — на власть клана Ков’альдо!

— Стой, ты реально веришь в то, что сейчас несешь? — внешне спокойно уточнил Алексей, хотя внутри него бушевал ураган злости и непонимания.

— Вы чужаки, — в глазах Жано плескалась смерть, — и я сделаю все, чтобы не просто испортить вам жизнь, чтобы вас уничтожить! Под корень вывести! И девок ваших!

— Каких девок? — удивился Алексей. — Мне кажется ты уже бредишь, давая я помогу тебе прийти в чувства, скажем… сломав тебе руку?

— Новый набор, такие же чертовы форточники, что и вы! — буквально выплюнул из себя Ков’Альдо. — Но мы не сразу их убьем. Для начала…

Хрусь.

— Ааааа! Тварь, подонок! — от Жано так шибануло ненавистью, что Алексей чуть было не отшатнулся назад.

«Договориться не получится», — констатировал Имперский маг, смотря на сумасшедший огонь, горящий в глазах Ков’Альдо. Одного взгляда на огневика было достаточно, чтобы понять — этот не успокоится, пока не добьется своего.

Алексей стоял и смотрел на закованного в камень фанатика, никак не решаясь сделать то, что подсказывала банальная логика. Стоял, изо всех сил сдерживаясь, чтобы не избавиться от источника реальных проблем.

«Стоит ли одна смерть спокойствия целой Академии? Скольких мальчишек он успеет погубить, прежде, чем его поймают за руку? — здоровый прагматизм схватился с бичом всех интеллектуалов — гуманизмом, и Алексей никак не мог решиться что же делать дальше. — С одной стороны — этот парень не даст нам в Академии житья, с другой — он еще подросток! Взять на душу грех? Или спасти мальчишек, нанеся превентивный удар?!»

Время уходило, пламя ненависти в глазах Ков’Альдо полыхало все сильнее, а Алексей никак не мог принять решение — что же делать.

«Что важнее — жизнь одного подлого, мерзкого подростка или спокойствие целого мира? Да-да, именно мира! Ведь, если Жано не станет нам мешать, а он точно станет, оставь я его в живых, то сотни студиозов смогут спокойно учиться и, когда настанет час Икс, самоотверженно встанут на защиту Порога! Но смогу ли я взять на душу такой грех? Пусть даже ради спасения мира?».

Не выдержав, Алексей психанул, дав волю своим чувствам. Всю свою нерешительность, весь свой страх, все незнание, как поступить правильно он с криком выбросил в поток сырой силы, создавая в руках каменный клинок.

Почувствовав в руке увесистую тяжесть, он сквозь слезы посмотрел на то, что у него получилось.

Вместе легкого клинка, которым так удобно было бы пронзить сердце пышущего злобой Ков’Альдо, в его руках появился абсолютно черный топорик. Причем острием он смотрел не на Жано, а в лицо Алексею.

«Обухом, как старушку-процентщицу, да? — сглотнув вставший в горле ком, пробормотал Алексей, разглядывая обсидиановый томагавк. — Хм, а действительно… Кто я? Тварь дрожащая или право имею?»

Он перехватил топорик поудобней и, справившись с дрожью в коленках, сделал шаг к ощерившемуся Ков’альдо.

«Сейчас или никогда!»

Глава 3

Приняв решение, Алексей нанес резкий удар. Во все стороны брызнула каменная крошка и послышался испуганный вскрик Жано.

Алексей же, не обращая внимания на Ков’Альдо, скупыми, но точными ударам, освобождал кланового главу от каменного плена.

Закончив разбивать гранитные оковы с белого как мел Жано, Алексей посмотрел студиозу в глаза и коротко бросил:

— Иди.

Ков’Альдо открыл было рот, но увидев в глазах Алексея мрачную готовность применить томагавк по назначению, молча его закрыл. Расправил плечи, сплюнул себе под ноги и, показательно не спеша, направился в сторону Огненного факультета.

Дождавшись, когда последний из Ков’Альдо исчезнет за углом ближайшего здания, Алексей выдохнул и уселся прямо на землю. Во рту пересохло, в голове шумело, а сердце было готово выпрыгнуть из груди.

— Зря ты его пожалел, — подал голос Юлий, про которого Алексей совсем забыл.

— Мстить будет, — согласно кивнул Гай. — Надо было убить.

— Так я и так его убил, — глухо ответил Алексей. — У себя в голове. И сейчас единственное, чего хочу — это душ. Чтобы смыть с себя всю эту грязь.

— Пошли, Алексей, — Гай переглянулся с Юлием, — мы тебя проводим.

— Пойдемте, — равнодушно бросил Алексей, мысли которого крутились вокруг одной-единственной мысли — он был готов убить подростка. И он почти это сделал.

Произошедшее настолько не вписывалось в его картину мира, что Алексей поплыл. Видимо он до сих пор до конца не понял куда он попал. Убить кого-то только из-за того, что человек тебе не понравился? О таком он только в книжках читал. И этот романтический ореол видимо до сих пор его преследовал.

Он не видел своими глазами войны между Крепостью и Цитаделью, не сталкивался с нежитью в подземельях Бастиона, не ощущал Скверны в Лесу. Единственное, с чем он столкнулся — так это ненависть окружающих магов из-за вируса Чистых. Поэтому для него все время пребывания в Пороге — было… как игра.

Да в ней было место сложнейшим испытаниям, да в ней приходилось вкалывать до кровавого пота, но он знал, зачем он это делает и для чего. И он играл в эту новую жизнь, поверив всей душой в то, что он — бессмертный.

Сейчас же, столкнувшись со вчерашним нападением студиозов и сегодняшним невыносимым желанием прикончить гнусного подлеца, Алексей словно прозрел. Мир больше не казался волшебной сказкой или реалистичной игрой с полным погружением. Мир явил ему свой реальный оскал, дохнув в нем смрадным дыханием подлости, дикой злобы и обжигающей ненависти.

— Все, мы пришли, — невеселый голос Гая вывел его из задумчивости. — И это… зря ты Жано не прикончил. Если кто из наших погибнет, то смерть эта на тебе будет.

Юлий промолчал, но по его взгляду было понятно, что считает он также.

«Неплохая попытка манипуляции, — равнодушно подумал Алексей, потеряв к парням интерес. — Но зря они так. Не люблю, когда меня в темную используют… Стоп, а почему мы пришли к Башне?»

Он оглядел раскинувшийся перед ним узкий дворик, со всех сторон окруженный деревьями и кустами, и почесал затылок.

«Ну да, Башня. И почему я думал, что живу сейчас у Чжо?»

Задумчиво хмыкнув, он пошел вперед — к входной двери Башни. Старина Петро должен быть на месте, и уж он точно должен знать с чего Ков’Альдо как с цепи сорвались!

Посередине пути он случайно запнулся о камни, выложенные в виде какой-то закорючки, и с досадой пнул откатившийся булыжник, срывая на нем злость.

«Ничего, сейчас Петро объяснит, что к чему, а я его уважу — колечко какое-нибудь подкину. Мне все равно, а ему приятно будет. К тому же с комендантом хочешь-не хочешь, но необходимо наладить нормальные отношения».

Но ни Петро, ни студиозов на первом этаже Башне не оказалось. Да и лестницы были пусты. Решив, что все ушли на уроки, Алексей заторопился, пропускать лекции как-то не хотелось.

Поднявшись на свой этаж, он прошел сквозь гостиную и завернул в длинный коридор. Шагая по коридору, он с удивлением замечал, что каждая вторая дверь приоткрыта, но постучать и проверить дома ли хозяин кубрика не спешил.

«Не к добру это» — мелькнула привычная за последние несколько часов мысль.

Пробежавшись взглядом по выцарапанной на стене закорючке, точное подобие которой он видел во дворе, Алексей нахмурился. Закорючка была на что-то похожа, но он никак не мог вспомнить, где видел ее раньше. Немного помучав свой мозг, но так ничего и не вспомнив, он дошел до двери в свой кубрик и потянул на себя ручку.

— Кто это? — донесся из комнаты слабый голос Арно.

— О, Арни! — удивился Алексей, — тебя, что, уже выписали?

— Откуда? — сморщил лоб водник. — Ничего не помню… А ты кто?

— Да уж, — протянул Алексей, с жалостью смотря на скелет обтянутый кожей. — Ков’Альдо. Лестница. Артефакт. Вспоминаешь?

— Что-то было такое, — вздохнул побледневший от напряжения Ги’Дэрека.

— Кстати, если ты сейчас слышишь голос, который настойчиво убеждает тебя, что он твой дедушка, не бойся, ты не сошел с ума. Олькуш Ги’Дэрека действительно твой какой-то пра-пра-пра-прадед. И это мы с ним вытащили тебя из цепких объятий смерти.

Не удержавшись, Алексей добавил под конец изрядную толику пафоса. Но Арни, похоже, пришлось по душе.

— Сударь, примите мою благодарность, — лежащий на кровати водник приподнялся на локте и гордо вздернул подбородок. — Но это не отменяет того факта, что между нами остались невыясненные обстоятельства…

— Бросай эту чушь, Арни, — отмахнулся Алексей, исчезая в ванной комнате. — Слушай деду!

Водник еще что-то горячо говорил и скорей всего порывался встать с кровати, но Имперскому магу было не до тараканов, скопившихся в голове Ги’Дэрека. Он остервенело тер себя жесткой мочалкой, чуть ли не сдирая кожу.

В какой-то момент ему показалось что он из душа брызжет кровь, но стоило ему вынырнуть из своих мрачных мыслей, как наваждение тут же схлынуло.

— Так и с ума сойти недолго, — пробормотал Имперский маг, постепенно увеличивая температуру воды.

Вдоволь настоявшись под обжигающими струями воды, он резко переключил воду с горячей на холодную и радостно заорал:

— Аааа! Уууу… Оооооо! Хорошоооооо!

Все негативные мысли махом выветрились из его головы. Почувствовав, что он наконец-то оказался в «Здесь и сейчас», Алексей довольно улыбнулся. Выскочив из душа, он сорвал с крючка белоснежное полотенце и принялся энергично растираться.

Вытеревшись насухо, он достал из Инвентаря сменную нателку, после чего облачился в свой доспех и студенческую мантию. Можно было, конечно, вымыться и не снимая одежды, благо у него в арсенале были соответствующие заклинания для просушки, но так было привычней и… родней.

— С легким паром! — поприветствовал сам себя Алексей, выходя из душа.

Посмотрев на хмурого Ги’Дэрека, сидящего на своей кровати и не дождавшись от него ни слова, Алексей ответил сам себе:

— Дай Бог здоровья!

— Я настаиваю на сатисфакции! — тут же отреагировал Арни. — На Суде Чести!

— Да без проблем, — отмахнулся Алексей, — иди и бейся на этом самом суде с Жано или его прихвостнями, из-за них же ты на больничной койке оказался? А как с ними закончишь — ко мне приходи.

Он не стал говорить Ги’Дэрека, что последний оказался в госпитале исключительно из-за своей глупости и мягкотелости. Да и Олькуш с его огромным жизненным опытом мог еще пригодится.

«Не льсти моему внуку! — тут же отреагировал старый водник. — Знал бы я какой сумбур творится в его голове, давным-давно напросился бы к тебе фамильяром или одушевленным артефактом!»

— Ну, вы уж сами там как-нибудь разберитесь, по-семейному, главное, чтобы без дуэлей. Времени на них сейчас нет, — дипломатично ответил Алексей.

— Это все злое колдовство! — вскочил худющий Арно. — Ты решил свести меня с ума! Но Ги’Дэрека не так-то легко обмануть! Я иду к Мастеру Килибу!

— Он что маг-менталист? — хмыкнул Алексей, с тревогой смотря на дерганного Арни.

— Ну, он что-то умеет, — смутился водник. — А потом… потом к Магистру Ксандру пойду!

— Твой дед скажет тебе спасибо, — скептически протянул Алексей, которому нынешний Арни резко разонравился.

«Нынешний? — ухватился за мысль Алексей, — отчего это нынешний-то?»

— Дуэль! — заорал вдруг Ги’Дэрека, принимаясь яростно вращать глазами. — Нет никакого деда!

«Свалился наследничек на мою голову, — пожаловался Алексею дух мага. — Ты давай уже, выбирайся отсюда поскорей, а то сил нет на все это смотреть!»

— Откуда отсюда? — переспросил Алексей, перед которым вдруг мелькнул образ беседки и спрятавшегося за ней розового деревца.

Дух не ответил, в отличие от Арно.

— Я сказал дуэль! Прямо сейчас! Я тебя так отделаю, что ты ползать будешь! Что ты магичить не сможешь! Так, что никакие эликсиры или персики тебе не помогут!

— Стоп, — насторожился Алексей, — что ты только что сказал?

— Ээ, — опешил еле держащийся на ногах Ги’Дэрека. — Магичить не сможешь…

— Что мне не поможет? — вся воля Алексея была сконцентрирована на том, чтобы уцепиться за еле уловимый след чего-то знакомого. Уцепиться и не отпустить.

— Эликсиры не помогут… — растеряно повторил Арно.

— Или персики, — закончил Алексей. — Персики, персики, персики… Арт!

Тело наполнилось энергией, а на душе стало так легко-легко. Он наконец-то смог уцепиться за что-то реальное в этом мрачном дне. На секунду промелькнуло ощущение иллюзорности происходящего, но тут же сгинуло, не дав Имперскому магу шанса осознать, что это было.

— Я сейчас! — зачем-то соврал Алексей, срываясь с места.

— А как же дуэль? — разочарованно крикнул ему в след Арно, но Алексей уже не слышал его, из-за всех сил мчась по коридору.

— Трус! — подытожил водник, без сил падая на кровать и тут же забываясь тревожным полусном.

Распахнутая дверь кубрика недовольно скрипнула, а сама комната разочарованно вздохнула, словно жалея о выпущенной добыче.

Занавески на окнах задернулись сами собой и в помещение заметно потемнело. А на полотенце, которое Алексей по привычки повесил на дверь ванной комнаты, появилось небольшое кровавое пятно.

Глава 4

— Персик, персик, Арт, персик! — на бегу шептал себе под нос Алексей, боясь, что потеряет мысль и забудет что-то очень важное.

Вихрем промчавшись по выложенной брусчаткой дорожке, он свернул направо — к Оранжерее, и тут же нашел взглядом беседку. Добежав до нее, он на всякий случай огляделся и украдкой шмыгнул за деревянную постройку.

Трава, кусты, пара булыжников, яблоня. Никакого персикового дерева не было и в помине.

«Но я же видел его! — Алексей не желал верить, что присутствие Арта ему привиделось. — Или показалось?»

Подойдя к тому месту, где должно было находиться деревце, он присел на корточки и раздвинул ветки кустов, тщательно всматриваясь в землю. Его взгляду открылся трухлявый сук, небольшой муравейник и засыпанная пожухлыми листьями кочка.

Разочаровано вздохнув, он отпустил ветки и выпрямился.

«Значит все-таки показалось… — Он с разочарованием посмотрел на пышущую жизнью зелень и озадаченно нахмурился. За все время пребывания в Академии он не встретил здесь ни одного пожухлого листочка. — Или нет?»

Повторно раздвинув ветки, он ткнул носком сапога в трухлявый сук, из которого тут же брызнули во все стороны двухвостки. С сомнением покосился на муравейник, обитатели которого уже организованно шли в атаку на своих отвратительных соседей. И присел около кочки.

Аккуратно сметя желтые и коричневые листья в сторону, он довольно улыбнулся. С поверхности едва поднимающегося над землей пенька, был отчетливо выгравирована серебром уже знакомая закорючка. От нее исходило едва заметное свечение, а тусклый блеск серебра буквально притягивал взгляд.

Алексей аккуратно протер рукавом символ и немного помедлив, коснулся его рукой.

Мир на мгновенье вздрогнул, поплыл рябью, а Алексей увидел себя со стороны, разговаривающим с ярко-зеленым растущим побегом.

«Ну я же с тобой разговариваю сейчас, — послышался голос Арта, — где, ты думаешь, я провел все это время? Я, кстати, оставил тебе там парочку подсказок и тайничков, которые только ты сможешь найти, но с твоим текущим уровнем развития у тебя нет шансов».

«То есть вы, в смысле ты все это время находился в Чертогах? — уточнил он сам, — и как я понимаю в моих?»

«Они ничьи, — отстраненно заметил Арт Скал. — они просто есть. А попал я в них, действительно через твой ум. Что и позволило мне оставить там несколько подсказок. Проникся?»

«Проникся! — усмехнулся Алексей, с неохотной отпуская видение. — Значит подсказки, да?»

Он посмотрел на исчезающий знак «ॐ». Что-то внутри подсказывало ему, что если он не поспешит найти другие «хлебные крошки», щедро рассыпанные наставником, то этот на удивление реальный мир снова засосет его с головой, стерев из памяти любое упоминание о «закорючках».

— Значит я в Чертогах… — протянул Алексей, с прищуром осматриваясь вокруг себя.

Мир дрогнул под его взглядом, и Имперский маг улыбнулся. Сделав несколько резких вдохов-выдохов, он уселся на землю, не обращая внимания на сражение, разворачивающуюся между муравьями и двухвостками.

Привычно скользнув в легкую медитацию, он прикрыл глаза, позволяя энергии мира течь сквозь себя. Штиль. Как он и предполагал.

«Все-таки Чертоги! — мысль обожгла страхом, но Алексей тут же постарался успокоиться. — Не зря Арт подсказки оставил, ох не зря! Первая, считай, уже помогла! Главное — не бояться!»

Все его чутье кричало о том, что любой страх будет использован против него, а уверенность и вера в свои силы, наоборот, сделает его непобедимым.

«Нужно быть очень осторожным, вдруг сейчас эти чертовы насекомые как вырастут и решат меня схарчить? Или еще хуже — залезть в уши… Брррр!»

Родившееся в груди отвращение было настолько велико, что Алексей потерял концентрацию и открыл глаза, с опаской взглянув на сошедшихся не на жизнь, а насмерть насекомых.

К его облегчению, ни муравьям, ни двухвостками и дела не было до человека.

Пружинисто вскочив на ноги, Алексей поклонился пеньку и бросился назад — к Башне. На память он не жаловался и точно помнил, что там его ждут еще два знака «ॐ».

Стоило ему завернуть за куст, как огненных муравьев, уже почти победивших благодаря своим острым жвалам и огненным плевкам исходящих кислотой уховерток, накрыл белесый туман. Мгновенье и из седой хмари полезли странные существа.

Обычная двухвостка, вот только размером со спичечный коробок, с двадцать ножками с каждой стороны, с которых стекала едкая кислота, и двумя парами огненных жвал, хищно посмотрела на свою товарку, выбравшуюся следом и, полыхнув огнем, набросилась на нее.

Несколько секунд, и комок сплетенных в бескомпромиссной борьбе насекомых противно хрустнул, на виду у пенька превращаясь в жуткую пародию на двухвостку. Вот только получившееся существо было в два раза больше, и один хвост у нее истекал зеленой кислотой, а второй — тускло тлел алым огнем. Ножек стало еще больше, а жвалы увеличились в размерах.

Многообещающе посмотрев в след ушедшему магу, химера угрожающее щелкнула жвалами, но преследовать Алексея не стала, переключив внимание на выползающих из мглы насекомых. Молниеносный бросок, и за беседкой послышался громкий треск.


Алексей бежал по аккуратным тропинкам Академии и всеми силами отгонял лезущие в голову мысли.

«А вдруг Источник опустеет? Плетение развалится у меня в руках? Начнется какое-нибудь землетрясение или попаду в сужающийся лабиринт? К черту все эти мысли!»

Он настолько увлекся борьбой со своим умом, что чуть было не влетел в стоящих на дороге Шамиля с Кино.

— Наконец-то! — с облегчением выдохнул Шамиль, вскидывая руки перед резко затормозившим Алексеем. — Мы уже волноваться начали! Давай быстрей, Алексей! Наши только тебя и ждут, до занятия несколько минут осталось!

— До какого занятия? — Алексей недоверчиво посмотрел на студиозов. — А как же отбор на факультеты?

— Так на занятии и будет отбор, — не смутился Шамиль, — там, говорят, будут присутствовать все деканы и ректор.

— Ясно, — протянул Алексей, прислушиваясь к своим ощущениям. — вы идите, а я вас догоню!

— Не дури, Алексей, — нахмурился Кино. — Нельзя пропускать первую пару.

— Я сказал: догоню, — упертость этих вояк, прикидывающихся студиозами, начала его порядком раздражать.

— Нет, мы тебя не бросим, — упрямо набычился Шамиль.

— Все, — Алексей потерял интерес к беседе, — увидимся в главном здании.

Он отодвинул Шамиля в сторону и поспешил в сторону Башни.

— Но как же…

Но Алексей уже не слушал вялые возмущения Кино. В душе проклюнулась застарелая злость, от которой, он думал, давно не осталось и следа. Почему-то некоторые люди отказывались воспринимать его всерьез, принимая мягкость характера за бесхребетность. А потом удивлялись и даже обижались на жесткий отпор.

К тому же находиться в этом месте с каждой секундой становилось все страшнее. Он не мог объяснить словами, но четко осознавал — как только он понял, что находится в Чертогах, началась гонка.

Или он в ближайшее время соберет все подсказки Арта и поймет, как вырваться из этой мета-реальности, или произойдет что-то… страшное.

Он выскочил во двор Башни и, отметив краем глаза, что листья деревьев начали потихоньку опадать и подбежал к выложенному камнями знаку «ॐ».

Встав на знак, он попытался получить от символа отклик, но ничего не изменилось.

«Странно… Фальшивка? Или…» — его взгляд зацепился за откатившиеся камушки, об которые он споткнулся, возвращаясь из больницы.

Быстренько собрав укатившиеся камни и вернув их на положенные места, благо память работала безупречно, он с замиранием сердца вступил в знак и облегченно перевел дух — символ «ॐ» засветился тусклой зеленью.

— Работает, — улыбнулся Алексей.

С каждой секундой знак сиял все ярче, пока, наконец, салатовая вспышка не резанула по глазам. Даже несмотря на то, что он прикрылся от нее рукой. Проморгавшись, Имперский маг с удивлением обнаружил перед собой свою копию.

— Ты что, клон? — несколько нервно поинтересовался Алексей.

— Это ты клон, — высокомерно дернула щекой копия, — а я — Алексей. Ты останешься здесь, а я выберусь туда.

— Какой богатый, однако, у тебя язык, — усмехнулся Имперский маг. — Наверное много книжек читал?

— Три, — клон растянул губы в улыбке и с наслаждением хрустнул шеей.

Чувство опасности вспыхнуло ярко-алым, но Алексей остался на месте, внимательно рассматривая свое отражение. Внешне копия один-в-один походила на него, но какая-то деталь, которую Алексей все никак не мог уловить, никак не давала ему покоя.

— Азбука, букварь и синенькая? — участливо поинтересовался Имперский маг, спешно формируя зеркальный щит.

— Именно, — еще шире улыбнулся клон, а Алексей наконец-то понял, что его встревожило. Ведь не могут обычные люди улыбаться от уха до уха.

— А кто тебе сказал, что я обычный человек? — щеки клона с треском лопнули, обнажая белоснежный оскал острых зубов.

— Еще и мысли читаешь? — брезгливо поморщившись поинтересовался Алексей.

— Не только, — клацнул зубами клон и ударил.

Ударил сильно. Резко. Внезапно.

Так, что даже ждущий атаку Алексей пропустил удар. Вся его ментальная защита в одночасье рухнула, впиваясь в сознание острыми осколками зеркального щита. В глазах потемнело, а в голове появилось жуткое ощущение чужого присутствия.

Он рухнул на колени, сжимая виски руками. В голове словно ползала холодная, склизкая змея, безразлично перемешивая дорогие сердцу воспоминания и эмоций.

Сплюнув кровью прямо на ободряюще светящийся символ, Алексей принялся сопротивляться.

Колючая проволока с бегающими по ней электрическими разрядами, ледяные иглы, торчащие во все стороны, обжигающие протуберанцы огненного кольца, незыблемая мощь каменной сферы — все эти преграды, спешно воздвигаемые Алексеем, казалось были для клона чем-то несущественным, чем-то незначительным. И Имперскому магу приходилось шаг за шагом отступать перед ленивым натиском чужой воли до тех пор, пока он не оказался в знакомом помещении.

Он оглянулся вокруг — двор Башни, как и самое общежитие пропал, сменившись круглой комнатой с тремя дверями — «Память», «Ум» и «Разум». Дверца первой была слегка приоткрыта, на второй висел огромный амбарный замок, а на месте третьей находились едва видимые взгляду очертания дверного проема. И лишь горящий зеленью знаком «ॐ» прямо посередине комнаты напоминал, что все вокруг — одна большая иллюзия.

Или не иллюзия?

Алексей не знал где он сейчас находится, и кто такой этот клон, но он точно был уверен в одном: эта комнатка и горящий зеленью знак «ॐ», внутри которого он стоял — последняя линия обороны его сознания.

«Как с ним справляться?!»

— Склониться предо мной…

«Он шутя прошел сквозь мою защиту!»

— Это была защита?…

«Он ведь в десятки раз сильнее!»

— В сотни…

«Эта тварь еще и мысли читает!»

— Ты — это я…

«А я — это ты», — Алексей внезапно успокоился и посмотрел в белесую мглу, которая все четче и четче принимала очертания широкой, зубастой пасти.

Он поднял верхнюю губу и несколько раз клацнул зубами. Висящая перед ним пасть с еле заметной задержкой отзеркалила его действия.

— От винта! — Имперский маг глупо улыбнулся и шагнул вперед, без сожалений оставляя предупредительно полыхнувший зеленью символ позади себя.

Сидя в обороне он рано или поздно проиграет, как это произошло на Полигоне, когда его чуть было не прибил каменный голем. К тому же он заметил, что в словах иллюзий, а в том, что это иллюзия, он уже не сомневался, частенько проскальзывают несоответствия и даже… подсказки. Да и этот страх, который постоянно усиливался, похоже был главным инструментом воздействия Чертогов.

И есть лишь один способ победить страх, тем более свой, — шагнуть ему навстречу. И Алексей пошел ва-банк. Открыв нараспашку свое сознание, он всей своей памятью, всем своим жизненным опытом, всеми своими эмоциями обрушился на дрогнувшую от его напора мглу.

В какой момент он превратился в сияющий шар света, Алексей и сам не заметил, но белесой пасти это явно не понравилось. При прикосновении Алексея-света к клону-туману, последний обиженно зашипел и задымился, а Имперский маг в свой детский страх «А что если».

А что если Юра сломает мне нос, ведь он сильнее и больше? А что если я не выросту к Новому году? А что если Настя скажет мне «нет»? А что если посмеются не моей шутке, а надо мной? «А что если у Хэлен уже кто-то есть?»

«А что если жизнь так и пройдет мимо, пока я будут думать «а что если»?» — философски подумал Алексей, стараясь не вглядываться в мелькавшие перед ним воспоминания. — Это ведь глупо. Непродуктивно. Нерационально, в конце концов!»

Алексей с улыбкой посмотрел на полупрозрачного клона, стоящего перед ним на коленях. Вокруг снова был дворик Башни, вот только опавших листьев, вроде бы стало больше. Шагнув вперед Алексей, нерешительно замер.

«А что если он не исчезнет, если снова…» — мысль родилась сама собой, против его воли.

Клон словно только этого и ждал. Его фигура уплотнилась, налилась цветом, а губы снова треснули в нечеловеческой улыбке.

— Довольно.

Он волевым усилием испепелил предательскую мысль и бесстрашно шагнул вперед — прямо в свою побледневшую копию.

Внимание! Вы преодолели свой страх.

Скрытая характеристика Стойкость +1. Текущее значение: 4

Клон молча исчез, а под ногами Алексея что-то хрустнуло.

Нагнувшись, он поднял отполированную деревянную трубочку, отдаленно напоминающую свисток. Никаких дополнительных свойств Сеть выдать не пожелала и он, пожав плечами, сунул найденную вещицу в карман. Еще раз огляделся по сторонам, с тревогой подмечая, что все больше и больше листьев желтеет и опадает, и решительно направился ко входу в Башню.

Глава 5


План был прост. Добраться до своего этажа, найти на стене знак «ом» и получить новую подсказку. Хоть у него и появилось понимание, что он находится в Чертогах Разума, но как отсюда выбраться, Алексей пока что не представлял.

Единственное, что ему сказал Арт: «Тебе там с такой Волей не выжить». А значит что? Качаем Волю! Вот только знать бы как…

Пока что происходящее ему не шибко-то и нравилось. На стенах Башни появилась паутина, чего в принципе не могло быть, откуда-то сверху начали задувать холодные сквозняки, а на ступеньках начали попадаться трещины.

Когда он, наконец-то, добрался до своего этажа, то уже всерьез прикидывал — так ли ему нужна эта подсказка…

Коснувшись бронзового кольца широкой деревянной двери, Алексей замер, не решаясь войти в гостиную. Внутренняя чуйка кричала не так чтобы сильно, но оставаться в Башне с каждой секундой становилось все тревожней и тревожней.

«Я быстренько. Одна нога здесь, другая — там» — решил Алексей и, отбросив в сторону сомнения, вошел в холл.

Не задерживаясь, он его стремительно пересек и быстро нырнул в коридор, стараясь не смотреть по сторонам, в особенности на камин, от которого жутко тянуло могильным холодом.

Проходя мимо комнаты Марка, он хотел было зайти — чем черт не шутит, вдруг пацан оставил там свою Книгу, но благоразумие взяло вверх, и он поспешил к финальному пункту назначения.

Теперь, когда Алексей знал, что искать, найти подсказку не составило труда. Приятное оранжевое свечение символа «ОМ», выбитого на стене, невольно притягивало взгляд. Остановившись напротив знака, Имперский маг бросил взгляд налево — в сторону приглашающе распахнутой двери в свою комнату и невольно сделал шаг назад. Идти туда и проверять, остался ли водник там или уже куда-то убежал, ему отчего-то не хотелось. То ли из-за внутреннего чувства утекающего сквозь пальцы времени, то ли других причин.

Таких как тонкая лужица крови, вытекающая из кубрика. Или белесые клубы пара, вырывающиеся из комнаты.

«Это не реальность, и с Арни все в порядке! — проговорил он про себя.

Потом еще раз и еще. Но не помогло.

«Чертов Арни!» — он сделал первый шаг к двери.

«Чертовы Чертоги!» — второй шаг.

«Черт… возьми, это что еще такое?!»

Увиденное краем глаза — хорошо хоть заходить не стал! — Алексею не понравилось. Посреди комнаты на ледяном троне сидел Арни. Точнее то, что от него осталось.

«Да он же превратился в ледяного ходока! — с трудом сдерживая истеричный смех подумал Имперский маг. — Нет, я знал, что Олькуш был Повелителем льда, но чтобы до такой степени…»

Он с содроганием вспомнил только что увиденные синие вены, бегущие по белому, как мел телу паренька. Иней на бровях и щеках, кристаллы льда, пробивающиеся по всему телу Арни. При некой толики фантазии можно было разглядеть в этих хрустальных наростах будущую ледяную броню.

— Олькуш… — несильно, впрочем, надеясь на успех, позвал Алексей. — Олькуш, ты тут?

«Аааа, Имперский маг… — послышался усталый голос духа. — Знаешь в чем проблема и самая главная опасность Чертогов Разума?»

— В чем? — тут же навострил уши Алексей.

Откуда-то из-под сердца пришло понимание, что этот ворчливый голос — одна из немногих реальных вещей в этой иллюзорной реальности. И он точно не собирался упускать возможность получить дельный совет от многоопытного мага, который, к тому же, сумел выжить на Водном плане.

«Попавший сюда маг магнитом притягивает всех кхм, неприкаянных сущностей, — охотно отозвался Ги’Дэрека. — А вас сюда попало аж ШЕСТЬ. Причем, не самых слабых. Меня, несмотря на крепчайшую привязку к ауре Арни, затянуло сюда с первым же магом-воздушником. А твоего наставника — следом за мной. Да-да, теперь я знаю, что мне посчастливилось находиться в Академии вместе с легендарным Артом Скалом!»

Из комнаты послышался полувздох-полувсхлип, и Олькуш тут же прервался, оставив Алексея гадать, откуда он в курсе про наставника.

«Так вот, — как ни в чем не бывало продолжил дух несколько секунд спустя, — а теперь представь, что произошло, когда в Чертоги попало шесть магов! Я и знать не знал, что в Академии находится такое… такая… кхм, сущность…»

По спине Алексея пробежал целый табун мурашек. Он сразу же отчетливо вспомнил то неприметное здание, куда отправили Мастера Килиба и ту… то, что находилось под темницей.

«Неужели…»

«Именно, — опытный Олькуш понял его с полуслова. — И сейчас она или, кхм, оно, пытается установить здесь свои порядки. И у нее, надо признать, пока что получается».

«Что с Арни? — задал волнующий его вопрос Алексей, — и с Артом? С остальными учителями? И что будет с вами?»

«Тяжело сказать, — вздохнул дух. — Еще пара часов, и вместо Арни здесь появится могущественный лич. И самое печальное, что там, в реальности, мой внук потихоньку начнет сходить с ума…» — его голос дрогнул и он на мгновение замолчал.

Говорить о таком было непросто, но Ги’Дэрека, как истинный маг, плевать хотел на сложности. Даже если разговор шел о жизни единственного наследника Рода. Справившись со своими эмоциями, он продолжил:

«Сначала ему будут сниться сны. Потом он начнет видеть всякую, как ты говоришь, чертовщину. А потом он покончит жизнь самоубийством и это… эта сущность, через своего миньона, получит лазейку в нашу реальность. У нее, конечно, уйдут годы, даже десятилетия, но рано или поздно…»

Олькуш не договорил, но все итак было понятно.

Алексей помнил тот взгляд, даже не взгляд, а его тень, брошенного, казалось, из самой бездны, и четко осознавал — с этой сущностью не справится ни ему, ни архимагу, ни даже Циту.

— Арт?

«Где-то здесь… — в голосе Ги’Дэрека послышалась отчетливая неприязнь. — Он будто бы знал, что произойдет и мгновенно исчез, спрятавшись где-то в складках этой реальности. А мне сейчас приходиться сдерживать эту тварь одному… Да заткнись ты!»

Приглушенный рык, который раздался в комнате после слов духа про тварь, тут же сменился злым шипением.

— Она или оно нас слышит?

«Скорей всего, — равнодушно отозвался Олькуш. — Если хочешь попытаться договориться, сразу же говорю — бесполезно. Мы для нее — ничто. Еда. Пища. Низшие».

— Ладно. — Алексей почувствовал, как по спине бегут мурашки. Вот только на этот раз это был не страх, а предвкушение. — Что с остальными? Какие есть варианты? Сколько у нас времени и что делать дальше?

«Думаешь побороться? — задумчиво протянул дух. — Должен признать шанс есть. Но для этого тебе нужно разобраться с самим собой, и только потом вытащить из Чертогов остальных магов. Ну и напоследок лишить Тварь возможности проникнуть в разум любого разумного… И не стоит сейчас высказывать свои предположения и догадки вслух!»

Алексей кивнул и закрыл открывшийся было рот, оставляя свои мысли при себе. Олькуш предупредил его вовремя. Он уже хотел по своей привычке уточнить, правильно ли он понял мысль собеседника, проговорив ключевые тезисы.

«Магов найдешь сам, это будет несложно. Что касается того, сколько у тебя, кхм, точнее у нас времени сказать не могу. Думаю, сам поймешь. И да, я бы прислушался к совету своего наставника…»

— Увидимся, Олькуш, — твердо пообещал Алексей, с брезгливостью смотря на вытекающую из комнаты лужицу черной крови.

@books_fine канал в телеграме, где можно выкладываются книги которых еще нет в интернете, в том числе и те, что в стадии написания, ждем вас! https://t.me/books_fine или @books_fine


«Всяко может случиться, — устало согласился дух. — Иди, прикрою тебя от… Арни».

Молча кивнув, Алексей коснулся ладонью оранжевого знака «ОМ» и без удивления проводил взглядом отъехавший в сторону кусок стены. Из открывшегося прохода повеяло затхлостью и тленом.

«Надеюсь ты умеешь не дышать, — послышался голос Олькуша. — Ну или догадаешься создать мало-мальские воздушные фильтры. Лично я не хотел бы, чтобы эта гадость попала мне в легкие! От твоей жизни, на минуточку, зависит судьба моего рода, так что… — его голос дрогнул, — береги себя».

Алексей молча кивнул и неожиданно для самого себя создал огненную ауру. Причем вышло у него на удивление хорошо — будто был пиромантом со стажем.

«Тоже неплохо, — прокряхтел Олькуш и сухо добавил. — Ну все, вали уже! Этот мешок с костями с каждой минутой набирает силу, и удерживать его становится все сложней и сложней».

— Слушай, а что будет если я его сожгу? — Алексей хищно прищурился и недобро посмотрел в сторону открытой двери.

Его взгляд был настолько многообещающим, что черная лужица крови испуганно втянулась обратно в комнату.

«Всех не сожжешь, — устало ответил дух. — К тому же главный враг не снаружи…»

— А внутри. — негромко закончил Алексей, шагая во внутреннюю часть башни. — Мне кажется, я начинаю не любить лестницы…

Ведь если подумать, все его беды начались как раз-таки с лестниц. Сначала нападение Ков’Альдо, сейчас вот эта темная каменная кишка. Узкая кирпичная коробка вела к на удивление широкой спиралевидной лестнице, уходящей вниз. Лестница была широкой и… длинной.

Поначалу он пытался считать количество пролетов, ориентируясь по ржавым подставкам для факелов и узким коридорчикам, которые под копирку упирались в кирпичные стены, но потом плюнул и перестал. На смену монотонному спуску пришли проблемы посерьёзней. Сначала на него нахлынул страх бесконечной лестницы, и он чуть было не развернулся назад, потом начало казаться, что стены стали потихоньку сужаться…

Или не казаться? Стены, окружающие рукотворный каменный серпантин, уже практически касались его плеч.

— Тварь я дрожащая или право имею? — хмуро поинтересовался Алексей сам у себя и с угрозой пошевелил плечами.

Его руки сами собой упали на пояс, привычно касаясь теплой каменной цепи.

Во все стороны от него пробежала дрожь, с потолка посыпались обрывки паутины, каменная крошка и еще какой-то мусор. Стены сначала с угрозой заскрипели, сужаясь еще больше, но потом наткнувшись на решимость Имперского мага развалить тут все и вся, сдали назад, с хрустом возвращаясь в исходное положение.

— Так-то, — довольно бросил Алексей, украдкой смахивая капельку пота.

Повторяющейся ярусы и клаустрофобия тут же исчезли, но им навстречу пришли ловушки.

Арбалетные болты, вылетающие из скрытых ниш. Проворачивающиеся ступеньки, с шипастыми каменными роликами, так и жаждущие переломать все кости на ногах. Неожиданно и бесшумно падающие на голову каменные блоки. Замаскированные под россыпь драгоценных камней кислотные пузыри, лопающиеся стоит только подойти, чтобы внимательно присмотреться к ярким камушкам. Магические сюрпризы, количество которых с каждым ярусом все увеличивалось, а сами они становились все изощрённей и опасней.

От ловушек Алексею помогал уходить скачанный пакет «Диверсант», про который как-то распинался Мастер Петро. Алексей смутно помнил, что произошло с хитрым комендантом, но сейчас он был ему благодарен.

Благодаря скаченному пакету он будто заранее знал, что вот из-под этого кирпича, который чуть выдается вперед, вылетит короткий отравленный металлический штырь. А вот тот подозрительно объемный комок паутины прикрывает готовую сорваться вниз склянку с жидким огнем.

Хорошо хоть с магическими ловушками было попроще. От них надежно спасал Универсальный щит, который Алексей держал беспрерывно. Огненная аура помогала сжечь бóльшую часть витающей в воздухе отравы, а воздушный фильтр, все же сделанный, по совету Олькуша Ги’Дэрека, надежно отсекал мельчайшие частички зловонья, пробившиеся сквозь ауру.

Зеленоватая пыль, стоящая в воздухе, отбивала любое желание не то что ее вздыхать, но даже позволять ей касаться своего тела. А в разы увеличившаяся концентрация ловушек подсказывала, что искомая цель Алексея уже близка. Когда же снизу донесся глухой полувсхлип-полувздох, он и вовсе собрался, выкинув из головы лишние мысли и включив режим максимальной паранойи.

С каждым пройденным ярусом стоны неизвестного становились все громче, стены все зеленее, вызывая острое нежелание их касаться, а видимость из-за грязно-зеленого, едкого мшистого тумана и вовсе упала в несколько раз.

«Похоже я на месте, — подумал Имперский маг, с осторожностью спускаясь ниже.

Стоило ему пройти два пролета, как все ловушки — и физические, и магические закончились, а под ложечкой неприятно засосало. Более того, ему отчего-то захотелось повернуть назад, а воздушное чувство предвкушения сменилось липкими касаниями страха.

«Судя по всему, этот таинственный обитатель подземелья, который без передыха вздыхает словно первоклашка, у которого учитель забрал дневник, уже близко, — подумал Алексей, задумчиво теребя теплое каменное кольцо цепи. — Но с этим страхом надо что-то делать! Это же обычное ментальное влияние! К тому же, теоретически, я у себя в голове. Следовательно, это все — иллюзия!»

Самовнушение немного помогло, гнетуще чувство страха отступило назад и Алексей, упрямо нахмурившись, двинулся вниз — судя по леденящим кровь стонам и скрипучему шелесту, обитатель подземелья был уже рядом.

Один виток, второй, и его глазам открылся широкий коридор, ведущий в темный зал. С потолка свисала жирная на вид паутина. Пол был покрыт затянутыми ряской лужами, а стены были облеплены болотно-зеленым мхом, с которого сочилась мерзкая на вид жидкость.

Входить туда у Алексея не было ни малейшего желания.

— Да ну его нахрен, — пробормотал Имперский маг и, недолго думая, создал и усилием Воли послал вперед Стену огня.

И снова огненное заклинание вышло неожиданно сильным и быстрым в исполнении.

Ослепительно-белое пламя стремительно рвануло вперед, дочерна очищая коридор и радостно ворвалось в овальный зал, жадно сжирая гнилые доски, ошметки паутины и несколько десятков высоких скелетов с волчьими черепами, после чего накинулось на стоящую по центру помещения фигуру.

— Ого! — уважительно выдал Алексей, отшатываясь назад. Он явно не ожидал такого эффекта от обычной Огненной стены. — Та-ак, и кто это тут у нас… Мда, кто бы сомневался…

Огонь, успешно зачистивший все и вся, лишь бессильно лизнул замотанную в грязные бинты фигуру, с трудом, но поджигая свисающие с мумии ошметки засаленных тряпок.

Видимо огненный подарок Алексея стал для нежити не меньшей неожиданностью, чем и для мага. Иначе она, наверное, успела бы среагировать, и как минимум прикрыла бы от атаки Алексея своих скелетов и защитилась бы сама. А может и нет.

— Я и не знал, как я, оказывается, умею…

Он с удивлением посмотрел на свои руки и перевел взгляд на дымящуюся мумию. Нежить обиженно взревела, пытаясь потушить все еще горящие ошметки бинтов и выцветшую монашескую тунику.

— Хм, — многозначительно заметил Алексей, формируя плетение Огненного копья. — Судя по всему, этот тип раньше был монахом.

Мумия же, будто почувствовав, что ее сейчас будут убивать, неожиданно проворно бросилась на пол и, крутанувшись там несколько раз, сбила огонь, после чего, немедля ни секунды бросилась на Алексея.

— Ловко, — оценил Имперский маг, швыряя в нее огромное огненное копье. — Но сегодня, пожалуй, обойдемся без рыцарских поединков.

У него не было ни малейшего желания проверять насколько эта нежить сильна в рукопашный, тем более появившаяся над ней надпись недвусмысленно намекала о возможных проблемах на близких дистанциях.

Мумия Цзин Ли

Настоятель храма Солнечного кулака

Способности: Аура страха, Проклятье, Гнилостное дыхание, Заражение, Похищение характеристики,??

— Ы-ы-ы-ы-ы! — завыла подожжённая нежить, отброшенная магическим ударом назад.

Ее левая рука повисла на рваном лоскуте, бинты азартно занялись огнем, полчерепа — как не бывало.

— Ы-ы-ы-ы-ы! — нисколько не смущаясь потерей нескольких частей тела, мумия вскинула перед собой правую руку, которая окуталась гнилостным свечением, впилась в Алексея уцелевшим глазом, и рванула вперед — в отчаянную атаку.

В голове Алексея тут же замелькали картинки — то выдыхаемое нежитью облако гнилостно-зеленого дыма, то заражение при легком касании, то вытягивание мумией с таким трудом заработанных характеристик, и, как вишенка на торте, — неснимаемое проклятье и прочие неприятные вещи, которые есть в арсенале нежити.

— Береженного и Бог бережет, — пробормотал Алексей, с усилием посылая вслед за первым еще два Огненных копья.

Горящей мумии хватило и одного. Поймав грудью первое копье, она бессильно захрипела и рассыпалась черным пеплом. Второе же заклинание выжгло посмертное облако зеленого тумана, появившегося на месте мумии, и бессильно разбилось о мраморный ларец, стоящий посреди комнаты.

— Посмотрим, какое наследство оставила после себя эта мумия, — проворчал Алексей. — Вряд ли что-то ценное, монахи — ребята аскетичные. Хотя…

Мысленно одернув себя — начал, понимаешь, делить шкуру неубитого медведя, — Алексей внимательно осмотрел склеп, в поисках оставленных ловушек. Подхватить какую-нибудь заразу после бескровной победы над мумией было бы… глупо.

Зачистив комнату парочкой плетений, Алексей осторожно шагнул вперед — пора было посмотреть ради чего он спускался в такую даль.



Глава 6


Мумия оставила после себя закопченные наручи, угольно-черный ключ и посмертное проклятье, в виде зеленого облака. Убрать его, как Алексей ни старался, не получилось, поэтому он просто к нему не приближался.

Наручи он убрал в Инвентарь, отложив их Идентификацию на потом, а ключ идеально подошел к мраморному ларцу, стоящему на невысоком пьедестале.

— Занятно, — протянул Алексей, рассматривая содержимое сундучка.

Стоило ему вставить ключ и сделать несколько оборотов, как мраморная крышка бесшумно распахнулась. К облегчению Алексея, внутри не оказалось ни ловушек, ни магических сюрпризов, лишь маленькое медное кольцо и аккуратная горка белых кубиков.

«Где-то я уже видел что-то похожее, — подумал Имперский маг, пытаясь вспомнить отчего эти кубики вызывают у него приятные ощущения. — Неужели я шел за ними? Вспомнить бы еще для чего они нужны…»

Пересчитав кубики — их оказалось ровно пятьдесят три — он усилием мысли попробовал было убрать их в Инвентарь, но к своему безмерному удивлению не смог.

— Не понял, — нахмурился Алексей, ошарашенно наблюдая за тем, как кубики рассыпаются костяной пылью. — Это я, получается, зря сходил?

Повертев в руках медное колечко явно технической направленности — так как надеть его на палец не представлялось возможным, он бросил его в карман, в котором уже валялась деревянная трубочка и с чувством выругался.

Было безумно жаль потраченного времени.

Конечно, как вариант, можно было бы проверить стены, в надежде найти тайник, но его умений, даже не смотря на разученный навык «Диверсант», явно не хватало. Поэтому Алексей бросил прощальный взгляд на склеп, обошел так и висящее облако зеленой хмари и направился в сторону лестницы. Его ждал долгий подъем.

К его удивлению ни на третьем, ни на тринадцатом, ни даже на тридцатом пролете, ловушек не оказалось. Поэтому Алексей, плюнув на осторожность и понадеявшись на свой Универсальный щит, побежал наверх.

Усталость с ног вымывалась благодаря заклинанию Бодрости и Свежести, а вот со сбившимся дыханием было сложнее. Приходилось переходить на шаг и помогать себе Легким исцелением. И то — ему казалось, что он поднимается наверх целую вечность.

В какой-то момент Алексею пришла в голову мысль, что он уже проскочил выход на свой этаж и теперь поднимается куда-то вверх.

Разом закружилась голова, и его замутило. Как будто оказался в своем повторяющемся сне, в котором он стоял на четвереньках на верхушке высоченной башни, то и дело шатающейся под порывами ветра, и, вцепившись в металлический пол, дрожал от страха.

— Это все иллюзия, это все иллюзия — Алексей без остановки бормотал спасительную мантру, медленно поднимаясь вверх.

Он уже давно не бежал, а еле шел, будто механический болванчик переставляя одну ногу за другой. И в тот момент, когда его отчаянье почти достигло своего пика, а сам он был готов повернуть обратно, Алексей увидел кровь.

Густую черную кровь, медленно сочащуюся по ступенькам из узкого хода, ведущего — наконец-то! — на его этаж.

Приближаться к маслянистой жиже, и уж тем более вступать в нее Алексею не хотелось, поэтому в его руках вспыхнул ослепительно яркий огненный шар.

Жидкость, словно живая, попыталась втянуться обратно в коридор, но не успела.

Вжууух! — по лестнице прокатилось пламя, выжигая черноту.

Вжууух! — Алексей не собирался успокаиваться и, выйдя из потайного хода, ударил чистым пламенем в обе стороны, отчищая коридор от натекшей из комнаты крови.

За его спиной заскрипел кусок стены, возвращаясь на место, а знак «Ом», дружелюбно мигнув напоследок оранжевым, бесследно растаял.

«А ты вовремя, — голос Ги’Дэрека было ее слышно, — еще немного и Арни проснется…»

— Не проснется, — мотнул головой Алексей, уверенно приближаясь к своей комнате. — как там мои ученики говорят? Fire in the hall!

Вжууух! — с его рук сорвался белый поток огня и с ревом устремился в комнату, заливая пламенем все помещение.

«Тепло… Ох тепло! А вот сейчас уже горячо. Сейчас полотенчико займется. Горит! Хорошо горит, с огонькам! Так, все, уже горячо! Полотенце почти сгорело! Все, сгорело! Харош! Харо-ош!» — дух закричал так, будто он сам горел.

Перестав заливать комнату огнем, Алексей бросил перед собой несколько воздушных волн, чтобы разогнать остатки дыма и пара.

Секунда и перед ним появился облаченный в ледяную броню Арно Ги’Дэрека. Вот только в глазах студиоза, сидящего на ледяном троне, клубился мутный белесый туман, точь-в-точь такой же, какой сейчас окружал его самого, защищая от огненной магии Алексея.

Синие губы Арно были искривлены в презрительной усмешке, мертвенно белые руки с силой сжимали стылые подлокотники трона, кроша их в ледяную крошку и распарывая себе ладони. На левом виске и в центре груди билась фиолетовая вена, паутиной расходясь по всему телу. Прозрачные ледяные доспехи не скрывали уродства тела, да еще и мертвенно-белая кожа оттеняла синюю кляксу с трудом работающей кровеносной системы.

Лич смотрел на Алексея с насмешкой и легким интересом, и если бы не сведенные от напряжения кисти рук, Имперский маг бы купился на этот блеф. Не может быть такого, чтобы эта чертова пленка была абсолютно неуязвимой!

«Огонь? Нет, огонь точно нет. Но все же чего-то опасается… Может быть попробовать Воду? А что если…»

С сожалением констатировав, что огненных плетений лич не боится, Алексей принялся перебирать в голове возможные комбинации, которые сумеют пробить эту белесую пленку щита.

«Точно!» — Имперский маг довольно улыбнулся, заставив лича немного заволноваться.

«Если он умрет… — раздался в голове напряженный голос Олькуша, который первый понял, что хочет сделать Алексей, — то…»

— Плевать, — равнодушно прервал духа Алексей и принялся медленно создавать в руках плетение Огненной воды. — Я и себя сожгу, если потребуется. Не имеет право вот это вот существовать.

Лич замер, впиваясь в Алексея настороженным взглядом. Из его глаз ушло все пренебрежение и высокомерие, сменившись дикой злостью и неподдельной тревогой. Он перевел свой нечеловеческий взгляд на создаваемой плетение и еще больше скривил губы, обнажая острые зубы.

— Прощай, Олькуш, — закончил формировать плетение Алексей. — Прощай, Арни. А ты, мразь, — он посмотрел сущность прямо в глаза, — сдохни!

Заклинание еще находилось в воздухе, как из Арни будто выдернули все кости. Ледяной трон взорвался миллионами осколков, безжалостно нашпиговывая тело студиоза прозрачным льдом, а струйка белесого тумана мгновенно выскользнула в открытое нараспашку окно.

— Сбежал, — довольно улыбнулся Алексей, спешно создавая Великое исцеление. — Олькуш, скажешь, когда вся дрянь в его крови уже сгорит, но сам он еще будет жив?

«Опасный ты человек, Алексей, — с облегчением произнёс дух, — я уж того, поверил!»

— Так на то и расчет был, — пожал плечами Имперский маг, напряженно всматриваясь на краснеющего Арно, — еще рано?

«Рано, — успокоил его дух. — Я предупрежу. Чтобы убить моего внука, нужно что-то покрепче Огненной воды!»

В следующий момент в комнате резко потемнело, будто огромная туча закрыло солнце, и с улицы донесся пронзительный визг взбешенной твари, до которой дошло, что ее обвели вокруг пальца.

«Она теперь от тебя не отстанет, — предупредил Олькуш Ги’Дэрека. — Лучше бы и в самом деле убил…»

— Успеется еще, — отмахнулся Алексей, следя за бьющимся в припадке Арни, — Ты мне вот что скажи, Олькуш, что дальше делать будешь?

«Да тут вариантов-то немного, — протянул дух. — Сейчас Арни откачаем, да и оборону буду держать».

— Удержите эту башню?

«Удержим, — немного подумав согласился Олькуш. — Если силой поделишься, то тогда точно!

— Поделюсь, — согласно кивнул Алексей. — Мне нужно знать, что где-то в этой чертовой реальности есть островок спокойствия.

«Будет тебе островок спокойствия, — хохотнул дух. — Все! Давай!»

Алексей тут же отпустил заклинаний и спешно принялся формировать Великое очищение. На его глазах маленькое солнце вошло харкающему кровью пареньку прямо в грудь и разлилось по всему телу. Выправляя кости, сращивая разорванную кожу, разгоняя синюю патину вен. Следом на на студиоза пролился лунный свет, выгоняя из тела оставшуюся гадость.

«Восстановление не забудь», — подсказал Олькуш.

Благодарно кивнув, Алексей послал в Арни Великое Восстановление и без сил опустился на пол.

Маны-то было много, Источник бурлил энергией, и Алексей спокойно мог бы выдать еще как минимум с десяток Великих Исцелений, но в эмоциональном плане он был выжат, как лимон.

«Все, Алексей, можешь идти, — уверенно заявил Олькуш. — Арни сейчас чутка отлежится, и мы начнем укреплять Башню. А вот тебе задерживаться здесь нежелательно».

— Иду, иду, — старчески прокряхтел Имперский маг, поднимаясь с пола. — Пожелай мне удачи, Олькуш!

«Удачи, тебе, молодой Имперский маг!» — с теплотой отозвался дух.

Молча кивнул, Алексей бросил взгляд на сопящего Арни, на чье лицо вернулся ровный румянец, и пошел в коридор. Времени оставалось все меньше, а знаки сами себя не найдут.

«Алексей! — окрик старого мага догнал его уже в коридоре. — И все же, как ты с ней справился? Еще никто, на моей памяти не мог оказать сопротивления миньону… пусть будет Бездны».

— Да легко, — пожал плечами Алексей, поморщившийся на затертый до дыры штамп про «Бездну» и «мы все умрем». — Ведь это — мой сон. А значит какой бы могущественной не была эта тварь, она здесь смертна. И она, точнее они, знают об этом.

«Мы будем ждать тебя, парень, — торжественно сказал Олькуш. — Возвращайся сюда вместе с остальными».


«А ведь и вправду, Башне определенно стало лучше, — заметил про себя Алексей, спускаясь по лестнице вниз. — Из каминов не несет смертью и дикой злобой, сквозняки исчезли, паутины на стенах словно и не было. Нет, мне такая Башня определенно нравится больше!»

Спустившись по лестнице, он вышел в главный холл и спустя несколько ударов сердца был уже перед входными дверями Башни.

«Не зря говорят, что дома и стены помогают» — подумал Алексей и с легким сердцем толкнул дубовые створки.

В душе после экскурсии по обновленной Башне поселилось твердая уверенность в том, что все будет хорошо. Которая тут же рассеялась, стоило ему выйти на крыльцо.

Во дворике, со всех сторон окруженном белым туманом, среди которого торчали голые стволы почерневших деревьев, стоял Керн. Керн Лар’Тарго.

— Ну только тебя мне еще не хватало, — поморщился Алексей. — Свали в туман. Не до тебя.

— Меня всегда поражала природная наглость черни, которой повезло выбиться в люди, — холодно улыбнулся огневик, демонстративно хрустнув пальцами, унизанными золотыми перстнями. — Но больше всего меня раздражают форточники, которые считаю себя королями всего мира!

Огневик вытащил из-за ворота ученической мантии золотую цепочку с желтым топазом, виртуозно оправленным золотыми нитями. Если хорошенько присмотреться, то можно было заметить, что внутри камушка лениво мерцали тысячи золотых искр.

— Знал бы ты, сколько форточников мы продали в рабство в Пустыню или отправили в каменоломни! Вы — настоящая угроза нашему миру, а не какие-то там иномиряне!

Щеки студиоза побледнели от злости, и он стиснул амулет в правой руке с такой силой, что из сжатого кулака побежала струйка крови.

— Вы приходите в наш мир и с легкостью получаете то, о чем лучшие представители нашего поколения и помыслить не могут!

— Лучшие — это ты про аристо и дворян? — уточнил Алексей, внимательно осматриваясь по сторонам, в поисках свободного от белесого дыма места. Лезть в этот мертвый туман не хотелось от слова совсем.

— Именно! — Керн гордо вскинул подбородок. — Семейные знания и реликвии передаются из поколения в поколение, а вы приходите на все готовенькое!

— Удобная позиция, — хмыкнул Алексей, — все говно, а я Д’Артаньян.

— Не знаю такого рода, — отмахнулся огневик. — Глупо рассчитывать на то, что ты поймешь собственную никчемность. Но одно я тебе могу обещать точно. После того, как я тебя убью, мой клан позаботиться о твоих маленьких друзьях! Пустынные шейхи охотно скупают одаренных мальчиков. Уж чего-чего, а ошейников подчинения у них хватает!

Керн мерзко расхохотался, а Алексей лишь бессильно скрипнул зубами.

Пока огневик старательно тянул время и, между делом, упивался своей обвинительной речью, Имперский маг все думал над тем, как лучше всего поступить. Раз и навсегда избавиться от этого подлого, мстительного, злопамятного, обиженного на весь мир подростка, или все же попробовать найти к нему подход.

Он достаточно повидал за время работы в школе таких волчат. Наглые, дерзкие, отмороженные. Не признающие никаких авторитетов.

Да некоторых из них можно было запугать — но это было временное решение. Ведь страх жил внутри их самих. Он был с ними дома — страх попасть под тяжелую руку пьяного отца. В школе — страх, что они действительно никому не нужны. На улице — что кто-то из друзей поймет, что глубоко внутри сидит не крутость, а простая зависть и… обида.

Зависть к тем детям, которых любят родители. Обида на свою семью и на весь мир.

С такими ребятами было очень сложно работать. Подчас пакость проникала в их сердца настолько глубоко, что они просто не понимали, что плохого в том, чтобы забрать деньги у толстопузого мямли — ведь он же лох. Не понимали, что материться при девушках или на уроках некультурно— ведь это же нормально, ведь «так разговаривают мама с папой».

Они не понимали почему они должны слушать какого-то там учителя, который им лечит про разумное, доброе, вечное, в то время, когда у них дома в холодильнике стоит лишь полторашка пива и майонез.

Но даже с такими было легче, чем со стоящим перед ним представителем золотой молодежи Цитадели.

Можно помочь волчонку, лишенному заботы и любви — занять его интересным проектом, показать, что он важен тебе. Можно договориться с самым бескомпромиссным гопником на районе, объяснив ситуацию и выслушав его позицию — главное, один на один, не дай Бог рядом будут его «друзья», в этом случае любые слова будут бесполезны. Можно даже успокоить отъявленного хулигана, показав ему, что он важен для тебя и уделив ему самое ценное, что у нас есть: внимание, и поделившись самым важным: любовью и заботой.

Но понять представителя «золотой молодежи», к которой принадлежал стоящий перед Алексеем огневик — невозможно.

Они творят беспредел от вседозволенности, в поисках новых ощущений, потому что им ни-че-го за это не будет.

И как бороться с такими, Алексей не знал. Сажать? Наказывать, ломая руки или ноги? Убивать?

У него не было точного ответа.

Поэтому он просто стоял и смотрел что-то говорившему Керну в глаза.

И когда огневик прервался на полуслове, вскидывая перед собой руку, Алексей не сделал ни малейшей попытки защититься. Он чувствовал, как в него летит высокоуровневое заклинание, и хоть до силы крови оно не дотягивало, но вполне было способной убить любого пренебрегшего защитой мага.

Такого, к примеру, как Алексей. (А Алексей защитой пренебрег)

Он смотрел в глаза Керну, чувствуя, как ему в ключицу врезается выпущенное Керном Огненное веретено. Тысячи острых игл вонзились в грудь, заставляя мышцы сокращаться и причиняя невыносимую боль.

«Типичный Керн Лар’Тарго, — мелькнула горькая мысль, — не может не помучить свою жертву!»

Было дико больно, но Алексей не отвел взгляд.

Торжество, радость, непонимание, злость… — в глазах огневика промелькнул весь спектр эмоций за исключением одной — в них не было раскаяния.

«Не верю», — подумал Алексей, смотря на перекошенное от злости лицо Керна, второпях плетущего Огненное копье.

«Не верю, что в тебе нет ничего хорошего!»

Концентрированный поток Огня сорвался с рук студиоза и ме-едлено, словно в замедленной съемке полетел в сторону Алексея.

«Ну должна же быть в нем хоть какая-то человечность!»

В глазах вспыхнули искры, стало невозможно жарко, а потом наступила темнота.

Последнее, что заметил Алексей — была глумливая улыбка огневика.

А потом он умер.



Глава 7 Интерлюдия

Зал совещаний

— Эй, парень, ты как? — грубый голос Самди Тенебре Седьмого, пробившийся сквозь стоящий в ушах гул, вырвал Санька из глубокой задумчивости.

Персиковое дерево, представившееся наставником Алексея, предупредило о данном варианте развития событий, но мальчик до последнего не верил, предпочитая все проверять самостоятельно.

Что ж, тот маг не обманул. А значит и все остальное можно считать условной правдой.

Саня не знал, откуда тот знает про Землю, но в то, что его планета окажется следующей на очереди после завоевания Порога поверил сразу же. окончательно и бесповоротно.

А значит нужно сделать все, чтобы иномирные захватчики умылись кровью и позабыли на ближайшую сотню лет о своих колониальных планах. А для этого нужно…

— Ты оглох, что ли? — тяжелая рука упала на плечо, рывком поднимая его с пола. — Оклемался, малой? Ран на тебе вроде нет?

— Никак нет, Мастер Самеди, — встряхнул головой Санек. — Ни одним осколком не задело. Просто… непривычно как-то…

— Ха-ха, — проскрипел Темный маг, — по краю прошлись, а ты говоришь непривычно! Но ты молодец, — его голос потеплел. — Любо-дорого было посмотреть, как ты преподавателей удержать пытался!

— А вы ведь знали, что так получится! — Саня без сил опустился на соседний стул. — С самого начала от нас с Алексеем ни на шаг не отходили!

— Знал, конечно, — согласно кивнул Самеди, невесело рассматривая последствия прощального подарка коменданта. — Это ж кем нужно быть, чтобы за такой яркий Якорь не уцепиться! Были бы мои коллеги менее высокомерны и более внимательны, Петро бы один туда провалился. Хотя я надеюсь, что он сдох до того, как установил этот Ксуров Маяк!

— И что с ними теперь будет? — мрачно уточнил Саня, разглядывая безжизненные тела магов и бережно ощупывая свои уши.

После двойного взрыва в замкнутом помещении барабанные перепонки должно было порвать, но ни боли, ни крови в ушах, ни, тем более глухоты не наблюдалось.

— Или победят свои страхи и выберутся оттуда сильней, или останутся там, — вместо него ответил подошедший к ним Магистр Ксандр. На его щеке алел свежий шрам, а в глазах стояло с трудом контролируемое бешенство. — Спасибо, что помог удержаться здесь, Саня.

— Да пожалуйста, — пожал плечами мальчик.

По его мнению, во время притяжения Маяка ректор чувствовал себя вполне уверенно, умудряясь вдобавок поддерживать Натали Нолкоп и Олгена Торсуна. Да и взрыв гранат Магистр Ксандр будто бы и почувствовал. Но, раз уж хочет человек казаться слабее, чем он есть на самом деле, Сане подыграть несложно. Тем более, если возможность выбить для себя несколько ништяков.

— Сочтемся, Магистр Ксандр! — добавил Саня, решив все же обозначить свою позицию.

— Сочтемся, — медленно кивнул ректор, внимательно всматриваясь Сане в глаза, и властно добавил. — А теперь, помоги-ка Мастеру Торсуну.

— Есть! — вырвалось у Сани, а тело само-собой вытянулось в струнку.

Образцово развернувшись через левое плечо, мальчик чуть ли не бегом бросился к целителю, чувствуя на спине изучающий взгляд ректора.

— Мастер Торсун! Студиоз Санек для помощи в оказании первой… ээ… помощи прибыл!

— Ты мне тут эту уставщину бросай, — недовольно ответил целитель, прикладывая амулет к затылку валяющегося на полу Кромбера Терраниуса.

Кровь, сочащаяся из ушей декана Земляного факультета, тут остановилась, а из широкой спины мага вылезло штук шесть осколков.

— Пакет полевой медицины скачивал? — уточнил Олген Торсун, вытирая со лба выступивший пот, и получив в ответ кивок, показал на магов, — вот и проверь тогда, есть ли среди них тяжелые.

— Мастер Торсун, а меня вы тоже вылечили? — Саня осторожно коснулся левого уха. Гул почти прошел, но легкое чувство дискомфорта все еще присутствовало.

— Тоже-тоже, — кивнул Олген, — тебя, да Самеди. Думал поможете остальных быстрей осмотреть, но ты в себя ушел. Да не оправдывайся! — от целителя не укрылись вспыхнувшие красной краской уши мальчика. — Для своего возраста ты просто образец для подражания!

— Кто ж знал, что у него с собой гранаты есть! — дернул щекой Саня, запуская на скорую руку простенькую диагностику на Дэниса Ван Игниса.

Декану огневиков досталось больше всех. То ли он понадеялся на родство стихий, решив прикрыть своих товарищей от взрыва, то ли просто замешкался, но на маге живого места не было. Да и крови уже успело натечь порядком.

— Мастер Торсун, тут без вас никак! — крикнул Саня, переключаясь на следующего преподавателя.

Целитель коротко кивнул и, закрепив кристалл на затылке Терраниуса, поспешил к декану Огненного факультета. От него не укрылась информированность Сани касательно ксуровских артефактов, но он решил пока не акцентировать на этом внимания.

Достав из пространственного кармана еще один лечебный кристалл — уже предпоследний — он сноровисто его активировал и закрепил на затылке. Теперь за жизнь Дэниса можно было не опасаться.

Он скользнул профессиональным взглядом по комнате. Неосмотренными остались Лидо Дэ’Аквус, которого спас амулет Водного щита, да Бизэ Фон Аер. Воздушик бросился на пол сразу же вслед за Самеди. Что-что, но реакция у мага воздуха была на высоте.

— Ксандр! Мы закончили! — старательно сдерживая ком в груди крикнул Олген. — «Ну почему мы не послушали Натали! Ведь она же предупреждала…»

— Хорошо, — холодно кивнул ректор, который все это время тщательно рассматривал оставшиеся от Петро пожитки.

Парные кастеты, кожаный пояс, обрывки одежды и прочий «лут», как выражался один его хороший друг, не шли ни в какое сравнение с треснутым Маяком.

Если присмотреться повнимательней, то в глубине не расколовшегося полностью яйца едва светился малюсенький янтарный камушек.

— Древние нам в помощь! — прошептал себе под нос ректор и резко поднявшись на ноги, гаркнул, — Натали! Хватай эту штуку и бегом к Барку! Нам нужна эта Ксурва искра! Не дай Древние погаснет!

— Хорошо, — беспрекословно подчинилась Грандмастер Воздуха и, осторожно приняв расколотый артефакт из рук ректора, подтвердила свою принадлежность к воздушной стихии, молниеносно исчезая за дверью.

Ксандр тем временем посмотрел на уложенных рядком магов, вокруг которых суетились оставшиеся в зале Самди, Олген Торсун и Санек и неохотно произнес:

— Господа маги. Прошу подойти ко мне.

— Только не говори, что у тебя и на этот случай есть план! — усмехнулся Самеди, вертя в руках серебряный черепок.

— Не буду, — одними губами улыбнулся ректор. — Повторяйте за мной! Клянусь не рассказывать о случившемся событии

— Клянусь не рассказывать о случившемся событии, — послушно повторили маги.

— Никоим образом не передавать информацию о произошедшем!

— Никоим образом не передавать информацию о произошедшем! — несмотря на то, что данная сцена смахивало на кусок из каких-нибудь Мстителей, Сане было не до смеха.

Принять Клятву? Да/Нет

— Алексей, — неожиданно для себя выдал Санек.

Внимание! Вы дали клятву, призвав в свидетели Сеть.

По преподавателям его взгляд лишь мазнул, задержавшись на Алексее.

— Почему? — хитро прищурился Ксандр.

Чистосердечная клятва пробуждает в маге скрытые таланты, но и накладывает определенные ограничения. Если вы не выполните условия Клятвы, то помимо отката раскрытых талантов, вы получите постоянное снижение ВСЕХ основных характеристик.

Мысленно пожелав ему удачи, Саня посмотрел на висящую перед ним надпись и уверенно подтвердил свое решение:

«Хм, общая клятва? Это будет интересно!»

— Будем подпитывать энергией, транслировать мысленные послания, поддерживать тело в тонусе, — пожал плечами Ксандр. — Все по учебнику. Вот только сомневаюсь, что стоит распылятся на всех. Предлагаю сделать ставку на кого-нибудь одного.

Архимаг посверлил мальчика своим фирменным взглядом и медленно кивнул, соглашаясь:

— Не пойдет, — возразил целитель, — ты бы только знал, сколько у него детских страхов. Боюсь у Диола в принципе не получится выбраться из Чертогов…

— Тогда делаем ставку на Лидо? — лениво уточнил Самеди, безуспешно пытаясь стереть с лица довольную улыбку — видимо и ему Сеть отсыпала нехилых плюшек. — С проблемой Кромбера и Дэниса мы знакомы, и я сомневаюсь, что они смогут самостоятельно выбраться оттуда. А у Лидо есть шанс. Единственный его страх — это богатство. Думаю, он справится.

— Именно, — кивнул Ксандр. — Что думаете насчет Диола? Рыцарь без страха и упрека. Если бы не был магом, точно бы пошел в паладины.

Его старший товарищ лежал какой-то напряженный и… настороженный, что ли?

— Оптимистично, — хмыкнул раскрасившийся целитель, раз за разом перечитывая описание полученных в качестве аванса бонусов. — Как ты себе это представляешь?

— Все, мужики, — Ксандр довольно потер руки, блеснув глазами. — Сеть приняла нашу клятву! Дело за малым — создать им условия для успешного возвращения.

— Потому что, во-первых, он пошел туда осознанно. А во-вторых… ему есть ради кого и ради чего возвращаться.

— Что ж, тогда давайте поможем ему вытащить оттуда остальных!

— Принять!

— Да будет так! — согласился Саня, чувствуя, как внутри него разгорается угольно-черное пламя, давая твердую уверенность, что никакая магия не сможет нанести ему урон.

— И обязуюсь сделать все возможное для поддержки попавших в Чертоги товарищей! — даже вечно неформатный Самеди был сейчас предельно серьезен.

Саня посмотрел на лежащих в ряд Мастера Диола, Дэниса Ван Игниса, Лидо Дэ’Аквуса, Бизэ Фон Аера, Кромбера Терраниуса и Алексея.

— Да будет так! — от ректора во все стороны хлынула волна тепла и света, его лицо расплылось в блаженной улыбке и словно засветилось изнутри.

— Призываю Сеть мне в свидетели! — глаза архимага были прикрыты, брови нахмурены, губы сжаты в тонкую полоску.

— Призываю Сеть мне в свидетели! — хором повторили маги.

— Да будет так! — подтвердил Олген Люмен Торсун, ощущая, как внутри раскрывается ранее скрытая темная часть его дара.

Услышав синхронные аналогичные ответы от остальных магов, он даже и не подумал удивляться.

— И он вытащит за собой остальных? — механически уточнил Олген, о чем-то задумавшись.

— И обязуюсь сделать все возможное для поддержки попавших в Чертоги товарищей!

— Да будет так! — подтвердил Самди Тенебрэ Седьмой, ощущая, как внутри раскрывается ранее скрытая светлая часть его дара.

Поймав на себе удивленный взгляд трех магов, Саня сначала смутился, но потом разозлился на себя за слабость и упрямо вскинул подбородок вверх.

— Ставлю на Бизе, — возразил Олген. — Он хорошо адаптируется к любой ситуации. Единственное, что ему может помешать — его увлеченность. Но один раз он уже справился, значит справится и еще раз.

Награда: 95 % иммунитет к стихийной (и не только) магии.

Глава 8

— Да тихо ты, пускай спит!

Парадокс, но именно этот тихий шепоток вырвал его из вязкого сна. Закашлявшись от резкой боли в груди — последствия февральской эпидемии, из-за которой их школа даже ушла на карантин — Алексей Александрович поднял голову.

Зачем он здесь работает? Что пытается сделать? Для кого? Для этой бессловесной тупой толпы? А есть в этом хоть какой-то смысл?! Почему так сильно хочется врезать некоторым ученикам? Почему система образования связывает учителей по рукам и ногам, отделываясь рекомендациями?!

— Драка может быть за место в классе. За понравившуюся девочку. Скуки ради, в конце концов! — Алексей Александрович кивнул в сторону задней парты первого ряда, за которой сидели самые задиристые мальчишки параллели — Женя Игнатенко и Ваня Косых.

— Я тебя посажу, щенок, — неожиданно для себя самого сказал Алексей. — По малолетке пойдешь. Да все учителя как один подпишутся, а инспектор по делам несовершеннолетних спит и видит, как вас по этапу отправить. Вы двое конкретно зарвались!

Сверху валиться чье-то тело, выдавливая из груди воздух, а сознание, отключив боль, равнодушно посылает сигналы о сильных ударах в спину, плечо и бок.

— Что здесь происходит! — при всей его начитанности и широком кругозоре, Алексею на ум лезли только матерные слова, которыми никак нельзя было изъясняться при детях.

— И чё? — снова дернулся Рустам.

Как назло, поблизости не было ни завучей, ни других учителей, которые могли хоть как-то помочь сгладить конфликт.

Рустам Недаев и Тамерлан Дмитриев.

А его друг, словно только и ждущий этого момента, с кулаками бросается на него.

Но в горло я успел воткнуть

Алексей Александрович постарался улыбнуться настолько загадочно, насколько мог и молча кивнул на лежащую на столе книгу.

Он посмотрел на Лизу, приглашая ее начать, и девочка не обманула его ожиданий:

— АУЕ, нах! — гаркнул Рустам, подлетая к Алексею чуть ли не вплотную. — А ты нахера вписываешься за этот кусок сала? Он нам торчит, понял! Нельзя, ска, куда не просят! Ваще тебя не касется!

— Писец… тебе… ур-род! — прорычал враг, перемежая слова с махами ножом. — У… бью!

Дальнейшее слилось в одно смазанное пятно.

В три шага подлетев к двери, он выскочил в коридор и тут же увидел источник шума.

— Так, ребята, — он судорожно схватил лежащий перед ним учебник по литературе. — Так, где мы остановились?

«Тамерлан здоровый, у него нож. Рустам поменьше, у него глаз. Сначала Рустама. Потом Тамерлана. И плевать на нож!»

Один выведен из строя, остался второй.

— Да мне пох че ты несешь, понял! — Рустам оттопырил нижнюю губу, дергаясь при каждом слове. — Я тебя вертел знаешь где?

— Ты мне чуть глаз не вырвал! — Рустам, оторвал руки от окровавленного лица и налитыми кровью глазами посмотрел на Алексея. — Убью, ска!

Стиснув в кулаке вытащенную из внутреннего кармана пиджака ручку, он отступал, терпеливо дожидаясь, когда беснующийся перед ним зверь прыгнет всерьез, престав пугать.

Он уже настроился на приятную беседу-обмен мнениями, как из коридора послышался мат, завизжали девчонки, а дверь в кабинет чуть было не слетела с петель, заходив ходуном от мощного удара.

В этот момент Алексей Александрович отчетливо понял, что мнение толпы для этих двоих дороже всего на свете. Именно мнение толпы, ошибочно принимаемое за репутацию. Они просто не могли сейчас вести себя по другому. Нет. Невозможно. Никак. И самое обидное, что он тоже не мог.

— Все успели прочитать? — он строго посмотрел на третий ряд, где сидели главные хулиганы параллели. — До сцены боя добрались?

С каждым словом, с каждым мгновением он чувствовал, как в груди рождается теплая волна вдохновения, сами собой находятся нужные слова, а в глазах учеников разгорается такой желанный для любого учителя огонек интереса.

С этими отморозками не удавалось договориться никому из учителей и администрации школы. Преподавателей они абсолютно не стесняясь слали на три буквы, туда же посылая и завучей. Единственное место, где эти «реальные пацаны» преображались был кабинет директора. И то — на время. Делов-то! Уважительно покивать, сделать виноватое выражение лица и клятвенно заверить, что больше так не будут, чтобы тут же, после выхода из кабинета, пнуть кого-нибудь под зад и глумливо заржать.

— Да какая разница! — хмыкнул Олег Вишняков. — Знай себе кулаками работай и все!

— Было бы неплохо, — согласился учитель. — Если, конечно, хотите узнать, чем закончился бой и самое главное…

— Аааа, — тут же напоказ поморщился Миша, — типа прочитать надо?

— Ты чё, ска, — толчок в грудь, и Алексей отступает шаг назад.

— Хорошего вам всем дня! — улыбнулся Алексей Александрович. — Увидимся в пятницу!

Он посмотрел на класс. Единственные, кто никак не отреагировал на процитированный отрывок ожидаемо оказались Пустозеров и Перевернихата, которые и не думали его слушать, залипая в сотовые телефоны. Олег Вишняков безуспешно делал вид, что не очень-то и впечатлился. А вот Женя с Ваней порадовали — оба подались вперед, жадно ловя каждое слово. Их глаза горели жаждой боя. Неважно с кем, главное — чтобы по-настоящему, взаправду!

Эти мысли, периодически всплывающие у него в голове, сейчас водопадом хлынули в сознание. Эта драка оказалась последней каплей, из-за которой плотина отчуждения и спокойствия, заботливо выстраиваемая им последние несколько лет, дала течь.

— Угомонились, — Алексей Александрович попытался вернуть себе самообладание, но получалось плохо. Хотелось взять этих качков-переростков, терроризирующих всю школу, и вбить в бетонный пол коридора. — Иначе вылетите из школы!

В этом момент Алексея ясно понял, что сейчас или он или его. Мозг заработал с космической скоростью, просчитывая ситуацию.

Но учитель не спешил отвечать, давая ученикам возможность догадаться самим.

Рванулся из последних сил!

— Лиза, интересно мнение. Хорошее наблюдение, Олег, — приободрил ребят учитель. — а скажите мне, что хотел донести своей поэмой Михаил Юрьевич?

Кувырок вбок, подняться на ноги, чтобы тут же согнуться от удара в живот. Ухватиться за ногу, владелец которой и не думал носить сменку, и, не обращая внимания на сыплющиесяудары, притянуть его к себе, чтобы перехватиться за плечо.

В груди резануло огнем. Но не от прошедшей простуды. А от полыхнувшей внутри ярости.

«Позор! — с отчаянием подумал Алексей Александрович, — заснуть на уроке!»

Притихший класс с интересом смотрел на него незаметно, как им казалось, перешептываясь.

— Ого! — удивленно вскинулся Миша Балышев. — Там драка была?

Мое оружье… Он завыл!

«А и плевать, — упрямо мотнул головой Алексей. — уволят, так уволят, но спуску этим уродам не дам!»

Откашлявшись, он взял учебник и прошелся перед доской.

— Так, — он поднялся из своего кресла, старательно давя рвущийся наружу зевок. — Кха-кха!

Неожиданно по ушам резануло истошным воем, на мгновение оглушая и парализуя, и враг, припавший на передние лапы, бросился ему на грудь.

Алексей бросился навстречу отморозку с ножом и, отметив краем сознания резкую боль в районе живота, оттолкнул его в сторону, разворачиваясь ко второму.

Под скрученными пальцами что-то хрустнуло, враг завыл, а удары перестали сыпаться на голову, давая возможность осмотреться.

Ребята по привычке недовольно заворчали, но раздавшийся звонок заглушил их возражения.

Таких ребят оказалось мало — не больше трех-четырех человек в классе. Но именно с ними Алексею Александровичу больше всего нравилось общаться во время перемен.

И мы, сплетясь, как пара змей,

— Охренел? — ответный толчок, да такой, что Рустам отлетает на пару метров назад.

— А вы че не в свое дело лезете, а? — Тамерлан харкнул на пол и нагло, с вызовом посмотрел на Алексея Александровича. — Не по понятиям.

— Разве может что-то быть главнее победы? — перебил его Олег Вишняков. — В этом же и есть весь смысл!

И там два раза повернуть

Вот он вслепую хватается за что-то мягкое и рывком тянет к себе, скручивая и раздирая. Слышится полный боли вопль, и хватка ослабевает, и ему удается сделать глоток воздуха.

— Вы, молодой человек, сидели, что ли? — не обратив внимания на плевок поинтересовался Алексей. — Раз так за понятия в курсе.

— Алексей Александрович, я дочитала Мцыри, пока вы… — девочка на секунду запнулась и мило покраснела, — пока вы заполняли журнал, и совершенно точно поняла одно: Мне не нравится Лермонтов!

Как он сейчас хотел ударить стоящего перед ним отморозка прямо в лицо. Выбить желтые прокуренные зубы, разбить в кровь изогнуты в наглой усмешке губы. Бить до тех пор, пока в этих отмороженных глазах не появится чувство страха. Или, на крайний случай сожаления.

Тамерлан бросился на него, размахивая своим ножом. Следом кинулся и Рустам.

— О Боже, — не сдержался Алексей, — ты хоть слышишь, что ты несешь?

Тем более, учащиеся школы, мгновенно превратившись в толпу уже обступила дерущихся, с интересом наблюдая за тем, что будет дальше. Кто-то достал телефоны, подбадривая Рустама с Тамерланом, кто-то просто что-то бессвязно орал.

Ведь эти наглые моральные уроды прямо сейчас уничтожали его репутацию на глазах у всей школы! Как же все бесит! И эта самая школа, которая послушно стоит и смотрит на творящийся беспредел, вместо того, чтобы вмешаться, сбегать за помощью, или хотя бы просто не быть участником этого произвола.

И если уж эти отпетые хулиганы прониклись, то что тогда было говорить про остальной класс. Казалось, ребята забыли, как дышать.

Его рука нырнула в карман джинс, доставая оттуда нож.

— На том, как корабли бороздили просторы вселенной! — расплылся в улыбке Вова Алферов, не удержавшись от подколки.

Кто-то выходил молча, погруженный в свои мысли и прижимая книгу к груди, кто-то негромко переговаривался. А кто-то и вовсе собирал свой портфель не спеша, дожидаясь, пока большинство одноклассников уйдет.

В итоге в классе остались Лиза, Кристина, Марина и… неожиданно Миша с Олегом.

Обнявшись крепче двух друзей,

— О! — многозначительно протянул Алексей Александрович. — тут в двух словах не расскажешь… Думаю, у вашего тезки это получится лучше, чем у меня.

«Окстись! — возразил внутренний голос. — Ты же учитель! Мастер слова, е-мое! Ну же, давай! Достучись до их сердец! Они же дети! Цветы жизни!»

— А бой… — Алексей Александрович дождался пока веселье стихнет и внимательно посмотрел на пацанов, заулыбавшихся вместе со всеми — не обиделись ли? — Бой, он насмерть. И до конца. Причем неважно, что стоит на кону — твоя жизнь, честь твоей девушки, свобода…

Бой продолжался на земле…

— А мне наоборот, — тут же возразил Олег. — Мужик — огонь! Он в нескольких строках умудрился передать это состояние битвы! Я словно сам там побывал!

Вот он, не обращая внимания на сыплющиеся по голове удары, бьет в ответ. Вот он удачно встречает локтем подлетающего Рустама, но пропускает удар в нос. В глазах взрывается сверхновая, и он на секунду теряется. Вот мир летит вверх тормашками, и он, пропустив бросок, падает на бетонный пол, чудом успев сгруппироваться в последний момент.

— Мразь, — прошипел Тамерлан.

Упали разом… и во мгле

— И самое главное, — терпеливо повторил Алексей, — ради чего он бился.

«Надо ударить первым!» — пришла правильная в общем-то, но запоздалая мысль.

— А какого херы ты мне тыкаешь, а? — тут же взвился Тамерлан. — Мы чё кореша что ли или чё?

«Да какого черта! — рассердился на себя Алексей, — какие учителя! За юбкой от этих отморозков прятаться что ли?»

Алексей Александрович положил книгу на стол и, прикрыв глаза, процитировал по памяти:

— Какой тезка? — не понял Миша Балышев. — Мишка из восьмого «В» что ли?

— В очо. — умом он понимал, что не стоит опускать на их уровень, ведь там, они быстро задавят его базаром и своими понятиями, но ничего не мог с собой поделать.

— Буду рад, если вы расскажете мне об этом в своем письменном рассуждении-эссе, выполненном в свободной форме. В небольшом эссе, — тут же добавил он, видя мгновенно угасший интерес, который он с таким трудом раздувал весь урок. — Сто пятьдесят-двести слов.

Класс довольно заржал. Еще бы! Вчера Женя с Ваней подрались прямо на геометрии только для того, чтобы не писать контрольную!

— Не драка, — покачал головой Алексей Александрович. — бой.

— Вы находитесь в моей школе, и я сам будут решать мое это дело — раз, и не тыкайте мне — два…

Удар между ног. Подлететь с согнувшемуся пополам ублюдку и буквально вбить колено ему в живот. Есть! Попал в солнышко!

— Это еще что такое! — буркнул он себе под нос, вскакивая с кресла.

Восприятие мира сузилось до точки, и он видел перед собой только серебристые росчерки вражеский когтей.

Занятия гимнастикой помогали Алексею уклоняться от резких взмахов ножа, который превратился в тусклую молнию.

Пухляш из десятого класса, Алексей не знал, как его зовут, во всю рыдал, всхлипывая от обиды, а его мучители, раззадоренные дракой и всеобщим интересом, переключили внимание на Алексея.

— И ради чего? — неожиданно пробасил Женя Игнатенко.

«Та-ак, Лиза, вон, поняла, — Алексей Александрович не просто так выдерживал сейчас МХАТовскую паузу. Он старательно подмечал, всех, кто понял этот несложный намек. — Кристина вроде тоже. Странно только, что молчит, обычно всегда руку тянет… Неужели все? Мда, негусто…».

— Да че ты трешь с этим очкариком, — Тамерлан вместо того, чтобы успокоить своего кореша, наоборот принялся с удовольствие раздувать конфликт. — Ставь его на счетчик!

Кто-то, как Перевернихата и Пустозеров вылетели, даже не записав домашнего задания, кто-то, как, например, Олег с Мишей, во всю обсуждали прочитанное и услышанное. Большая часть учеников уже и позабыла, что их учитель умудрился заснуть прямо на уроке!

Алексей оскалился, разворачиваясь назад.

В отличии от тех двух девятиклассников, которые в данный момент безжалостно избивали упитанного десятиклассника из «А» класса.

— Мцыри, Алексей Александрович, — Лиза Батрушина обожгла своего одноклассника осуждающим взглядом. — Шестнадцатая глава.

— Это, Алексей Александрович, а дальше-то что было? — нерешительно уточнил Миша. — Он его замахал?

— Который Юрьевич, — сжалившись над учениками подсказал Алексей Александрович и по-доброму улыбнулся. — Лермонов… Михаил Юрьевич.

— Испугал, ска! — заржал Рустам. — Да срать я хотел и на тебя, и на эту школу, понял!

В груди словно резануло огнем, а голова слегка закружилась. В последнее время измученному организму не помогали даже антибиотики.

— Твари, — сплюнул кровью Алексей.

«А что ты им сделаешь? — возразил он сам себе. — Ты даже пальцем их тронуть не можешь! Да и не факт, что справишься с двумя такими быками! Меньше книжки читать нужно, и больше спортом заниматься!»

Один стоит чуть поодаль, баюкая в руках лицо, второй, прижав левую руку к ключице резко отпрянул назад.

Переждав неожиданный приступ головокружения, от которого его чуть повело вправо — надо меньше работать! — он присел обратно за стол, сделал вид, что заполняет журнал, а сам тем временем принялся наблюдать за учениками.

— В стороны! — Алексей вклинился между дерущимися и резко выбросил руки в стороны, разнимая пацанов.

«Что ж, это будет интересно…» — подумал Алексей Александрович, приготовившись внимательно выслушать мысли ребят.

— Ко мне он кинулся на грудь:

Большинство учителей считали Женю Игнатенко и Ваню Косых жутко невоспитанными грубиянами, драчунами и задирами. Но с этими ребятами хотя бы можно было договориться. Они жили по своей правде, с высокой колокольни плюя на авторитеты, но все же, при должном подходе, были способны вести конструктивный разговор и воспринимать аргументированную критику. Другими словами, с ними можно было договориться.

Глава 9

Но в горло Алексей успел вонзить

И там с усильем прокрутить

Два здоровенных лба — один побольше, другой поменьше, уткнулись ему в грудь и, больше не сдерживаясь, заревели.

Желание избавить школу от «биологического мусора» пропало. Осталось лишь желание помочь. Обнять, обогреть, поделиться душевным теплом.

Избитое в кровь лицо, свернутый набок нос, торчащая из горла ручка. И самое главное — удивлённые глаза, глубоко внутри которых поселилась безнадежная тоска.

«Уничтожить! Растерзать! Втоптать!» — Алексей уже не чувствовал ног, но упорно продолжал вбивать кулаки во что-то мягкое и теплое.

«Тамерлан… — вспомнил Алексей Александрович. — Второгодник. Третий год терроризирует всю школу, забирает у мелких деньги на обеды, пристает с гнусными намеками к старшеклассницам, вымогает у сверстников телефоны, несколько раз подозревали в краже денег из учительских сумок, но доказать не смогли. Отец — сидит. Мать — пьет. Озлобленный на весь мир ребенок, у которого не было детства. Рано повзрослевший хищник. Как оказалось, носит в школу нож, который, не задумываясь, пустил сегодня в ход! Если все оставить так как есть, то он или кого-нибудь покалечит, или вовсе — убьет».


«Ну а что, не каждый может стоять по стойке смирно, пока его лупцуют, хе-хе»

«Может мне из магов в паладины переквалифицироваться? Буду воином света без страха и упрека!

«Я желаю вам счастья!»

— Под Трибунал пойдешь! — никак не желала униматься зам директора. — Изверг! Извращенец! Иуда! Отойди от детей! И вообще, где полиция?!

— Неужели нужно убить ребенка, чтобы спасти от него остальных?


С одной стороны — уйти сейчас было стремно. С другой — этот странный препод не дал им ни малейшего повода обернуть ситуацию в свою пользу. И чем дольше они стояли друг напротив друга, тем неуютней становилось «реальным пацанам».

Алексея закружило и мир завертело вместе с ним.

Алексей пожал плечами и со состраданием посмотрел на стоявших перед ним мальчишек. Несчастных, брошенных мальчишек. Не с жалостью, а именно со состраданьем.

— Алексей Александрович! Вы же сейчас его задушите!

Чувства калейдоскопом сменяли друг друга, но Алексей упрямо смотрел парням в глаза и шептал про себя:

А вот безликая толпа школьников наоборот начала неторопливо стягиваться в кольцо, окружая его со всех сторон.


«Я желаю вам счастья.» — улыбка Алексея даже не дрогнула.

— Просто захоти, — промямлил Миша. — Просто… захоти!

Алексей через силу поднялся на ноги, которых не чувствовал еще несколько секунд назад. С любопытством посмотрел на рваные раны на своем животе, перевел взгляд на валяющийся на полу короткий кухонный нож и недоверчиво хмыкнул.

Не знай Алексей, что он находится в своем собственном сне, пускай и очень глубоком и не совсем его, то ему бы стало, мягко говоря, не по себе.

Круг вызова

— Я предупреждал, — замахнулся Тамерлан и неожиданно громко гаркнул: — Уйди! Ну!

… Вот он пламенно цитирует отрывок из «Мцыри»…

Сочувствия. Сострадания. Любви.

… 4…

— Вы об этом пожалеете! — закричал с пола Рустам, увидев, что стало с его товарищем. — После школы вас будут ждать!

Пацан отчаянно сверкнул глазами, и выбросил руку вперед.

Упали на пол. И в тишине

— Я не знаю, — прошептал Алексей.

— Цит! Как мне переиграть этот сон? — крикнул Алексей в воздух.

Воля +1. Текущее значение: 8

Шкафообразные полицаи синхронно вскидывают свои дубинки, но Алексей уже их не видит.

— Кто если не я? — обреченно прошептал Алексей Александрович, смыкая руки на горле подростка.

Внимание! Хочешь изменить мир вокруг — начни с себя. Ведь справиться с собой, со своими страхами и убеждениями значит вступить на первую ступень бесконечного пути самосовершенствования.

Алексей же молча стоял, с легкой грустью наблюдая за парнями.

… Вот он задает на домашнее задание мини-сочинение…

«Цит? Арт? Олькуш?»

Алексей с внезапно пробудившимся интересом скосил глаза налево — голос был приятный, знакомый, но точно не Мишин. Да и присевшего на корточки мальчика в Мишиной толстовке, он хоть и видел не впервой, но затруднялся сказать, когда и где именно.


— Последний раз предупреждаю, — Тамерлан, видя, что стоящие вокруг школьники вовсю перешептываются и хихикают, сжал руки в кулаки. — Чмо!

Хотелось накинуть на себя каменную кожу или выставить простенький щит. А уж как тяжело было не зажмуриться видя, как прямо тебе в лицо летит чей-то кулак.

Он не знал, хватило бы у него внутренней силы и отваги на то, чтобы повторить этот поступок в реальности, но сейчас, в своем сне, он точно знал, что поступил правильно. И пусть в отношении Керна он ошибся — причем конкретно! то в этом пласте реальности, его сил хватило, чтобы изменить привычный ход вещей.

«Нет, все-таки предвидение — классная штука! И почему я попал в Порог, а не в Сферу миров? Сейчас бы откручивал время назад и бед себе не знал! Кстати, очень удобно. Съел шоколадку, покайфовал, а потом бац, и у тебя снова в руке целая плитка! Кр-расотаа!»

Алексей внутренне подобрался, но взгляда не отвел:

«Я желаю вам счастья»

Страх. Гнев. Раздражение. Обида. Злость.

— Алексей Александрович, я дочитала Мцыри, пока вы… — девочка на секунду запнулась и мило покраснела, — пока вы заполняли журнал… Алексей Александрович?

— Надо же, уже «Вы», — философски заметил Алексей, судорожно размышляющий, что делать дальше, — оказывается нужно было всего-навсего разок-другой врезать!

… 9…

Бац!

Рванулся из последних сил

— Свали с дороги, блаженный, — поддержал приятеля Тамерлан.

С каждым ударом он улыбался все шире, не обращая внимания на треснувшую губу и капающую по подбородку кровь. Улыбался не из-за осознания своей победы, но из-за возникшего в душе сочувствия и… любви.

… 8…

— Реально тупой, — поддакнул приятелю Рустам, не зная, что делать.

Ведь если он его увидел, значит…

Его кулак скользнул по подбородку, оставляя после себя неприятные воспоминания. Следом полетел второй. Затем еще один и еще. Но Алексей Александрович неподвижно стоял под градом ударов и улыбался.

— Алексей Саныч, вы куда? — подхватил Олег.

— Алексей Александрович, — донесся сбоку приглушенный голос Миши Балышева. — А ради чего был этот бой?

«Неужели все, что надо было сдать — дать двум конченным гопникам набить себе морду лица?

Вы можете покинуть Чертоги Разума через:

— Чё, совсем сказать нечего? — непривычная модель поведения школьного учителя на секунду выбила его из колеи, но Тамерлан быстро оклемался. — А?

«Немой филолог», — пошутил про себя Алексей и негромко хмыкнул.

Необходимые условия для получения базового доступа к навигации по уровневому лабиринту Чертогов Разума выполнены: Воля: 10 (8+ &&%;№;) Интеллект 10 (8+?;№?%;№%)

— Глубина, глубина… — под его взглядом раны на животе медленно затянулись, а окружающий его мир недовольно посмурнел.

«Я желаю вам счастья…»

Толпа школьников приближается на шаг, неуклонно сокращая расстояние.

Взявшись за ручку, он резко распахнул дверь, выходя из класса, и тут же аккуратно поймал в свои объятья потерявшую равновесие упитанную тушку десятиклассника.

Тех же самых, что и несколько минут назад — Рустама Недаева и Тамерлана Дмитриева.

Конечно, проще всего было сжечь их прямо сейчас, благо в груди теплилось приятное ощущение силы и мощи. Можно было ментальным приказом заставить их схлестнуться в смертельной драке. Можно было грубо, словно консервным ножом, вскрыть их сознание и превратить их в забитых лохов.

Он потряс головой и наваждение схлынуло, оставив после себя легкое чувство дежавю, а сидящий перед ним Миша Балышев с тревогой прокричал ему в лицо:

Прогнав дурацкие мысли из головы, он мягко толкнул неспособного постоять за себя «Ашку» в сторону своего кабинета, и шагнул вперед, вставая на пути у двух школьных отморозков.

— Алексей Александрович! Что вы себе позволяете! — Появившаяся из-за поворота короткостриженая женщина с сиреневыми волосами и в толстых очках с роговой оправой решительно пробивалась сквозь молчащих учеников. — Вы же избили учащегося нашей школы! Девятиклассника! Вы же его почти убили! Вы маньяк, психопат и убийца!

В живот вонзаясь все сильней

Стоило ей произнести «полиция», как тут же, неизвестно откуда, возле нее появились два дюжих полицейских с безжизненными взглядами и, угрожающе поигрывая дубинками, медленно направились к Алексею.

— Ради свободы от таких нелюдей, — прошептал Алексей. — Ради вас. Ради детей.

Свое орудье. Зверь завыл

Перед ним все также находились терроризирующие всю школу отморозки, которых хотелось взять и вбить в бетонный пол коридора, но сейчас он ясно знал как поступить правильно.

Здравый смысл постепенно возвращался, а вместе с ним возвращалась и память.

… 2…

Нет, серьезно, это, что все? Все было настолько легко? Так, стоп! Мне еще рано отсюда уходить!

«И все же, интересно, откуда взялись эти недостающие характеристики?

Получен доступ в:

— Да чё с этого убогого взять! — Рустам, у которого из-под носа забрали развлечение в лице десятиклассника, не желал так просто сдаваться. — Придурок…

Ваши действия и поступки привели к увеличению вашей базовой характеристики.

— А вы че не в свое дело лезете, а? — Тамерлан харкнул на пол и нагло, с вызовом посмотрел на Алексея Александровича. — Не по понятиям.

Он мягко положил руки на плечи хлюпающим носом пацанами и плавно потянул и к себе.

Алексей не выдержал и расхохотался.

— Знаешь, — не согласился Миша мягким баритоном.

Бой продолжался на земле.

Он с любовью посмотрел на Тамерлана с Рустамом. Парни перестали его бить и, безвольно опустив руки, сотрясались в беззвучных рыданиях.

… 5…

… 1…

Но Алексей не хотел решать эту проблему Силой.

Короткостриженая зам директора злобно шипит, и сиреневые волосы на ее голове превращаются в фиолетовые пиявки с оскаленными пастями.

И они, обнявшись крепче двух друзей

Его глаза на долю секунды зажглись ровным белым светом, но тут же погасли, быстро наполняясь белесым туманом. Миша растянул губы в неживом оскале и шагнул вперед.

Не из-за слов Миши, нет. Из-за Цита.


Сложней всего оказалось выдержать именно первый удар.

«Может быть Иисус чувствовал тоже самое, когда его казнили? — мелькнула шальная мысль. — Так стоп, Лёха! Таким образом и зазнаться недолго! — он усилием воли выбросил эти глупые мысли и своей головы. — Господи! Как мне помочь этим потеряшкам?!»

«Детей! Он должен защитить своих детей! … Но от кого?»

«Эх мальчишки-мальчишки, что мне с вами делать?» — вздохнул Алексей и, прислушавшись к себе, шагнул вперед.

— Все будет хорошо…

— В сторону! — Рустам первый почувствовал, что что-то идет не по плану.

… С надрывом звенит звонок на перемену…

«Я желаю… ах ты ж! Больно, блин! … счастья!»

Он сомневался, что вспомнил все, к тому же память играла с ними в странные игры, подсовывая то кусочки чужих воспоминаний, то обрывки туманных снов. Но он точно знал, что выйти из этого уровня Чертогов можно несколькими путями. Силой — положив здесь всех и вся, в режиме а-ля «Останется только один». Умом — найдя запрятанной системой выход. Или… Волей. Создать, невзирая на препятствия, свой выход из этого уровня.

А так он сконцентрировался на конкретном моменте из прошлого и, постаравшись не обращать внимания на приближающиеся… неприятности, усилием Воли сосредоточился на событиях, происходивших до звонка.

… 10…

И с каждым ударом он чувствовал, как горящая внутри правда рвется наружу, волнами расходясь вокруг него.

Переждав неожиданный приступ головокружения, от которого его чуть повело вправо — все-таки получилось! — он вернулся обратно за стол, и сделал вид, что заполняет журнал.

Он присмотрелся к подмятому под себя врагу, сил у которого оставалось только на яростный хрип.

С каждой последующей цифрой Алексей чувствовал, как окружающий его мир поддергивается легкой дымкой, а ему на смену приходит бесконечная жемчужно-белая комната. Мысли роились, перескакивая с первое на десятое, прокручиваясь в бесконечном хороводе.

Верная ручка, купленная по акции в книжном магазине, обломилась, застряв в горле врага, и Алексей без сожаления стряхнул с рук остатки пластика. Он должен был закончить дело — добить зверя и защитить своих… своих кого? Родных? Друзей?

… Вот он играет словами, изящно тыкая носом Мишу Балышева носом в неготовность к сегодняшнему уроку — еще бы! — не знать, как зовут Лермонтова …

«Я желаю вам счастья!

Яма

Алексей посмотрел на парня в надежде увидеть хотя бы тень страха или раскаяния на его лице, но наткнулся лишь на обжигающий злобой бездушный взгляд конченного отморозка.

— Немой что ли?

«Эта точно не уймется, — подумал он. — Вон, с ходу во всех смертных грехах обвинила! Хотя… что я хотел… Это же иллюзия… Удивительно, что нож мне всадил в живот этот отморозок-Тамерлан, от которого всего можно ожидать, а не та же самая умничка-Кристина. Хотя… Я бы в таком случае просто потерял бы веру в человечность людей, и уж точно не стал бы пытаться ее задушить, хе-хе».

Внимание!

По спине пробежала ледяная струйка пота. Изнутри пришло четкое понимание — раны от этих дубинок, которые едва заметно клубятся белесым дымком, так просто не залечишь. Это тебе не царапины, нанесённые малолетним неадекватом.

«Мне вообще хоть кто-нибудь слышит?!»

«Пора!», — подумал он, поднимаясь из-за стола и направляясь к выходу из кабинета.

«Интересно, это что сейчас было? В смысле это Сеть или очередная обманка Чертогов?»

Олег, Лиза, Кристина и остальные ученики одновременно вздрогнули и синхронно двинулись за ним.

«!!!»

Голос Матильды Павловны, завуча старшей школы, был настолько пронзительным и громким, что Алексей невольно скривился.

— Эээ, — совсем не по-учительски завис Алексей, — Цит?

— ТЫ чё ржешь, ска? — тут же взвился Тамерлан. — чё смешного?

И он даже понял, как отсюда выбраться, и что для этого нужно было сделать. Но как откатить время назад — Алексей не знал.


Алексей скрестил руки на груди и молча улыбнулся.

Тамерлан впивается ему в ногу, Миша тянет скрюченные пальцы к его горлу, в тело вцепляются десятки детских рук.

… 6…

Внимание!

Не-Миша провел рукой по лысой голове, поправил ярко-красный галстук и неожиданно ему подмигнул.

Лабиринт отражений

… 7…

… Вот он желает всем хорошего дня…

«Эх, жаль, что преподов не вытащил…» — промелькнула напоследок тревожная мысль, после чего жемчужно-белое пространство взорвалась миллионом мутно-белесых искр.

Может быть не зря в старых фильмах добрые герои никогда не добивают злых? Может именно поэтому джедаи стараются не убивать ситхов, несмотря на все их непотребства?

Алексей перевел взгляд вниз — на хрипящего Тамерлана и с неохотой разжал пальцы.

Серые пределы

… 3…

В ответ на столь интеллектуальный вопрос Алексей Александрович лишь улыбнулся еще шире и слегка поиграл бровями.

На голову падает дубинка левого полицая, вскользь пролетая мимо правого виска. Резкий рывок влево — это до него добрался тот самый десятиклассник-пухляш, которого он бросился защищать. Лавина человеческих тел захлестнула его с головой, а пол и вовсе ушел из-под ног.

За учениками следить не было никакого желания, поэтому он просто ждал пока пройдет засеченная им минута. Большая часть учащихся потянулись из класса на перемену. Лиза, Кристина, Марина, Олег и Миша, как и в прошлый раз, потихоньку подтягивались к его столу, но Алексею в этот раз было не до них. И не до особенностей произведения Лермонтова, которое завершало развитие романтизма в творчества поэта.

— Одну минуту, ребят, — отмахнулся от них учитель, подходя к двери.

Глава 10

— Леша! Повтори, что я сказала! … Семенов!

В бок впечатался локоть соседа по парте — Вовы Фурсова, вырывая его из таких приятных размышлений.

— Малыш, я дома!

«Хех! Да у меня, черт возьми, будет целая параллель стобалльников по литературе!» — хмыкнул Алексей, торопливо рассуждая, как лучше поступить.

Споткнувшись от непонятности происходящего, он похлопал по поясу, с легким недоумением обнаружив, что вокруг его талии висит самая настоящая, да к тому же еще и невидимая цепь! Причем, горячая! И как он только не ощутил ее тепла раньше?

Или он может изменить ход истории в своем мире. Стать самым молодым олимпийским чемпионом или возродить Российскую империю!

Внимание!

— Извините, я больше так…

Вы попали на секретный уровень Чертогов Разума и вам доступна уникальная возможность прожить свою жизнь сначала.

— Во-вторых, уголовная ответственность в нашей стране начинается намного раньше. В-третьих, учителя нужно слушать, а не в окошко пялиться. Так со скольки, говоришь, начинается ответственность?

«Ого! — потряс головой Алексей. — Ну и психодел пошел! Я на такое не подписывался! Хотя… кого я обманываю? Давай следующий кадр!

Может быть дело было в национальной особенности? Очень уж любит русский народ сначала придумывать всяческие проблемы на свою голову, а потом мужественно их решать. А может — крылась в нем самом.

Принять? Да/ Нет

«Странные ощущения, — подумалось ему, — как будто и не чертоги вовсе, а… параллельная реальность!

«Чертоги бьют по самым больным местам, из-за которых у меня возникли психические блоки. Это, конечно, подло, больно, но чертовски эффективно. И почему бы мне самому не воспользоваться возможностью проработать эти ограничения, благо меня так любезно ведут по всем проблемным местам?»

Улыбнувшись своим мыслям, карапуз аккуратно слезает с подоконника и начинает играть с лежащей на полу машинкой.

Карапуз садиться на пол и серьезной миной на лице закрывает глаза. Потихоньку черты его лица разглаживаются, а на губах появляется искренняя улыбка.

«Это из-за Солнца?»

Принять? Да/Нет

Вернувшись после пятнадцатой попытки в уже привычную бело-жемчужную комнату, он внезапно понял, что все — хватит.

Замерев на месте, Алексей прислушался к себе.

Серые пределы

Мир недовольно плывет перед глазами, сменяясь следующей картинкой.

Либо его ментальная защита совсем никуда не годилась, и сейчас его обводили вокруг пальца, или у него действительно появился второй шанс.

Можно будет наплевать на балло-рейтинговую систему и всерьез заняться подготовкой учеников, не тратя времени на участие в десятках областных и муниципальных конкурсах.

«Тогда нужно будет дойти до телефона и позвонить бабушке.»

С его нынешними возможностями он может попасть в Порог намного раньше и уж точно сумеет избежать внимания вируса Чистых. А еще он может поступить в Академию и учится, как обычный студиоз, со своими одногодками! Да и Сеть восстановить сможет сам, без помощи полковника и своих выпускников.

Машинально отметив про себя, что уведомление системы не слишком-то и торопилось отзываться на его запрос, он жадно вчитался в знакомые строки:

Один из одаренных классиков вашего мира как-то сказал: «Весь мир игра, а люди в нем — актеры»

Внимание!


«Солнце — одно. Бог — один. Небо — одно. Как только человек учится быть один, он никогда больше не остается в одиночестве!»

— Глупыш, я здесь! Ты что меня потерял?

«Опять, наверное, «Витает в облаках» напишет…, — грустно подумал Леша, садясь на место и вновь устремляя взгляд в окно. — Эх, вот была бы магия в нашей жизни!»

Внимание! Вам доступен переход в локацию: «Второй шанс»

— Три минуты, — улыбается мама.

Подумать только! Оказаться в своем прошлом, сохранив все свои навыки и умения! А в том, что умения никуда не денутся, Алексей был уверен — доступ к Источнику он проверил сразу же.

Лабиринт отражений

«Пробуй…»

Воспользоваться «Вторым шансом»

«Но я буду один…»

Вот он стоит на участке и смотрит в свинцовое осеннее небо. По краям торчат огрызки голых деревьев. Вокруг нет ни воспитателей, ни других ребят. Он один. Совсем-совсем один.

Серые пределы

Магия, ментальные техники. Выдающиеся для Земли Интеллект, Мудрость и прочие характеристики. И самое главное: послезнание — были серьезными причинами, чтобы рискнуть, поставив все на зеро.

Ему страшно находится одному в этой пустой квартире. Страшно кричать. Страшно смотреть вниз.

«Угумс»

Принять? Да/ Нет

Яма

«И из-за Бога?»

Алексей аж зажмурился от открывшихся перед ним перспектив.

— Что здесь происходит?! — слышится голос дежурного учителя, а сердце уходит в пятки. Его. Поймали. На краже!

«Зато сейчас научился не откладывать на потом», — возражает Алексей, чувствуя тепло каменной цепи.

— Нет, ну каков наглец! — разорялась Ольга Владимировна, — вы только посмотрите на него! Ни стыда, ни совести!

«Ну да было, — пожимает плечами Алексей, стискивая в левой руке теплое каменное звено. — Молодой был, дурак был!»

«А если нет?»

«А если и их нет? Вообще никого в миле нет?»

— … уголовный кодекс… ответственность с 16 лет… — тут же шепчет Вова.

Неожиданно он поймал себя на мысли о том, что всерьез рассматривает этот вариант.

«Ведь это же будет самый настоящий режим Бога!»

Скрепит дверь и в квартира тут же наполняется сотней разнообразных звуков, среди который выделяет такой родной голос:

— Семенов! Ты вообще меня услышал? Или ты специально издеваешься?! Так, а ну пошел вон из класса!

Воспользоваться «Вторым шансом»

Принять? Да/ Нет

Тогда, в реальности, мама появилась спустя десять секунд — все это время он стояла в подъезде, разговаривая с соседкой. Сейчас же входная дверь не хлопнула, и по квартире не раздался такой родной голос:

Вы можете покинуть Чертоги Разума!

— С двенадцати? — не удержавшись мрачно пошутил Леша.

Воспользоваться «Вторым шансом»

Готов ли он оставить все, чего он достиг в этой реальности и переписать ход истории своего нового-старого мира? Встретит ли он Санька и Мишу? Найдет ли общий язык с Натой, Костяном и Максимильяном. Сможет ли он выйти на Константина на Земле? Сколько денег он сможет заработать на фондовом и валютном рынках? Получится ли сразу же нейтрализовать Петро, чтобы это… эта сущность не вырвалась из своего заточения?

Сработает ли эффект бабочки и все окажется в разы хуже или наоборот, удастся спасти тысячи невинных жизней?

Внимание!

Внимание!

— Я скоро приду, — ласково говорит мама, выходя в подъезд, — только мусор вынесу.

Во вселенной существуют миллионы параллельных реальностей и иногда они пересекаются, вызывая у одаренных чувство «дежавю».

Алексей мечтательно прищурился, не спеша отказываться от столь щедрого предложения.

«Это ж какие перспективы открываются!» — подумал Алексей.

Должен заботиться. Должен защищать. Должен помогать. Должен страдать, превозмогая.

Парень с магическими возможностями, у которого в запасе будет целых десять лет!

Воспользоваться «Вторым шансом»

Это были действительно важные вопросы, на которые он пытался ответить, пока его не отвлекла учительница.

— Все, — уверенно произнес Алексей, чувствуя внутри себя Силу. — Поиграли и хватит. Какие у меня есть варианты перемещения по уровням?

Если бы не Вовка, он так бы и не обратил никакого внимания на грозный окрик и снова получил бы запись в дневник…

— Сколо — это сколько? — серьёзно уточняет маленький карапуз в красных шортах.

«Пофиг?»

Он послушно ждет еще три минуты, потом еще две, потом еще…

Внимание!

«Я хочу!»

«Тогда постучаться к соседям.»

Смахнув одним движением руки в рюкзак учебник, тетрадку и очередную книжку со смутно знакомым названием: «Полигон», он закинул ранец на плечо и чуть ли не бегом направился к выходу из класса.

Обнаружить скрытый или как Алексей определил его для себя — «бонусный уровень» оказалось неожиданно легко. И судя по реалистичности происходящего, он находился где-то на границе Чертогов и был привязан, скорей всего к этой странной жемчужно-белой комнате.

Вот только почему они отступали и куда? Ведь каждый Темный воин стоил пяти Светлых! Может они отступали, чтобы защитить и сохранить изредка проблескивающую в недрах темной тучи молнию?

Он встряхнул головой, вытряхивая оттуда чужие мысли, успешно маскирующиеся под его тайные желание.

Толчок двери от себя, и он оказывается в белоснежно-жемчужной комнате.

Благодаря цепи, он справлялся с влиянием Чертогов, и с каждым разом у него получалось сбрасывать наваждение все быстрее и быстрее. А после пятнадцатого по счету погружения он уже с ходу осознавал себя в воспоминании и пытался выжать из той ситуации по-максимуму.

— Ну и что ты молчишь, Семенов?

— Это плохо? — женщина ласково улыбается и присаживается на колени рядом со своим сыном.

Октябрьский погожий день. Задали много уроков, но он, вместо того, чтобы сесть за русский и математику, собирается на улицу — собирать гербарии на природоведение, оставляя самое сложное домашнее задание на вечер.

Больше не обращая внимания на истошные вопли Ольги Владимировны и полные любопытства взгляды сидящих в кабинете одноклассников, Алексей положил руку на дверную ручку.

Там он с любопытством наблюдал, как одна армия — вон то огромное белое облако, пыталась догнать другую — небольшую темную тучу. Солдат в светлой армии было однозначно больше, но воины темной армии были стопроцентно круче.

«Стоп, — неожиданно подумал Алексей, уже практически согласившись с уникальным предложением системы. — Мне кажется, или «Нет» сереет…»

Воспользоваться «Вторым шансом»

«А если и ее нет?»

— Ибо нефиг тут порядочным людям мозги пудрить, — проворчал Алексей, стряхивая с рук остатки плетения простенького огненного шара, и берясь за ручку двери. — Системное меню!

Он уже примерно представлял себе схему Чертогов Разума. Академия — основной уровень, куда притянуло всех магов из зала для совещаний. Провалы в прошлое — более глубокий пласт виртуальности, который и определял — сможешь ли ты вернуться в реальность или так и застрянешь в бесконечных кошмарах.

Он будет путешествовать, сражаться с разными чудовищами, постигать секреты магии и портальной магии. Может быть даже слетает в гости в какой-нибудь из соседних миров…

Он усилием воли удерживает комнату, растворяющуюся в бело-жемчужном цвете и нахмурившись начинает размышлять:

Как только он полностью осознавал нереальность происходящего, Алексей тут же проводил психокоррекцию, сравнивая свои детские блоки и комплексы с реальным положением вещей. Простенький мускульный тест, подсмотренный на вебинаре у одного тетахиллера, помогал определить — действительно ли раздуваемая Чертогами психологическая проблема осталась нераскрытой или это старательно наводимая на него иллюзия.

На секунду он замедлил шаг, после чего разом стряхнул с себя подростковую неуверенность и целую кипу комплексов, помноженную на одержимость поиском магии.

Надпись размылась чернильными кляксами, складываясь в чей-то жуткий оскал… и тут же исчезла во вспышке огня.

Появившиеся в воздухе таблички не облегчили муки выбора.


«Некоторым и вечности не хватает, чтобы это узнать, а кому-то достаточно провести всего лишь пару минут в одиночестве и тишине…»

«Да плевать!», — мысленно психанул парень.

«Так, стоп! — на ходу принялся рассуждать Леша. — Цепь, злая учительница, старательно пестующая во мне чувство вины и обиду… Книга «Полигон»! Да это же снова эти чертовы Чертоги!»

Лабиринт отражений

Принять? Да/ Нет

Принять? Да/ Нет

Получен доступ в:

Круг вызова

Яма

Необходимые условия для получения базового доступа к уровневому лабиринту Чертогов Разума выполнены: Воля: 10 (8+ &&%;№;) Интеллект 10 (8+?;№?%;№%)

На секунду ему показалось что темная туча, почти скрывшаяся за угрюмым зданием школы, подмигнула ему яркой вспышкой молнии, но стоило ему моргнуть, как наваждение рассеялось, а над правым ухом пророкотало грозное:

Академия Магии Цитадели

Внимание!

— Мама! — расстроенно кричит карапуз, пытаясь что-то поймать руками, — я почти понял! И ты тут плишла!

Но эта же чуйка также говорила о том, что это билет в один конец.

— Ма… — живот обжигает жаром обернутой вокруг пояса цепи, и карапуз мгновенно успокаивается, выдавая вместо истошного «Ма-ма» малый боцманский загиб, без особых проблем используя букву «р».

Деньги перестанут быть проблемой. Одно его Великое исцеление позволит ему обогатиться! А там и второй корпус для школы, и солидные зарплатные прибавки воспитателям и учителям…

А потом поможет братским народам и бывшим республикам, ведь он, как-никак был рожден в СССР!

— Вон, я сказала!

— Повторяетесь, однако, — покачал головой Алексей, крепко хватаясь обеими руками за свой каменный пояс. — Ну? Что дальше на очереди?

— Во-первых, когда отвечаешь, нужно вставать…

Внимание!


«А вдлуг она не плидет?»

Он стоит в школьной раздевалке и торопливо обшаривает чужие куртки в поисках денег. Шуршит молния очередного кармана и — Бинго! — в руке оказывается сложенный в четверо полтинник!

«Достичь в конце концов свою Цель!»

Леша незаметно вздохнул, но послушно поднялся, изобразив внимание.



Вы можете прожить жизнь с чистого листа (стартовая точка: второе декабря 19** года, 7 «Б» класс). Это такой же реальный мир, как ваш, в котором события пошли по слегка иному сценарию. Причем, из-за вас.

«Спасибо, дружище», — стараясь не морщится от боли, благодарно подумал Леша.

«Придет.»

— Ма-ма! — карапуз, забравшийся на подоконник уже дрожит от страха.

— Садись, Семенов, два. И дневник передай!

Усилием мысли развеяв системное уведомление, он решительно шагнул в ослепительную белизну дверного проема.

Внимание!

— Нет, — отрицательно мотает головой мелкий. — Это хорошо!

— Есть одна старинная русско-индейская изба, — прошептал он себе под нос, решительно выбирая «Нет», — «Фиг вам» называется!

Да, черт возьми, он дороги нормальные построит, раз и навсегда покончив с одной из проблем России-матушки!

«Не дай Бог встретить ее хозяина» — промелькнула спонтанная мысль.

— Вот ведь сволочи! — искренне удивляется малыш с необычно серьёзными глазами, — по самому больному бьют! Стоп! А если….


Круг вызова

А Чертоги, словно поняв, куда нужно бить, подсовывают новое такое реальное воспоминание.

Воспользоваться «Вторым шансом»

Этот бонусный уровень — был действительно хорошим шансом начать жизнь с начала. Чуйка подсказывала Имперскому магу, что никакого обмана тут нет и согласись он использовать «Второй шанс», он станет типичным попаданцем в классическую альтернативку.

Получен доступ в:


«Ну да, плевать. В мире столько всего интересного, что жизни не хватит прочитать все книги и посетить все интересные места!»

— Ма-ма!

В груди начинает подниматься паника, густо перемешанная со страхом. Он забирается на подоконник и, надрывая горло в надсадном крике, кричит в открытую форточку:


Висяков у него, конечно, хватало, но несколько лет йоговской практики и проработки отношений с родителями не прошли даром. Пока что самый главный его страх был в том, что он все должен.

«Да и пофиг.»

Мальчик с сожалением оторвался от созерцания прекрасного мартовского неба, возвращаясь в унылый серый класс.

— Согласно уголовно-процессуальному кодексу Российской Федерации эээ, уголовная ответственность начинается с шестнадцати лет… — он вопросительно посмотрел на Ольгу Владимировну, но та лишь недовольно поджала губы. — Ээ, незнание вины не освобождает от ответственности…

«Из-за Солнца»

«Хорошо хоть не во Вторую мировую…»

Леша дернул плечом, словно щитом закрываясь от надоедливой училки, и сунул руку в карман брюк, пытаясь принять независимый вид. К его удивлению, на уровне пояса ладонь столкнулась с чем-то твердым.

«А кто такой бог?»

«Возможность построить справедливое общество!»

Он улыбается и мир исчезает в жемчужной вспышке.

«Неправда, — не согласился Алексея, грея руки о жар цепи, — у меня есть любимая семья, у меня есть любимые выпускники, у меня есть Цит в конце концов! Миша, Марк, Санек!»

Это будет… интересно. Опасно, ведь там, где крутятся по-настоящему большие деньги, там всегда опасно, но… интересно.

Глава 11

— Наиграться в Цивилизацию и Монополию я еще успею, — философски протянул Алексей, оттягивая неизбежный выбор. — А вот не узнать, чем кончится эта история будет весьма… опрометчиво! Да и потом, у меня здесь остался один должок…

Вспомнив про автобус с детьми, Алексей нахмурился и бросил тяжелый взгляд на системные уведомления.

«Олькуш, прием!»

— Знаешь как?

Подойдя к останкам огневика, он еще раз, только на этот раз не брезгливо, а внимательно посмотрел на то, что осталось от аристо.

— Беги, беги, — кивнул маг, с любопытством осматриваясь по сторонам и доставая из кармашка на поясе горный хрусталь на кожаном шнурке. — А я, кажется, нашел одного неучтенного мага…

— То-то же, — довольно проворчал Алексей.

«Пусть на самый верх поднимается, — тут же отозвался дух. — Нужно спешить, уровень тумана все выше. Еще немного и некого будет спасать!».

Вспомнив все случаи, когда он из добрых побуждений навязывал людям свою помощь, Алексей сморщился. Вроде те косяки принадлежали тому, прошлому Алексею, а стыдно было сейчас ему.

А чем больше магов сохранят рассудок, тем легче будет вытащить все остальных.

— Я знаете ли всегда мечтал сделать вот так!

— Вижу! — Боевой маг сначала напрягся, но разглядев знакомый доспех успокоился. — И чего это тут делает самый занудный ученик Академии?

На какую-то долю секунды им овладело то самое детское ощущение, когда ты просыпаешься в своей кровати из-за того, что куда-то падаешь.

Декана Земляного факультета он нашел в центре стеклянной теплицы. Точнее не самого Кромбера, а его гранитную статую.

«Отлично! — воодушевился Алексей. — Оказывается Диол — разумный человек, а не просто помешанный на магической боевке желчный тип!»

Плюнув на все, он активировал свою огненную ауру на максимум и в темпе двинулся вперед.

— Мастер Диол, вы со мной? — Алексей хлестнул осмелевший туман огненной плетью и посмотрел магу в глаза. — Или останетесь биться с ветряными мельницами?

Серые пределы

«Потом!» — одернул он сам себя и сосредоточился на «здесь и сейчас».

«Бинго!» — сквозь черный пепел и практически неопаленную ученическую мантию — хорошо все-таки делают, на совесть! — он заметил янтарный блеск артефакта.

«Попробовал бы ты не заинтересовался, — мысленно усмехнулся Алексей. — «Кровь горгульи», «Вторая форма»! Ну, а теперь самое важное!»

— Скоро буду, — бросил Алексей, выходя из Башни в сторону оранжереи, — надеюсь, не один!

«Конечно, — хохотнул дух. — У меня с Башни открывается отличный вид!»

Ответа Ги’Дэрека он не услышал, стремительно набирая скорость. Единственный шанс вытащить из Чертогов упертого Диола — был молниеносный натиск. Ошарашить. Надавить на больные точки. Убедить.

Просыпаешься в холодном поту и понимаешь, что падать-то и некуда, но все равно еще лежишь несколько минут в холодном поту.

— Веди, — коротко бросил маг, — не знаю откуда ты такой взялся, но аура у тебя хороша! Быстро мозги прочищает.

Академия Магии Цитадели

«О, Алексей! — искренне обрадовался старый маг, — ты смог! А значит у нас действительно есть шанс убраться отсюда!»

Уставший больше морально, чем физически, маг довольно улыбнулся, почувствовав как по телу и сознанию растекается приятная прохладная свежесть и бодрость. Хлопнув по висящей на бедре Книге Огня, он хищно улыбнулся и хрустнул пальцами.

Он посмотрел на злые слезы бессилия, катящиеся по гранитному лицу Терраниуса и неожиданно для себя легким движением руки, покрытой толстой гранитной броней, сорвал с пояса Цепь.

— Нет, — мотнул головой Алексей, решив говорить начистоту. — Я сам. Магистр Ксандр подсказал опосредованно, упомянув насчет возможностей Дознавателя. Вы должны это помнить…

Сейчас они все в одной лодке, но стоит им вернуться назад в реальность, и Олькуша Ги’Дэрека могут попробовать изгнать или чего похуже. Да и лишаться такого козыря в рукаве Алексей не хотел.

Каменная статуя шевельнулась и… застыла.

— Странно, что маг земли, сумевший пробиться сквозь все преграды, и даже получивший пассивный навык «Кровь горгульи» и Вторую форму, оказался таким… слабаком.

— Башню нужно защитить от лича. Дождаться, пока я приведу остальных наставников и свалить отсюда.

Ворвавшись в оранжерею, он замер.

Вспомнив спуск в подземелье Башни, он воссоздал вокруг себя плотный огненный кокон и смело двинулся вперед. Туман при соприкосновении с огненной аурой зашипел и брызнул в стороны, неохотно освобождая Имперскому магу путь.

«Туда, куда ты сейчас направляешься, — дух мгновенно принял деловой тон. — Держит оборону Мастер Диол. Чудища с каждым разом все страшней и сильней, но он старательно отражает их атаки…»

Кстати, насчет Арни…

Алексей повесил на ладонь легкое исцеляющее заклинание и выдал стоящей напротив статуе смачную пощечину, исцелив под шумок глаза мага. Левая рука Терраниуса скрипнула, из подмышки посыпался град мелких камушком, но конечность так и осталась на своем месте.

— Вы — единственный, кто сохранил рассудок из попавших сюда наставников, — выпалил подлетевший к нему Алексей, не забывая поливать туманные фигуры огнём. — Мы находимся в Чертогах разума, куда нас затянуло после предательства Петро. Стихийные маги сражаются с порождением своего воображения и единственное безопасное место — это Башня.

— Ректор подсказал.

Он стоял на затхлом дворике Башни и смотрел в глаза Керну, чувствуя, разбегающуюся по всему телу боль от врезавшегося ему в ключицу Огненное веретено. Подлое заклинание. Заклинание мучителя. И если бы не устойчивость к Огненной стихии, полученной благодаря Книге и занятиям на Полиогне, он был бы уже мертв.

Имперский маг рассчитывал на то, что лишенному сна Кромберу Терраниусу будет легче справиться с влиянием Чертогов. Ведь меньше чем меньше возможностей для влияния на мага, тем легче последнему сопротивляться.

«Спасибо, Алексей. — шепнул дух, — я к Арни, а то вдруг у этого боевика и вправду хватит сил меня обнаружить…»

— Или успел? — добавил он, с ужасом глядя на то, как с трудом поднимаются каменные веки мага.

«Понял, если кто-то решит ударить со спины, предупредишь?»

«Твою налево!» — зло подумал Алексей, уже празднующий победу.

«Что?!» — одновременно спросили Алексей и Олькуш.

«Так все, — он с усилием прервал закрутившийся поток мыслей, — харош рассусоливать!»

«Меня уже начинают напрягать эти бесконечные повторы, — раздраженно подумал Имперский маг, виртуозно перехватывая контроль над плетением и отправляя огненное пламя назад. — Пора уже двигаться дальше!».

Он, не жалея маны, применил на себя «Великое исцеление», с наслаждением избавляясь от боли в ключице и тысяч колющих иголок во всем теле. Затем пришел черед «Второго дыхания».

«Чудища — порождения его мыслей? — предположил Алексей.

— Понятно, — разочаровано протянул Глава Охранителей, не убирая, впрочем, кристалл. — значит это пацан шалит…

«Именно, — тяжко вздохнул дух и добавил, — этот чародей имеет хорошие задатки Боевого мага даже по меркам моего времени, но отсутствие ментальной защиты сыграло с ним злую шутку. Боюсь он даже тебя может принять за врага…»

«Типичный Керн Лар’Тарго, — мелькнула горькая мысль, — не может не помучить свою жертву!»

— Но, так уж и быть, я сойдусь с вами в поединке. Покажу, что такое настоящая мощь Гор!

И он начал медленно создавать разные плетения големо-брони. Благодаря Эмпатии он точно знал, когда нужно повторно показать плетение, а когда можно сразу же переходить к следующему элементу.

И снова в цель. Каменные брови дрогнули, изгибаясь в немом вопросе, а в глазах зажегся огонек любопытства.

Подняв артефакт, он бережно спрятал его в нагрудный карман и, больше не обращая внимания на оставленное на месте Керна пепелище, пошел вперед — туда, откуда доносились отголоски мощных боевых заклинаний.

«Не верю, что я мог быть таким наивным!»

«Олькуш, лирика потом, как дела?»

Увиденное Алексею не нравилось — смутные тени, мелькающие с пугающей для человеческого глаза быстротой. Бурые пятна крови, следующий по пятам бестелесный лич, выкинутый из тела Арни. А может и не лич, но от этой твари явно несло злобой и бешенством.

Яма

«Хм, а ведь если ученические мантии настолько огнеупорные, можно использовать их как…м-м-м, фольгу, и запекать противников! Надо будет опробовать перед Турниром!»

— Академия Магии Цитадели! — громко и отчетливо произнес он, окончательно лишая себя возможности маневра. — Пора уже закончить с этим и вернуться…домой.

«Интересно, почему я сказал про Горы, а не про Землю? — на миг задумался Алексей. — Ладно, не суть, поехали!»

Лабиринт отражений

«Терраниус в оранжерее. С одной стороны — молодец, сделал ставку на помощь родной стихии, но вышло. Ван Игнис на полигоне — когда увидишь его, кхм, точнее их, сам все поймешь. Лидо в главном здании, но что он там делает, я не ведаю. Ну а фон Аэр в кабинете Введения в медитацию. По крайней мере был там пару часов назад…»

— Да вас даже Темный первогодка чуть не прикончил!

— Я вызываю вас на бой! — пафосно повторил покрытый големо-броней Алексей и стегнул Цепью стоящую напротив каменную статую.

У Алексея не было нескольких минут. Даже нескольких секунд и то — не было. Жемчужная комната бесследно пропала, а перед ним вспыхнула яркая вспышка огня.

А вот сейчас он точно попал в цель. Кромбер дернулся вперед, а его каменные пальцы сжались в кулаки.

Торжество, радость, непонимание, злость… — в глазах огневика промелькнул весь спектр эмоций за исключением одной — в них не было раскаяния.

Разворошив золу носком сапога, он довольно хмыкнул. В глубине желтого топаза в слегка оплавленной оправе все также клубились тысячи искр.


«Вот и ладушки», — подумал Алексей, который пока плохо представлял, как бороться с захватившей Академию скверной. Но тот, к кому он сейчас направлялся точно мог помочь с данным вопросом.

Белесый туман, стоящий на его пути, дрогнул и уплотнился еще больше, превращаясь в белесый кисель. Но Алексей уже передумал выжигать здесь огнем всех и вся.

Он с отвращением к себе посмотрел на останки Лар’Тарго.

Маги чуть ли не бежали по дороге к Башне, заливая огнем подозрительные места. Происходящее белесому туману явно не нравилось, но он на рожон не лез, то ли копя силы, то ли усилив натиск на другом фронте.

— Не успел, — с сожалением пробормотал Алексей, осторожно приближаясь к статуе.

Затем осторожно двинулся вперед, стараясь не касаться покрытых белесой плесенью листьев. Сделать это было затруднительно — некоторые ветки свисали со второго яруса оранжереи, некоторые шлагбаумом перекрывали проход.

Судя по треснувшей линии губ, он опять попал в больное место.

Белесые растения тут же рванули в сторону, освобождая место для прохода, да и вообще, старались убраться от огненного Алексея как можно дальше.

Получен доступ в:

Круг вызова

— Кхм, неудачника ответ, — мрачно бросил Алексей, милосердно добивая корчащегося в конвульсиях аристо. — Подумать только, я чуть было не дал Чертогам запудрить себе мозги по полной программе!


— Мастер Диол, вам на самый верх, а я побежал за остальными.

Но в какой-то момент он понял, что все. Кромбер Терраниус готов.

По ходу движения тумана не становилось меньше, но местами он был реже, позволяя рассмотреть, что твориться на территории учебного корпуса.

— Мастер Диол, — Алексей не знал на сто процентов, но был более, чем уверен, что Диол говорит про Олькуша. — На верхнем этаже если что находится Арно Ги'Дэрека. В нестабильном, очень нестабильном состоянии.

— Главное успеть вытащить остальных, — негромко отозвался Алексей.

— Вставай в круг и дерись как мужчина! — пафосно бросил Алексей, из-за всех сил надеясь, что переданные магу плетения позволяет ему взять вырвавшуюся стихию под контроль.

— Продолжай, — кивнул нахмурившийся Диол, с подозрением посмотрев на клочья тумана. — Не знаю, как ты здесь оказался, но моя интуиция говорит, что тебе можно и нужно доверять.

Но Мастер Диол его услышал и ускорил шаг.

— Ну все, я пошел, — буркнул Алексей, активируя «Эмпатию» и «Дознавателя», — с Богом!

— Справа! — крикнул Алексей, на бегу метнув одно за другим несколько огненных копий в соткавшегося из тумана четырехрукого великана.

Он отстранено заметил, что не испытал ни малейшего раскаяния или сожаления, убивая Керна. Более того, это был первый человек, убитый Алексеем, но его больше волновали оставшиеся непроработанными детские самскары*, чем совершенное убийство. Хорошо это или плохо Алексей пока еще не знал.

— Да уж, — поежился Диол. — такое не забудешь. Будто кто-то в грязных сапогах в твою спальню зашел! Вот за это, кстати, менталистов и не любят.

«Фигня-война, — отозвался Имперский маг, прикидывая, где могут быть остальные преподаватели. — Олькуш, где мне найти остальных?»

Помочь этим, выручить тех, догнать и принести добро, понять и простить…

«Не верю», — подумал Алексей, смотря на перекошенное от злости лицо Керна, второпях плетущего Огненное копье.

«Понять и простить, тьфу!»

Мелкие камушки, сыплющиеся с каменных век, царапали глазные яблоки Кромберра, и по каменным щекам бежала кровь вперемешку со слезами. Но стоило только посмотреть декану в глаза, как становилось понятно — это не жалость к себе, это слезы бессильной злости. На себя. На этот мир. На Алексея.

— Что?

«Олькуш, встречай гостей! — мысленно крикнул Алексей, вовремя вспомнив про осторожность.

— Мастер Теранниус, — Алексей изобразил легкий поклон, не разрывая зрительного контакта. Внутренняя чуйка подсказывала ему, что стоит только отвести взгляд и маг навсегда превратится в каменное изваяние. — Как удачно, что я вас здесь нашел! Пользуясь случаем хотел сказать вам, что вы — бездарность.

Бело-жемчужная комната подмигнула ему на прощанье, а в следующую секунду пол под ногами пропал, и он полетел вниз.

Пройдя по неухоженной тропинке до знакомого скверика, он уверено вышел на широкую каменную дорогу, ведущую к воротам Академии.

— Ааааа! — заорал Керн, охваченный своим же собственным огнем. — Нееет!

— Ксандр послал тебя? — недоверчиво прищурился Диол, а Алексей ощутил, как градус доверия стремительно снижается.

Сейчас, после погружения на глубинные слои своей психики и воспоминаний, он четко понимал свои ментальные блоки и затыки, самым большим, из которых было вечное состояние спасателя.

Концентрированный поток Огня, сорвавшийся с рук Лар’Тарго, бессильно растекся по выставленному Алексеем щиту и нехотя, будто раздумывая, начал опадать на землю.

Несмотря на высокое сопротивление, было дико больно, но Алексей не отвел взгляд.

Внимание!

— Делай, что должно и будь, что будет, — прошептал он себе под нос и, окончательно приняв решение, отклонил предложение воспользоваться Вторым шансом, выведя на первый план первое уведомление:

«Главное, чтобы маны хватило», — подумал он, с предвкушением рассматривая гнилые стволы деревьев, выступающие в окружившем дворик белесом тумане. — Но сначала соберем трофеи!»

— Ух ёёё, — протянул Алексей, одновременно вздрагивая всем телом и тут же морщась от боли в груди.

С удовлетворением увидев сверкнувшую в глазах декана Земли вспышку гнева, Алексей довольно продолжил:

Терраниус жадно следил за руками парня, впитывая увиденное. Алексей уже потерял счет времени, делясь с деканом Земли полученными на Полигоне знаниями, раз за разом повторяя самые сложные плетения — например сочетание двух конструктов — глиняной мягкости на сочленениях и гранитной твердости на открытых местах. Он уже два раза полностью облачался в каменную броню и снимал ее с себя.

— Да так, — махнул рукой Диол, накручивая шнурок на указательный палец руки. — знакомый всплеск…

Глава 12

Несколько секунд ничего не происходило, а затем по оранжерее раздался оглушительный хруст.

Алексей предусмотрительно отшатнулся назад, разрывая дистанцию.

— Дарю без злого умысла и от души! — и также спиной покинул бойцовский круг.

— Потому что я собираюсь сжечь этот гадюшник, — невозмутимо ответил Имперский маг. — Дотла.

— Мастер фон Аэр находится в кабинете Введения в медитацию, — терпеливо принялся объяснять Алексей. — И что-то мне подсказывает, что нам придется приложить гигантские усилия, просто чтобы найти мага Воздуха.

— Меня зовут — Алексей, — добродушно поправил Мастера Терраниуса Имперский маг. — А направляемся мы за Мастером Дэ’Аквусом.

Когда Мастер Терраниус дошел до Алексея, от былой статуи не осталось и следа. На плечах и локтях мага выросли внушительные шипы, голова обзавелась обсидиановой маской с узкими глазницами. На груди сверкало самое настоящее зеркало, нанесенное на гранит брони.

«Да не очень-то и хотелось», — пожал плечами Алексей, с любопытством рассматривая темную фигура демона.

— И что они сейчас биться будут? — уточнил у подошедшего Кромбера Алексей. — Прямо до смерти?

«Как-то слишком просто, — подумал Имперский маг, в поисках подвоха. — отдавать или нет? А, Бог с ними! Все равно не определяются! Вот только кому? Дэнису или его Дэймосу, хе-хе?»

Но Кромбер удивил. Подойдя к своего товарищу, он что-то сказал ему, после чего резко сграбастал в свои каменные объятия. Дэнис задергался, безуспешно пытаясь вырваться из мертвой хватки мага Земли.

Несмотря на ровный голос, Алексей понял, Кромбер Терраниус чертовски зол и с трудом сдерживает кипящую внутри ярость.

— У него высокая сопротивляемость огню, — невольно буркнул огневик.

— Чтоб тебя Ксуры взяли… — в унисон Алексею пророкотал Терраниус.

«Возможно ли переубедить мага земли? — задал себе риторический вопрос Алексей, но вслух сказал другое:

— И что? — не понял его друг. — Да ты хоть понимаешь на что способно темное пламя?! А Выносливость, Ловкость и Сила? Ты вообще отдаешь себе отчет от чего ты бегаешь?!

— А из студиозов? — тут же уточнил декан Огненного факультета.

Где-то вдалеке послышался полный холодной злобы и ненависти крик, плетью хлестнув по ушам. А по глазам резануло светом, заставляя зажмуриться сильнее, белесый туман развеяло, словно его и не было, а на месте дуэлянтов, обнаружился один Дэнис ван Игнис.

Он залез в Инвентарь и достал оттуда закопченные наручи, оставшиеся после мумии.

Поначалу белесый туман растекался в стороны, не желая попадать под действие огненной ауры Алексея, но вскоре, не наблюдая огненного кокона, решился на атаку.

— Наручи настоятеля! — синхронно выдохнули оба ван Игниса.

— Не знаю, — озадаченно ответил Алексей, которому эта мысль даже в голову не пришла. — надеюсь таких нет.

Он не стал объяснять ему цель своих действий, которые он почерпнул в интересной книге доктора Норбекова. Молча повернувшись в сторону Арены, Алексей изменил сочленения своей големо-брони и грузно побежал вперед. За ним оглушительно затопал декан Земляного факультета.

— Лови! — раздался раскатистый хриплый голос.

«Помочь что ли демону? — промелькнула неожиданная мысль. — Два мага не оставят ему ни единого шанса…»

Дэнис ван Игнис осторожно присел, поднимая с земли наручи, и тут же поспешно вскочил на ноги, принимая боевую стойку. Демон насмешливо хмыкнул и демонстративно хрустнул шеей.

— Хорошо, — покладисто согласился Алексей, поняв, маги не собираются раскрывать тайну, связанную с деканом Водного факультета, и перевел взгляд на что-то за их спинами. — Тогда нам в сторону во-он той змеи, которая сейчас, кажется, кхм, раздавит второй корпус.

Прислушавшись к своим ощущениям, он вежливо вступил на арену, показывая враз напрягшемуся демону пустые руки. Шаг, второй, третий…

Они кружили по арене, зеркально повторяя движения друг друга, и ни один не спешил делать первый шаг навстречу.

Но Имперский маг даже не замедлил шаг, не обращая на туманные тентакли ровным счетом никакого внимания. В своей броне он был уверен на все сто сорок процентов.

Руки декана Огненного факультета окутал приятный солнечный свет, а кулаки превратились в два сияющих шара.

— Да какая разница, — прошипел огневик с ненавистью глядя на демона, который, казалось, стал немного больше. — Ты не понимаешь! Нельзя дать ему взять верх!

Сразу семь щупалец выстрелили с разных сторон, обвивая Алексея, пытаясь нащупать малейшую дырочку, малейшую щель в его броне.

Алексей послушно перевел взгляд на мощную темную фигуру, по подсказке Кромбера, сосредотачивая внимание на ногах демона.

Где-то вдалеке послышался недовольный визг, на который маг земли дернулся, создавая гранитную полусферу щита, но Алексей даже ухом не повел. Его больше интересовало, что происходит на показавшейся из тумана арене.

— Мастер Терраниус, мы находимся в Чертогах Разума, куда попали после предательства Петро. — Алексей облегченно выдохнул — драться маг не собирался, и короткими рубленными фразами принялся выдавать информацию. — Мастер Диол уже находится в единственном безопасном месте, защищенном от ментального воздействия — в жилой Башне студиозов.

Декан недовольно скрипнул сочленениями брони, но все же кивнул, признавая правоту Алексея.

— Поверь, малыш, — ван Игнис растянул губы в демонической усмешке. — Чем больше нас будет перед встречей с Лидо, тем лучше.

— Слушай, Алексей, — немного напряженно проговорил Кромбер, проглотив поправку первокурсника. — Кто еще здесь остался?

— Что-то ты на удивление разговорчив сегодня, — отстраненно заметил Дэнис. — И удивительным образом склоняешь меня к Тьме!

— Приветствую… — Дэнис ван Игнис буквально прикипел взглядом к Книге Огня, висящей на бедре Алексея, — … коллега.

— Потому что я не прошел мимо? — пожал каменными плечами декан Земляного факультета.

Оба декана, услышав кому они идут на помощь, тут же встали как вкопанные.

— Исключено, — пророкотал маг Земли. — идем вместе.

— Что за легенды? — деликатно вклинился в разговор Алексей, которому надоело стоять на месте и ждать, пока два мага закончат ломать комедию а-ля «злой коп и добрый полицейский».

Статуя Терраниуса неуклюже шагнула вперед, на ходу трансформируя отдельные участки големо-брони. Локти, колени, паховая область, шея… Декан Земляного факультета на ходу экспериментировал с разными материалами, сначала медленно, а затем все быстрей меняя структуру своей бывшей тюрьмы.

— Я не знаю, откуда у этого первогодки такие игрушки, но, клянусь Древними, после возвращения в Академию, нас ждет обстоятельная беседа, — пробурчал Мастер Терраниус.

Не доходя до темной сущности декана Огненного факультета несколько шагов, он достал наручи и, не спуская глаз с фигуры демона, осторожно положил их на песок арены.

Стоящие на арене Дэнис и его демон крепко обнялись, да так и замерли, не реагируя ни на что. Вокруг них неспешно разгоралось ослепительно-белое пламя, от которого туман, подобравшийся вплотную к арене, испуганно бросился во все стороны

— Древние его знают, — пожал плечами Кромбер. — Малой, мы куда сейчас?

— Пусти, — негромко сказал Дэнис ван Игнис Кромберу Терраниусу, не спуская взгляда со своей теневой сущности.

— На сколько у тебя еще хватит резерва? — в лоб спросил Кромбер. — Ты не сможешь вечность биться со своим отражением!

— Да ты просто не понимаешь, что у него поясе! — в глазах мага полыхнуло Темное пламя.

— В которой ставкой будет его Книга. — охотно объяснил Кромбер и тут же сменил тон на серьезный. — Не дури, Дэн. Пацан нас, считай, из Чертогов вытащил. Не время и не место интриги разводить.

— Похоже на то, — согласился Имперский маг.

— Вот еще, — высокомерно бросил декан Огненного факультета, с сожалением отводя взгляд от Книги. — Стал бы я маяться такой дурью!

— Могу рассказать, — тут же отреагировал Дэнис, — за небольшую услугу.

— Какой он тебе коллега, — хмыкнул Кромбер. — Дэн, ты серьезно хочешь под шумок отжать у мальчишки артефакт?

По арене кружили две смутно похожие друг на друга фигуры. Первая — сам Мастер Игнис, осыпающий своего противника огненными техниками. Вторая — двухметровый демон со сложенными за спиной крыльями.

— Да и пусть растет, — разволновавшийся декан Земляного факультета снова взял себя в руки. — Мы в Чертогах, друг. Помнишь Ксандр говорил, что здесь мы сталкиваемся со своими самыми застарелыми страхами?

Фигуру демона тут же окружило золотое сияние. Его крылья расправились, а сам он, слегка подпрыгнув, завис на несколько секунд в воздухе, он плавно приземлился на землю. По-хитрому сменив опорные ноги, он сделал замысловатый пас руками и его кулаки превратили в два пылающих солнца.

Одет демон был лишь в простые рваные штаны.

— Если вернемся, — нервно уточнил огневик, настороженно глядя на демона.

Похоже альтер-эго Дэниса ван Игниса надоело ходить по кругу и он, плюнув на все негласные правила боя, просто пошел на огневика в лоб.

— Какая дуэль, о чем ты? — Игнис с деланным пренебрежением посмотрел на свои аккуратно подстриженные ногти.

Демон стряхнул со своих кулаков свечение и с видимым сожалением швырнул наручи в сторону магов.

— Стой! — послышался вопль Дэниса, — Кром, это же…

— Нашли общий язык? — предположил Терраниус.

— Бог с вами, пошлите вместе, только, пожалуйста, никуда не лезьте и делайте то, что я буду говорить!

— Страшно, когда последнее, что не закаменело — это твои глаза, — не согласился Кромбер. — И вообще, если тебе страшно, иди и побори свое альтер-эго.

— К Мастеру ван Игнису, — поправил Алексея гигант. — Шевели булками, и помни, как вернемся в Академию, ты ответишь мне за ту позорную пощечину.

— Да Древние их знает, — пожал плечами Мастер Терраниус. — Но бой между адептами Солнечного пути посмотреть точно стоит.

Демон не выглядел недобрым. Страшным и уставшим — да, злым — нет. И сейчас он, тяжело дыша, насторожено рассматривал громоздко шагающего по арене мага, закованного в големо-броню.

— Тогда на Полигон, к ван Игнису.

А свет, тем временем, наращивал свою яркость и силу, грозя ослепительным солнцем полыхнуть на всю Академию. Алексей зажмурился, закрываясь от него рукой, но внезапно свет исчез также неожиданно, как и появился.

Вот только огневик и его демоническая копия не спешили сходиться в рукопашную.

— Дэнис, посмотри на меня, — спокойно ответил Кромбер. — Я освоил Вторую форму, понимаешь? С помощью сопляка-первокурсника! Да я всю жизнь к этому шел! Я снов из-за этого лишился! А тут раз и готово! Ты понимаешь, что это значит?

— Что? — прогудел стоящий рядом Терраниус.

— Тут проигрывает не тот, кому нос разбили, а тот, кто проиграл еще до боя, — туманно ответил маг Земли, но поймав скептический взгляд Алексея, неохотно добавил, — монастырские штучки. Никогда не мог понять их философию.

— В рукопашную иди, — покачал головой Кромбер. — Не зря же ты пять лет в храме Солнечного кулака провел?

— Мы не одни? — на обсидиановой маске лица не дрогнула ни одна черта.

«Низкочастотное плетение, — подумал Алексей. — Но задумка хороша».

«Что-то знакомое, — тут же отметил про себя Алексей. — ну-ку, ну-ка»

— Он хоть знает куда направляется? — громко спросил Дэнис, кивая на Алексея.

— Да не дергайся ты, — донеслось до Алексея гудение Кромбера. — Помнишь, как сюда попал? Понимаешь где ты?

Отступив на три шага назад, он громко и четко произнес:

— Может пока они тут хороводы водят, дойдем до Мастера Дэ’Аквуса? — предложил Алексей.

— На словах-то это легко, — покачал головой Дэнис, больше, впрочем, не делая попыток вырваться. — Но результат будет непредсказуем!

— Твой выбор, — с уважением протянул земляной маг, размыкая свои объятья и выходя из круга.

— И мы должны их победить! — оборвал друга ван Игнис.

— Ну-ну, — протянул маг Земли. — как будто я не помню правил Гильдии магов. Это у учеников нельзя вызывать на дуэль, а своих коллег можно.

— Да брось, — натужно изобразил смех Дэнис. — Это же лишь старые легенды…

— Придется делать крюк, — Алексей выжидающе посмотрел на магов.

Туманные щупальца бессильно ползали по нему и Терраниусу до тех пор, пока Алексею это не надоело, и он не сотворил Кольцо огня, сжигая потерявшие бдительность отростки.

Насколько Алексей понял из скоротечной схватки, демон не владел магией, а от ближнего боя Дэнис успешно уклонялся.

— Чего это они? — уточнил Алексей, наблюдая за тем, как демон, вместо того, чтобы драться, медленно распахивает свои объятия.

Потеряв к Алексею интерес, глава факультета Земли грузно вступил на арену и целенаправленно направился к своему товарищу.

— Как я могу знать, что ты не морок? — судя по голосу огневика Терраниусу не удалось его убедить.

— ТЫ!!! — послышался полный первобытной мощи грохот.

Темное воплощение ван Игниса, не обращая внимания на окрик мага, коротко поклонился засиявшим наручам и вытянул свои огромные руки вперед.

— Да так, задумался, — соврал Алексей. — Мастер Терраниус, я туда, прикроете?

Наручи словно магнитом притянуло к его запястьям, где они и защелкнулись с громким звоном.

— Куда туда? — скривился маг. — Стой здесь.

— Еще как понимаю, — повысил голос Мастер Терраниус. — Если бы ты не был так занят разглядыванием Книги, ты бы заметил на чем она держится!

— Предлагаю продолжить разговор на ходу, — Алексей повернул к Центральному зданию, в котором, судя по заверениям Олькуша должен был находиться Лидо Дэ’Аквус.

Мощные ноги, перевитая жгутами мышц широкая грудь, массивные руки, заканчивающиеся острыми когтями. Бычья шея, хмурое лицо Дэниса ван Игниса с пылающими тьмой глазами. Венчали фигуру ветвистые рога, растущие прямо из головы.

— Вот черт… — протянул Имперский маг, сбавляя ход и глядя на происходящее на арене.

Демон, не спускающий все это время с него глаз, тут же оказался у наручей и недоверчиво покрутил рогами.

Выглядел маг как ни в чем небывало, за исключением двух деталей: его глаза полыхали самым, что ни на есть темным пламенем, и за его спиной покоились сложенные крылья, сотканные, казалось целиком из огня. Если присмотреться повнимательней, то можно было заметить тусклые прожилки Тьмы.

— Нет, — покачал головой Кромбер. — Мы должны их принять, понимаешь? Я почти превратился в каменную статую, борясь с окаменением каждую секунду, а оказалось, что нужно было просто позволить камню стать вторым моим я!

— И отчего же? — заинтересованно протянул Дэнис ван Игнис.

— Но это же тьма!

— Ты за ногами следи, — не оценил поступившее предложение Кромбер. — Вот сейчас! Смотри! Да не на Дэниса, на демона!

— Я так расскажу, — успокаивающе махнул своей лапишей Кромбер. — Только потом, а то что-то здесь стало подозрительно тихо…

— Тогда давайте лучше сходим сначала за фон Аэром, — поддержал товарища Терраниус, обмениваясь с огневиком нечитаемыми взглядами.

— Страшно, — через силу выдавил из себя Дэнис.

— Одна ошибка и ты труп — вот, что это значит, — бескомпромиссно ответил огневик. — Пусти, Кром, он же растет!

— Еще Бизэ Фон Аер, — затормозив и оглянувшись ответил Алексей. — Из преподавателей — все.

— Именно, — хмуро кивнул маг. — И заметь, она не у меня. Она — у него. Да еще и вместе с Книгой!

— Пусть так, — не стал спорить ван Игнис. — но идти к Лидо лучше вчетвером.

— Дэн, ты гонишь, — огорченно заметил Кромбер, переходя на жаргон Цитадельских трущоб. — Тьма уже внутри тебя, ты с рождения Темный! Но кто тебе мешает, будучи Темным делать светлые дела? Вспомни Самди. Темней мага не найти, но свет его добрых деяний будет освещать Цитадель еще несколько веков!

— Вяленько как-то, — поделился своими соображениями Алексей.

«Жалко его», — неожиданно для себя подумал Алексей.

— Все стихийники здесь, — покачал головой Алексей. — Я доведу вас до Башни, под моей аурой сопротивляемость ментальному влиянию увеличивается, и пойду за остальными.

— Ты! — пророкотал Терраниус, — что здесь делаешь?

— Так вот почему Олькуш сказал «их», — пробормотал Алексей.

— Да какая… — осёкся огневик на полуслове, новым взглядом всматриваясь в каменную Цепь, опоясывающую Алексея. — Это что…

Глава 13

— Это что еще за ксуровина! — отшатнулся назад ван Игнис. — Кром, ты это видишь? Да эта тварь размером с Дворец Императора!

— Да не, — не согласился Терраниус и со страхом, перемешанным с любопытством, посмотрел на сотканную из тумана белесую змею. Порождение мглы совершенно беззвучно стягивало кольца своего мглистого тела вокруг учебного корпуса, в котором вроде как находился декан Воздуха.

Алексею было непонятно, отчего Бизэ фон Аэр называет картинами те то ли телепорты, то ли высококачественные объемные иллюзии, из которых состояли стены кабинета Медитации, но тем не менее слушал внимательно.

— Как ты думаешь, почему мы так, м-м…

«Алексей, — в голосе фон Аэра мелькнула улыбка, — с одной стороны я не ожидал, что смогу до вас достучаться, с другой… у нас появилась возможность маневра».

— Как я понимаю, вариант оставлять его здесь отпадает? — ради приличий уточнил Алексей.

То на такую просьбу «погонять» или «дать на время», тебе в лучшем случае хочется рассмеяться наглецу в лицо, а в худшем — дать ему в морду.

«Ну да, — пожал плечами Алексей. — Это же Чертоги разума. Так сказать, многопользовательское осознанное сновидение с несколькими ярусами. Ведь мы здесь почти… боги».

«Ладно, — поморщился Алексей, — скоро будем!»

Судя по воздвигнутому из воды куполу, маны у Лидо хватает. Посмотрев на растерянного Терраниуса, который умудрился покраснеть от смущения даже сквозь каменную корку своей брони, Алексей вопросительно вскинул бровь. Левую, неосознанно копируя мимику Арта Скала.

— Тогда поспешим, — и Алексей зашагал в сторону главного здания.

— М-м, — прочистил горло слегка удивленный Алексей, — Мастер Игнис, Мастер Терраниус! Мастер фон Аэр попросил передать вам, чтобы вы не хмурились, морщины будут.

— Да ладно, уважаемые преподаватели, Мастер Дэ’Аквус — такой же маг, как и мы, — Алексей не понимал, почему два могущественных чародея бояться идти к своему коллеге. — тем более нас трое! Может быть нам вообще драться не придется. По-хорошему, может быть, договоримся.

— Кром, вдарь чем-нибудь в лед! — азартно крикнул ван Игнис.

Земля треснула, и от него к барьеру пробежала кривая линия раскола. В месте столкновения вода недовольно забурлила… и ничего.

— Именно, — справился со своими эмоциями Дэнис. — Как думаешь, почему мы так сильно уважаем Лидо Дэ’Аквуса?

— Наш безопасник нигде не пропадет, — безапелляционно заявил ван Ингис, старательно делая вид, что он не очень-то и обрадован появлению товарища. — Биз, выкладывай свой план! Не зря же ты здесь объявился.

— Книга. — напрямую бросил Дэнис. — Давай подпишем любые контракты и гарантии, но для того, чтобы справиться с Лидо, мне нужна Книга.

— Не понял, — протянул Алексей.

Кромбер странно рычал, пытаясь извиваться всем своим каменным телом. А Дэнис, окутавшийся темным пламенем, задумчиво смотрел на свою не охваченную огнем руку, с которой медленно сползала кожа.

— А причем здесь Чертоги? — не понял Алексей.

«В общем, в данный момент, мое тело падает где-то в горах, а эта мерзость обложила меня со всех сторон, не давая вырваться оттуда».

«Смотри-ка, — подумал Алексей, — не «Малой», а Алексей!».

— Многие знания — многие печали, — заметил Кромбер, догоняя Имперского мага.

— А это может сработать! — глаза Дэниса зажглись темным пламенем. — Давай!

— Ты все еще считаешь, что сможешь справиться сам? — скептически поинтересовался Терраниус, догоняя Имперского мага за несколько шагов.

— Будучи самым сильным магом в мире, а Чертоги — это, по сути, маленький, но мир, что бы ты выбрал — вернуться в реальность, где тебе никогда не достичь настоящих высот, или остаться здесь?

— Фонтан во внутреннем дворике, бассейн для студиозов, бассейн для преподавателей. — принялся перечислять декан Огненного факультета. — канализация, опять же. Был бы тут Петро, он бы с лету еще мест пять-шесть назвал.

— Мой черед! — Дэнис ван Игнис показушно засучил рукава и швырнул в преграду раскаленное до бела огненное копье.

— Не будем о грустном, — хрустнул кулаками Кромбер, — Вот бы Ольген смог его воскресить, чтобы я его лично убил…. Несколько раз подряд!

«Как может тело не быть мне дорогим? — хмыкнул воздушник. — Но я понял твою мысль. Значит, предлагаешь мне вслед за коллегами сменить форму…

«Олькуш!» — мысленно позвал Алексей, в надежде, что дух услышит.

— Опасаетесь?

— Согласен с малым, — медленно кивнул Дэнис. — но Лидо мы не потянем…

— Кром! — одернул своего товарища Дэнис.

— …

— Старый пройдоха где-то рядом? — каменное лицо Терраниуса треснуло в улыбке.

Алексей повернул голову на центральное здание, с восхищением наблюдая, как вокруг него вспухает водный пузырь.

— Могу попробовать ударить водой, — предложил Алексей, настороженно глядя на водный купол. — Вряд ли он ставил защиту против своей собственной стихии?

«Помочь?» — на всякий случай уточнил Имперский маг.

— Скорей всего… — он сделал вид, что задумался. — Думаю, эта змеюка, — кивок в сторону второго корпуса, — всеми правдами и неправдами пытается удержать здесь хотя бы кого-то.

«Можешь не отвечать. Передай этим двум, чтобы не хмурились, замучаются потом от морщин избавляться».

— Серьезно? — скептически хмыкнул Алексей. — При всем моем уважении, Мастер Дэ’Аквус не создает впечатления самого сильного мага Поро… ээ Цитадели, — на ходу поправился Алексей, вспоминая про делегацию Крепости, Бастиона и Леса, в которой находились чародеи, от силы которых сводило скулы.

— Хэх! — выдохнул Кромбер, швыряя в корку льда выхваченный из земли валун.

— И Цепь, — робко пророкотал Кромбер. — Я верну. Правда. К тому же хочу ощутить не просто силу Земли, но Мощь гор!

Небеса в ответ на дерзкое высказывание Имперского мага поощрительно громыхнули, а гигантская белесая змея вздрогнула и мерзко зашипела, уставившись на темные тучи, стремительно заволакивающие небосвод.

«Себе помоги», — послышался насмешливый ответ и дыхание чужого интереса пропало.

Есть в жизни такие моменты, когда тебя кто-то о чем-то просит. Ну там жвачкой поделиться или семечками. Дать книгу почитать или твою шикарную бабочку для какого-то важного выступления.

«Внимательно слушаю», — кивнул Имперский маг.

— Повелитель стихии не может быть не силен, — в глазах огневика вспыхнуло темное пламя раздражения. — У Лидо много денег, много влияния, много артефактов. И один из них, увы, но мы даже не знаем, как он выглядит, дает ему практически бездонный источник энергии.

— Ну-ка в сторону, — пророкотал Кромбер и с силой опустил свою каменную стопу на землю.

Сейчас Алексею хотелось именно последнего.

«Что-то в этом есть, — согласился фон Аэр. — Посмотрим, как ты сам сейчас сыграешь! Судя по лицу Дэниса сейчас тебе будут делать предложение, от которого, ха-ха, «невозможно отказаться». Увидимся, Алексей! Ребятам передай, что я… — голос воздушника дрогнул, но в следующий момент окреп, и он уверено закончил, — что я закончу со своими делами и присоединюсь к вам!».

— Уважаете?

— Воды-то откуда столько много взял? — проворчал он себе под нос, но Дэнис ван Игнис расслышал его бормотание.

— !!!

«Диол там?»

«Хм, как вы смогли меня заметить, Алексей? — в беззаботном голосе воздушника мелькнула и тут же пропала толика озабоченности. — Ведь только прошедшие посвящении стихией… — ясная речь воздушника сменилась бормотанием, среди которого то и дело проскакивали «Не может быть!», «В таком возрасте?», «Хм, но он же форточник…», «Хотя если вспомнить, что он вытворял на Введение в стихии…».

— Если пройдем, — поправил его Дэнис, кивая в сторону приближающегося водного пузыря.

Лед брызнул во все стороны, повторно открывая проход на ту сторону.

«Да, плетет какое-то зубодробительное заклинание, на которое, боюсь, у него банально не хватит маны».

Алексею на мгновение показалось, что от прокатившейся по Академии волны вибрации мясо начало отходить от костей, а кожа отслаиваться от мяса, но тело само скользнуло в состояние Единения с миром.

— Мы были близко, — прокомментировал Дэнис, с интересом смотря на то, как быстро стягиваются края прохода и подвел итог. — Не хватает воздушной поддержки…Нам нужен Бизэ!

Про свои сомнения насчет самого сильного мага он благоразумно решил оставить при себе.

— Судя по тому, что я видел, — Имперский маг кивнул на накрывший центральное здание водный пузырь. — Он силен.

— Мы все равно пойдем вместе, — твердо сказал декан Земляного факультета.

— Стой, Лидо!

— Сомневаюсь, что он адекватно оценивает сложившуюся ситуацию и силу твари. — поморщился Дэнис. — Лично я даже не догадывался, где нахожусь и что происходит вокруг меня, будучи полностью поглощенным схваткой.

Наконец перед ними выросла темно-синяя водяная стена и маги невольно замедлили ход.

— Исключено, — покачал головой огневик.

— Не так страшен черт, как его малюют, — возразил Алексей, настраиваясь на предстоящий диалог.

— Простите, Мастер Терраниус, но я не готов расставаться со своими артефактами, — твердо ответил Алексей.

— Даже так… — сказанное заставило Алексея задуматься. — Интересно, и как же он планирует справляться со Скверной?

— Уважаемые преподаватели, — голос Алексея резко похолодел. — Вы хоть понимаете, о чем просите? Вот эту цепь мне подарил Король в Зале славы. А Книгу — добровольно, подчеркиваю, добровольно передал Марк, которому она досталась от сильнейшего пироманта Крепости! И сейчас вы, под предлогом того, что мы якобы не сможем справимся с обычным магом, вымогаете у меня мои артефакты?

«Точно там, — тут же отозвался дух. — Вам следует поспешить, еще немного и оно нацелится на нашу Башню».

— Кромбер, не о том думаешь, — одернул товарища огневик. — Алексей, спроси у Бизэ, он с нами к Лидо?

И лицо Дэ’Аквуса растаяло в воде, не дожидаясь ответа магов.

— Ты невоспитанный, самоуверенный форточник, — подытожил Дэнис, после непродолжительной игры в гляделки, — который считает, что, владея двумя уникальными артефактами, сможет одержать вверх над потомственным чародеем!

«Да и Второй континент забывать не стоит. Ведь если Цит прав, то там… — Алексей оборвал мысль на полуслове, неожиданно почувствовав чей-то едва заметный интерес. — … Интересные дела, раскопки, остатки древней цивилизации! Совсем как наши инки, ацтеки или Майа!»

Вплотную подойдя к переливающейся темнотой глади, Алексей осторожно коснулся влажной поверхности рукой. К его удивлению ладонь мягко спружинила назад. Удивленно хмыкнув, он надавил сильнее, но получил неожиданно сильный отпор. Нахмурившись, он со всей силы врезал кулаком по куполу и чудом увернулся от прилетевшего в лицо водного кулака.

— Бизэ точно там? — нахмурившись уточнил Дэнис.

— Думаю, он в курсе, — скривился Дэнис и, словно спрашивая разрешения, покосился на товарища. — Кром?

— Пока не пришли мы, — напомнил Терраниус.

И ты делишься. Потому что это — ерунда, потеряв которую, ты ничего не потеряешь. Но есть вещи, которым ни в коем случае нельзя делиться. Которые только твои. Да, бывают случаи, когда ты сам хочешь отдать свою вещь. Например, крестик своей невесте перед поездкой в дальние края, или подарить своему сыну фронтовые часы своего отца… Но это должно идти от твоего сердца. Когда же об этом просят другие малознакомые люди…

Во все стороны недовольно повалил пар, а дыра, пробитая было огненным плетением, мгновенно затянулась. Спустя мгновенье на водной глади появилась безразличная маска, своими очертаниями напоминающая лицо Лидо, и маг Воды неохотно пробулькал:

— Как есть не потянем, — согласился Кромбер.

— Так просветите меня! — Алексею надоело стоять на месте и он, развернувшись, продолжил путь к Главному зданию.

«Мастер фон Аэр, — в голове Алексея возник план. — Ваше тело вам дорого? Или может быть при вас есть какие-то ценные артефакты?»

— Все, что тебе нужно знать — он сильнее всех вместе взятых, — ровно проговорил ван Игнис, неохотно присоединяясь к Кромберу и Алексею. — Только Натали с Ксандром могут пробить его защиту.

«Мастер фон Аэр?»

«Хм, неужели Лидо не полноценный дворянин? — тут же подумал Алексей, сохраняя на лице бесстрастное выражение лица, — а ведь это многое объясняет!»

— Как я мог забыть, — кисло улыбнулся Дэнис, — спасибо за напоминание, Кром.

— Боитесь?

— Ты просто много не знаешь, — высокомерно бросил Дэнис.

В разум не лезет, агрессии не выказывает, так — едва заметное дуновение интереса. А значит и опасаться пока не стоит.

Бормотание неожиданно прервалось, и в голове снова зазвучал беспечный голос воздушника:

— Да рассказывай уже! — махнул рукой здоровяк. — Было бы что скрывать.

— Алексей, — вкрадчиво начал Дэнис.

Алексей напряженно раздумывал правильно ли он поступил, не поделившись своим имуществом. Дэнис источал пренебрежительное недовольство, а Кромбер сжимал-разжимал свои каменные кулаки, всем своим видом показывая, что готовится к схватке.

— Да я вообще не собираюсь ни с кем драться, — закатил глаза Алексей. — Единственное, что нужно сделать — донести до Мастера Дэ’Аквуса, что мы в Чертогах, и он сам примет верное решение.

— Ого, — сказал Алексей.

«Жизнь — игра, а маги в нем актеры», — мысленно улыбнулся Алексей, переиначивая классику на свой лад.

Мыслеречь заняла не более нескольких секунд и осталось, по мнению Алексея, незамеченной магами.

Обезопасив себя, он с тревогой посмотрел на магов.

Возможно сейчас он поступал эгоистично, а может быть даже и неправильно, ставя свои личные интересы во главу угла, но где-то внутри он четко осознавал, что как только он позволит решать свои проблемы чужими руками, его рост как личности застопориться. Но с каких пор Чертоги стали его личной проблемой, он ответить затруднялся.

— Лидо! — запоздало отреагировали один за другим маги. — А Ксуры его дери! Заносчивый ублюдок!

«Мысль моя — враг мой», — Алексей перефразировал известную пословицу и махнул на присутствие таинственного наблюдателя рукой.

«С вами, но не думаю, что сильно смогу помочь, — тут же ответил воздушник. — Тем более, у меня сейчас будет свой бой. С самим собой. Страшненько как-то».

Маги переглянулись, и Кромбер неохотно протянул:

— Что Кром, — проворчал маг Земли. — Да мы с ним практику вместе проходили! Под огнем этих недоносков из Крепости стояли!

Дальнейший путь маги шли молча.

— Щекотно!

Пришлый интерес не угас, а наоборот, вспыхнул с новой силой.

Предупреждающе подняв руку, тем самым призывая магов к тишине, он замер на месте и послал навстречу интересу теплый мыслеобраз.

С его рук сорвалась волна обжигающего холода, насквозь промораживая стену барьера площадью в пару метров.

— Лидо очень тщеславен и властолюбив, — поморщившись начал говорить огневик. — Собственно все мы не без изъяна, — он на секунду расправил и тут же сложил свои темные крылья. — Но Лидо превзошел нас всех. Он богат. Очень богат. В его сокровищницах находятся десятки тысяч артефактов и, если бы не Ксандр, он давным-давно замахнулся сначала на кресло ректора, а там и на пустующий до сих пор трон Императора.

— Юношеский максимализм во всей своей красе, — горько бросил ван Игнис.

«Дуновение?» — он замер, пораженный мелькнувшей догадкой.

— Даю, — согласился Алексей, создавая плетение «Морозного конуса». — Осторожно, может задеть!

«Природа моей стихии такова, что я могу слышать то, что было сказано в другой части Академии, быть одновременно в нескольких местах и самое печальное — я задыхаюсь в одном месте. — воздушник сделал небольшую паузу, давая Алексею прочувствовать свои возможности. — Как только мы здесь оказались, мне не составило труда понять, что происходит, но вырваться из кабинета медитации я не успел. Это… эта сущность меня блокировала. Она отрезала мне доступ во все картины Натали, кроме одной — Медитативного грота. Наверное, ожидала, что я брошусь к вулканам… Но я не повелся, провалившись вместо этого в закрытую ото всех картину, которой Натали время от времени проветривает кабинет».

— Занятно… — одновременно произнесли маги.

«А ты умеешь взбешивать людей и… нелюдей, — уважительно протянул воздушник, — о, смотри, Лидо тоже не понравился привет от Скверны.

— Вам здесь не рады. Уйдите прочь.

Он возмущенно посмотрел на стоящих перед ним магов — одного серьезно-сосредоточенного, второго — смущенного.

Глава 14

— Боюсь, он сейчас занят, — вздохнул Алексей и посмотрел в сторону туманной змеи.

Хотя уже не туманной. Порождение Скверны набрало объем, нарастило белесую чешую и с яростной одержимостью кидалась на здание, буквально вырывая из него куски.

— Хорошо, — не задумываясь соврал Лидо, — я вас и пальцем не трону, кидай ее сюда!

— Всем привет! Соскучились тут без меня? — прошелестели листья.

Алексею очень хотелось услышать секрет могущества Ксандра, но он просто физически не мог слышать, как мучается ван Игнис.

— К Башне! — крикнул Имперский маг, прикидывая в голове маршрут продвижения.

Дэ’Аквус сорвал с пояса серебряную цепочку с обычным крестиком и небрежно бросил на закованного в лед Дэниса.

— Доверься! — шепнул Бизэ фон Аэр, обхватывая Алексея сзади.

Справа от Лехи грузно приземлился Дэнис, с облегчением избавляясь от своей тяжелой ноши.

Потянувшись мыслью к висящей на поясе Книге, он закрутил вокруг себя огненное торнадо, превращая воду в пар, и тут же украдкой швырнул в сторону демона сырой силы.

Дальнейшее Алексей уже не слушал, двигаясь по кругу против часовой стрелки. Вокруг итак опасно булькала поднявшаяся до щиколоток вода, и Алексей не горел желанием позволять сошедшему с ума магу приближаться к себе.

— Алексей, — прошелестели замороженные листья, — не надо!

— Думаешь пробьем ее? — с сомнением посмотрел на товарища Дэнис, чьи глаза налились янтарем.

— А я, — на лице огневика появилась демоническая усмешка. — Отвлекаю внимание!

— Легко сказать, — напрягся парень.

— Смешно, — деланно вздохнул парень, создавая плетение жесткого щита. — Прямо сквозь этот купол полетим?

— Вторая форма, — обрадованно прогудел Кромбер. — Да мы сейчас вчетвером таких делов наделаем!

— Мальчишка прав, я здесь, — пробулькало со всех сторон.

— Спасибо, — с облегчением выдохнул Диол, на лбу которого серебрились бисеринки пота. — Весь день бьюсь над этим плетением.

— Норма! — с натурой отозвался огневик. — Давай в Башню!

— Вторая форма или… — уточнил Алексей.

— … что будет с нами. — закончил Диол, устало посмотрев на Алексея. — Хороший вопрос, правильный.

Левый Алексей несогласно замотал головой, скорчил напоследок плаксивое выражение лица и бесследно растаял в воздухе.

Опавшие листья, подхваченные порывом ветра, закружились, образуя человеческую фигуру.

— А что делаешь ты? — не удержался от подколки Мастер Терраниус.

Книга вспыхнула желтым пламенем, раскрываясь на нужной странице, а под сердцем привычно отозвались все четыре стихии. Цепь же, вместо того, чтобы упасть к ногам водника, извернулась в воздухе и обвила Лидо, лишая мага подвижности.

Раздавшийся вопль не смогла заглушить даже ледяная кора, надежно держащая полудемона.

— Мягко сказано. Главное, чтобы не на нас. Щит наклони под углом и второй выставь. — Бизэ посмотрел на получившийся воздушный клин и одобрительно кивнул. — А теперь, держись крепче!

— А точнее, как нам убраться отсюда до того, как этот мир захлестнет безудержное пламя всепожирающего огня! — несмотря на всю серьезность ситуации, Бизэ беззаботно улыбался.

Глава Охранителей заметил подлетающих магов, но никак не отреагировал, будучи с головой погруженным в создание какого-то плетения.

Полудемон, с силой оттолкнувшись от земли, подхватил Терраниуса, и, натужно хлопая крыльями, полетел прямо вверх, в прогибающуюся под своим весом водную часть купола.

— И разозлится? — уточнил Алексей, выставляя перед собой щит.

Не дожидаясь ответа, он бросил в опешившего на мгновенье мага Цепь, одновременно с этим активируя плетение Огненной воды.

Одновременно с последними словами, из его рук хлынул истово-белый поток пламени, испаряя кусок водного барьера в стороне от предполагаемого места прорыва.

Ему до сих пор не давало покоя то здание, которое с ожесточением доламывала гигантская змея. Будто там его ждало что-то важное. Подсказка Арта Скала и другая какая-то ценная деталь пазла.

— Все дело в том, — начал свой рассказ Лидо, трогаясь с места, — что наш дорогой ректор при убийстве соперника, поглощает его жизненную и магическую силу. Конечно не всю, часть идет к зрителям, часть — во внешний мир, но около шестидесяти-восьмидесяти процентов точно остаются у мага…

Интуитивно подойдя к сгорающему изнутри уже бывшему декану Водного факультета, он протянул руку и сорвал с пояса водника потертую чернильницу.

— Да-да, — послушно согласился Алексей и неожиданно спросил. — А правда, что вы бастард-ублюдок?

— На диету тебе пора, Кром! — огневик с облегчением привалился к парапету. — Нажрал брюхо!

— Но… — в глаза декана Воздушного факультета заплескался животный страх. — … Но как?!

«Без вариантов, — подумал Алексей, смотря в сумасшедшие глаза Лидо Дэ’Аквуса. — Что ж, пора перестать искать компромиссы и сделать, в конце концов, окончательный выбор!»

— Да брось, — Алексей внутренним чутьем понял, что маг Воздуха довольно улыбается, — когда еще представиться возможность, посмотреть на мага, который изображает из себя утку!

— Не останавливаемся! — бросил огневик, расправляя крылья. — Используем фактор внезапности!

— Или, — усмехнулся воздушник.

Дэ’Аквус осуждающе покачал головой и вскинул руки в театральном жесте.

— Не ори не дома, — посоветовал воздушник. — Дома, кстати, тоже не ори. А идей нет.

Алексей тут же повторил плетение Морозного конуса, вмораживая листья в корку льда.

«Не отпустит, — по глазам Лидо понял Алексей. — Не будет, как Керн, мучить свою жертву, но точно не отпустит. Причем постарается при этом выжать максимум возможно для себя. Если надо будет Дэниса запытать до смерти — запытает.».

— На третью? — удивился Алексей, который и не подозревал о такой возможности.

Несколько тягостных секунд, растянувшихся в минуты, и они вырвались из плена водной стихии. Следом за ними чуть ниже и правее появилось темно-золотистое свечение.

— Я бы не был бы столь категоричен, — раздался рядом безмятежный голос воздушника. — Кстати, Алексей, это оказалось легче, чем я думал.

Время словно замедлило свой ход, и в воображении Имперского мага возникло два образа.

— Обижаешь, Дэн, — пророкотал Кромбер, — это чистые мышцы!

— Привет, Диол! — жизнерадостно воскликнул Бизэ, плавно приземляясь на открытую площадку Башни. — Чем помочь?

— Помните, мастер Лидо, — на глазах Алексея навернулись слезы, — вы пообещали!

— Так-так-так, — отреагировал Лидо, мгновенно перетекая к Алексею, — мальчишка показывает зубки!

Кробмер не стал дожидаться команды и повторил свой коронный удар, расколовший землю, а вместе с ней и ледяную корку.

«Чертовы Чертоги!» — восхищенно присвистнул про себя Имперский, поражаясь, в кого он чуть было не превратился. Он с усилием вылетел из этого не очень-то приятного тела и завис перед обоими Алексеями, скользнул по ним взглядом и вздохнул полной грудью, уже точно зная, как выбор он сделает.

— Биз? — вопросительно бросил огневик, расправляя свои полыхнувшие темным огнем крылья.

— Нельзя предавать свою стихию, — тихо сказал Имперский маг, глядя в распахнутые в немом вопросе глаза Дэ’Аквуса. — И самое главное, нельзя предавать себя.

— Ну ты даешь, Бизе! — хохотнул Кромбер. — Вторая форма! Вернемся, первым дело дружеский спарринг!

— Ну да, как Лидо. — отстраненно ответил воздушник. — Откуда, думаешь, здесь взялся старший элемент Воды?

— Это уже не купол, — откликнулся Бизэ. — Это старший элемент воды. Минута-другая, и он поймет, что его хозяина больше нет.

— Кстати, мастер фон Аэр, — решил сменить тему Алексей. — Как вы справились-то?

— Так вот, — как ни в чем не было продолжил Лидо, не обращая внимания на вой огневика никакого внимания. — Вернемся к нашей небольшой лекции!

Правый Алексей смотрел на мир с легкой улыбкой, четко зная, чего хочет, для чего и чем он готов ради этого пожертвовать.

— И взяли!

— Разбег, — шепнул воздушник, и Алексей послушно засеменил ногами.

— Во-первых, да, вторая, — перебил его полностью приявший человеческое обличие Лидо, — вот только в отличие от вас я перешел в нее самостоятельно. А во-вторых, нет никаких «мы».

— Учитывая, что вы в полном составе останетесь здесь, раскрою вам небольшой секрет могущества нашего всеми любимого ректора! — Лидо, с головы до ног увешанный золотыми и серебряными украшениями, неторопливо прохаживался между ледяными клетками, наблюдая за тем, как холод стремительно вытягивает силы и магию из чародеев.

— … и ваши Источники дадут мне те необходимые крохи, чтобы превратить Скверну в мою самую послушную и преданную служанку! А потом я вернусь в ваш мир за последней частью Ключа!

@books_fine канал в телеграме, где можно выкладываются книги которых еще нет в интернете, в том числе и те, что в стадии написания, ждем вас! https://t.me/books_fine или @books_fine

Алексей успел бросить взгляд на окутанного огненным ореолом демона, тяжело машущего крыльями, как их с воздушником накрыла холодная до ломоты в зубах волна воды.

Стоило только декану Огненного факультета оказаться на другой стороне, как корка наколдованного Алексеем льда треснула, и проход со всех сторон пронзили острые ледяные шипы.

— Об косяк, — хмуро сообщил Алексей, отбивая несколько ледяных серпов, водный бич и уклоняясь от выросших из земли острых сосулек.

Стоило Дэ’Аквусу испустить дух, как во все стороны ударили обжигающие струи пара, а водяной купол, угрожающее прогнулся, намереваясь обрушиться всей своей массой на уцелевших магов.

— Именно для этого вы мне и нужны, — хищно улыбнулся Лидо, машинально поглаживая притороченную к поясу чернильницу. — Я как раз рассказывал вам о ма-аленьком секретике нашего всеми любимого архимага, когда меня так некультурно перебили.

Из земли тут же выстрелили гейзеры воды, накрывая магов с головой, и тут же превращаясь в ледяную тюрьму. Даже воздушник не смог ускользнуть от стремительных водных струй, обессилено заметавшись в своей клетке.

Он сам не мог объяснить почему рука потянулась именно к видавшей виды чернильнице, а не к роскошному золотому амулету, в котором были инкрустированы восемь разных драгоценных камней.

— Не успеем! — возразил тяжело дышащий Дэнис. — Кром, скинь вес!

Вдалеке обиженно зашипела обманутая змея.

— Ну тогда будем действовать по старинке, — кивнул сам себе Алексей. — Мастер, вы когда-нибудь слышали о заклинании Армагедон?

Но в последнем не было нужны. И Алексей и неповоротливый Кромбер уже были на другой стороне, а рядом с ними из опавших листьев вырастал человеческий силуэт.

— Да знаешь, больше боялся, — задумчиво протянул Бизэ. — Создал пару обманок, наткнулся на странный светящийся знак, где нашел вот это, — воздушник раскрыл ладонь в которой оказалась… трубка? Вернее, ее половина. — И отрывок из старого трактата про способности Древних. Вспомнил нашу беседу и как-то незаметно перешел во вторую форму. Еще чуть-чуть и на третью бы замахнулся!

— Мана, — сквозь зубы выдавил Диол. — Не хватает.

Воздушник вздрогнул, чуть не выпустив Алексея из рук.

Казалась, вода лилась со всех сторон. Проникала в самые неожиданные мечта — в нос, уши, глаза, за шиворот и… в карман — туда, где лежала невзрачная чернильница.

— Ловко, — недовольно поджал губы водник, бросив на замолчавшего огневика полный досады взгляд. Дэнис без сил повис в своей ледяной клетке, безуспешно пытаясь отдышаться. В его ответном взгляде, устремленном на декана Водного факультета, горел темный огонь ненависти. — Можно и договориться. Давай сюда свои Книгу и Цепь, и можете валить отсюда.

— Лидо, не дури, — попытался воззвать к благоразумию товарища ван Игнис, отходя с пути расплывающейся все больше и больше лужи. — Вернемся домой и все обсудим.

— А я уже дома, — на лице водника мелькнула полная превосходства улыбка. — Зря вы сюда пришли. Я ведь вас предупреждал…

— Шутка? Несмешно.

— Подхвачу, — небрежно бросил воздушник, принимая человеческую форму.

В глазах водника в последний раз скользнуло непонимание, густо перемешанное с горькой обидой, и его взгляд замер.

— Мастер, — смущенно произнес Алексей, которому не давала покоя одна-единственная мысль, — а зачем мы брали разбег? Ведь мы же не утки.

— Давай-давай, — глаза Лидо жадно заблестели, а жирные пальцы с предвкушением задрожали. — Кидай сначала Цепь, а следом Книгу!

— Быстрее! — крикнул Дэнис, срываясь с места и подгоняя остальных.

— Может лучше Бизэ поможем? — предложил Кромбер с опаской глядя на идущий вдали бой.

— Я подумаю об этом завтра, — буркнул Алексей, благо до Башни оставалось лететь несколько десятков метров. — А вон и Диол!

«А хотя зачем себя ограничивать?» — неожиданно подумал Алексей, следом срывая с шеи Лидо роскошный и явно могущественный артефакт.


Маги выжидающе уставились на Алексея.

— Мастер Дэ’Аквус, — Алексей примирительно поднял перед собой руки, краем глаза замечая, что сила попала точно на артефакт, превращая его в маленькую лужицу серебра. — Давайте договоримся!

— Да, Алексей… — протянул воздушник. — Интересный ты все-таки форточник.

— Поспешим, друзья, — прошептал силуэт фон Аэра. — эта тварь скоро поймет, что гоняется за моими обманками.

Декан земляного факультета чуть ли за шкварник поднял своего товарища и, увлекая его за собой, шагнул к Диолу, около которого уже стоял Бизе. Мгновение и между магами вспыхнула практически невидимая энергетическая линия, создавая малый круг силы.

Листья резким порывом ветра швырнуло в трескающуюся и опадающую кусками ледяную стену, где они прилипли ко льду, не давая появившейся воде закрыть образовавшуюся брешь.

— Дэнис, в порядке? — крикнул Бизэ.

— А сейчас рядом с тобой мы, — подмигнул ему Бизэ. — кстати, други, Алексей тут на секундочку собирается не много ни мало, организовать Армагедон!

— Забирай! — Алексей судорожно, словно волнуясь, расстегнул цепь, и постарался сделать максимально жалостливое лицо, подражая левому Алексею, — только наставников пощади!

Водник фальшиво улыбнулся и погрозил оклемавшемуся Дэнису пальцем.

— Мастер фон Аэр, — крикнул Алексей, ему в отличие от воздушника приходилось прилагать силы, чтобы его услышали. — Есть идеи, как отсюда свалить?

От купола отделилась огромная капля воды и стремительно стекла на землю, вырастая в водную фигуру, до боли напоминающую декана Водного факультета. Вокруг него постепенно растекалась огромная лужа воды, по цвету и запаху напоминая собой болото.

Левый Алексей вечно сомневался и неуверенно мялся, переступая с одной ноги на другую, не в силах принять решение. Этот Алексей постоянно рефлексировал и старался, не дай Бог, не ранить чьи-то чувства.

Мозг заработал на удивление быстро, мгновенно просчитывая разные варианты будущего.

— Да какие тут шутки, — протянул Имперский маг, зло усмехаясь. — Уходить отсюда, оставив эту белесую заразу я не собираюсь.

— Точно пробьем, — уверено кивнул глава Охранителей. — Я уже сталкивался с похожей сущностью. Правда тогда рядом был Ксандр…

К его удивлению он смотрел на мир глазами именно этого левого Алексея.

Каменная броня послушно осыпалась с мага Земли.

«Поехали!» — азартно подумал Имперский маг, чувствуя, как от волнения предстоящего поступка вспотели ладошки.

— Думаю, в решении этой задачи нам поможет она, — и Алексей с улыбкой показал на ползущую к Башне змею. — Но это не точно.

— Хорошо! — Дэнис взял ситуацию в свои руки. — Кром! Ты пробиваешь эту ледяную корку. Бизэ! Ты создаешь воздушный барьер. Алексей! Замораживаешь края, чтобы мы успели проскочить.

— Дурак! — ледяная кора, окружающая Кромбера пошла мелкими трещинами, — не смей!

Алексей не стал терять время зря и несколькими огненными ударами разбил потерявшие со смертью Лидо прочность ледяные клетки. Преподаватели поддержали его своими плетениями, освобождаясь от холодного плена.

Шаг, второй, третий, и под тихий смешок фон Аэра они отрываются от земли.

— Армагедон — это, конечно, здорово, — спина Кромбера закаменела, — но возникает резонный вопрос…

— И почему я не сомневаюсь? — криво усмехнулся Дэнис.

— Мастер Дэ’Аквус, — предпринял вторую попытку Алексей, — та тварь, от которой вы отгородились куполом, схарчит вас и не поморщится. Вы не сможете стать хозяином Чертогов.

— Поддерживаю, — согласился Дэнис, мрачно сверкнув глазами. — только время зря здесь потеряли.

— Есть, капитан! — шутливо отозвался Бизэ и шепнул на ухо Алексею. — Кстати, Диод уже себе места не находит. Волнуется. За тебя в том числе.

— Стой! — окликнул его Алексей, заметивший как по водному барьеру пробежала дрожь. — Не надо никуда бежать. Он тут!

— Стой, — вытолкнул из себя Лидо, — как?

— Ого, Дэнис, — отвлекся водник, замечая, как морозная тюрьма ван Игниса начинает раскалываться. — обуздал-таки свою демоническую суть?

Глава 15 Интерлюдия

В госпитале Академии

Лежащий на кровати Арно Ги’Дэрека неожиданно вздрогнул всем телом, его веки вздрогнули, и водник натужно захрипел. Студиоз второго курса Водного факультета, вместе с парочкой студиозов, Алексеем и несколькими преподавателями находился в коме уже третий месяц. Очнувшийся парень посинел, на его коже появился иней, а волосы превратились в сосульки.

— Ну он так выразился, — неуверенно подтвердил Арно. — И глядя на тот белый туман, ничего другого на ум не приходит.

— Не избавились, а вышвырнули в другой план, — поправил его Ксандр.

— Нет больше Лидо. — помрачнел Кромбер.

— Какой еще дедушка, — удивился Ольген Торсун, но тут же замолчал, увидев вскинутую руку ректора.

— Ксандр! — перебил ректора Диол. — Лучше в Башне! Да и остальных тоже лучше туда, ведь чем ближе будет тело. К тому же Бизэ с Дэнисом уже улетели за студиозами.

— Дедушка? — одними губами проговорил Ольген.

Мастер Торсун неодобрительно покачал головой, но все же влил в приоткрытые губы парня один из эликсиров алхимика.

— Ночью узнаю, — хмыкнул маг земли. — Это ты еще Бизэ не видел!

— Арно, это важно, — надавил на него Ксандр.

— Будто от нас там не было толку! — обижено добавил Кромбер, которому все же удалось принять сидячее положение. — Прибил бы! — маг с угрозой потряс гранитным кулаком.

— Арно!

В помещение резко похолодало и Хэлен, которая каждую ночь проводила на дежурстве у кровати своего сводного брата, еще толком не проснувшись, нажала на экстренный вызов, вызывая Ольгена Торсуна.

Девушка первым делом проверила состояние преподавателей и, не заметив признаков жизни, сосредоточила все свое внимание на Ги’Дэрека.

«Тоже не спит, — подумал целитель, наблюдая за тем, как розовеют щеки Арно, — хотя кто из наших сейчас спит?»

— Понимаешь, — устало вздохнул ректор. — Мы точно знаем, что в Чертогах находятся пять преподавателей и Алексей. Про тебя и еще парочку студиозов мы узнали лишь спустя два дня. Четырех студиозов, включая тебя, затянуло в Чертоги, четырех!

— А мы с Диолом? — пророкотал Кромбер.

— А Лидо? — вопросительно вскинул брови ректор.

Маги синхронно вздрогнули и резко развернулись на источник шума. В руках Ольгена Торсуна полыхал ослепительный белый клинок, а перед ректором Академии появился неровный багровый шар.

— Значит так, Арни, — ректор помассировал себе переносицу. — На Введение в Медитации, Алексей каким-то образом смог установить связь между собой и доброй половиной первого курса. Мы пытались через нескольких студиозов достучаться до него, но у нас не вышло. Слишком слаба их связь. Я не знаю, откуда появился этот твой дедушка, хоть и догадываюсь, что это как-то связано с твоим чудесным возвращением в мир живых после той стычки на лестнице, но это сейчас неважно.

— Подожди, Арно, — прервал его целитель, — сейчас Магистр Ксандр подойдет, тогда и скажешь, чтобы два раза не повторяться.

— Пришел в себя и начал покрываться льдом, — дисциплинированно ответила Хэлен. — Остальные как лежали, так и лежат.

На месте бывшей кровати, которая сейчас превратилась в кучу обломков, вовсю ворочался каменный голем.

— Что они там делают? И как ты оттуда вырвался? — ректор присел на кровать и внимательно посмотрел в глаза воднику.

— Ольген, — ректор услышал достаточно. — раздай Диолу и Кромбреу остатки своих запасов. Они должны быть готовы ко всему! Как только вернется Хэлен с Барком, скажи Мастеру-артефактору, чтобы начал создавать здесь астральные ловушки…

— Как? — требовательно бросил Ксандр, — смотря на Диола.

— У них там такое… — также шепотом ответил Ги’Дэрека. — Не факт, что самим-то вернуться получится. Но дедушка обещал сделать все возможное… Даже ценой своей жизни.

— Да, — кивнул парень. — Алексей и Мастер Диол.

— Вижу вы там не прохлаждались? — Ксандр кивнул на каменную броню, покрывающую Терраниуса. — Еще поди сны вернулись?

Последние два месяца оказались непростыми. Во-первых, по Академии сильно ударило уменьшение преподавательского состава. Да и найти подходящих людей на административные должности оказалось не так-то просто — ведь четверо из пяти провалившихся в Чертоги магов оказались деканами, а пятый, так и вовсе курировал всю систему охраны Академии.

— Не суть, — мотнул головой Диол, — так вот, этот наглец как-то сумел разобраться в моем плетении, хотя я более, чем уверен, что он не видел, как я его создаю, и вместо того, чтобы уничтожить использовать заклинание для уничтожения той твари, он вытолкнул нас сюда.

— Хорошо… — голова парня без сил упала обратно.

— Ничего не понимаю! — воскликнул Ольген Торсун, переводя взгляд с одного пришедшего в себя преподавателя на другого, — кто-нибудь мне объяснит, что происходит?!

— Дедушка, — выдохнул скривившийся Арно, — мне помог дедушка.

Не дожидаясь появления Ольгена Торсуна, она принялась безостановочно вливать в паренька исцеляющее заклинания, и к приходу целителя, студиоз уже не выглядел как хорошо промороженный труп.

Выполнив все предписанные регламентов процедуру, Ольген устало опустился на стоящий рядом с кроватью стул.

— Кончаются уже, — пожаловался он Ксандру, показывая ровный ряд пустых склянок.

— Что случилось? — Ольген сходу кинул на Арно заклинание Великого исцеления и запустил чары диагностики.

— Ги’Дэрека пришел в себя.

Архимаг бросил тревожный взгляд на лежащего на кровати декана Водного факультета, грудь которого хоть и медленно, но равномерно поднималась, но высказывать свои догадки вслух не стал.

Ректор сделал паузу и пристально посмотрел на Арно, удостоверяясь, что водник его внимательно слушает.

— Отлично, — на лице ректора не дрогнул ни один мускул. — Взбодри его, Ол

Но с этой проблемой они с горем пополам справились. Где-то поставили лучших пятикурсников. Где-то повысили обычных преподавателей до ВРиО декана, а вместо них учителями назначили… Охранителей. Ректору пришлось самому вести уроки, и как он умудрялся совмещать преподавательскую, административную деятельность, Ольген и представить себе не мог.

— Я не знаю!

— Лидо оставляем здесь, за ним присмотрит Хэлен, — сам себе кивнул Ксандр и перевел взгляд на магов. — А нам, друзья, думаю, следует поспешить!

— Как ты сказал? Скверны?

— Что делать, Мастер Торсун?

Выглядел архимаг неважно. Серое от усталости лицо, дрожащие руки, мятая мантия. И только горящие неукротимым огнем глаза показывали, что сила духа ректора ни капельки не ослабла.

— Стой-стой-стой, — Ксандр остановил бессвязный поток студиоза, обмениваясь с Олгеном обеспокоенными взглядами. — Опиши то место, где ты оказался.

— Наверное, — неуверенно пожал плечами парень.

Вытолкнув из себя непослушные слова, водник повернулся на бок, с головой укрываясь одеяло. Откуда тут же послышались сдавленные рыдания.

— У тебя есть с ним связь? — требовательно посмотрел на водника Ксандр.

— Мастер… — Ги’Дэрека с трудом оторвал голову от подушки.

— Санек был прав, — задумчиво протянул целитель, с улыбкой глядя на пришедших в себя товарищей.

Ректор отрывисто кивнул и требовательно посмотрел на Главу Охранителей, призывая его продолжить рассказ.

— Этот наглый форточник, — недовольно начал Кромбер, пытаясь принять сидячее положение.

— Так вот, я создал такой же пресс, при помощи которого мы избавились от той твари.

— И это здорово, — кивнул в ответ ректор, который, хоть и остался бесстрастным, но на его лице также мелькнула едва уловимая улыбка облегчения.

— Не знаю, — нахмурился студиоз. — Оно как-то само получилось. Раз и все.

Сам целитель последние две недели держался только на отварах и фирменном тонизирующем напитке Гала Батры.

— Ксуры дери эти Чертоги, Ксан! — прохрипел декан земляного факультета. — Этот засранец меня все-таки выкинул! Да я бы…

Не откладывая дела в долгий ящик, Арни зажмурил глаза и сделал несколько вдохов-выдохов. На его лице пробежал целый калейдоскоп эмоций — от вины, злости и раздражения до удивления и… страха. После чего парень распахнул глаза и не стесняясь льющихся из глаз слез прошептал:

— Мне нужно, чтобы ты с помощью своего дедушки передал находящимся в Чертогах магам, что помимо них, там находятся еще трое студиозов. Ты понял?

— Ладно, — судя по по задумчивому взгляду ректор уже что-то для себя решил. — Как ты выбрался оттуда?

— Принято, — после секундного раздумья согласился ректор, в глубине души порадовавшись, что послание достигло адресата. — Ол, пусть Барк ставит свои ловушки на площадке Башни. Сейчас придёт Натали и организует перенос наших коматозников на Башню. Так мы хоть чем-то сможем помочь нашим ребятам.

— Беги за ректором, — бросил целитель, — а потом за Барком.

— Магистр Ксандр? — протянул пришедший в себя Арно. — Академии грозит опасность. Белесый туман. Ломающий сознание лич…

— Помнишь тот визит в Лес? Ну, когда мы наткнулись на бело-серое болото?

— Из наших кто-нибудь был там?

— Не помню, — Ги’Дэрека слегка покраснел и отвел взгляд в сторону.

— Арни! — стоило ей увидеть, во что превратился Ги’Дэрека, как остатки сна рукой смело. — Как же так?!

— Сначала помог нам справиться со своими страхами, — продолжил Диол. — А потом…

— Ничего там не сделал, — раздался слабый голос Диола. — Магистр, я нашел причину прорыва!

— Бам! — кровать, на которой лежал Кромбер Терраниус сложилась, не выдержав веса.

— Кром? — неуверенно протянул ректор, присматриваясь к неуклюжей фигуре.

— Готово, магистр Ксандр.

— Да, магистр Ксандр, я понял, — гордо вскинул подбородок Ги’Дэрека.

На этих словах ректор непроизвольно вздрогнул, что не укрылось от внимания целителя.

— Мне неважно кто тебе помог и что ты скрываешь. Мне важно вытащить студиозов оттуда. Понимаешь?

— Что у нас, Ол? — целитель, погрузившись в свои мысли даже не заметил, как в помещении появился ректор Академии.

Ректор прервался, кидая горький взгляд на учеников, лежащих на соседних кроватях.

— Чего плачешь-то? — насторожился ректор.

— Академия, — сглотнул Арно, — наша Башня.

— А потом вышвырнул нас оттуда, будто бесполезных щенков!

— Слава Сети! — расплываясь в улыбке прошептал целитель. — Они действительно в Чертогах, Касндр!

— Гал обещался к завтрашнему утру закончить новую партию.

И, не обращая больше внимания на бросившуюся к выходу девушку, послал исцеляющую волну теплой энергии в средоточие силовых линий Источника парня.

— И Дэниса, — поддержал товарища Диол.

— Потом, — также бесшумно ответил Ксандр.

— Алексей выкинул лича, который играючи завладел моим телом. Мастер Диол помог мне добраться до верхней площадки, где и начал готовиться к уничтожению… Скверны.

Глава 16

— И каким же образом эта дрянь нам поможет? — Диол скептически посмотрел на обманчиво медленно ползущую змею.

— Одну секунду! — успокоительно вскинул руки Алексей, в голове которого во всю складывался пазл, и повернулся к Бизэ фон Аэру. — Мастер, дайте, пожалуйста, трубку, которую вы нашли в тайнике.

«Времени мало, — ровно ответил Арт, но по его тону было понятно, что маг недоволен. — Долго объяснять. Но если тебе станет спокойней, то, во-первых, мои действия направленны на защиту Порога и Академии. А во-вторых, на клане уважаемого Олькуша Ги’Дэрека до сих пор висит должок передо мной».

«Слабовато, — подумал огневик, — но скорость плетения неплоха!»

— Я. — широко осклабился огневик, присматриваясь к студиозу. — Стой, а ты случайно не с Радужного факультета? Как там тебя… Майо?

— М-мастер ван Игнис? — с трудом шевеля разбитыми в кровь губами уточнил избитый жилистый студиоз, закрывая собой упитанного крепыша и испуганную девочку.

Ловко поймав чашу, Алексей засунул руку в карман, в который он ранее убрал найденное медное колечко и деревянный мундштук.

«Хорошо, — хладнокровно ответил Арт и обратился к Имперскому магу, — выдохни на Арни дым из трубки!»

— И долго мы так будем здесь стоять? — вновь заговорил Дэнис. — С одной стороны к нам ползет здоровенная змея. С другой — старший элемент Воды…

Послышалось тихое шипение — заклинание с трудом проплавило в каменном щите путь вовнутрь, а затем негромко хлопнул взрыв — вырвавшееся пламя не оставило студиозу с факультета Земли ни одного шанса.

— Идите сюда, кому говорят! А что до девчонки… — Дэнис бросил оценивающий взгляд на хрупкую фигурку девочки, — ее возьмет Мастер фон Аэр.

— Сеть всемогущая! — ахнул Дэнис, мгновенно оказываясь на краю площадки и перегибаясь через парапет. — Какая… какое здоровое… нечто! Да еще и у самого подножья Башни! Давайте угостим эту мерзость магией! А ты, Алексей, разбирайся со своей трубкой и желательно до того, как остальные гости подтянуться на огонек! Кром, вместе, наше фирменное!

На самом деле Дэнису остро хотелось схватить кого-нибудь из этих студиозов и разорвать их голыми руками, но помня о том, кто он и где находится, декан Огненного факультета держал себя в руках, ограничившись использованием магии.

Несколько движений и мундштук, при помощи медного кольца, удалось соединить с чашей. Послышался двойной щелчок, и трубка окуталась фиолетовым сиянием.

«Скажем так, будучи в моем положении, пришлось немного поиграть в прятки. Но зато, если все получится, мы сможем обезопасить Академию от бомбы замедленного действия».

Несколько ударов сердца и он сел на хвост Бизэ. Слева за его руку крепко держался Майо, с интересом разглядывая затянутую белесым туманом Академию — ноздри пацана хищно трепетали от захватившего его восторга. Справа без остановки орал крепыш, вцепившись в Дэниса мертвой хваткой. Маг Земли — что с него взять!

«Отлично! А теперь слушайте внимательно оба! — предельно серьезно зазвучал в голове голос Арта Скала. — Олькуш, как только демон и воздушник подлетят, выталкивай их на наш план. Не жалей энергии!»

«Верю, — протянул Ги’Дэрека и торжественно заявил, — Прими услугу в оплату долга!».

— В помещение пятнадцать студиозов. Наши объекты избиты и связаны. А из одного из них, кажется, собираются сделать ужин.

Короткий росчерк пламени и пятеро студиозов рассыпались миллионами искр. Еще один взмах Огненной плетью и еще трое исчезают в яркой вспышке.

«Алексей?»

«Сомневаюсь, что Вольный маг захотел бы торчать в Академии, — улыбнулся Алексей, — а вот уважаемому Ги’Дэрека сам Бог велел поделиться своим опытом!»

— И об этом я тоже мечтал, — кровожадно улыбнулся демон, доставая из воздуха огненную плеть. — Сбылась мечта… декана!

— Дон!

— Ну меня же вытащил, — спокойно отозвался здоровяк, переставая бросать в насекомое каменные валуны. — Неужто с мелкими не справится?

Студиозы, стоящие полукругом вокруг котла — и где только взяли? — только сейчас обратили на ворвавшегося демона хоть какое-то внимание.

— Дир! — перст правой руки указывает на Кромбера и после его исчезновения в фиолетовом облаке искр смещается в сторону Диола.

— До!

Стоило расслабиться, как его мгновенно обдало морозной прохладой, а тело зажило свой жизнью.

«Он пошел не потому пути, — согласился Олькуш. — чтобы пробить каналы и меридианы, закупоренные заемной силой, понадобится несколько лет».

Воздушник не заставил себя долго ждать — три-четыре секунды, и теплый ветерок уже шепчет на ухо Дэнису ван Игнису:

— Ого! — пророкотал Кром, отвлекаясь от бомбежки насекомого гранитными иглами. — Ты всех так сможешь?

Девочка, что не укрылось от взгляда магов бросила вопросительный взгляд на Майо, и лишь получив от того короткий разрешающий кивок, заплакала и бросилась воздушнику на шею.

«Идет! — мгновенно согласился Олькуш Ги’Дэрека. — … и спасибо!»

— Мелкие, вы как? — прорычал Дэнис, усилием воли смиряя свою демоническую сущность.

«Я слушаю… — как бы не старался Олькуш, чтобы его голос звучал ровно, но только глухой бы не распознал волнение мага.

Последнее, что он услышал, было пробившееся сквозь визг крепыша властное:

«Итак, Олькуш, — посерьезнел Арт. — Насчет Арно. Я предлагаю тебе сделку. Арно немедленно возвращается в реальность, а ты выполняешь одну мою просьбу.

«Клянусь не пользоваться твоим телом в корыстных и личных целях!» — тут же добавил Олькуш Ги’Дэрека, уловив сомнения Имперского мага.

— Не густо, — поморщился Кромбер, — что-то эта чертова гусеница не умирает никак!

«Ну наконец-то, старший ученик! — послышался в голове такой знакомый голос. — Я уже начал немного… волноваться».

— Мочи его Зак!

Порыв ветра пробежал по комнате, а перед испуганной девочкой появился сам воздушник.

«Алексей, — раздался в голове собранный голос Арта, — если хочешь минимизировать потери, — самое время отправить в реальность Диола и Кромбера».

— Если попадется воздушник — без проблем, — отозвался фон Аэр. — насчет других стихий не уверен.

Делать нечего, Имперский маг подошел к лежащему у парапета Арни и выдохнул из трубки фиолетовый туман прямо в лицо бледному парню.

«Да будет так», — непонятно ответил Олькуш.

Два шага влево, и он встает в центр астрального пресса. Приседает на правое колено и легонько хлопает левой ладонью по светящемуся треугольнику с тремя волнистыми линиями.

«Срочная новость! — внезапно произнес Олькуш озабоченным голосом. — Ректор передает через очнувшегося Арни, что еще несколько сутдиозов попали в Чертоги!»

— И что только они забыли в госпитале? — проворчал Дэнис, легко приземляясь в больничном дворике. — Биз?

— Еще трех, — ответил Алексей, намерено оставляя запасной путь отхода.

«Подтверждаю, — согласился Ги’Дэрека. — Но если я узнаю, что мой род угас из-за тебя…»

— Ду! — Глава Охранителей успел в последний момент что-то почувствовать и обернулся. Перед тем, как исчезнуть, на его лице мелькнуло неподдельное удивление и… обида?

«Но мне уже плевать на него», — пожал плечами Алексей, прислушиваясь к себе — да, мерзко, да, противно, но на этом эмоции заканчивались.

— Не зря все-таки учим, — удовлетворенно кивнул Дэнис, с удовольствием сжигая двух водников. — Хоть что-то в головах остается!

«Алексей, это за тобой, — «успокоил» вздрогнувшего было Имперского мага Арт. — Твой воплощенный страх».

«Вот и ладушки, — непонятно чему развеселился Арт. — Готовьтесь, демон с воздушником возвращаются!»

«Ты очень удивишься, когда узнаешь причину угасания своего рода, — усмехнулся Арт Скал. — И уж точно это не моя скромная персона. Более того, потомок этой причины учится с твоим Арно на одном курсе…»

Дождавшись пока у атаковавшего его студиоза кончится энергия, Дэнис поднял крыло и швырнул в растерянного магика небольшой Огнешар.

«Как?» — тут же уточнил Алексей, убирая трубку в карман — пригодится для студиозов.

«С ней так не справиться».

«Не совсем, — поправил его Арт и неожиданно сменил тему. — Олькуш, скажи, на что ты готов, чтобы Арно Ги’Дэрека выбрался из Чертогов?»

— Так точно, — с опаской ответил парень, отступая назад. — М-мастер, а вы в курсе, что вы похожи на д-демона?

— Чжо! — сначала на огневика накатила волна ярости — мальчишка смеет сомневаться в его словах! Но затем здравый смысл возобладал, и он одобрительно кивнул: — Молодец, пацан, доверяй, но проверяй! Значит так, Чжо — твой приемный отец и с сегодняшнего дня мой должник! Будет до конца года кормить меня своим печеньем!

Тело студиоза тут же замерцало и спустя несколько секунд полностью исчезло.

— Летим, конечно, — недоуменно отозвался Дэнис. — Там же наши ученики. Биз, ты как? Сможешь одного вытащить?

«Трое. Госпиталь».

«Уважаемый Ги’Дэрека, действуйте!» — он расслабился и постарался открыться дедушке Арно.

— Дэнис! — голос фон Аэра придал огневику сил, и он развеял непонято откуда взявшуюся в его руке огненную плеть.

«Астральный пресс, — пояснил Арт. — Олькуш видел весь процесс создания от и до, если ты на несколько мгновений дашь ему контроль, то он сможет буквально вытолкнуть этих двоих обратно»

— Держи, — пожал печами воздушник и бросил форточнику деревянную часть курительной трубки — чашу.

***

Порыв ветра обдал его приятным теплом и ворвался в темный проем больничного крыла. Дэнис вбежал следом и, разогнавшись, выбил плечом дверь. Можно было, конечно, выбить ее Огненным тараном или усиленным Огнешаром, но ему понравилось применять именно физическую силу.

«Видел Водного декана? У меня была мысль взять его тело себе, но… по ряду причин мне не подходит эта оболочка».

— Местный квест, — отбрехался Алексей, — ну и теоретически, — он поднял трубку, — эта вещица должна помочь нам выбраться отсюда.

Отдав приказ, Дэнис ван Игнис с любопытством посмотрел на разведенный прямо в помещении костер, на который пошли сломанные кровати. Больше всего его заинтересовал самодельный вертел и огромный котел, висящий над очагом.

— Стой! — настойчиво прошелестел Бизэ. — Эти не иллюзия!

— Вот же дермище! — от души ругнулся Кромбер. — И что будем делать?

«Молодец», — довольно отозвался Арт.

«Классический астральный пресс, — отозвался дух. — Хоть какие-то техники сохранились в первозданном виде!»

— Всем лежать, работает Охранка! — из горла вырвался демонический полукрик-полурык.

«Я уже согласился», — хмуро ответил Олькуш.

— М-мсастер, а что будет с Лизой? З-забирайте Бона и ее, а я п-подожду.

«Принимаю услугу в оплату долга!» — не менее торжественно ответил Арт Скал.

Из напряженного как струна мальчика будто вынули железный стержень. Плечи опустились вниз, на лице мелькнула неверящая улыбка. На его глазах выступили слезы, а сам с облегчением вздохнул и шагнул вперед, увлекая за собой крепыша.

— Я на разведку… — прошелестел ветер, закружив по земле опавшие листья.

Дэнис сразу же прикрылся крылом, по которому в следующую секунду забарабанил каменный дождь.

Спустя каких-то полминуты они уже подлетали к Башни, как несущегося впереди Бизэ охватило фиолетовое облачко, а по ушам резанул чей-то низкий голос:

Грузно выбежав из госпиталя, он с силой оттолкнулся от земли, взмывая вверх.

Алексей с интересом посмотрел на Диол. Тот и вправду держал в руке кожаный шнурок с ярким ограненным хрусталем.

— Все будет хорошо, — благожелательно протянул руку Бизэ, — мы сейчас с тобой немного полетаем.

«Да что с них взять, хоть основы не забыли и хорошо!» — горько бросил водник, которого, видимо, сильно задевало нынешнее положение вещей.

«Арт! — обрадованно отозвался Алексей, — а я все гадал, где ты!»

«Алексей! Как только в Чертогах не останется ни одной живой души, предложи этому несчастному элементу временный приют в чернильнице. И не бойся! — Арт Скал заметил сомнения Алексея, — влезет! Еще и спасибо скажет. Далее, лучше уничтожь этого богомола до того, как он сольется со змеей, иначе будет чуть сложнее. И последнее, готовь свой Армагеддон!»

— Жгии!!!

«Арт, я тебя уважаю и все дела, — Алексей не спешил выполнять приказ Вольного мага. — Но мне не нравится, когда меня играют в темную — раз. Да и Олькуш здесь оказался не по своей воли — два. Ничего не хочешь объяснить для начала?»

«Сколько?» — уточнил Алексей, уже догадываясь, что услышит в ответ.

— Ну так что? — нетерпеливо уточнил Дэнис, внимательно разглядывая фиолетовую трубку, — и откуда у тебя эта ерунда?

«Пять разумных», — предупредил Арт.

Маги синхронно вскинули руки, и на дикую помесь двухвостки, навозного жука и богомола упал самый настоящий метеорит.

Демон на мгновенье замер — слишком уж сильно хотелось сжечь вставших на его пути людишек.

Уважительно посмотрев на радужника — из-за своего достойного поведения перед лицом опасности, он на пару очков вырос в глазах декана, Дэнис снизошел до ответа.

«Вот ты эти и займешься, — припечатал Арт. — С одним-единственным условием…»

«Так это же обычная ритуалистика, — судя по голосу, Арт был абсолютно согласен с Олькушем насчет уровня современных магов. — Тут знай себе рисуй линии и напитывай их энергией».

— Это ксуров богомол! — поправил его Дэнис. — Ксуров неуязвимый богомол!

— В курсе, — хохотнул Дэнис, — а ты не трус! Ну-ка топай сюда и тот толстяк, прячущийся у тебя за спиной, тоже!

После заверения Олькуша Алексей не колебался ни секунды.

«Вот и посмотрим, — хмыкнул Арт, снова переключаясь на Ги’Дэрека. — Итак, Олькуш, во-первых, расскажи, что здесь делал Диол?

— Кто декан моего факультета? — к его удивлению, Майо и не подумал сдвинуться с места, умудрившись при этом перехватить ринувшегося к Дэнису крепыша.

«Понял!» — подбородок Алексея сам собой дёрнулся вниз.

«Ты останешься деканом или ректором Академии до тех пор, пока лично не выпустишь минимум десять грандмастеров».

— Мухлеж, — сердито буркнул огневик и поспешно сграбастал студиозов. — Не дергайтесь, малявки!

Оставшиеся студиозы догадались выставить стихийные щиты и вразнобой принялись осыпать декана Огненного факультета низкоуровневыми заклинаниями.

— Надо! — с нажимом произнес Дэнис, запрыгивая на парапет, — полетели!

— Ну надо так надо, — пожал плечами Бизэ, оборачиваясь порывом ветра и уносясь следом за Дэнисом.

— Еще!

«А змея?»

— Справа! — прошелестел у уха Бизе.

«Грустно, что только догадывается, — с деланной грустью отозвался Арт, — он, как глава Охранителей, должен точно знать, а не уповать на свой сторожевой артефакт».

— А с третей, — хмуро добавил резко погрустневший Бизэ. — огромный богомол. Или это навозный жук?

— Варварство, — хмыкнул Дэнис и мощным ударом ноги и снес дверь с петель. — Всегда мечтал это сделал!

Отшвырнув взмахом левого крыла бросившегося на него студиоза, и наверника переломав ему половину костей, Дэнис шагнул вперед, предвкушающее хрустнув когтистыми лапами.

«На все, — тут же ответил дух. — Кстати, высокий маг догадывается о нашем присутствии».

— Дэн, кто последний, тот вместо Килиба дежурит в столовой весь следующий месяц!

— Думаешь справятся? — Диол смачно плюнул на щелкающего снизу жвалами богомола и вопросительно посмотрел на Терраниуса.

Тот лишь удивленно хмыкнул и крикнул, взмывая в воздух:

«Алексею скажи спасибо, — усмехнулся Скал. — в тот момент, когда он принял решение убить Лидо, он уже знал, чей дух в теле водника очнется из комы».

— О, смотрите, Ксур!

На месте Бизэ и девочки-первокурсницы уже таяли фиолетовые искры, и опешивший Дэнис не успел отклониться от летящего ему навстречу заклинания, на полном ходу влетая в фиолетовую дымку вместо со своим живым грузом.

«Неужели чей-то самый сильный страх — быть съеденным однокурсниками-людоедами? Хотя вряд ли, — поправил он сам себя, — скорей всего это страх быть сваренным заживо…»

— Уважаемые наставники! Есть срочная информация, — вклинился в диалог Алексей. — В Чертоги попали еще трое студиозов и находятся они в госпитале.

«Мой долг?» — напомнил Олькуш.

Глава 17

Как только Дэнис вместе с двумя студиозами испарился, покинув Чертоги, по шее Алексея пробежала волна прохлады, а следом вернулся контроль над телом.

«Олькуш, сможешь на остатках астрального пресса выбраться отсюда?» — напряженно уточнил Арт.

Алексей сжал в кулаке чернильницу и вскинул ее над собой.

— Фига себе, — пробормотал Алексей, пораженно наблюдая как за считанный десяток секунд огромная стена цунами помещается в маленькую чернильницу.

Все эти мысли промелькнули в голове за какую-то миллисекунду. Именно столько потребовалось Алексею, чтобы выбрать «Лабиринт». Причем не «Лабиринт отражений», а просто — «Лабиринт».

«Надеюсь стражи не обладают коллективным сознанием!»

***

Алексей лишь зло скрипнул зубами, вскарабкиваясь на каменную плиту коридора, и вопросительно вскинул бровь.

Когда он уже залетал в туннель со спины донесся противный скрежет хитиновых лап и гулкое клацанье клешни.

«Понял!»

Прочность: 97 %

— Просто высвободи энергию, — скороговоркой проговорил Арт. — Можешь представить что-нибудь. Когда бился с ректором у тебя неплохо вышел драконий крик!

— Вставь накопитель в нее!

Серые пределы

— Да чего ты мучаешься, — Арт вынырнул из мыслей и увидел, чем занимается его ученик. — через чернильницу наполни!

— Кхм, кто ж знал, что ты с таким энтузиазмом прыгнешь, — виновато проговорил Арт.

Незаметное глазу движение и клинок исчез из руки незнакомца, расположившись вдоль предплечья.

«Плевать, — подумал Алексей, усилием мысли заставляя Цепь раскрыться. — Таким девайсом вдарить — мало не покажется!»

Теоретически, после того, как он справился со своими глубинными страхами, он мог покинуть Чертоги в любой момент.

Он не видел бросившуюся в отчаянном броске, но не успевающую до него дотянуться змею, не заметил богомола, забравшегося на площадку Башни со спины, и коснувшегося его одним из своих усиков.

— И не только для этого, — не стал спорить Вольный маг. — Если ей дать время обосноваться в реальности, уничтожение соседних миров — вопрос времени.

— Арт, это смерть для всего мира!

Лабиринт отражений

На парню было не до этого.

— Ну, я больше по кольцам и перекладине специализировался, — отозвался Алексей, заворожённо наблюдая за стремительным заполнением бара накопителя.

Позади послышался оглушительно тихий хруст гранита, и Алексей ускорился еще больше.

— Отлично, — деловито бросил Скал, как только последняя капля воды втянулась в артефакт. — Теперь слушай внимательно. Первый вариант справиться со Скверной. У тебя в инвентаре есть один интересный кристалл, под названием: Накопитель магической энергии за номером «3-ЗМ».

— Ты поймешь сам.

— Левая дверь, — напомнил Арт.

— Значит слушай внимательно! — затараторил Арт. — Ты, как младший администратор имеешь возможность выбора, так?

— У меня своих проблем хватает, чтобы еще об элементе Воды заботиться! — честно крикнул Алексей. — Просто жаль тебя тут оставлять с этим… этой…

Маг сделал паузу, дав своему ученику проникнуться сказанным.

— Выпустить ее в мир? — поежился Алексей, которого внезапно озарило. — Стой! А не с этой ли целью это находилось в Академии?

Прочность: 95 %

Прокатившись по полу и краем глаза заметив как на то место, где он только что находился опустилась каменная туша, Алексей пополз на четвереньках, пытаясь снова принять вертикальное положение.

Вновь сорвавшись с места, Имперский маг запоздало понял, что бежать — непривычно нелегко. Плетения Бодрости и Свежести, которые он создавал на автомате, не отзывались, а внизу живота и в груди разливалась холодная пустота.

— Ну-ну, — хмыкнул Арт. — слышал уже. Ты вот что мне скажи… быстро бегаешь?

Круг вызова

«Беги!»

Алексей подскочил к речке, брызнул себе в глаза и, не удержавшись, выхватил из Инвентаря пустую склянку. Две секунды, и склянка летит в Инвентарь, а Алексей уже мчится вперед и вправо.

«Знаешь, Арт, — ответил Алексей, хватаясь за требовательно протянутую руку. — Кажется, я видел его во сне…»

— Давай-давай! — поторопил его Арт. — Он тебе еще спасибо скажет!

— Даже на второй континент? — хмуро уточнил Алексей, которому пока что не нравились расписываемые Артом перспективы.

«Попасть домой. Показать всем свою крутость. Заручиться поддержкой страны. Найти коллег Константина. Построить обратный портал. Вернуться с кавалерией и танками. Зажить себе мирно и счастливо. Школу открыть. Может даже жениться…»

— Уверен, что не хочешь разобраться со своим страхом перед внутренним кольцом?

Яма

Скал не ответил, но Алексею все итак было понятно без лишних слов.

За рассыпавшейся горгульей оказался неприметный мужчина в сером плаще с накинутым на голову капюшоном. Если присмотреться, можно было заметить выбивающееся из-под капюшона красное свечение. В обеих руках незнакомец держал по мечу.

Видно в темноте было плохо, но благодаря пакету — терпимо. Ускорившись, он оттолкнулся от самого края и бросил свое тело вперед и вверх.

— Там, куда мы попадем нет магии, поэтому тебе придется бежать. Быстро. Я там был разок, поэтому буду указывать направление. И помни, главное там — выжить!

— Прямо, — правильно понял Арт. — На развилке налево.

— А потом мы с тобой заглянем в одно место… — вынырнул из задумчивости Арт Скалл. — Не хотел туда заходить, но в свете открывшихся обстоятельств… Да и потом, в принципе, должны успеть… Маршрут я помню, вот только есть один, кхм, момент.


И у нее бы получилось, если бы не еле слышный хлопок и серебряный росчерк мелькнувший на уровне подбородка каменного стража.

— Можно запечатать ее здесь. В качестве оружия последнего шанса, если Вторжение все же удастся.

— …! — промолчал Алексей, хотя ему жутко хотелось поделиться своим мнением, касательно происходящего. На родном, на русском!

«Время, Арт!»

«А ты?» — мысленно спросил Алексей, экономя дыхание.

— Лезь уже в чернильницу! — крикнул Алексей, с тревогой смотря на надвигающиеся на Башню белесые облака.

— Прямо до конца, — подсказал Арт, — у нас десять минут. Именно столько понадобится обсидиану, чтобы вытянуть из тебя всю магию до капли.

Зал представлял из себя поле боя, где каменные воины в латных доспехах бились с гранитными горгульями.

Бесконечный поток воды рухнул на каменный пол и отскакивая начал вливаться в чернильницу, удерживать в руках которую становилось все сложнее и сложнее.

— Арт! — повысил голос Алексей, который хоть и старался, изо всех сил наполняя кристалл энергией. но вот только шкала заполненности росла слишком медленно.

Еще один еда различимый ухом хруст и внутри у Алексея все похолодело.

— Зачерпни из речки и умой глаза, после — беги во второй коридор, справа от этого валуна.

Едва заметно припадая на ногу, серый плащ сместился вправо, ловко уклоняясь от удара крылом и выверенным взмахом меча развалил статую на две ровные половинки — от паха до морды.

— Все, Алексей, — печально произнес Арт. — Мы прошли Внешнее кольцо лабиринта, теперь все в руках судьбы. — Жаль ты не владеешь холодным оружием.

— А что не так с этим названием?

— Не останавливайся!

Бросив на кристалл прощальный взгляд, он резко сал пальцы, с хрустом ломая неожиданно хрупкий артефакт.

«Твою дивизию» — отчего-то на ум пришло любимое высказывание полковника.

……… … ……. ……. … № 3-ЗМ

— Жадный ты, Алексей, — с притворным сожалением произнес Арт. — Чем дольше думаешь, тем выше шанс отхватить, как ты изволил выразиться, вот только, боюсь, это будут отнюдь не «ништяки».

— Ты должен знать, что есть вероятность того, что этот накопитель — один из необходимых элементов для создания телепорта в твой родной мир, — как ни в чем не бывало добавил Арт и, оставив Алексея переваривать эту мысль, продолжил, — этот «3-ЗМ» поможет тебе устроить заявленный Армагеддон.

«Зря», — согласился маг, слыша, как за спиной доносится скрип и лязг.

— Лучше вообще не попадаться им на пути, — не согласился Арт. — И Цепь тебе не поможет. Ну зацепишь ты одного стража, второй в это время тебя в лепешку превратит. Да тебе даже малейшая травма противопоказана!

Сверху и слева повеяло опасностью, и он снова бросился на землю, переворачиваясь на спину — хоть увидеть, кто на нападает!

Пробегая мимо широкоплечего седого воина с открытой головой, он нечаянно шоркнул по нему полой плаща.

— Так, — поддался настроению Арта Алексей.

— Это последний раз, когда я доверяюсь магу. — Совсем по-человечески вздохнула волна и всей своей мощью обрушилась на площадку.

Ускорившись, он и не заметил, как пробежал мимо каменной статуи с распахнутыми крыльями.

— Арт, расскажешь о ваших взаимоотношениях с кланом Ги’Дэрека? — не удержался Алексей.

— Кхм, — Арт то ли прочистил горло, то ли подавился. — Действительно непростой выбор.

— Три зэ-эм. — по слогам произнес Алексей. — Моя планета называется «Земля» и она третья по счету от Солнца.

Внимание!

— У тебя сейчас добавятся два варианта. И ради всего святого, сделай правильный выбор!

— Я могу напасть на нее, — грустно проревела приближающаяся волна, — выиграть время, но не победить.

— Не должны, — неуверенно отозвался Арт. — Хотя я давно здесь не был… Сейчас направо, сразу налево и прямо! А сейчас внимательно! — снова затараторил Арт. — Как выбежишь в зал, беги его насквозь так быстро, как только можешь! Там три двери, Тебе нужна левая! Как в нее влетишь, на развилке налево, прямо, прямо, направо!

— Возможно позже, — туманно ответил наставник. — Итак, старший ученик, у нас с тобой есть несколько способов разобраться с возникшей проблемой.

— Цепь!

И резко бросился вперед.

Алексей мысленно кивнул, а то мозг уже запаниковал, не обнаружив предполагаемой поверхности, пружинисто приземлился и сделал перекат, гася инерцию прыжка.

Все, что видел Алексей было:

Еще не успев осознать, где именно он появился и что находится вокруг него, услышал отрывистое:

— М-м-м, — задумчиво протянул Арт, — просто наполни его энергией под завязку…

— Ты слишком слаб, маленький брат, — на волне прорезалось бесформенное лицо. — А доступ к моему плану отсюда не получить.

Над ритуальным рисунком вспыхнули и рассыпались сотни фиолетовых искр и на площадке раздался довольный голос Арта:

К его удивлению искомая цель оказалась значительно ниже, и он больно ударился грудью и чуть позже, пытаясь удержаться, еще и локтями.

— Зря, — не удержался Арт.

«Твою…» — у влетевшего на всех порах в зал Имперского мага не осталось в запасе приличных слов, чтобы передать все его удивление и выразить всю степень своей обескураженности.

— Слышать меня ты перестанешь минут через пять-семь. Полностью пропасть, благодаря твоей обновке, не пропаду, но если ты здесь застрянешь, застряну и я.

Возможно именно это и спасло его от серьезной травмы. А может быть даже и от смерти. По крайней мере щелкнувшая за спиной клешня и раздавшийся разочарованный стрекот ясно дал понять серьезность намерений неизвестного врага.

Арт Скал не уточнил с какой именно, но пояснению Алексею и не требовались. Белесая змея становилась все больше и большое, напитываясь из тумана, который уже доходил до третьего этажа Башни.

— Эээ…

— Пол на полметра ниже.

Накопитель магической энергии 99999/100000

«Богомол?»

— Для начала элемент! Предложи ему свою помощь.

3-ЗМ (Земля)

Академия Магии Цитадели

— Чего встал? Бегом вперед! — рявкнул Арт.

— Ты прям мастер Мотивации, — нервно хохотнул маг, обходя площадку по кругу — Башня пока что выдерживала напор Скверны. — Давай рассуждать логически. Выпускать эту чертовщину нельзя от слова «совсем». Умирать тоже не хочется, не хочу, знаешь ли, становиться героем Мартина. Остается один вариант — накопитель. Жаль, конечно, тем более с таким названием: «3-ЗМ»


— Второй вариант. Классическое паладинское самопожертвование. Ты можешь привязать свой Инвентарь к амулету и написать прощальное письмо-инструкцию. Заряда в трубке хватит, чтобы доставить получившуюся посылку любому разумному в Пороге, где бы он не находился.

— Уважаемый старший элемент Воды! — маг старался не думать, как он выглядит со стороны, беседуя с надвигающейся волной. — Предлагаю свою помощь!

— Прямо, прямо, направо, прямо. Стоп! Назад срочно! И направо! Прямо. Налево. Прямо. Прямо.

И Алексей побежал.

— Понял, — буркнул Алексей, убирая чернильницу в карман и вытягивая перед собой руку, на раскрытой ладони которой лежал ярок-багровый алмаз.

Алексей рванул вправо — в узкое ответвление коридора, уходящее в сторону за несколько метров до широкого перекрестка. Тут же скользнул в темноту и, разбежавшись, прыгнул в неизвестность.

«Смогу, — отозвался Ги’Дэрека, — тут еще на двоих энергии хватит!»

— Чернильница! — подсказал Арт. — Покажи ее!

— Эх, — с досадой крякнул Арт. — Знал бы что они в спячке по-другому маршруту бы пошли! Меняем маршрут! Следующий поворот налево!

«Ладно, — подумал Алексей, касаясь потертой чернильницы. — Попробуем-с…»

……… … ……. ……. … № 3-ЗМ

Вес: 0,1

— О! — обрадовано усмехнулся Арт. — Эта тварюшка столько времени угробила, наращивая массу, что ей сейчас физически тяжело сбрасывать излишки. Внимание! — В голосе Арта зазвенела сталь. — Через пять метров прыжок вперед и вверх и цепляйся руками!

— Следующий поворот направо, потом налево и прыжок вперед!

— Да уж, — покачал головой Алексей, посмотрев на все увеличивающуюся змею, ползущую на сближение с богомолом. — НУ и вариант у тебя — один хуже другого. А нет такого, чтобы всех нагнуть и самому еще бонусов и ништяков отхватить?

Алексей скептически посмотрел на надвигающуюся волну цунами.

— Даже туда, — уверено подтвердил Вольный маг. — Астральная посылка, как-никак.

— Ты его знаешь? — в голосе Арта звучала плохо скрываемая паника.

«Хорошо хоть, у Арта все идет по плану!»

Секунда и голова с оглушительным звуком падает на пол, разбиваясь на тысячи острых обсидиановых осколков.

Вся мощь, спрятанная в накопителе, собралась в маленькую — с булавочную головку — точку. В голове возник образ расцветающего ядерного гриба, и Алексей закрыл глаза, зная, что его сейчас ждет.

— Ушел.

— Не совсем, этот мутант не должен был сюда попасть, — отозвался Арт, — ииии прыжок!

Отделанные обсидианом стены сменились грубой кирпичной кладкой, по которой Имперскому магу пришлось несколько раз взбираться наверх. И снова бесконечная череда одинаковых развилок и поворотов, пока, наконец, он не выскочил к небольшой речке, буквально делящей лабиринт на две части — внешнюю и внутреннюю.

— Ладно, какой третий вариант? — Алексей не мог поверить, что у его продуманного наставника не был заготовлен запасной выход.

Внезапно сверху мелькнула чья-то тень, и Алексей тут же кинулся в сторону, бросаясь в ноги замахнувшейся на еще одного рыцаря горгулье.

— Простой, — не согласился Алексей. — Чтобы вернуться домой, нужно сначала выжить. Что делать с накопителем?

— Пусть лезет в чернильницу!

— Обычные горгульи, — пренебрежительно отозвался Арт. — Но тебе хватит и одного перелома…

Не видел тысячи лиц, искаженных гримасами боли и открывающихся в беззвучном крике с белесых облаков. И, конечно, он не видел едва различимый отсюда силуэт мага, мелькнувший в узком окошке темницы, расположенной за оранжереей и теплицами Академии.

Вес: 0,1

Получен доступ в:

— Предыдущий владелец Грааля обманул. — Лицо элемента пошло белой пеной. — Каковы гарантии, что не обманешь и ты?

— Что выбирать-то?

Накопитель магической энергии 10800/100000

Весь забег занял от силы минут пять, но сил у Имперского мага, отрезанного от своего Источника, оставалось все меньше и меньше.

«Значит буду косплеить Фореста, — усмехнулся про себя Алексей, защелкивая Цепь обратно на пояс. — Подсказывай дорогу!»

«Тогда действуй!» — властно бросил Вольный маг.

Лабиринт

Но тело, получив мощнейший заряд адреналина, само ползло на лопатках вперед — забиваясь между очередной сражающейся парой — рыцарь-горгулья.

«Хотя почему неизвестного? Очень даже известного!» — Алексей аж скривился, вспомнив богомола-двухвостку, плотоядно гипнотизирующую его взглядом из белесого тумана.

— Понял, не дурак…

Алексей еще раз поблагодарил про себя все высшие силы за то, что скачанные с Сети пакеты исправно работают, в особенности — «Диверсии в замкнутых помещениях». Сейчас он был как нельзя кстати.

— А сейчас?

«Тешу себя надеждой, что эта гадость попадет под ноги кому-нибудь из стражей. Кстати, что они из себя представляют?»

Вторая горгулья, чья лапа просвистела над его макушкой, была поменьше, почернее и поумнее. Чёрная каменная тварь бросила попытки убить верткую цель с первого удара и попыталась схватить Алексея за ногу.

Алексей потянулся в Инвентарь и безошибочно вытащил оттуда багровый алмаз:

— Ладно, — пробурчал Алексей, которому в последнее время перестали нравится все эти недосказанности и загадки. — Накопитель почти полон!

— А потом? — требовательно уточнил Имперский маг, начиная передавать кристаллу ману.

Глава 18

— Джамшед Устоз Амон- Ра, — приветливо улыбнулся Серый, рывком вздергивая Алексея с пола. — Можно просто Джам. Предлагаю убраться отсюда. В противном случае, рискуем оказаться посреди жаркой схватки.

— Алексей Семёнов, — машинально поздоровался Алексей. — Можно просто Алексей. Угроза со стороны стражей?

— Может хоть подсказку дашь? — нахмурился Алексей.

— Мда, — пробурчал Имперский маг, растеряно осматривая голые стены, — всего делов-то… Найти то самое «ценное»!

— Таджикистан, — согласился Джам, скользнув взглядом по Имперцу, который буквально сверлил двух мужчин взглядом. Достав из воздуха туго набитую сумку, Серый бросил ее к ногам каменного воина и как ни в чем не бывало продолжил разговор. — Но сам я из Москвы.

— Не дай им залезть тебе под одежду, — предупреждающе крикнул Арт.

«Тяжелый…», — подумал Имперский маг, поднимая оружие в воздух.

Алексей, полюбовавшись несколько секунд на завораживающий танец смерти, с легкой завистью вздохнул и потянулся за Цепью.

— Порог, конечно, — Алексей выбрал третий пункт и перехватил завибрировавшую Цепь покрепче. — Это же очевидно. Ведь здесь есть магия.

Ваши действия и поступки привели к увеличению вашей базовой характеристики.

— Судя по стерильной пустоте сокровищницы, — Алексей развел руками по сторонам, — всех подряд…

— В том числе, — широко улыбнулся Джам. — Я-то уйду, а вот ты вряд ли.

— А два могу?

Клинки Серого не причиняли порождению Скверны никакого урона бессильно проходя сквозь мглистую фигуру. Сам богомол, впрочем, не сильно-то и впечатлял. Маленький, примерно по колено, с пробитым местами хитиновым панцирем. Но дымящаяся кислотная лужа на том месте, где еще совсем недавно находился Алексей, явственно демонстрировала, что сумасшедший гибрид насекомого еще рано списывать со счетов.

— Тогда у меня к тебе будет просьба, — мягко продолжил Серый. — У тебя есть кольцо, которое мне необходимо. И я буду очень признателен, если ты мне его отдашь.

«Фу! — подумал Алексей, на секунду проставляя себе ползущих под кожей скарабеев из фильма «Мумия» — Не понял…»

— Твой выбор, — судя по интонации Арт Скал пожал плечами. — Вон Имперец несмотря ни на что окаменению не поддался. И это его выбор».

«Боюсь вас настиг капитализм, — подумал Алексей, вспоминая Лидо Дэ’Аквуса. — Власть, сила, артефакты…»

Один прыжок требует одну пятую всей маны, но не ниже ста условных маноединиц.

— Нет, магии там тоже нет, — правильно понял его Вольный маг. — Поэтому придется договариваться с этим Серым.

Ответить Алексей не успел. Статуя рыцаря, сражающегося с горгульей мелко-мелко задрожала, каменная маска лица треснула, частично осыпаясь осколками, и на Алексея с Серым яростно зыркнул налитый кровью глаз.

— Почетный караул? — насмешливо хмыкнул Джам, с любопытством осматривая возвращающихся на свои места големов. — И как только они не заржавели за все это время?

Пробежав по узкому коридору, Алексей увидел перед собой радужную пленку и, разогнавшись врезался в нее плечом, с трудом проходя сквозь необычный барьер. Преграда неожиданно исчезла, и он, с трудом удержав равновесие, влетел в небольшой круглый зал, где тут же резко затормозил, замирая в нескольких сантиметрах от ощерившихся железом воинов. Появившейся с легким хлопком рядом Серый повернул к Алексею голову и подмигнул ярко-алым глазом, после чего с интересом уставился на вооруженных бойцов.

«… Не очень-то и хотелось на самом деле, — тут же передумал Алексей, роняя молот на пол. — Арт, что дальше?»

— А ты уверен, что хочешь поговорить об этом именно сейчас? — вопросом на вопрос ответил Серый.

— Благодарю, — Джам ловко поймал перстень и поклонился в пояс. — Единственное, что я могу тебе сказать следующее. Этот перстень, — Серый с любовью посмотрел на невзрачное колечко, — часть составного артефакта. Как твоя Книга, Цепь и Грааль, который лежит у тебя в кармане.

Панцирь окончательно треснул и оттуда широким ручьём хлынули ярко-оранжевые муравьи.

— Вряд ли, — заинтересованно посмотрел на Джама Алексей, но решил отложить беседу по душам на потом. — Если горгульи отомрут первыми, думаю от этой людской армии ничего не останется.

«Услышь стихию, старший ученик…» — недовольно пробурчал Арт Скал.


— Как-то не по-человечески его тут так оставлять, — Джам с любопытством рассматривал воина, заключённого в темницу каменной брони.

«Легко сказать», — подумал Алексей, в последний момент уклоняясь от Огнешара.

Внимание! Вам доступны следующие действия:

— Молодец, старший ученик! — гордо прошептал Арт Скал, под аккомпанемент трескавшихся от жара насекомых. — Наконец-то ты понял, что все рамки только в наших головах!

Внимание! Ваша Воля оказалась сильнее.

— А первый? — заинтересовался Алексей, вслед за Серым бросая к ногам имперца толстый рулон из свитков Исцеления.

— Вперед, — пробормотал Алексей себе по нос и побежал.

С сожалением сняв с пальца Перстень перемещения, Алексей щёлкнул большим пальцем, отправляя кольцо в полет.

«Может быть «Второе дыхание»? Или «Перстень души»? Но его я уже отдал… Может быть защита от яда? Вряд ли ему нужны простенькие кольца со вшитыми молниями или заклинаниями Бодрости… — Алексей вдумчиво осматривал каждое кольцо, пытаясь разглядеть в них скрытое свойства до тех пор, пока не наткнулся на последнее. — Да ладно! Не может же быть все так просто?»

Стоило ему коснуться артефакта, как все до единого каменные звенья задрожали, а перед Алексеем появилась полупрозрачная табличка:

— Надеюсь, что так подумают все, — рассеяно отозвался Серый, не прекращая, впрочем, геноцида гранитных статуй.

На месте истекающей белесым паром двухвостки, в которую превратился расколотый надвое богомол, вспыхнул ослепительно-белый шар огня и тут же опал, оставив после себя лишь черное пятно сажи.

— Это еще что за чудо? — с удивлением протянул Джам, старательно шинкуя восмилапого богомола, между усиками которого уже зрел огненный шар. — Ууу, Шайтан!

Выйдя из кувырка, Алексей вскочил на ноги, срывая с пояса Цепь. С одной стороны он серьезно рассчитывал на помощь Джама, но с другой, полностью доверять свою жизнь в чьи-то руки не собирался.

— Петростазис? — недоуменно пробормотал Алексей, про себя гадая, каким образом этот Джамшед Устоз Амон-Ра понял, что окаменелые воины — это Имперские войска. — Нет, интуитивно понятно, но…

Пробудить Имперскую гвардию от многовекового сна

Имперский маг сошел с книги, хрустнув мимоходом прожаренными хитиновыми скорлупками и властно протянул руку в сторону Книги. Огненный артефакт тут же воспарил и с негромким лязгом пристал к каменным звеньям Цепи, повиснув на его бедре.

— Временной карман, — прошелестел Арт Скал. — Все, старший ученик. Дальше — сам! Помни, нас интересует пьедестал и то, что находится на нем! Как вернешься в Академию воскури трубку у нашего дерева.

— Опасный, — не согласился Арт. — Как только выберемся отсюда, узнай, чего ему здесь надо. Не верю я в эти случайные встречи.

— Омар Хаям, конечно же, — расплылся в широкой улыбке Джам.

— Не могу не согласиться, — усмехнулся Джам и резким взмахом снес голову едва заметно шевельнувшейся статуи горгульи. — С имперцами хоть можно будет договориться, не то что с этими каменюками!

— Если меня порубят на миллион маленьких Алексеев, считай меня коммунистом!

Но Алексею и не надо было ничего объяснять. Он сам понимал, что здесь и сейчас нельзя было использовать магию. На программном, как говорил учитель информатики, уровне.

Внимание! Чародеи, принявшие решение идти по пути развития Имперских магов, отказываются от использования двуручного (за исключением посохов) и метательного оружия. В случае использования молота произойдет одномоментное понижение всех характеристик на 10 %.

— Хм, скажем так, мы начали знакомство именно с них, — туманно отозвался Джам. — Да и потом их было довольно много.

— Усё готово, шеф! — Серый с легким хлопком появился около Алексея и подмигнул магу. — Оказывается, я все же соскучился по общению с соотечественниками!

Стоило ему приблизится практически вплотную, как големы синхронно опустились на одно колено. Алексей медленно положил руку на золотое кольцо дубовой двери и мягко толкнул ее от себя.

«Странный тип» — подумал Алексей.

«Как? — мысленно крикнул Алексей. — Тут же нет магии!»

— Как много в нем отозвалось, — с улыбкой закончил Серый. — Пушкин — мой второй любимый поэт.

— Зачем нужно кольцо блинка воину, который и без этого спокойно себе телепортируется? — пробормотал себе под нос Алексей, и не надеясь, впрочем, что Серый удовлетворит его любопытство. — Лови!

За спиной послышался скрип поднимающихся на ноги големов, который тут же сменился синхронным лязгом преклоненных колен.

— Да уж, — мотнул головой Серый. Его капюшон слегка сполз в сторону, и Алексей увидел, как обезображенному шрамом лицу медленно плывет одинокая светящаяся руна. — Как бы то ни было, я помог тебе добраться до цели твоего путешествия?

Создать портал на план Земли Продлить петростазис

«До встречи, наставник, — мысленно поклонился Алексей, нащупывая трубку в кармане.

Весь пол был усыпан кусками камня, но изредка встречалось и оружие ближнего боя, как, например, парочка алебард, несколько копий и молот, который и приметил Алексей.

— Вперед! — не сговариваясь синхронно ответили Арт с Серым.

«Цепь! — шепнул Арт. — Используй Цепь! Им рано еще просыпаться!»

Собственно, из-за спущенного на лицо широкого капюшона только его улыбку и был видно.

«Магия?» — уточнил Алексей.

— Только после вас, — Серый изобразил дурашливый поклон, предлагая Алексею идти первым.

— Мерзость! — с отвращением выплюнул Алексей, отступая назад.

Джам коротко хохотнул и отступил в сторону, пропуская Имперского мага вперед.

— Хм, — протянул Джам, — сработало… Интересно, какой у них алгоритм пропуска…

— Вовремя, — согласился Арт. — они бы вас сейчас количеством задавили… Ух ты! Смотри-ка, а этот боец не промах! Вот у кого Воля действительно прокачена!

— И на прощание, — Джам надел кольцо на палец, на мгновенье окутываясь золотистым сиянием, — те ребята, которые вынесли отсюда сокровища, забыли самое ценное.

— Пошли, — протянул Джам, — ты только магией не увлекайся. Не зря здесь такие ограничения.

Послышался треск, словно на жарящиеся на раскаленной сковороде семечки щедро плеснули растительным маслом.

«Хорошо подмечено, — согласно кивнул Алексей, подходя к темному проему. — Ну, я побежал?»

Огненные муравьи начали на глазах увеличиваться, превращаясь в стальных жуков.

— Даже фотоаппарата нет, запечатлеть такую исторически значимую композицию, — посетовал Серый, неуловимым движением вскидывая клинки. — Наверняка, это какой-то аналог Терракотовой армии…

— Нет, только первое кольцо.

За развернувшимся сражением с опаской наблюдал окаменевший воин, и Алексею было некомфортно ощущать на себе тяжелый взгляд Имперца. Но чем яростней вырывалась Цепь, тем больше Алексея переставало заботить что-либо кроме схватки со своим артефактом.

— Без силы ты никто, — возразил Скал. — Чем выше твоя сила, тем больше власти тебе дается, но она несет за собой ответственность. Артефакты же… Для кого-то это костыли, для кого-то последний шанс достичь успеха в выбранной стезе. Власть, сила, артефакты были всегда. Просто раньше большинство магов точно знало зачем им нужны эти три золотых тельца.

Он бежал по запутанному подземному лабиринту под жуткий скрежет гранитных крыльев и рушащихся каменных колонн, который сменялся негромкими хлопками то появляющейся, то исчезающей смазанной фигуры Серого воина с двумя клинками.

«Не зря студиозы живут в академском общежитии. Это магическое братство сближает луче всяких договоров и союзов!»

Алексей не растерялся и, перехватив получившийся посох, крутанул его обеими руками. Каменная жердь с шумом рассекла воздух, и маг, поймав момент, впечатал артефакт в пол.

«Не люблю курить, — поморщился Алексей. — Вредно для здоровья, да и запах ни о чем!»

— Сейчас разберемся, — успокоил Серого Алексей. — Кстати, Джам, а ты можешь порубать столько горгулей, сколько сможешь?

— Мда…Алексей в задумчивости принялся перебирать свой немногочисленный запас колец и перстней.

Алексей машинально сунул руку в указанный Серым карман, нащупывая чернильницу.

Сейчас он и без подсказок Арта Скала знал куда бежать. Как будто он здесь уже когда-то был.

Алексей осторожно шагнул вперед, внимательно наблюдая за застывшими големами. Чем-то железные шестирукие стражи были похожи на статую наги в поместье Мастера Самди.

Уничтожить все статуи

— Как много в этом звуке для сердца русского слилось… — хмыкнул Алексей.

— Кольцо? — переспросил Алексей, мысленно перебирая свой запас артефактов. — У меня много колец, бери любое.

«Да уж, — хмуро согласился Алексей, — я себя таким беспомощным давно не ощущал…»

— Жалко, — он и не заметил, как произнес вспыхнувшую в голове огненными буквами мысль вслух.

Имперский гвардеец, которого Алексей нечаянно задел своей Цепью все также не сводил с мага своего глаза, налитого кровью.

— Кстати, в одной подземной библиотеке я нашел интересную книгу. В которой рассказывается, как некто Мерлин использовал Грааль в качестве своей личной чернильницы, водя своих заклятых магов-друзей за нос на протяжении нескольких столетий.

— Пошли, — веско бросил Алексей, перед которым будто бы рухнули окружающие его стены.

«Подождет, ничего с ним не случиться! — отмахнулся Скал. — Алексей, поспеши! Еще немного и процесс будет не остановить. А Серому скажи, чтобы пока горгульями занялся, они уже начали выходить из спячки».

Цепь против множества мелких целей оказалась неэффективной.

— А ты точно таджик? — усмехнулся Алексей.

Цепь то скручивалась кольцом, то выгибалась восьмеркой, то безвольно падала вниз, усыпляя бдительность Имперского мага. Но Алексей был начеку. Местами он ослаблял свой нажим, местами наоборот до зубового скрежета сдавливал артефакт в руках. Казалось это противостояние воли двух существ длилось вечность.

Наконец по всей площади прокатился глухой лязг, и каменные звенья вытянулись в струну, превращая цепь в горизонтально висящий в воздухе посох.

— Петра с греческого камень, — откликнулся Серый, немыслимым способом услышав Имперского мага с расстояния в десять шагов. — У меня, кстати, есть целая теория о языковом взаимовлиянии наших миров, вот только кто на кого повлиял я еще не разобрался.

Перстень перемещения

Алексей ничего не ответил, вцепившись в свой артефакт. Цепь дрожала и пыталась вырваться из рук, но Имперский маг каким-то внутренним чутьем понимал — выпускать ее из рук — нельзя.

— Н-на! — Имперский маг, не мудрствуя лукаво, обрушил на богомола всю тяжесть своей Цепь.

Панцирь насекомого оглушительно треснул и во все стороны повалил белесы дым. Алексей же, отдернув Цепь назад, ловко уклонился от отчаянного выпада передним жвалом и снова хлестнул богомола Цепь. Хлестнул хорошо, с оттяжкой.

Хлопок и довольный Серый исчез, оставив Алексея в пустой сокровищнице одного.

— Все не так просто, — покачал головой Джам. — Условия таковы, что ты должен мне его … точнее я должен получить его от тебя абсолютно добровольно и довольствоваться тем, что ты мне дашь.

— Крак!

— Как только Серый закончит со стражами, пересечете зал. За ним будет еще один лабиринт. Как только его пройдете, окажешься в небольшом зале. Там будет много интересных артефактов, еще больше золота и драгоценных камней. Твоя цель — обсидиановый пьедестал и то, что находится на нем.

Перед глазами тут же вспыхнуло системное сообщение, но Алексей сразу же сморгнул его, откладывая изучение системной информации на потом.

Плавный поворот в сторону и еще одна горгулья рассыпается гранитной крошкой, а Серый воин, с каждым шагом ускоряясь все больше и больше, плавно двинулся по кругу, методично уничтожая каменных стражей.

«Что ж, подведем промежуточные итоги. Имперцу мы помогли всем, чем смогли, — чем ближе была черная стена с темной прорезью прохода, тем сильнее волновался Алексей. — Со Скверной или как там ее, надеюсь, все окончательно покончено. Осталось проскользнуть мимо стражей, решить вопрос с Серым и вернуться домой. Да, домой!»

— И куда ты его потом денешь? — не согласился Арт. — Пусть стоит. Сам такой путь выбрал.

С сожалением взглянув на каменного воина, Алексей осмотрелся по сторонам и, приметив валяющийся невдалеке молот, направился к оружию. Нужно было помочь Серому зачистить зал от горгулий.

— Не знаю как сейчас, — вклинился в его мысли голос Арта, — но раньше Гильдия магов представляла собой настоящую семью!

Но Алексей успел почувствовать исходящий от Джама интерес и нетерпение.

В отчаянной попытке ухватившись за пояс, Алексей наткнулся рукой на висящую у бедра Книгу.

— Я тоже, — криво улыбнулся Алексей и сжал кулак.

Справа сверкнули вскидываемые Джамом клинки и раздался истошный визг.

Путник, прояви уважение!

Алексей на мгновенье замер, но тут же прыгнул вперед, уходя в протяжный кувырок. Кто там мог оказаться было совершенно непонятно, и единственное, что он мог сделать в данной ситуации — это разорвать дистанцию.

«То есть получается…» — смутная догадка забрезжила в глубине его сознания.

Взгляд мага пробежался по полу, темному потолку и остановился на пьедестале, выполненном в форме стелы.

— Просто дунь в трубку, — терпеливо повторил Арт. — Надеюсь на тебя.

— Сзади! — внезапно крикнул Арт.

Алексей покрутил чернильницу в руках и интуитивно поднес ее к третьем звену, сиротливо болтающемуся на поясе.

Серый вежливо сделал вид, что не расслышал реплики Алексея и, скользнув взглядом по перстню, уставился на пьедестал.

— Он прав, — вздохнул Арт Скал. — И использовав силу артефакта для победы над своим страхом ты прошелся по самому краю.

— Как я сразу же не догадался, — покивал головой Алексей. — Слушай, Джам, а ты здесь как появился и зачем?

Академия ощущалось как дом.

Имперский маг довольно сморгнул табличку, а во все стороны прокатилась звуковая волна, надежно сковывая зашевелившихся уже горгулей.

Почему Серый не воспользовался блинком, Алексей не знал, и ему, честно говоря, было плевать. Гораздо больше его беспокоила абсолютно пустая комната, ярко освещенная свисающими с потолка хрустальными шарами.

— Помог, — признал очевидный факт Алексей.

— Значит, говоришь, товарищ Мерлин несколько столетий прятал Грааль у всех на виду?

— Вовремя, — весело крикнул Джам, не прекращая своего смертельного танца. — Давненько столько злобных взглядов на себе не ощущал!

— А я думал, что здесь не работает магия, — задумчиво протянул Серый, складывая свои клинки.

— Джамшед Устоз, говоришь… Таджикистан? — уточнил Алексей, кивком головы показывая, куда им идти дальше.

— Даже так… — раздался задумчивый голос Джама. — А если я?

Дополнительные свойства (только для Имперских магов): при привязке к носителю снижает откат до двух секунд. Один прыжок требует одну пятую имеющейся маны, но не ниже ста условных маноединиц. Привязка требует 3 % от манопотока

— Точно-точно, — уверил его Джам. — Насколько я знаю, впереди еще один лабиринт, а потом будет условно безопасная зона. Вот там…

По субъективным ощущениям Алексея прошло не многим больше пятнадцати минут безостановочного бега. В боку в этот раз не кололо, и Имперский маг не испытывал ощущения безысходности и страха. Знай себе беги вперед, сворачивая в нужных местах!

Она ощутимо нагрелась, а ощущение чужого присутствия окончательно пропало.

— И как только так незаметно подкрался, — посетовал Арт. — Давай заканчивай с ним и поспешим!

Сто восемь воинов поклялись дождаться своего владыку и скрепили свой обет кровью.

Внимание! Обнаружено одно из чудес света — Императорская гвардия.

Величайшие воины предпочли заслуженному отдыху вечное служение своему пропавшему Императору.

Воля +1. Текущее значение: 9

Шестирукие фигуры, которых Алексей по ошибке принял за людских воинов, оказались стальными големами, вооруженными разнообразным коляще-режущим оружием. Големы равнодушно осмотрели Алексея, перетекшего в защитную стойку Джама и синхронно сделали шаг назад.

Имперский маг из-за всех сил прислушивался к разгорающейся искре источника и поэтому не обратил внимания на изучающий взгляд своего спутника.

— Сдохните, уроды! — Имперский маг сорвал с пояса артефакт и швырнул его на поток насекомых.

— Может его освободить? — Алексей с усилием крутанул обмякший посох и привычным движением захлестнул Цепь вокруг пояса.

А Алексей, поймав кураж, прыгнул на Книгу, обратив всю свою Волю в обжигающую волну жара.

Глава 19

— Что-то не сходится… — как только последние десять минут Алексей не пытался сдвинуть с места пьедестал, но все было бестолку.

Черная каменная статуя не реагировала на физическое воздействие. Алексей даже исследовал весь пол в поисках нажимных плит и стены, рассчитывая обнаружить скрытые рычаги, но тщетно. Все, что он сумел найти было с десяток замаскированных круглых каменных отверстий, откуда так и тянуло сыростью.

Дышать уже было практически невозможно. Книга тревожно шелестела, Чернильница отчаянно мигала, а Цепь тянул Алексея на выход.

Отметив краем сознания малость изменившееся системное уведомление, Алексей выбрал Академию Магии Цитадели и с облегчением позволил своему телу упасть в сияющую рамку появившегося портала.

Внимание!

Только сейчас Алексей осознал насколько он все-таки устал. Чьи-то сильные руки подхватили его с пола и положили на восхитительно мягкую кровать, пахнущую свежестью и снежинками.

— Мастер Олген! — сквозь вату в ушах послышался голос Натали. — Он очнулся!

Подойдя к лежащему на боку пьедесталу, от которого ощутимо тянуло Силой, он упал на него сверху, касаясь Цепью и представил, как полутораметровая каменная стела превращается в миниатюрную фигурку.

«Все закончилось, — мысленно повторил Алексей. — Я — дома!»

— Чего надо? — довольно грубо поинтересовался Алексей, который сейчас хотел только одного — сделать глоток свежего воздуха.

— Что за…

«Я — дома», — слабо улыбнулся Алексей, перед тем как позволить наконец-то своему сознанию скользнуть в приятное небытие.

Чертоги Разума

«Сейчас-сейчас, — пьяно подумал Алексей, покачиваясь от нехватки кислорода.


Выйдите из Сокровищницы, чтобы отправиться в:


Яма

Добавив про себя парочку эпитетов, Алексей перекатился на живот, поднимаясь было на ноги, да так и замер на корячках, впившись глазами в матовый квадрат, на котором и стоял пьедестал.

Лабиринт отражений

Пока Имперский маг с помощью подручных средств, завалявшихся в Инвентаре, доставал из тайника черный матовый куб, он не переставал удивляться про себя продуманности древних.

Правый страж указал своим коротким мечом сначала на фигурку пьедестала, которую Алексей все еще сжимал в руке, затем на Цепь, и на себя.


Алексей, стиснув Куб в руках лихорадочно думал. В принципе, уйти он мог в любой момент, и ему повезло, что он успел найти то, что он искал, пока не кончился воздух. И ведь если бы не артефакт, он бы в темноте, с заполняющей комнату водой и сгорающим воздухом, ничего бы не нашел!

Академия Магии Цитадели

Взгляд сам собой устремился наверх — на светящиеся ровным светом хрустальные шары.


Послышался негромкий хлопок и острые края пьедестала, врезающиеся ему в ребра пропали, и Алексей растянул губы в довольной улыбке — оставлять самую настоящую стелу в опустошенной сокровищнице он не собирался. В особенности в условиях надвигающегося Вторжения Ксуров.

«В Академии посмотрю, — благоразумно решил Имперский маг, закрывая Куб и убирая его в Инвентарь. — И последний момент!»

Он наскоро, но тщательно проверил, чтобы в тайнике ничего не осталось — на самом дне обнаружился плотный кожаный мешочек, который Алексей, не глядя убрал в Инвентарь, и огромная — с кулак жемчужина, которая также отправилась в Инвентарь. После чего поставил каменную пластину на место, скрывая тайник.

Круг вызова

Академия Магии Цитадели

Руки совать в похожие на трубы проходы Алексей не решился и махнув на них рукой, вернулся к осмотру пьедестала.

«Если благодаря Цепи он смог сдвинуть пьедестал с места, то отчего тогда шелестела Книга и подмигивала Чернильница?»


«Надо же, — подумал Алексей, усилием Воли заставляя Цепь коснуться големов, — Даже оружие к себе прижали, будто им не впервой!»


— Ладно, — спустя еще пять минут Имперский маг устало опустился на пол, приваливаясь к пьедесталу спиной, — отрицательный результат — тоже результат! Давай, что ли, в таком случае, почитаем, что там Сеть послала.

«Это гениально, черт возьми! — восхищенно подумал Алексей. — Книга дает свет, Чернильница не дает воде затопить сокровищницу, Цепь открывает тайник, а Перо, которого нет, создает вентиляцию, чтобы не задохнуться. Кстати насчет «задохнуться» — пора поспешить!»

Как бы сильно не хотелось скорчится в три погибели, прямой позвоночник и расправленные плечи — залог уверенности в себе и решительности. К тому же сейчас сам Бог велел опереться на стелу — и спина прямая и облокотиться есть на что!

Лабиринт отражений


— Эм, — Имперскому магу потребовалось пару секунд, чтобы сообразить, что от него хочет шестирукий голем. — Вы тоже хотите, чтобы я вас уменьшил?

— И что-то мне подсказывает, что эти локации просто так не попасть… — Алексей поерзал по полу, устраиваясь поудобней. — Опять же кто даст гарантию, что выбери я сейчас, к примеру, «Лабиринт отражений», смогу в конце концов попасть обратно в Академию? Неее, ну его! Особенно эти лабиринты. Наелся по самое не хочу!

Внимание!

— Это, конечно, все замечательно, — протянул Алексей, которому почему-то становилось все сложнее и сложнее дышать, — но я бы не отказался от более существенной подсказки. Что находилось на пьедестале? Кто здесь был? Где я вообще нахожусь?

И почему он сразу же не подумал коснуться пьедестала Цепью? Ведь даже артефакт подсказывал? Наверное, это все усталость… Алексей наконец-то достал куб, но не спешил его открывать, поймав за хвост мелькнувшую мысль.

— Так вот ты какой, Северный олень, — пробормотал Алексей, разглядывая угольно-черную поверхность тайника, спрятанную под каменной пластиной. — Без Цепи ни в жизнь бы не нашел!

— Дуй за ректором, — будто бы из соседней комнаты донесся голос целителя. — А ты, — мутное облако перед глазами Имперского мага трансформировалось в изумрудно-зеленое пятно ауры Олгена Торсуна, — расслабься! Все закончилось. Ты — дома.

Подняв мутный взгляд наверх, он увидел стражей-големов, преграждающих ему путь. А то, во что он уперся лбом оказалась широкое лезвие глефы.


Яма

Серые пределы

— Твою ж… — зашипел Имперский маг, морщась от боли в отбитом плече и ушибленном затылке. Он по инерции полетел вслед за рухнувшей стелой и больно ударился об нее головой. — Вот зараза!

Стражи синхронно кивнули и выпрямились, вытягиваясь по струнке.

«Чудны дела твои… — вяло подумал Алексей и подхватив статуэтки стражников, вывалился в круглый зал, который вновь оказался запечатан радужной пленкой и потянулся мыслью к Сети.

Не удержавшись, Алексей открыл Куб. На дне матового контейнера на красной бахроме покоился черная диадема. От диадемы так и веяло властностью и величием, да так, что Алексей даже не рискнул касаться ее руками.

Чертоги Разума

3-ЗМ (Земля)

3-ЗМ (Земля)

Выберите пункт назначения:

Алексей, абсолютно уверенный в непоколебимости этого торчащего из пола каменного штыря, навалился на него всем своим весом, и уж точно не ожидал, что незыблемый ранее пьедестал сначала сдвинется назад, а потом и вовсе с грохотом свалится на пол.

«Книга дала освещение? — пришедшее в голову озарение вспыхнуло яркой вспышкой. — Да, сходится! В темноте, да еще и без магии, было бы совсем грустно… А факелов нет… А был бы факел, был бы дым и дышать было бы сложнее, Итак, дышится тяжело. Воздух какой-то спертый стал, что ли? Перо! Его нет, значит и воздуха нет?! Так, а Чернильница? Трубы!»

«Прав бы Джам! — подумал Алексей, сжимая каменную фигурку в кулаке, — самое ценное те ребята забыли!»

Он попробовал посчитать сколько времени находится в Чертогах Разума. Несколько часов, дней, недель? Внутренние часы сбоили, плечи сами собой сутулились, а накопившаяся усталость мешала сосредоточится. Алексей легонько постучался затылком об пьедестал, и, упершись руками в пол, пододвинулся еще ближе к каменной стеле.

Серые пределы

Внимание! Кто-то называет эту книгу — «Инструкцией к Порогу», кто-то «Заветы Древних». Кто-то уверен в том, что это «Заповеди старших администраторов», а кто-то в том, что это «Сборник всех заклинаний». Поговаривают также о том, что это некий ключ… Так это или нет можно узнать лишь одним способом — собрать все четыре (ходят слухи, что и все шесть!) части. Чем больше элементов найдено, тем больше владелец Книги узнает об ее свойствах Элементов найдено (с открытием свойств, названия могут поменяться):Каменная цепь. Суть гор,??Книга Огня. Изначальное пламя,?? Перо Воздуха (отсутствует),??Чернильница Воды (Грааль). Источник Жизни,??

Он усилием Воли вызвал перед собой список возможных телепортов:

Чуть ли не ползком выбравшись из сокровищницы, Алексей со всего маху врезался во что-то железное.

Под конец осмотра его беспокойство передалось и артефакту — Цепь едва заметно вибрировала на поясе, Книга бесшумно шелестела страницами, а Чернильница изнутри пульсировала светом в такт его пульса.

Круг вызова

Сдвоенный хлопок слегка ударил по ушам, а на полу перед Алексеем появились две каменные фигурки.

Подтянув ноги под себя, он всей спиной оперся о пьедестал, почувствовав, как каменные звенья впиваются в поясницу, упираясь в стелу.

Глава 20 Интерлюдия

Каменный зал Лабиринта

Старший командир Имперской гвардии Артур Стан с детства был необычным человеком. Еще будучи ребенком, он воспринимал людей, как тусклые шары света. Кто-то, как его отец, тлел ровным оранжевым огнем, а кто-то, как, например, настоятель храма Железной ладони, горел фиолетовым ослепительным факелом.

Он был готов к резким атакам мглы, которая время от времени пыталась перехватить контроль над телом. К тому, что ему неделю не будут приносить еду, которая, честно говоря, была уже ему не нужна — откуда-то из глубин его тюрьмы текла пусть и тонкая, но ровная нить Жизни. Он даже был готов к тому, что его забудут.

Иногда, когда он уже освоился в этом странном мире грез, куда его затягивало во время сна, у него хватало Силы и Воли, чтобы дать подсказку Алексею. Одному из двух магов, которые понимали, где они находится. Вторым был Бизэ фон Аэр. Но воздушник, хоть и отдавал себе отчет, в том, что этот мир нереальный, прислушиваться к шепоту тумана не желал.

Дальше хуже — малявки-первогодки начали раскачивать лодку, всеми правдами и неправдами ослабляя Ков’Альдо. Придумали какую-то айку про ментальную атаку, и этот Ксуров форточник имел наглость предложить их клану помочь с защитой!

— Можете оставить его на неделю в обители, — неожиданно предложил настоятель. — Я лично помогу Артуру разобраться с его даром.

Если его предположения были верны, то сущность попытается использовать его как марионетку. И попав в подготовленную им ловушку, примется разрушать сначала разум, а потом попытается взять под контроль тело.

Но когда по Академии прокатилась волна Призыва, все поменялось. Сначала он почувствовал чужую радость и предвкушение, затем, пришел уже свой, запоздалый, страх. А следом мимо него промелькнула тень кого-то очень могущественного.

А потом и вовсе, каким-то образом не просто ускользнул из западни, но и навешал по шее боевому крылу клана Ков’АЛьдо и ему, Керну, в том числе! Вся Академия до сих пор смеётся над ним! Позиции клана сдали назад, и несколько десятков человек, включая Куро, который и утянул за собой большую часть студиозов, переметнулись в «Союз боевых магов»!

— Завтра на рассвете у фруктовой лавки старика Дориба.

Это было, конечно, бесполезно. Он знал, что их противники отойдут от последствий заклинания быстрее и просто-напросто перебьют превратившихся в каменные статуи гвардейцев, но по-другому Артур не мог. Если хотя бы несколько его бойцов, которые встали в самом центре, отойдут от каменного плена быстрей, чем горгульи перебьют всех гвардейцев, это уже будет его победа, как командира.

Тень пронесшейся мимо сущности опалила его сознание и обморозила душу, разом сметя все ментальные установки. Килиб хорошо помнил, как хотел было вздохнуть полной грудью, впервые за долгое время ощутив свободу от ментального ошейника, но подавился сковавшим внутренности холодом.

— … и да вернется Асура в этот мир!

Отражение Керна задрожало, рассыпаясь клочками тумана, а губы студиоза беззвучно произнесли:

Долгую минуту длилась безмолвная борьба Воли Имперца и непреклонности каменной брони, после чего сразу два куска каменной коры с грохотом сорвались с напряженной руки воина.

Сначала он занялся самым простым — довел движения тела до автоматизма. Подъем в шесть утра. Умывание. Сто отжиманий и приседаний. Дождаться пока Охранитель доставит завтрак через специальное отверстие в двери. Прием пищи. Сон. Подъем через два часа. Отжимания. Пресс. Приседания. Комплекс физических упражнений № 13. Обновление внешних ментальных границ. Обед. Прием пищи. Сон. Подъем через два часа…

О жизненном пути Артура Стана можно было написать несколько книг, а вся его служба в Императорской гвардии уместилась бы в одну тетрадь. Помеченную, впрочем, магической печать «Строго секретно».

Керн с ненавистью представил перед собой этого наглого выскочку. Этот форточник, не приложив ни капли усилий, до сих пор считается сильнейшим студиозом первого курса! Хорошо хоть он уже полгода валяется в госпитале… Может он все-таки и сдохнет, не приходя в себя? По крайней мере информаторы Диго Ди’Лоно утверждают, что этот радужник превратился в скелет, обтянутый кожей.

***

Еще немного и вся Академия узнает его мощь! Главное до поры до времени не отсвечивать и дать своему покровителю укрепиться в его теле и самое главное — уничтожить Алексея.

Благодаря Жано Керн жил в четырехместном кубрике один. И если раньше он подчеркивал таким образом свой статус финансового главы клана, то сейчас он прятался. Прятался в первую очередь от своих одногруппиков и товарищей.

Но если он хочет уберечь Академию и Цитадель от этого монстра, нужно максимально увеличить продолжительность своей жизни и ежедневно, и еженощно обновлять ментальные барьеры.

Но что может обычный маг-инквизитор противопоставить такой сущности?

Он помнил тот обжигающий жар, от которого белесый туман оборачивался спасительным паром, помнил жуткую боль и отчаяние, которое испытывала та… Скверна, как ее назвал Алексей. Помнил, как в самый последний миг щупальца тумана скользнули в разум тех немногих, кто оказался под контролем сущности.

Руководил созданным кланом сильнейший первогодка Академии, не проигравший пока что ни одной дуэли — Марк. Но все до одного студиозы знали, что основателем Союза является именно Алексей.

Все началось полгода назад со снов, в которых он раз за разом убивал Алексея. Убивал с помощью белесого тумана. Эта появившаяся из ниоткуда дымка давала ему Силу и Власть, но требовала скрытности, молчания и… преданности.

Керн со злостью сплюнул, сжимая кулаки.

А учитывая, с какой легкостью она снесла все многолетние ментальные закладки, Килиб понял одно. Когда она вернется, а в том, что она вернется маг не сомневался ни на секунду, ему вновь уготована роль бессловесной марионетки.

Тем неожиданней было услышать от обычно безмолвного Охранителя холодное:

Но после смерти Саты, вряд ли кто станет с ним разговаривать. А в том, что старшекурсник погиб он не сомневался, уж слишком хорошо за последние годы ему пришлось изучить действие проклятых артефактов.

Маг краем сознания отметил, что его тело приступило к отжиманиям, и растянул уголки губ в усмешке, вспоминая первые дни после Призыва.

«Успеть забрать хотя бы одного!», — подумал Артур, мутным взглядом окидывая две расплывчатые фигуры.

Так бы и вырос Артур Стан и пошел по пути отца, записавшись в городское ополчение, если бы не тот самый настоятель монастыря Железной ладони. Заметив при случайной встрече, как шестилетний мальчишка с немым восхищением рассматривает вспыхивающие узлы и меридианы фиолетовой ауры, монах пригласил Артура вместе с отцом на вечернее чаепитие.

За те три дня он успел заложить в свое тело необходимые алгоритмы поведения. Единственное, к чему не был готов маг, так это к встрече с другим разумным. На создание нужного алгоритма у него просто-напросто не оставалось времени.

— Мастер Килиб. На выход!

Если раньше он не имел контроля над собственным телом и разумом, выступая в роли послушной марионетки, то сейчас он полностью отдавал себе отчет в происходящем, понимая, впрочем, что так просто его эта сущность в покое не оставит.

Последний свой бой Артур помнил хорошо — его отряд схлестнулся сначала некромантами, потом с ударным отрядом Ксуром и вишенкой на торте оказались каменные горгульи — летающие твари мало того, что были разумными, так еще и плевать хотели на уставные копья и мечи гвардейцев.

Ни раз и не два его дар помогал выйти из бесконечных поединком если и не победителем, то хотя бы не инвалидом.

Артур с небольшим сожалением вспоминал монастырь и добрые глаза наставника, и практически не думал о своей семье. Уже позже он с благодарностью вспоминал настоятеля Железной ладони, поняв, что монах за ту неделю притупил его эмоции и укрепил тело, подготовив Артура к Имперской детской учебке.

В тот момент Артур не понял, отчего дрогнул голос его отца. Как и не понял почему его мама и старшая сестра плакали на следующий день, стискивая Артура в объятьях.

Сказать, что ему было плохо — не сказать ничего. Он совершенно не чувствовал своего тела и все, что мог — лишь яростно вращать единственным рабочим глазом.

Пробудиться его заставил тот же самый всплеск серо-стального привкуса, который превратил всю Имперскую гвардию в каменные изваяния.

Каменная статуя воина, у ног которого Алексей оставил кипу свитков, а Джам рюкзак с припасами, едва заметно завибрировала. Из глаза, избавленного от каменного плена, скользнула капля крови, а правая рука немного сместилась вниз — к лежащему на полу мечу.

Академия. Мастер Килиб

Учитель Физической активности сознательно обрек себя на бесконечное сражение с частичкой сущности ради своего дома, ради своей Родины.

— Настоятель, — при первых же словам монаха отец Артура подобрался, с удивлением скосив глаза на своего сына. — Что вы посоветуете? Канцелярия… — стражник поморщился, — это, конечно, хорошо, но хотелось бы подальше от дворцовых интриг.

Он с опаской бросил взгляд на закрытое окно и запертую дверь и посмотрел в зеркало.

И предстоящий Турнир будет лучшим вариантом устранения обидчика его повелителя. Затем можно будет заняться набором последователей, а потом…

Схватка была в самом разгаре, когда по всему залу разлилась серо-стальная волна.

Только одно. Свою веру и волю. Веру в правоту своего дела и вернувшуюся Волю инквизитора.

***

Обычные железки мальчик игнорировал, но светящиеся разными цветами медальоны с искренним любопытством рассматривал.

Спустя год оставшихся детей (куда делись остальные никто не знал) разбили на пять групп и увезли в разных направлениях. Обучение продолжалось.

Не спеша попивая зеленый чай из хрупкой пиалы, настоятель вел с отцом Артура пространственную беседу о предках стражника и о его роде. Параллельно с разговором, монах то выкладывал на стол, то убирал со стола разные амулеты.

Следующие пару месяцев после Призыва Маяка Килиб потратил на то, чтобы создать из своего разума и ума ментальную темницу для просочившейся сквозь него сущности.

Он не помнил, как оказался в этой комнатушке и сколько времени провел в ней до Призыва. Навыки Мага-инквизитора позволяли ему немного сопротивляться частично сброшенной ментальной удавке, но полностью взять под контроль свое тело и разум Килиб так и не смог.

Керн Лар’Тарго хорошо помнил тот день, когда в академии наступили черные дни. Сначала отменили занятия. Потом всех выселили из Башни и их клан лишился лучшего клан-холла в всей Академии. Затем и вовсе отправили под домашний арест в расположение факультетов.

Отец любил рассказывать Артуру, что мальчик был назван в честь основателя рода, ушедшего на покой великого волшебника из соседнего мира. Но парень в этом сомневался, хоть никогда и не делился своими подозрениями вслух.


Неделя с настоятелем, который за неделю умудрился вложить в голову подростка основы, в аскетичном монастыре показалась Артуру худшим моментом его жизни. Еще бы! Вставать в четыре утра, учить наизусть скучные легенды и запоминать значения десятков оттенков основных цветов.

— И лишь его детства? — криво усмехнулся отец Артура.

Ну ведь не может быть такого, что у все потомки «великого волшебника» не имеют ни малейшей предрасположенности к магии?

— Вы лучше меня должны понимать, что детство вашего сына кончилось сегодня, — мягко ответил монах.

И Керн принял условия сделки, с легкостью продав свою душу взамен на Силу. И сейчас вместо сердца в его груди бился сгусток белесого тумана.

Да и заученные легенды и цветовые индикаторы пригодились малолетнему Видящему. Инструктора планомерно превращали детей в заготовки будущих элитных воинов. И им не было дело до индивидуальных особенностей рекрутов. Его никто ни о чем не расспрашивал и не обучал, поэтому раскрывать грани своего таланта Артуру пришлось самому.

Тогда принятое им решение казалось ему блажью, перестраховкой. Но сейчас он в который раз похвалил себя за принятое решение. Ведь только благодаря полному отрешению, он смог сохранить свой разум спустя полгода постоянных сновидений, в которых он то сражался с Диолом, принимая формы различных сущностей, то окружал туманом бьющегося со своей тенью Дэниса, то в обличьи уродливой змеи пытался поймать фон Аэра, а то и вовсе был уродливым богомолом, собирающим свое тело из бесконечной вереницы муравьев.

А то, что они проиграли бой — ерунда. Ведь Император с Ключом успел уйти. «А значит враг не получит доступ к портальной сети Порога».

Маг еще успел удивиться отчего такая сильная сущность поддалась на ослабленное расстоянием влияние Маяка, но тут же забыл про все свои мысли и догадки.

О чем говорили два незнакомца, он не слышал, но после того, как Серый уничтожил ненавистных горгулий, Артур решил не убивать их сразу же, для начала расспросив.

Одна часть Скверны нырнула вслед за Алексеем в форме химеры богомола. Вторая — вернулась в опаленное туманной стужей тело Килиба, а что случилось с третью частью, маг не знал. Да и не горел, честно говоря, желанием. Все, чего он хотел — чтобы его не трогали как можно дольше. Ведь именно это было залогом нерушимости темницы для Скверны.

— Уважаемый, — внезапно огорошил отца Артура монах. — Ваш сын — видящий. К сожалению, в нашу обитель ему уже не попасть, ибо идущие путем Железной длани начинают свое обучение с самого рождения. Но, думаю, канцелярия Императора с радостью примет Видящего.

Килиб потратил трое суток для создания полного, замкнутого цикла физических действий своего тела. И это было важно. Потому что вскоре он собирался полностью отключить свой мозг от управления телом.

«…Император! — мысль раскаленной спицей вонзилась в поясницу, расплываясь по телу волнами жара, — Я нужен своему Императору!»

«Петростазис» — Видящий мгновенно определил суть использованного заклинания. Единственно, что он успел сделать — отдать приказ о сгруппировании.

Но эти двое — какой позор! — посмотрели на него с плохо скрываемой жалостью, бросили под ноги какие-то подначки и ушли. Причем в ту же сторону, что и …

— Я столько раз убивал тебя во снах, грязная выскочка, — проскрипел Керн, — что ты уже труп. А если ты не очнешься, то я начну с твоих малолетних дружков.

Килиб отстранено заметил, что его тело закончило отжиматься, отметил превосходную физическую форму и улыбнулся еще шире.

Шестилетний одаренный и помыслить не мог, что это был последний раз, когда он видел свою семью.

Академия. Керн Лар’Тарго

— Тогда, уважаемый, — настоятель сделал маленький глоток и поставил пиалу на стол. — Отдавайте сына в Имперскую гвардию.

Это было последнее, о чем подумал Артур перед тем как на многие века превратиться в каменную статую.

Секунда-другая, и его отражение поплыло. Керн моргнул, и с предвкушением, густо перемешанным со страхом и азартом, всмотрелся в свои глаза, в которых вместо привычных зрачков клубился белесый туман.

Спустя неделею его забрал угрюмый воин с парными клинками, висящими на бедре. А потом начался самый настоящий ад. Закрытая школа, полная таких же одарённых детей как он. Изматывающие тренировки, жесткий распорядок дня, хмурые наставники и испуганные подростки.

Воинская школа. Имперская школа. Стажировка в армии. Курсы телохранителей. Школа младших командиров. Стажировка в дворцовой страже. Школа командиров. Его первый отряд. И наконец-то она — Императорская гвардия.

Боги! Как же он ошибался!

— Мы будем там, наставник.

— Это… честь для нашей семьи, — повторно согнулся в поклоне мужчина. — Можно ли его матери навестить Артура завтра?

Ничего… Сейчас ему есть, чем удивить не только Алексея, но и самого ректора Академии! Керн вскочил со своей кровати, где валялся уже битый час, дожидаясь, пока все его соседи из соседних кубриков покинут здание факультетского общежития, и подскочил к зеркалу.

— Спасибо за чай, настоятель, — стражник грузно поднялся, поклонился и коснулся плеча Артура. — Пошли, сын.

Глава 21

По внешнему виду сидящего за столом архимага можно было сказать только одно — Магистр Ксандр устал. Устал окончательно и бесповоротно. Сгорбленные плечи, безвольная голова, упавшая на сцепленные в замок руки. Тусклая и какая-то поникшая аура.

Но стоило только поймать взгляд ректора, как первое впечатление бесследно испарялось.

— Это да, — хохотнул Олген, — землю роют, просятся обратно — знаниями делиться. Что же касается второй формы, то я, признаться, немного им завидую.

— Что-то еще?

— Эликсиры, свитки, наемники и не только, — согласно кивнул Ксандр. — Этому жирному борову нужна лишь власть. Не удивлюсь, если он уже продал свою жалкую душонку тем же самым Ксурам! Или песеглавым некромантам! Ведь кто-то же поставил в Лютиках Маяк!

— Причины?

— Только пацаны? — подавшись вперед уточнил Ксандр.

Олген заинтересовано кивнул, за последние полгода он задавался этим вопрос практически ежедневно.

— Валяй, старина.

— А что Лидо? — деланно удивился ректор. — Пришел в себя вслед за Алексеем.

— С самого начала, Магистр?

— Первый вариант — это положительное влияние Алексея и агрессия со стороны Ков’Альдо, проявленная ими в самый первый день. — Целитель сделал паузу и выжидающе посмотрел на ректора, пытаясь уловить хоть какие-то эмоции на его усталом лице. — Классическое сочетание. Злые «старшаки» и добрый взрослый одногруппник, который не просто болтает, но делом показывает серьезность своих намерений, подавая пример…

— Не думай в этом направлении, — хлопнул по плечу целителя Ксандр, — тут все проще. Они пробились сквозь свой личный стеклянный потолок. Что нам, к слову, на руку. Еще пару дней, несколько проверок через астральные артефакты Барка и можно будет на занятия выпускать. Чувствую, наши деканы частично поменяют учебную программу!

— Ксандр…

— Остальные тоже прошли проверку, — Ксандр отбил по столу смутно знакомый марш и поднялся со своего кресла, — пошли, Ол! К моему величайшему сожалению, в данный момент в Академии находятся только два человека, которым я могу доверять также, как и ра-рарога. Это Натали и ты.

— Алексей, — словно от зубной боли скривился ректор, рисуя что-то в своем ежедневнике. — Не обращай на меня внимания, Ол. Продолжай.

— Ксуры? — голос целителя дрогнул. В одно-единственное слово вылились все бессонные ночи, проведенные над загадкой этих форточников.

— Натали я впутывать сюда не хочу, она и так тащит на себе весь учебный процесс. Остаешься только ты, старина.

— Не стоит, Ол, — тут же посерьезнел Ксандр. — Чертоги не лучшее место для прорывов. Подожди годик-другой, как война начнется с лихвой хлебнешь.

— Удивительное дело, Ол, — хмыкнул ректор, вновь откидываясь на спинку своего кресла. — И я, и Натали, и даже Чжо пришли к таким выводам. На территории Академии оказалась хорошо подготовленная группа… сопливых пацанов и девчонок!

— А Лидо?

— Именно, Ол! — во взгляде ректора поселился фанатичный блеск. — Нам нужен этот мир! Мир, пришельцы из которого с безумной легкостью коллекционируют древние артефакты и показывают ошеломляющие успехи в учебе! Да и Сеть им явно благоволит! Ты вообще знал, что в Академской Сети есть столько пакетов?

— Его забрали под домашний арест ребята Диола? — подхватил Ксандр. — Вот это мы сейчас с тобой и узнаем.

— То мы сейчас с тобой все также сидели бы в креслах, и ты бы сейчас мне рассказывал, как в себя сначала пришел Арно Ги’Дэрека, следом Кромбер с Диолом, а спустя пару часов и Дэнис с Бизэ. И конечно же ты бы не забыл упомянуть про всплывшего из ниоткуда дедушку Арно, но не дождавшись моего ответа продолжил бы свой доклад.

Щека ректора едва заметно дернулась, но маг мгновенно взял себя в руки и с вежливым интересом уточнил:

— А чего там делиться-то? — пожал плечами Олген с интересом осматривая затейливую вязь кирпичей. — Все четверо совершили самый настоящий прорыв. Предполагаю, что по возвращению Сеть предложила им поменять текущие классы, но со мной такой информацией никто делиться не стал.

— Сейчас сам все увидишь, — успокоительно бросил ректор, и чуть погодя добавил, — Дверь открывается от себя.

— Обязательно рассказал бы про Алексея, который спал беспробудным сном три дня. Может быть скромно похвалился бы успехами по внутривенному питанию. — Ксандр бросил на целителя лукавый взгляд и приглашающе указал Олгену на ход. — После тебя, Ол.

— У меня два варианта, — осторожно ответил Мастер Торсун.

— Ол, харош витать в облаках, — Ксандр сверкнул глазами и откинулся на спинку кресла. — Докладывай уже.

Целитель не нашелся, что ответить своему ректору и молча продолжил путь, благо идти оставалось не так далеко. Кирпичная вязь к этому моменту стала в разы насыщенней, превращаясь в панораму грандиозной битвы.

Глаза архимага буквально лучились Силой и работой мысли.

— Ол, не бойся показаться смешным, — покачал головой Ксандр.

— Знал бы ты, как я хочу все бросить и с головой погрузиться в теоретические аспекты магии высших порядков и изучение истории нашего и близлежащих миров! — задумчиво пробормотал ректор, на мгновенье отвлекаясь на ровные ряды книг.

— Твои выводы?

Олген Торсун не знал, зачем ректору нужен этот цирк с еженедельными докладами, ведь целитель был более, чем уверен, что ректор в курсе происходящего с самого первого дня. Но он раз за разом терпеливо пересказывал Ксандру происшедшие за эти полгода события. Он точно знал, что архимаг никогда ничего не делает просто так. И если ректор просит тщательно пересказывать хронологию первого полугодия, значит в этом есть смысл.

— И что ты предлагаешь, Ксандр? — эти полгода не прошли для целителя бесследно. Пусть и с горем пополам, но он проникся аналитической работой и раскачал в себе критическое мышление.

Олген Торсун мысленно поморщился самолично данному описанию — «Ну как глаза могут лучиться работой мысли?». Но ведь могли!

— Я не хуже тебя знаю, что происходило здесь, — архимаг постучал по своему столу, — и там, — он неопределенно дернул подбородком. — И про раскол клана Ков’Альдо, и про бегство части клана в организованный Марком Союз… И про пришедшего в себя Ги’Дэрека, и про Михаила, истязающего себя по ночам тренировками. Мы даже сумели составить достаточно точную хронологию событий, в чем нам помогли вышедшие из комы маги.

— Понимаю, — медленно проговорил целитель. — То есть тот «Приказ о факультетах»…

Умерив свое любопытство, целитель дошёл до конца коридора и легонько толкнул оббитую стальными пластинами дверь от себя. Зашел в просторное помещение, отметив краем глаза расставленные по периметру комнаты старинные доспехи с боевым оружием в руках. Окинул профессиональным взглядом магов, лежащих на расположенных по центру комнаты койках, — Лидо Дэ’Аквуса и Алексея. Молча кивнул Алексею и вопросительно посмотрел на зашедшего следом архимага:

— Есть вероятность того, что эти пацаны — отряд элитных бойцов, закинутых в Академию умышленно.

— Еще я бы добавил в конце доклада, что ребята Диола куда-то увезли из госпиталя пришедшего в себя Алексея и Лидо практически одновременно с моим вызовом на доклад.

— Я не знаю…

— Это не мы, — отрицательно покачал головой Ксандр. — Полученные результаты впечатляют, но это не наша заготовка. Может быть в следующем году…

Под конец речи архимаг сорвался на крик.

— Нет оснований не верить ра-рарога… — обескуражено произнес Олген.

— Господин ректор, могу я узнать, что случилось с Лидо Дэ’Аквусом, и что за маг прячется сейчас за его личиной?

— Продолжай, Ол! — искра любопытства, мелькнувшая в глазах ректора, придала целителю уверенности и он, собравшись с силами, закончил свою мысль:

После предательства Петро на оставшихся в строю преподавателей навалилось огромное количество работы. Лекции, практические занятия, задания Сети, подготовка к Турниру первокурсников. Кураторство Охранителей и службы безопасности, незаметная проверка каждого из студиозов и преподавателей, сопровождение дуэлей и многое-многое другое.

— Ну… учитывая какую бурную деятельность развернули мои уважаемые коллеги, и результаты первичной диагностики, которую я все же успел провести, наставники Дэнис Ван Игнис, Бизэ Фон Аер, Кромбер Терраниус и Мастер Диол помолодели на несколько лет… десятков лет.

— Наш Санек, оказывается, успел поучаствовать в восстании против Ордена Чистоты в Пустынном Городе, где показал отличный уровень владения вооружением Ксуров. Он умудрился интегрировать магические амулеты и, кхм, пу-ле-мет. В результате чего получилась мобильная огневая точка с неплохим уровнем защиты. Заинтересовавшись, я поднял личные дела остальных мальчишек.

— Вот сейчас и узнаешь, куда увезли твоих пациентов, — хмыкнул Ксандр, заходя в проход вслед за целителем, — ну а пока мы идем, можешь вкратце поделиться своими соображениями насчет наших деканов и главы Охранителей.

— Почему тогда…

— Ксандр, — Олген все же решился задать тревожащий его вопрос, — а если бы я умолчал о… втором варианте…

— Но остальные…

Книжный шкаф, словно убаюканный размеренной речью ректора дрогнул и плавно начал подниматься вверх, открывая узкий ход, облицованный разноцветными кирпичами.

— Значит все-таки Маяк, — горько усмехнулся Олген.

— И если бо́льшая часть студиозов относится к предсказанному Вторжению снисходительно, то эти пацаны пашут как каторжные, не пропуская и одного электива! Да и мой курс «Полевой медицины» не пропускают. Хоть и валятся с ног от усталости, но приходят!

— Как все? — севшим голосом переспросил Торсун. — Ведь даже у нас до восстановления Сети склонность к магии показывал каждый десятитысячный!

— Второй вариант… — Мастер Торсун замялся. То, что он хотел сейчас озвучить выглядело как плод больной фантазии, но оставить свои соображения при себе было выше его сил. — Второй вариант выглядит слегка… странным.

— Но знаешь, что самое интересное, Ол? — Ксандр уже справился с собой и с усмешкой посмотрел на целителя. — Глава совета, представители налоговой службы, руководство недавно образованного Союза и что самое главное — ра-рарога Цитадели, а то и всего Порога, в голос утверждают, что эти юные дарования не несут благополучию Порога никакого вреда!

— С неизвестными артефактами оказался очень хорошо знаком Санек — студиоз Серого факультета. Так мне, кхм, пришлось в связи с отсутствием Мастера Диола взять на себя управление Охранителями, — целитель позволил себе бросить на ректора осуждающий взгляд, — я поднял досье на Санька и его друзей. И всплыли интересные вещи.

— После вашей стычки с Петро, экс-комендантом были применены неизвестные артефакты, от которых пострадал преподавательский состав почти в полном составе. Ранений избежал только Мастер Самди, которого сбил с ног Алексей.

— Д…девочки тоже, — против своей воли выдавил из себя целитель. — В некоторых моментах мои целительницы ведут себя как умудренные жизнью женщины, а не как пятнадцатилетние девчонки!

Ректор обошел свой стол и деликатно взяв целителя под локоть, подвел его к своей гордости — массивному книжному шкафу с собираемой десятилетиями библиотекой.

— Поэтому я предлагаю сделать ставку на этих ребят, — рубанул Ксандр. — Не знаю как сильно они привязаны к своему миру, но мы должны сделать так, чтобы они как минимум полюбили Порог всем сердцем. Сделать так, чтобы у них оказалось два дома, понимаешь?

Целитель от нетерпения аж щелкнул пальцами, продолжая:

Марк, Гай, Юлий и Цезарь и вовсе со стороны Крепости участвовали в походе к Озеру Огня! Да и остальные пацаны… Кто-то, как Саня. участвовали в стычках в Пустыне. Кто-то выживал в трущобах Крепости. Кто-то, появившись в дальних гарнизонах Цитадели, всеми правдами и неправдами стремились попасть в Цитадель.

— Да, Ол, Маяк. И поверь, Петро не первый и не последний предатель в этих стенах…

Коснувшись третьей книги с левого края, стоящей на верхней полке, архимаг дождался еле слышного щелчка и продолжил прерванную мысль:

Заинтересовавшись, я принялся копать дальше и наткнулся на заключение налоговой службы Цитадели, которую завизировал сам глава Управляющего совета, уважаемый Андрю. Мальчишки — форточники, попавшие в Порог из военного училища, называемого Приют. Этим и объясняется их высокий уровень подготовки и навыки выживания. Более того, я сделал статистическую выборку и пришел к выводу, что процент успеваемости среди первокурсников в два-три раза выше по сравнению с прошлым годом!

— Как думаешь, почему? — неожиданно спросил ректор, который оказывается внимательно слушал доклад целителя, хотя Олгену и начало казаться, будто Ксандр думает о чем-то своем.

— Амулеты, спецодежда, оружие? — уточнил Торсун.

Но Олгену сейчас было не до настенной живописи. Маг почувствовал впереди биение сильного источника.

Коротко кивнув Олген постарался не показать охватившего его облегчения. Ему, как магу Жизни, было противно играть живыми людьми словно шахматными фигурами. В особенности детьми.

— Да, — кивнул Ксандр. — И без тебя мне не справиться. Ты наверняка понял, что я не просто так заставлял тебе раз за разом отчитываться об одном и том же?

— Ков’Альдо — политические мертвецы. Буквально за день до закрытия Купола я обобрал Ларгуса до нитки. Этот ксуров торгаш спал и видел, как погреться на гос заказе нашей оборонки!

Олген Торсун промолчал, ожидая продолжения жаркой речи ректора. Раньше он о многом предпочел бы не знать, но сейчас у него просто не было выбора. Один Ксандр с такой ношей не справится.

— Не могу понять, — Олген виновато глянулся на ректора, — самое интересное, что организм Арно Ги’Дэрека не претерпел никаких изменений. Есть теория, что дело в трубке с фиолетовым дымом…

— Забавно, — мрачно усмехнулся Ксандр, — но я именно так и подумал. Ра-рарога — единственный, кому можно доверять на все сто процентов. Я тебе больше скажу, — ректор неожиданно сменил тему, — эти мальчишки и твои целительницы, показывающие ошеломляющие результаты попали к нам из одного и того же мира.

На самом деле Олген по сравнению с тем же самым ректором или Мастером Чжо еще легко отделался. Остальные преподаватели держались в последнее время исключительно на медитациях и эликсирах Гала Батры. И тем не менее, декан факультета Жизни здорово расширил свой кругозор и понимание Академской политики за последние пару месяцев. Поэтому он и не спешил сейчас бросаться громкими словами, предпочитая тщательно взвести каждое слово прежде, чем дать окончательный ответ.

Глава 22

— Поговорим? — властным голосом предложил Лидо, заставив Олгена против его воли выпрямить спину еще больше.

Алексей не смог сдержать улыбки, заметив реакцию целителя. Следом скептически хмыкнул Ксандр:

Заметив, как напрягся архимаг, Олькуш Ги’Дэрека оглушительно расхохотался.

— Александр? — с удивлением протянул целитель, мгновенно погружаясь в раздумья. — Но… от него же прямо фонит Смертью и Тьмой.

— Талантливый маг? — фыркнул Олькуш. — Да мне сейчас с этим телом полгода мучиться, перекраивая меридианы и потоки силы! А про надежности и вовсе молчу. Скурвился ваш водник! Захотел стать верховным магом Чертогов! На божественный план замахнулся!

— Первый курс. Темный факультет. Парень с седыми волосами, — терпеливо объяснил Олькуш. — У него в ауре есть отметка о единовременном поднятии ста человек.

— Так уж и в любое, — прищурился Олькуш. — Это было удачное стечение обстоятельств.

— Студиоза?

— Форточники всегда были неотъемлемой частью существования нашего мира, — если ректор и проникся после крика души Олькуша, то по его внешнему виду это было незаметно.

— И чем же? — скептически бросил целитель. — Сказать какие мы неумехи?

— Удиви меня, — презрительно бросил водник, дернув плечом.

Ксандр молча проглотил шпильку и пододвинул к себе лист с трудовым договором.

Олькуш задумчиво крутанул в руках карандаш, копаясь в своей памяти.

— Кстати, Алексей, — раскрасневшийся после непродолжительного спора Олген Торсун посмотрел на парня, выдергивая Алексея из мыслей о предстоящем обеде, — что ты там говорил о единорогах и Мастере Килибе?

«Надо что-то делать, — промелькнуло в голове у Алексея. — Еще чуть-чуть и переговоры окончательно сорвутся! Да кого я обманываю! Это уже провал!»

— Хочу, — без особой радости согласился Олген Торсун. — Если это, конечно, правда.

— Элемент воды… — прошептал целитель, — призванный Алексеем! Так вот кто помог спасти мальчишку! Но это же невозможно!

— Да без разницы, — отмахнулся от подсказки маг воды. — Далее, могу взять на себя курирование учебной части и научную деятельность студентов и преподавательского состава. Что еще? Обеспечить круглосуточный доступ на план Воды. Расконсервировать несколько лабораторий, склад с артефактами и учебные подземелья. Ну и по мелочи…

— Да причем здесь они! — невпопад ответил маг и поморщился. — В общем, хочешь — научу. Нет — значит нет.

— Не веришь, пообщайся с Темным целителем.

— Может и моих, — проворчал водник с явным разочарованием в голосе. — Волю качать нужно, уважаемые коллеги!

Маг, соскучившийся за столетия по телу, сейчас с удовольствием спускал пар. Алексей был готов поставить все имеющиеся у него деньги на то, что Олькуш не удержится и полезет в драку. Просто так. Потому что соскучился по этим ощущениям.

— Я — архимаг!

Алексей же, воспользовавшись несколькими минутами свободы — все трое магов оказались увлечены составлением договора, временами начиная препираться из-за спорных на их взгляд формулировок, посмотрел на сжатые в кулаке фигурки.

«Во дает! — подивился Алексей про себя. — Несколько минут назад от него хотели избавиться, а сейчас он профессионально раскулачивает ректора! Силен!»

— Исключено. Академия не лезет в дела дворянства.

— Боюсь, что нет, — покачал головой ректор, щелчком пальца призывая два деревянных стула с резными спинками. — Я уже проверил его всем, чем только можно. Удивительно, но он говорит правду. Или верит в то, что говорит. Да и Диол косвенно подтверждает факт появления столь сильного мага в Академии.

Лидо окутала тусклая вспышка, а сам водник довольно улыбнулся, глядя на ошарашенные лица ректора и целителя, даже не подозревающих о таких возможностях Сети:

«Чуть позже, — решил Алексей, убирая фигурки в Инвентарь, — все-все изучу. И системные уведомления, и этот шахматный набор, но только после еды!»

— С кем? — нахмурился Олген Торсун.

— Я освобождаю Алексея от исполнения первого пункта нашего партнерского соглашения, да будет Сеть моим свидетелем!

— Чтобы вы получили полную и исчерпывающую информацию, предлагаю дать слово Алексею, — тут же ответил водник, словно выгадывая для себя время.

Базовые фигуры дворцового набора «Шахматы Императора»

— Мы посмотрим, что можно будет с этим сделать, — через силу согласился Ксандр. — Вернемся к этому разговору после создания устойчивого портала на план Воды.

Архимаг, целитель и водник уже стояли на ногах, и если Алексей заметил, как Ксандр и Олген вскочили со своих стульев, то Лидо-Олькуш незаметно для глаза перетек в защитную стойку.

— Вроде бы все. Академии я могу быть полезен именно в таком ключе. Могу также добавить, чем могу быть полезен конкретно вам.

— А я один из создателей этой Школы!

— Коллеги, — улыбнулся Лидо-Олькуш. — Я готов прямо сейчас открыть портал на план Воды. И ваши игры со временем мне не помешают.

— Скажи это Ков'Альдо, Лар’Тарго, К’Огно, Ди’Лоно, Ш’Амо и прочим родам, — со скукой в голосе принялся перечислять Олькуш, — которые, чуть ли не с ногами, залезли во внутренние дела Академии.

— Хорошо. Так уж и быть, — во взгляде Олькуша мелькнул хитрый блеск. — На таких условиях я согласен на испытательный срок в качестве декана Водного факультета.

— Итак, Олькуш… Ги’Дэрека, чем вы можете быть полезны Академии?

— Очень удачное, — согласился ректор. — Я бы даже сказал чересчур. Академия теряет талантливого мага и надежного товарища, а на смену ему является якобы глава захиревшего рода.

— Вот, что невозможно… Это же как нужно было до такого докатиться, чтобы даже они, — Олькуш мотнул головой в сторону проникнувшегося Алексея, — пришли на помощь?

— Это само собой разумеется, — холодно сверкнул льдинками глаз Лидо. — Начинай свой рассказ, Алексей.

— Почему это я посредственный целитель? — внешне спокойный голос Олгена Торсуна не смог обмануть Алексея. Благодаря полученным от Сети пакетам, он чувствовал, как от декана факультета Жизни идет густо перемешанное с обидой удивление.

Все трое взведенных магов замерли на месте и посмотрели на Алексея.

— Ты уже говорил с ними? — напрямик спросил Олген, не обращая внимания на сидящих на своих кроватях магов. — Ксандр, это важно. Ты уже говорил с ними?

— Невозможно было осознать и принять во что превратилась моя Родина пока я всеми силами боролся за свое выживание на Водном плане! Невозможно то, что сейчас происходит, понимаете? Да сейчас Порог можно захватить с помощью одной дивизии боевых машин Ксуров!

Олькуш зло сверкнул заледеневшими глазами и медленно роняя слова продолжил.

Алексей молча пожал плечами и сел за стол. Переговоры не кончились мордобоем — уже хорошо. Олькуш снисходительно хмыкнул, но лезть на рожон не стал, также заняв свое место.

— Впечатляет, — согласился пришедший в себя целитель, натягивая привычную маску отстранённости и легкого любопытства, — но, боюсь, мне нужны разъяснения.

— Впечатляет, не правда ли, Ол?

— Две грани одного таланта, — пожал плечами Олькуш и перевел взгляд на архимага. — Что касается вас, господин ректор…

— Не я, — поправил целителя Олькуш, — Алексей!

— Но… это невозможно!

Дружный шаг назад и грохот убираемых в ножны клинков.

Доспехи обиженно лязгнули забралами и сделали шаг назад, не в силах ослушаться мысленного приказа Олькуша.

— Посредственный целитель и нахватавшийся запретных знаний недомаг? — презрительно бросил Олькуш, сверкнув льдинками глаз.

— Сопротивление бесполезно, — бесцветном голосом произнес архимаг, сжимая в кулаке простенькое золотое колечко.

— Один посредственный менталист чуть было не создал целую армию управляемых магов. Мои потомки умудрились просрать бóльшую часть знаний и артефактов, за каких-то пару сотен лет превратившись из центрального мира, диктующего свою волю всем соседним миркам в проходной двор! Из моего клана остался один-единственный наследник. Императора до сих пор нет, а Сеть чуть ли не все это время была разрушена! И вы говорите, что обычное, насквозь стандартное воскрешение — невозможно?

Видимо архимаг пришел к таким же выводам.

— Кхм! — подавился воздухом целитель. — Если душа оставила тело в течение минуты, а под рукой у меня есть необходимое оборудование и достаточное количество энергетических кристаллов, думаю, да!

— Соглашение, Олькуш, — вежливо напомнил Алексей, не спеша делиться информацией.

Вторя его мыслям, архимаг вытащил из воздуха еще два стула и аккуратно положил на стол целую стопку бумаг.

— ???

Дождавшись тишины, Алексей продолжил рассказывать. Про то, как Олькуш сначала попытался его убить, а потом предложил сделку. О том, как он тщетно пытался призвать его после восстановления Сети и о том, как оказался на больничной койке вместе с Арно Ги'Дэрека.

— За скромную плату, конечно же, — не удержался от комментария Алексей, отметив про себя, что Олькуш освободил его только от одного пункта соглашения.

— Алексей прав, — поморщился ректор, стряхивая с рук багровый шар. — Хотя не припомню, когда я в последний раз терял над собой контроль… Признавайтесь, уважаемый Олькуш, ваших рук дело?

— Я ректор Академии!

— Так как ближайшие десять лет моей жизни я планирую посвятить Академии, мне нужна будет официальная поддержка моего рода.

— Я не привык доверять сильным магам, которые словно Ксур из табакерки появляются незадолго до Вторжения, — степенно заговорил архимаг, задумчиво рассматривая Лило-Олькуша. Напряжение, которое чуть схлынуло во время рассказала Алексея, вновь захлестнуло помещение. — Особенно тем, кто с легкостью могут вселиться в любое понравившееся тело.

— Договоримся, — поморщился Ксандр.

— Как вам будет угодно, — скрестил руки на груди водник.

«Значит не один я такой умный, — подумал Алексей, — на случай важных переговоров стол и пару стульев в Инвентаре явно будут не лишними!»

— Сопоставив имена, мне в голову пришла мысль рискнуть, и, как видите, я не прогадал, — Алексей подобрался к завершению своего рассказа. — Олькуш помогал мне вычислить предателя и поддержал в Чертогах. От себя должен отметить, что этот, кхм, уважаемый маг с легкостью руку по локоть отхватит, если дать ему возможность, но сильнее магов я еще не встречал.

— Но откуда…

Взгляды троицы мистиков скрестились на Имперском маге, которого, казалось, нисколечко не волновало сгустившееся в зале напряжение.

— Вы тоже, — Ксандр обвел водника и Алексея тяжелым взглядом. — присаживайтесь.

— Хорошо, — враз успокоился Олген Торсун. Это было эгоистично, но сейчас целителя больше волновал вопрос доверия ректора к нему, чем вселившийся в тело его коллеги древний маг. — Уважаемый… Олькуш, будьте добры, расскажите каким образом вы очутились в таком, м-м-м, положении?

— Эта макулатура, — не отрываясь от заполнения бумаг отозвался ректор, — помогла нам сохранить и преумножить знания во время бездействия Сети. Тем более, я отчитываюсь напрямую главе налоговой службы.

— Спорим не подеретесь? — широко растянул губы в улыбке Имперский маг, хотя ему самому было вовсе не до смеха. — Ну а если серьезно, то какого черта? Не успел я прийти в себе, мне завязывают глаза и доставляют сюда, а потом начинается… этот цирк! Покормили б хоть для начала!

— Присядь, Ол, — ректор щёлкнул пальцем и между магами возник деревянный стол.

— Я могу предложить вам стандартный оклад декана. Доступ к хранилищу и библиотеки гильдии магов. Доступ к библиотеке и хранилищу артефактов Академии с обязательной формой отчетности. И самое главное… легализацию.

— Если мы договоримся, я с удовольствием поделюсь частью своих знаний.

— В честном поединке! — тут же добавил Имперский маг, но его выкрик остался без внимания.

— Алексей здесь ни при чем, — успокоил он слегка покрасневшего ректора. — Просто мне доступно чуть больше, чем вам. А теперь скажи мне, Ксандр Годеска, — голос водника резко посерьезнел. — Что ты можешь предложить мне взамен?

— Перед нашей совместной атакой ты не устоишь! — в руках ректора появился кроваво-красный неровный шар.

— Ксандр, он мой! — кулаки Мастера Торсуна налились изумрудной зеленью, а сам целитель решительно шагнул вперед.

Олькуш со скепсисом посмотрел на сидящих перед ним магов, словно говоря: «О каких знаниях вы мне тут говорите?», но благоразумно промолчал.

Историю про инициацию на всех стихийных планах маги комментировать не стали, а вот на словах Алексея о встречи с духом Олькуша на плане Воды, позволили себе вежливо усомниться в правдивости излагаемых событий.

Ксандр и Олген задумчиво переглянулись, осмысливая услышанное.

По мере рассказа Алексея о его годовой стажировке в Полигоне, в течение которой он прошел единение с четырьмя стихиями, маги практически справились со своим удивлением и слушали рассказ Алексея с невозмутимым выражением лица. И лишь эмоциональный всплеск выдавал их растерянность, а местами даже шок.

Водник сглотнул и тяжело вздохнул.

— А без этой макулатуры, — Олькуш с неодобрением посмотрел на стопку бумажных листов, — обойтись нельзя?

— Чуть позже, — неопределенно качнул головой ректор. — В более… подходящих условиях.

— То есть ты серьезно веришь, что этот хмырь — один из Древних? — неверяще уставился на архимага Олген Торсун.

— Моя специализация — управление кланом и планирование боевых операций, — скучающим тоном произнёс Олькуш. — Но даже я могу воскресить мага в течение пяти минут после смерти.

Сеть тут же отозвалась на его запрос и перед Имперским, пока еще, магом появились скупые строки описания:

Маги не стесняясь орали друг на друга, и, того и гляди, были готовы вцепится друг в друга, наплевав на магию.


— Нет, Ол, — архимаг отрицательно качнул головой и посмотрел целителю прямо в глаза. — Без подстраховки и Пульса Жизни говорить с незнакомым магом, с незнакомым сильным магом — то еще удовольствие.

— В принципе, меня все устраивает, — протянул Олькуш, — за исключением одного момента.

— …то этот разговор мы продолжим у меня в кабинете, — закончил за него Ксандр и добавив в голос торжественности произнес. — Я, как ректор Академии принимаю вас на испытательный срок на должность декана факультета Воды!

Повинуясь его мысленной команде, рыцарские доспехи, стоящие вдоль всего помещения, сделали синхронный шаг вперед.

— Да вы на себя со стороны посмотрите! Как перваши с провинции себя ведете! У вас там целая куча народа, которая несколько дней без преподавателей сидела, а вы… Вместо того, чтобы со студиозами работать, мериться решили у кого больше… дар магический.

В том, что объявившийся Олькуш Ги’Дэрека был силен сомнений не возникало. Олген Торсун без всякой диагностики чувствовал мощь, исходящую от сидящего на кровати водника. Но причины его появления, мягко говоря, настораживали. И как оказалось не только целителя.

«Опять двадцать пять, — подумал Алексей, — вот ведь человек реально за род свой переживает, а!»

— Именно поэтому вы его убили? — не удержался от вопроса Олген.

— С этой стороны все сходится, — кивнул ректор, — насчет всего остального…

Его живот в подтверждение слов своего владельца протяжно проурчал.

— Ты — ленивая задница, которая и на десятую долю не использует преимущества своего класса!

Синхронный шаг вперед, сопровождаемый лязгом вытаскиваемого оружия.

Он мог не помнить сколько и какие кольца валяются у него в Инвентаре, но взятые на себя обязательства и обещания всегда строго соблюдал.

— Да даже темный щенок с первого курса больше понимает в целительстве, чем ты! — Олькушу было все равно, на кого орать.

— Это какая-то шутка, да? — Олген растеряно посмотрел на ректора. — Лидо съехал с ума в Чертогах?

— Единорог! Мумия под Башней! Килиб — маг-инквизитор!

— Хм, — задумался водник, — и в самом деле чем… Ну, давайте подумаем… Я могу за неделю отладить учебный процесс на своем факультете до Имперских стандартов качества. Надеюсь мое право на должность декана никто не оспаривает? Могу гарантированно выпустить грандмастера Водной стихии за пару десятков лет. Можно, в принципе, и раньше, но нужно смотреть потенциал студента.

— Ахахаха! — раскатисто расхохотался Олькуш. — Вот тебе целый воз и тележка работы и обязанностей, ты поработай пока, а мы подумаем, взять тебя или нет! Ну и жук же ты, Ксандр Годеска!

— Скажите, уважаемый Олген Торсун, — Олькуш с ленцой перевел взгляд на целителя. — Вы умеете воскрешать?

*развернуть историческую справку*

— Хм, — показательно задумался Олькуш. — имущество Лидо Дэ’Аквуса?

— Тогда для начала представлюсь, — на лице водника не дрогнул ни один мускул. — Олькуш Ги’Дэрека. Основатель дворянского клана Ги’Дэрека. Грандмастер Воды. Грандмастер Призыва. Глас плана Воды.

— Современное поколение совершеннейшим образом не контролирует свои мысли, — снисходительно пояснил водник.

Глава 23

Сначала Алексею пришлось пересказать все, произошедшее в Чертогах. Потом несколько раз описать сущность, вырвавшуюся благодаря Маяку, активированному Петро. И только потом, после протяжного урчания живота Алексея, Олген Торсун спохватился, что внутривенное питание — плохая альтернатива здоровой и свежей еде.

Их наспех покормили и повели на встречу с Диолом. Причем и Алексей, и Лидо, хоть и были жутко голодны, но ели не спеша и понемногу, давая желудкам привыкнуть к твёрдой пище. Хотя разве можно назвать отвар из трав, овощной сок и фруктовый салат твердой пищей? Алексей с удовольствием бы навернул жареной картошечки, но разумом понимал — после полугодовой (!!!) комы, это будет изощренным если не самоубийством, то издевательством над своим организмом точно.

Во все стороны от Килиба повалил густой пар, а сам маг завыл от боли.

— Хитреж-мухлеж, — проворчал Алексей себе под нос детскую присказку, неизвестно каким образом всплывшую из глубин подсознания, и с невольным сожалением вспомнил отданный Серому перстень Блинка.

Все мысли мага были заняты словом, которое он успел прочитать по губам Олькуша. И сейчас Имперский маг шел и гадал, показалось ли ему или Олькуш Ги’Дэрека действительно прошептал: «Разрушитель»?

— Думаю, их не так много, — вклинился в беседу целитель, который все это время внимательно наблюдал за своим товарищем. — Либо оставить все так, как есть, улучшив условия заключения Мастера Килиба, чтобы он протянул как можно дольше, либо отправить его порталом в какой-нибудь отдаленный, ненужный, закрытый мир. Убивать его, как я понимаю, бессмысленно.

— Жить, кхе-кхе, буду, но, похоже недолго… — прохрипел маг, и закончил, срываясь на крик: — Какого ксура вы её выпустили?!

— Книжки читать, — буркнул Алексей, — чтобы никто тебя не дергал. Приключения, это, конечно, хорошо и замечательно, но мне все чаще начинает казаться, что спокойная, размеренная жизнь ничем не хуже!

— Никак нет, — бодро отрапортовал Саня, всем своим видом показывая, что ради такой мелочи его могли и не будить посреди ночи.

— Саня, — холодный голос ректора должен был приморозить мальчика к земле, но пацан лишь приветливо махнул ректору:

— А у вас в этом есть хороший опыт, — хмуро перебил водника ректор.

Огненный скальпель стремительно прошелся по грудине мага, срезая подозрительные на взгляд Алексея наросты и отсекая белесые новообразования. Следом за огнем бежала изумрудная прохлада, исцеляя повреждения и уничтожая «лишние детали».

— Ну мне никто не сказал, что нельзя, — пожал плечами Саня, тщательно скрывая скользнувшую в голосе иронию.

— Килиб намеренно вводит себя в состояние транса и удерживает себя в нем, — немного помолчав ответил целитель. — Тут нужно лезть ему в голову. Боюсь, без Натали без шансов…

— Ол, — ректор выразительно посмотрел на целителя.

— Что, собственно и произошло, — кивнул Имперский маг и посмотрел на шагающих впереди Ксандра и Олгена Торсуна.

— Учитывая идею уважаемого Олькуша, мы теоретически мы можем вытащить из Мастера Килиба эту дрянь и упаковать ее в перстень или, скажем… перекинуть на другого мага?

— Дай Бог, — пробормотал парень.

— Здравствуйте, Магистр Ксандр! Мастер Торсун. Мастер… Дэ’Аквус? — Саня на мгновенье замешкался, с удивлением рассматривая водника. — Нас снова ожидает смертельно опасная миссия? — юный студиоз буквально фонтанировал жизнелюбием и оптимизмом. — Я готов! Уроки на завтра сделаны, вечерняя медитация завершена, зубы почищены! О, это что, Мастер Килиб?

— С нами — с нами, — кинул ректор, — Мастер Килиб уже в допросной?

— Ол, — с нажимом произнес архимаг.

— Значит так ребят, — сразу же переключился Олькуш. — Мастер Килиб засыпает, и мы заходим в его… апартаменты. Алексей залезает к нему в разум и связывает Килиба с Саней. Ты, — полный палец уткнулся во внимательно слушающего вводную пацана, — выступишь в роли Якоря для Килиба. А ты, — Олькуш перевел палец на Алексея, выжжешь к ксурам все, что есть. Мастер Торсун и я, если что подстрахуем. Вопросы?

— Коллеги, предлагаю переместиться ко мне в приемную, — взгляд ректора ненадолго задержался на Сане. — Всем здесь присутствующим.


О чем думали ректор и Олькуш не знал никто, но если Ксандр смотрел куда-то вдаль, то водник раз за разом сканировал ужинающего Килиба, с особым вниманием рассматривая практически бесстрастное лицо мага.

— Еще немного! — проскрипел Алексей, формируя внутри мага огненный скелет и добиваясь полной его синхронизации с Огненной аурой Килиба. — Готово!

— А вот ваши потомки и наши предки, лишившиеся Сети и бóльшей части компетентных магов, вполне могли, — пожал плечами Ксандр. — Я бы так и поступил. Вывел всех оставшихся в живых людей в какой-нибудь соседний мир и оставил бы тем же самым Ксурам подарок, в виде выпущенный на свободу Скверны!

Отметив краем глаза какое-то волнение на периферии ауры мага, Алексей захлестнул огненной плетью золотое яйцо и вместо того, чтобы расплавить его, дернул на себя, вырывая Скверну, завернутую в золотистую скорлупу ментальных щитов, из груди Килиба.

— Ну, значит сейчас и узнаем, — протянул Алексей, с интересом осматривая трехэтажное здание, к которому они подходили все ближе и ближе.

— Что Саня? — не понял его Олькуш.

«Ого! — мысленно присвистнул Имперский маг, стоило ему увидеть, что за полгода постоянной работы создал Килиб. — Эта штука будет покруче всех сейфов вместе взятых!»

— Ладно, — дернул щекой Ксандр. — Какие варианты есть у нас сейчас?

Пламя радостно рвануло по венам выгнувшегося в спине мага, выжигая всю заразу из тела здоровяка.

— После вас, уважаемый Олькуш, — Алексею было интересно, как полный водник втиснется в проход.

— Бессмысленно, — согласился Олькуш. — Так же как ипервые два варианта. В первом случае мы перекладываем проблему на плечи потомков…

— Точно! — не сдержав охвативших его эмоций, ректор звонко хлопнул себя по лбу. — Вот, что значит сверхнагрузки! Пацан — единственный, кто не попал под ментальное влияние Петро! Да и в приёмной достойно себя проявил. Не будь его, в Чертогах оказались бы мы все…

Алексей на мгновенье замер, оценивая ситуацию, после чего молча согласившись с оценкой водника, скользнул обратно в свое тело, захлопывая висящую перед ним Книгу.

Мастер Торсун и Олькуш заканчивали магичить над свернувшимся в калачик Килибом, а Саня с интересом рассматривал зажатое в кулаке… яйцо.

Маг дернулся на полу, открывая рот в беззвучном крике, но его тут же накрыла исцеляющая волна Олгена Торсуна.

— Хорошо! — идущий рядом Олькуш, не разделял пессимистичных мыслей Алексея и, довольно щурясь, с наслаждением вдыхал вечерний воздух полной грудью. — Люди не понимают своего счастья! Вдыхать чистый воздух, встречать рассветы и закаты, наблюдать за природой — что может быть лучше?

Книга следовала мысленным позывам Алексея за мгновенье до их окончательного формирования.

— Прошу следовать за мной.

— Даже без магии? — улыбнулся Олькуш.

— Может не будем торопится и подождем до завтра? — неодобрительно покачал головой Олген Торсун. — да и расходников для телепорта у меня осталось не так много, как хотелось бы.

— А что было в Чертогах на месте темницы Килиба? — неожиданно задумался Алексей.

— Это, как говорит уважаемый Мастер Торсун невозможно, — охотно пояснил Олькуш и тут же поправился, — практически невозможно. Знаешь, я как-то сомневаюсь, что у нахватавшегося по верхушкам недомага, недоартефактора, недоинквизитора хватило силы противостоять той сущности.

— Дай Бог, — беззвучно повторил водник, с легкостью следуя за Алексеем и не спуская с последнего задумчивого взгляда.

Алексей, механически помог Килибу подняться на ноги и двинулся вперед, автоматически переставляя ноги.

«Звиздец котенку, — тоскливо подумал Алексей, создавая в руках огненное веретено. — неужто все было зря?»

— Уважаемый Лидо… — заметив, как сверкнули глаза водника, архимаг вздохнул, и устало поправился, — надеюсь, вы, уважаемый Олькуш Ги’Дэрека, найдете убедительные слова, чтобы объяснить всей Академии, куда делся Лидо Дэ’Аквус и откуда появился Олькуш Ги’Дэрека…

— Лучше иметь дело с Ксурами, чем отдавать свой мир на растерзание Скверне, — не согласился Олькуш. — И хорошо, что Килиб считает также. Поверьте, уважаемый Магистр Ксандр, с той тварью, с которой мы столкнулись в Чертогах, справятся смогли бы только Боги.

— В смысле что? — удивился пацан, на котором скрестились взгляды всех присутствующих в помещении магов, за исключением, пожалуй, Килиба. — Ты же сам мне его кинул?

— Ну и правильно, — нахмурился Ксандр, озабоченно переглянувшись с целителем, — ведите нас к нему, сержант.

В прошлый раз от этого места у него остались неприятные воспоминания, но сейчас тюрьма не вызывала вообще никаких эмоций. И если бы Алексей не шел сюда целенаправленно, он бы, скорей всего, и не заметил ее наличия.

Ксандр ничего не ответил, но в его руках загорелся багровым огнем неровный кровавый шар.

— Ну да, — непонимающе кивнул Саня. — Мне как Леха его кинул, я сразу же его и почистил. Преотличнейшая заготовка для выпускного артефакта вышла!

По наитию бросив яйцо Сане, Алексей направил в грудь Килиба ослепительно белый поток истинного Огня.

— Сань… — голос Алексея предательски охрип, — это что?

— Поторопитесь! — архимаг с целителем уже протиснулись в узкий дверной проем, словно специально созданный для щуплых людей.

Если к ректору он почему-то мог относиться как к равному, то целителя крепко уважал и даже в мыслях не хотел называть его просто по имени.

— Для Алексея — никаких, — покачал головой Олькуш. — Он, на секундочку, прошел сквозь Чертоги Разума, умудрившись вытащить оттуда всех остальных. А вот для Килиба все происходящее сейчас один большой риск. Насколько я понимаю, мальчик создал из себя клетку для остатков Скверны, которая зацепилась за его нутро.

— Вариантов немного, — тут же отозвался Олькуш. — Или окончательно сошел с ума, или стал марионеткой Скверны.

Во время операции он неосознанно прикрывал тот участок ауры Килиба, в котором в начале ощущалось сильное волнение. И вот сейчас, закончив очищать тело от заразы, Алексей мысленно потянулся в тот участок, посылая волну поддержки, спокойствия и уверенности.

— Именно так, — заинтересовано протянул Олькуш, — только сомневаюсь, что мы найдем такого добровольца… — по лицу водника скользнула тень догадки и его брови грозно сошлись на переносице. — Даже не думай! Я не позволю тебе идти на такой риск!

— Её больше нет, а ты, наконец-то, можешь поспать по-человечески! — уверенный голос появившегося архимага успокоил Килиба, и тот без сил уронил голову на пол.

Те семь минут, которые отсутствовал Олген Торсун, оставшиеся маги провели в напряженной тишине.

— Пфф, Алексей, без обид, но нынешние маги мне и в подметки не годятся, — усмехнулся водник. — Я бы на месте ректора вцепился бы в меня всеми руками и ногами, хе-хе.

Алексей уселся в свой угол и потянулся разумом к сознанию Мастера Килиба.

Саня уже отлип от Алексея и замер около двери, ведущей в камеру мага.

Да и на улице было как-то… слишком ярко?

— Нет, с магией все же поинтересней будет, — не сдержал ответной улыбки Имперский маг. — И да, Олькуш, я рад, что вы смогли договориться.

— Алексей, стой! — крикнул Ги'Дэрека, во все глаза вглядываясь в золотое яйцо. — В нем Скверны… нет!

— Знаешь, Алексей, — негромко прошептал на ухо Имперскому магу водник, — если это то, о чем я думаю, то у Килиба появился крохотный до невозможности, но шанс.

Идти тоже было непросто. Мышцы были в полном порядке — спасибо Олгену Торсуну с его ежедневными диагностиками и еженедельными сеансами лечения, но все тело наполняла какая-то слабость и вялость.

— Загнать эту пакость в перстень и спрятать его куда подальше? — тут же сообразил ректор. — Неплохая идея.

— Сейчас буду, — вздохнул целитель с грустью посмотрев на узкий коридор.

— Если судить по реальному времени, то полгода, если по его внутреннему мироощущению, то Сеть его знает, — поджал губы Олькуш, — год, десять, вечность? Этот парень обменял свою жизнь на добровольное затворничество, щедро расплатившись за безопасность нашего мира. Подумать страшно, чем бы могло все закончится, если эта тварь ударила бы нам в спину во время Вторжения…

— Все верно, — практически одновременно ответили Олькуш и Мастер Торсун.

— Алексей, действуй! — Олькуш аккуратно обошел спящего прямо на полу Килиба, занял свое место в углу, и вскинул руки, заключая комнату в сферу из голубой воды.

И прищурившись, всмотрелся в область над Саниной головой. Брови водника удивленно взлетели вверх, а губы дрогнули, беззвучно что-то прошептав.

Ги’Дэрека многозначительно хмыкнул и, не сбавляя шага, с легкостью просочился внутрь помещения.

— Олген, ты? — прохрипел вдруг валяющийся на полу атлет. — А это кто, Лидо что ли?

— Скажите, уважаемый Магистр Ксандр, — Олькуш Ги’Дэрека и не подумал обижаться или как-то по-другому реагировать на сорвавшегося на него ректора. — У вас есть артефакт, именуемый в народе «Перстень души»?

— Тогда пошли! — Олькуш бросил на Охранителя короткий взгляд и тот тут же подскочил к двери, открывая ее. — Садимся по углам, Магистр, если эта зараза вырвется, вы знаете, что делать.

Слегка светящиеся ручьи воды бодро побежали по стенам, встречаясь на потолке и на полу комнаты.

— Что ж, в таком случае, Мастер Ги’Дэрека, объясните коллегам, что от них требуется.

Алексей думал о том, как он примет душ, зароется в системные уведомления, прочитает описание класса «Вольный маг», сделает долгожданный выбор, изучит доставшиеся ему артефакты и распланирует поход по «подсказкам», ведь не зря же Арт ему показал эти места?

«Так, — Алексей послал в Килиба пульс Жизни, проверяя какие участки тела попали под тлетворное влияние Скверны. — Та-ак, практически везде чисто, вот только область груди мне не нравится…»

— Понятно, — протянул Ксандр, подперев спиной некрашеную стену. — Ол, что думаешь?

— Неужели все так плохо? — огорчился Алексей. Килиб ему понравился. А после того, как он узнал, что учитель Физической активности помогает слабым, то симпатия сменилась уважением. — А как же третий вариант?

— Во втором — оттягиваем неизбежное. — Олькуш никак не отреагировал на ремарку архимага. — Сожрав тот мир, Скверна или перекинется на другие или найдет возможность вернуться сюда.

— Сейчас отжиматься закончит, поест и спать завалится на два часа, — Охранитель бросил взгляд на полностью прозрачную с этой стороны дверь. — Потом медитирует сидит, что-то под нос себе шепчет, и снова за физуху принимается. На слова не откликается. А касаться его инструкцией запрещено.

— И долго он так? — ректор неопределенно покрутил в воздухе рукой.

— Килиб, как ты? — бросился к магу целитель.

— Э-э, тут такое дело, — замялся Охранитель, — заключенный не реагирует на внешние раздражители, механически выполняя определенный набор действий. Силой вытаскивать его из камеры не стал, принял решение дождаться вас.

«А что, похоже, — подумал маг. — Что ядерный апокалипсис, что выпущенная на волю Скверна — от мира и в том и в другом случае живого места не останется…»

— Ну и что в таком случае делать? — несколько раздраженно бросил Ксандр. — Что вы, уважаемый Олькуш Ги’Дэрека, посоветуете, как заместитель ректора по учебной части и научной деятельности?

— Ну да, ну да, — покивал головой уже пришедший в себя Олькуш и обменялся с Олгеном Торсуном быстрыми взглядами. — Неплохая, кхм, работа, молодой человек!

Архимаг и его помощник также вели негромкую беседу, но Алексей был более чем уверен, что Ксандр слышит их с Олькушем разговор.

— Магистр Ксандр, Мастер Торсун, — отрывистым кивком поприветствовал магов подтянутый Охранитель. — Мастер Дэ’Аквус и студиоз первого курса обучения, Алексей Алый с вами?

— Подтверждаю, — согласно кивнул целитель.

— Почистил? — переспросил Олькуш. — А что, так можно было?

— Не извольте в этом сомневаться, — усмехнулся декан факультета Воды.

— Мастер Торсун, — ненавязчиво влился в беседу Олькуш, подпирающий стену с другой стороны коридора. — Вы забываете про Алексея. Более, чем уверен, что в ментальном плане он даст фору всем здесь присутствующим, включая меня.

Проходы во всем помещении были на удивление узкими, и Алексею приходилось прилагать усилия, чтобы не врезаться в стену плечом, поэтому он и не заметил каким взглядом наградил его Олькуш.

— У меня есть лучше, — улыбнулся Алексей. — Только для начала ответьте на пару вопросов. Правильно ли я понял, что Мастер Килиб как бы создал вокруг своего ума ментальную защиту, не давая Скверне, завладеть его телом и выскользнуть наружу?

— Якоря достаточно редко встречаются, — задумался Олькуш. — Из него может получится идеальный антимаг… А что, может сработать!

— Даже так? — ничуть не удивился ректор, дежурно хмурясь. — Риски есть?

Золотое яйцо тускло светилось в груди Килиба, но свет этот был какой-то блеклый… белесый.

Алексей чуть ли не физически ощутил острое желание Санька пошутить про отбой, но пацан все же удержался и молча кивнул.

— О, Лёха! С возвращением! — гибкая мальчишечья фигура ловко выскользнула из узкого прохода и в два шага оказалась около Алексея, повиснув на нем. — Ты как, старина? Ого, как ты отощал-то!

Маги покинули приемную ректора и через открытый целителем телепорт переместились прямо к порогу невзрачного трехэтажного домика на границе Академии.

— Нет вопросов, — мотнул головой Алексей, входя в состояние потока.

— Оружие гарантированного возмездия, — пробормотал Алексей себе под нос, вспомнив советскую систему ядерного удара «Периметр», или, как называют ее в Европе и США — «Мертвая рука».

— Сворачиваемся! — прокатился по помещению окрик Олькуша.

— И не собирался, — отмахнулся Алексей, — Саня.

— Как думаешь, что с Килибом? — сменил тему Алексей.

«Терпи, друг, — мысленно шепнул Алексей, не останавливая струю огня, — еще чуть-чуть!»

По крайней мере он сам, будучи в такой ситуации, тоже бы постарался вынести свое сознание как можно дальше от разрастающейся в груди Скверны.

— Не знаю, — неуверенно ответил Олькуш. — Ауру мага я бы точно заметил…

«Интересная маскировка, — подумал он про себя, — надо разобраться в принципе построения плетения и взять на вооружение».

— Слишком жестоко даже в случае проигрыша в войне, — покачал головой Олькуш. — Мы бы так не поступили.

Глава 24

Дальнейшие события Алексей запомнил плохо. После спонтанного, или, наоборот, виртуозно спланированного очищения Килиба, Имперский маг резко почувствовал, что он устал. Исключительно на силе воли добравшись до приемной архимага, Алексей устроился в мягком кресле поудобней и широко зевнул.

Последнее, что он услышал, прежде, чем провалиться в приятную сладость сновидений, было снисходительно:

Алексей пожал плечами — не рыба не мясо. Был бы он королем или «власть имущим», было бы полезно, а так… Он раскрыл описание последнего навыка.

Он вспомнил, как благодаря хлебным крошкам, раскиданным по Порогу, он смог восстановить Сеть, и из недоучки, нахватавшегося по верхам, превратиться в настоящего мага. Да и артефакты, которые планомерно всплывают у него на пути. Сначала Цепь, подаренная Королем в Зале славы, потом магический накопитель. Книга Огня, которая проделала долгий путь, чтобы попасть из королевской сокровищницы Крепости в Академию Цитадели… А Грааль, к которому рука сама потянулась? Где бы он сейчас был, если бы Сеть его не вела все это время?

Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Наличие Книги Огня)

Алексей на секунду представил, что было бы, если б он изначально знал свойства своего Имперского доспеха.

— Спасибо, наставник! — Алексей коснулся пальцами половиц. — Если бы не Чертоги, в моих руках оказалась бы великая сила… Но после Чертогов, где я, наконец-то, нашел себя, убрал все свои детские ограничения и самскары, и выставил свои личные границы… Я сам стал силой!


Вам больше не нужен веер. Где бы вы ни находились, вы можете одним щелчком пальцев вызвать легкий ветерок.

Выполнено.

Алексей внимательно перечитал описание Стальной воли.

Имя: Алексей Алый

Мудрость веков (активируемый)

Внимание! Вы достигли единения с Водой!

— Но сначала мне нужно определиться с выбором, который кроме меня никто не сделает!

Отношение Обитателя Колодца времен к вам: Интерес.

— Вот черт, — зло ругнулся Алексей. — Не добили. Попробуй сейчас, найди ее! Ладно, передам информацию ректору. Что там дальше?

Внимание! Текущее значение Воли: 12. Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:


Выдох, и над ним склонился Александр, смотря ему на грудь.

И если первые картинки промелькнули довольно быстро — непривычно высокий полковник, который стоял перед ним и с тревогой смотрел Имперскому магу за спину; рыцари в вороненных доспехах, обступившие высоченного то ли голема, то ли космического десантника; парень в бордовых одеждах идущий по сельской дороге в компании немецкой овчарки…

Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Наличие Грааля)

Иммунитет к заклинаниям на базе Огня 90 %!

Внимание! Вы достигли единения с Огнем!

Внимание! Разблокированы отрезки памяти № 5, 18, 27, 30, 48, 57, 73, 78, 81, 97

— Пусть спит…

Он скептически хмыкнул и посмотрел на описание Пронзительного взгляда.

2 из 3 миньонов Скверны уничтожено

Никаких внешних эффектов не произошло, но в груди поселилась твёрдая уверенность, что он все сделал правильно. Так, как сам того хотел.

— Так, — пробормотал он себе под нос, — Изначально было 8 и 4 заблокировано, девятую единицу получил после практического занятия с Чжо и Петро:

Основные характеристики:

Судорожно вздохнув, Алексей еще несколько минут лежал на постели, уставившись в потолок. Обычно сны стирались из памяти стоило только ему проснуться, но в этот раз он запомнил все от и до.

Вам доступен вызов Младшего Элементаля (Проверка на Интеллект и Мудрость)

— Даша?

Длительность всех водных заклинаний увеличена в два раза!

Внимание! Вы достигли единения с Землей!

Сила — 8 (8,5)

По груди что-то корябнуло и пришла запоздалая мысль: «Скальпель?». Уже на выдохе скосил глаза вниз и увидел аккуратно разрезанную грудину, внутри которой судорожно трепыхалось сердце. Сил на крик уже не оставалось, и Алексей молча моргнул.

— Скальпель, — выдохнул Темный, а Алексей, не обратив внимания на его слова, уставился на волосы студиоза. Они были не такие длинные как сейчас, и вполне себе темно-русые.

Вам доступен вызов Среднего Элементаля Воздуха (Проверка на Интеллект и Мудрость)

Разблокировка навыков…

Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Наличие Цепи)

Он потянулся вниманием к себе под сердце. Полный собственного достоинства и величия кристалл с острыми гранями. Жаркая искра, то и дело разгорающаяся до огонька. Юркая молния, распространяющая вокруг себя свежесть. И гибкая капля, надежно скрепляющая остальные стихии. Она обволакивала острые грани кристалла, вставала непреклонной преградой на пути разгорающегося огонька, успокаивала непоседливую молнию.

Он бережно подхватил трубку и убрал ее в Инвентарь.

Разблокировка заклинаний…

Выполнено.


Внимание! Текущее значение Выносливости: 10. Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:

Независимый (пассивный)

— Отныне и вовек, — он посчитал нужным произнести эти важные слова вслух, — я беру ответственность за свою жизнь. Я и только я — причина моих успехов и неудач. Я и только я принимаю все решения — плохие и хорошие. Моя жизнь — это мой осознанный выбор. Да будет так!

Вам доступен вызов Младшего Элементаля (Без проверки на Интеллект и Мудрость)

Вам доступен портал на план Земли (раз в месяц, отношение: симпатия)

Магический пульс (пассивный)

— Понял, — азартно улыбнулся Алексей, — скоро буду.

Внимание! Все заблокированные достижения разблокируются!

То последующие удалось более-менее замедлить.

Сначала у него не получалось, и картинки превращались в кашу: танки со знакомым триколором, стреляющие по огромным гориллам; светящийся изнутри старец, вокруг по телу которого плыли горящие руны; яркие точки, перемещающиеся по миниатюрной три-Д карте Порога, которую он видел в кабинете ВрИО республики Цитадели, уважаемого Андрю…

Вами получено приглашение от Старшего Элементаля посетить план Воздуха (раз в месяц, отношение: заинтересованное)

Мощь всех защитных земляных заклинаний увеличена в два раза!

Прислушавшись к своим ощущениям, он четко понял, что действительно помнит практически все, и с легкостью может открыть портал на любой стихийный план. Не удержавшись, он еще раз перечитал разблокированные достижения, для получения которых он работал денно и нощно.

Все приобретенные на Полигоне характеристики восстанавливаются.


Еще будучи учителем, он пытался насильно привести учеников и некоторых коллег в светлое будущее, но раз за разом терпел крах. Мучился, злился, расстраивался по этому поводу. Пока однажды до него не дошло: Можно насильно притащить лошадь к водопою, но заставить ее напиться — нет.

Регенерация (пассивный)

Скрытые характеристики:

Награда: неизвестно

Обитателю колодца времен присвоено имя: Скверна

Внимание! Ваша способность подмечать детали и анализировать поступки и события позволили вам понять чрезвычайно важную вещь. Вы увеличили вашу базовую характеристику Интеллект на +1. Текущее значение: 9

— Ну наконец-то! — прошептал Алексей, разворачивая отложенное системное уведомление:

— Зато теперь не придется тратить ману, чтобы залечить случайную ранку, — хмыкнул Алексей, разворачивая следующее уведомление. — Что там у нас дальше? Мудрость веков — возможно определить скрытые свойства любого предмета. Ого, это… полезно.

Иммунитет к заклинаниям на базе Воды 90 %!

Выбрав навык, Имперский маг почувствовал, как по телу пробежала невидимая волна, от которой сначала бросило в жар, а затем в холод.

Внимание! Разблокированы отрезки памяти № 16, 28, 29, 61, 74, 80, 86, 94, 98

Внимание! Доступна смена класса на: Вольный маг. Принять? Да/Нет

Выполнено.

Сперва Алексею снилась всякая ерунда — Башня Академии в разрезе, шахта вполне себе современного лифта под трехэтажной темницей, в которой держали Килиба. Саня, щелчком пальцев взрывающий одну из трех лун, висящих в ночном небе.

Судорожный вдох и вон уже куда-то бежит вместе с Гаем и Юлием.

«Не много ли Интеллекта вышло? — задумался Алексей, с любовью рассматривая цифру «14», — не то, что я против, просто интересно…»

Посчитав, что помог Константину достаточно, Алексей довольно моргнул, с предвкушением ожидая следующего клочка сна.

— Имба, — расплылся в улыбке Алексей.

Как только он это понял, пазл сложился: не нужно никому ничего навязывать, нужно для начала изменить себя и самому жить согласно своим представлениям о светлом будущем. Не насильно светить окружающим в глаза, а мирно и спокойно светиться изнутри. И тогда те люди, которым импонирует твой образ жизни, сами к тебе потянутся.

— Я пуст, у меня только две фляги с кислотой!

— Хм, Стальная воля. «Никто не сможет использовать вас в темную. Даже Сеть. Отныне вас нельзя «вести», только предлагать варианты, полностью полагаясь на ваше и только ваше решение». Ого! вот только сразу возникает вопрос — а надо ли такое счастье?

Не отдавая себе отчета в своих действиях, Алексей подстроился под дыхание Константина и принялся слегка кивать в такт его слов. Заметив, что Константин параллельно пытается заякорить моторику своих собеседников на свою трубку, Имперский маг представил, как у него сильно-сильно зачесалось горло и тут же поскреб жёсткую щетину на правой щеке.

Мудрость — 12 (12,1)

Стойкость — 4

После чего поднялся с кровати, мельком оглядев свою комнату в поместье Чжо, аккуратно положил трубку на стол и поклонился ей в пол.

Внимание! Текущее значение Мудрости: 12. Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:

Может ли так сделать король? Вряд ли. Всегда будут недовольные и люди, искренне верящие, что им должны все вокруг.

Алексей бросил взгляд на матовый куб с лежащей в нем диадемой. К гадалке не ходи — артефакт непростой. Хочет ли он сам становиться на непростой путь власть имущих? Взять ответственность за каждую секунду своей жизни, взять ответственность за свои решения и что самое главное, ответственность за других?

Машинально повернувшись, он ошарашено уставился на мордочку небольшого дракончика, словно кошка сидящего на каменных перилах.

Наскоро просмотрев свои основные характеристики, он остановился на вкладке «Класс».

Частичная разблокировка памяти…

— Да, определенно полезно. Жаль только, что тут градация идет… Ага, обычный — раз в день, необыкновенный — раз в неделю. Редкий — раз в месяц, уникальный — раз в два месяца, эпический — раз в четыре месяца. Мифологический — раз в полгода, божественный — раз в год. Мда, какому-нибудь торговцу артефактов бы пригодилось…

— Ну пойдем по списку, хотя вроде все и так интуитивно понятно. Так, Стальные кости — увеличивает крепость костей в несколько раз. Хм, в принципе полезно. И если бы я планировал биться в рукопашку, наверное, ее бы и выбрал, но маг и рукопашный бой у меня в голове как-то не сочетаются… Поэтому нет. А вот Регенерация… — Алексей прочитал описание, — «Для полного восстановления необходимо только время». Интере-есно. Должно быть в арсенале каждого уважающего себя попаданца!

Скорость создания плетения уменьшается в (Воля/Интеллект) раз.


— М-м-м, «Владелец данного навыка видит больше системной информации». Знание — сила. Беру однозначно!


— Марка бы сюда…

Оставленная на столе трубка неожиданно упала на бок, выдохнув из себя фиолетовый дымок, который на секунду принял образ персикового дерева.

Шанс критического удара увеличивается в (Воля/Интеллект) раз.

— Десятую, после закрытия протокола «Кронос»:

Переборов себя, он отложил в сторону все полученные им артефакты. Богато украшенный амулет Лидо, Деревянную трубку, дающую фиолетовый дым, Диадему из черного серебра, которую он и не подумал вытаскивать из матового куба, тяжеленькую Фигурку обсидианового пьедестала, Накопитель магической энергии, с 9999 магическими единицами из 10000, Амулет Лар’Тарго — желтый топаз в слегка оплавленной оправе, внутри которого клубились тысячи искр, Кинжал «Клык Руска», оставленный в наследство Петро, и три шестируких пешки Имперского шахматного набора.

Внимание! Обновлен статус задания: «Вы разбудили не того».

Руки сами собой дернулись, создавая плетение ледяного копья, как справа раздался глубокий низкий женский голос:


Скверна потеряла статус Божественной сущности


Сила всех воздушных заклинаний увеличена в два раза!

— Зеленый, я так понимаю, это рекомендация Сети, согласно моего текущего статуса, — прищурился Алексей, — что там по описанию? Независимый — «Влияние власть имущих нивелируется, если уровень вашей Воли выше уровня Харизмы собеседника». Интересно, но вряд ли актуально для меня, учитывая повышенную ментальную стойкость.


Алексей с предвкушением моргнул и обнаружил себя стоящим на крыше огромного здания, с которого открывался величественный, но мрачный вид на город. Подземный город. Вдали он увидел Олега, улепетывающего от целого десятка горгулий.

Внимание! Индивидуальное задание: «Помощь незнакомцу» обновлено. После того, как артефакт будет собран, портал будет создан незамедлительно.

На глазах на секунду появилась пелена, которая спала, стоило Алексею хорошенько проморгаться. Ему показалось, или мир действительно стал немного четче? Он всмотрелся в последнюю вкладку с капом.

Стальная воля (пассивный, уникальный)

«Интересно, а Кромбер сейчас может спать? — вылезла неуместная мысль. — К черту Кробмера! Ну-ка глянем, что у нас с уведомлениями!»

Иммунитет к воздушным заклинаниям увеличен на 90 %!

Вам больше не нужны спички. Где бы вы ни находились, вы можете одним щелчком пальцев вызвать огонек.

Стальные кости (пассивный)

Ловкость — 9 (9,4)

Внимание! Вы нашли предателя, стремящегося нанести умышленный прямой урон разумным существам. Награда: постоянный доступ к временным пакетам «Пытливый взор», «Эмпатия», «Дознаватель».+1 к Интеллекту. Текущее значение: 10. Достигнут промежуточный кап, выбран дополнительный навык:

Выдох и он оказался в компании Наты и Костяна. Вот только времени, чтобы хорошенько рассмотреть своих выпускников не было. В данный момент времени Алексей был занят тем, что вцепившиеся в борт падающего дирижабля, истошно орал.

«Офигеть!» — только и успел подумать Алексей, как желтые глаза с вертикальным зрачком опасно сощурились, а его самого молотом выбило из карусели сновидений.

Иммунитет к заклинаниям на базе Земли 90 %!

Внимание! Вы достигли единения с Воздухом!

Стальная воля (пассивный)

Он открыл архив уведомлений и на некоторое время погрузился в увлекательный процесс просмотра достижений.

Скверна потеряла свой дом.

— Это что? — довольно пробормотал Алексей, с удовольствием чувствуя, как по всему телу разливается Сила, а под сердцем пробуждаются от долгого сна стихии. — Я теперь, хе-хе, имба?

Вам больше не нужна фляга. Где бы вы ни находились, вы не умрете от жажды.

Харизма — 9 (9,7)

«Всю жизнь жить по чей-то указке — не вариант, — подумал он. — Да, впереди война и остаться для всех белым и пушистым не получится при всем желании. К тому же я уже сделал свой выбор в Чертогах! — он вспомнил свой выбор между двух Алексеев — рефлексирующего мямлю-интеллигента и спокойного, уверенного в себе мужчину.

Вам больше не нужен кладоискатель. Где бы вы ни находились, вы можете одним щелчком пальцев обнаружить как подземный водоем, так и полости в толще земли, а может быть даже и драгоценные металлы.

— Эти твари бояться огня!

Его взгляд задержался на аккуратно сложенных на кровати артефактах, но Алексей усилием воли подавил жгучее желание всмотреться в предметы. Артефакты — на потом!

А вот что послужило причиной такому изменению в организме, предстояло еще разобраться. Как бы то ни было, вариантов у него было немного. Либо Чертоги, либо ментальное внедрение в сознание Килиба.

Обитатель Колодца времен нашел новый дом.

Независимый (пассивный, необыкновенный)

Интеллект — 14 (14,5)

«Нет, не хочу, — сам себе ответил Алексей. — Мне нравится магия. Нравятся приключения. Нравится быть частью чего-то значительного. Но становится каким-нибудь королем Порога… Упаси Боже! Со своими желаниями и хотелками бы разобраться!»

Отношение Скверны к вам: Ненависть.

Внимание! Разблокированы отрезки памяти № 20, 21, 40, 56, 72, 79, 82, 90, 96

Одна сцена вытесняла другую, каруселью проносясь перед его носом.

Вам доступен портал на план Огня (раз в месяц, отношение: неприязнь)

Выбрав Стальную волю, Алексей вывел перед собой последнее уведомление Сети, с которым ему предстояло разобраться:

Вам доступен вызов Младшего Элементаля

Состояние здоровья: хорошее

Удача — 2

Медленный вдох.

И он с силой сжал кулак, наслаждаясь безграничным океаном мощи, бушующим внутри, и счастливо рассмеялся.

Перед ним появился Константин, что-то терпеливо объясняющий богато разодетым вельможам, стоящих по обе стороны от снова непривычно низкого Алексея. В руках аналитик крутил смутно знакомую трубку и, кажется, пытался подстроится под дыхание хмурого мужчины, стоящего слева от Алексея.

Но спустя какое-то время он приноровился дышать со скоростью карусели, с каждой новой картинкой замедляя дыхание все сильнее и сильнее.

Количество манны для создания плетений увеличивается в (Воля/Интеллект) раз.

Временное ограничение: учебный год

Количество маны для создания плетений увеличивается в (Воля/Интеллект) раз.

Выносливость — 10 (10,9)

— А нет, все верно, четырнадцать единиц Интеллекта. Интересно, будет ли какой-нибудь бонус после пятнадцати? — Алексей задумчиво уставился в стену. — Было бы неплохо получить еще одну плюшку. Кстати о плюшках! У меня же еще несколько характеристик десятку перевалили!

Выдох.

Обитатель Колодца времен покинул свою темницу.

— Так, четки, — пробормотал Алексей. — По идее, раз я не смог достать их из Чертогов, то придется еще раз навестить Башню. Интересно, обычная верёвка подойдёт для четок или нужна какая-то специальная? М-м-м, нет, артефакты оставим на десерт!

Не откладывая дела в долгий ящик, он вызвал оставшиеся уведомления:

Класс: Имперский маг

Внимание! Текущее значение Воли: 12. Достигнут промежуточный кап, выберите дополнительный навык:



Пронзительный взгляд (пассивный)


Воля — 12 (12,9)

Сила всех огненных заклинаний увеличена в два раза!

Вам доступен портал на план Воды (раз в месяц, отношение: симпатия)

— Тэкс, чем с нами поделится Воля? — он раскрыл описание навыков и с удивлением заметил появившуюся приписку:

Откуда-то из под сердца, там, где бились четыре странных искры, пришло понимание, что этот бесконечный мультик можно замедлить и вглядеться потщательней.

Сильным и независимым легко быть только в мечтах. На деле ни один форточник, каким бы крутым он ни был, ничего не сможет противопоставить серьезной организации. Если только уходить в подполье и пакостить по мелочи…

Глава 25

Имперский маг — попытка имперских учёных, взяв лучшие методики всех школ и стремясь достигнуть недостижимого идеала прошлого, воспетого в легендах древних, создать идеального мага — Мага Воли (Вольный маг). Имперским магом может стать только сильный духом и телом человек, посвятивший свою жизнь самопознанию и отшлифовке своего дара. По задумке ученых империи, имперским магом может быть только развитая во всех сферах гармоничная личность (значение всех параметров, кроме интеллекта, должно быть минимум 6). Особенность класса заключается в том, что сила магии, магический резерв, скорость заклинания и мана-поток (регенерация маны) зависит от одного параметра — Интеллект. Без многолетней подготовки и усовершенствования тела по методике Имперской башни магов — стать имперским магов невозможно. Имперские маги, как и прочие воины Империи подчиняются Императору.

— Этот Пронзительный взгляд уже окупился, — протянул Алексей, с интересом рассматривая невидимую до этого приписку. — Знание — сила, факт!

Вес: 0,1

Накопитель магической энергии 9999/10000

— Вот как, — с невольным сожалением протянул Алексей, не забывая отдавать должное восхитительному фруктовому салату. — А командный зачет? Пилас?

ключ

— «Академия — лучшее место для личностного роста. Тут созданы все условия для увеличения базовых характеристик» — Алексей с улыбкой процитировал слова Олькуша Ги’Дэрека.

— Вот это навык! — Алексей с любовью посмотрел на «Пытливый взор». — Мудрость однозначно недооценена!

Оружие ближнего боя: кинжал «Клык Руска» Дополнительный урон ядомСвойства: «Кровоточащие раны», «Рваная рана», «Парализация», «Онемение». Пьет жизнь своего владельца

В его голове сразу же пронеслись картинки его будущего дома — гостиная, библиотека, рабочий кабинет, совмещенный с лабораторией. Собственная портальная сетка в подвале и место Силы с установленным сверху пьедесталом. Не хватает только красавицы жены и детей…

Набор состоит из: десять (2/10) шестируких големов — стражей Императорской сокровищницы.??????????????????????

+1 к каждой из основных характеристик + 1 к каждой из двух дополнительных характеристикДоступная скрытая возможность взять класс: "Астролог" Принять? Да/Нет

Астролог — Только личность, достигшая совершенства на четырех уровнях — физическом, духовном, социальном и интеллектуальном имеет возможность выбрать данный класс. Особенность класса — любой разумный может получить данный класс в любое время при осознанном желании и удовлетворении минимальных характеристик.

— Хорошо, — улыбнулся Чжо, успешно скрывая тревогу, мелькнувшую во взгляде. — Даже умудрился парочку достижений оттуда притащить.

— Ну давайте почитаем… — протянул Вольный маг, разворачивая справку.

— Волновались — не то слово, — покачал головой маг. — Брюс чуть с ума от горя не сошел…

— Доброе утро! — громогласно поприветствовал его Чжо, не отрываясь от стряпни, — Выспался, соня?

— Да и нейтрализация ментальных закладок ой как помогла! Студиозы, поняв, что у них получается то, что не давалось им несколько лет, с небывалым рвением приступили к учебе. Не последнюю роль тут сыграли и мои ребята, — с гордостью добавил маг. — Ты же в курсе, что помимо преподавателей в Чертогах были и студиозы?

Последние лет семь-восемь он избегал всяческих отношений с противоположным полом. Как писал один из классиков — «На время — не стоит труда…». Как-то нечестно было в его понимании встречаться с девушкой только для того, чтобы временно удовлетворить свои потребности. Если уж признаваться кому-нибудь в любви — то на всю жизнь! А к этом Алексей пока не был готов.

— Если оно еще существует… — скептически поджал губы Алексей. — У Арта спрошу.

— Александр не участвовал. Он все больше в библиотеке зависает, да с Мастером Самди в лаборатории пропадает. И Марк не участвовал. Парень — вундеркинд. Он первым в Академии сумел открыть портал на план Огня и сейчас они с Барком работают над каким-то мощным артефактом.

Выйдя с лестничного пролета, он по привычке бросил взгляд направо — в пустую гостиную, и повернул налево — на кухню.

«Да и вообще, — подумал Вольный маг, проверяя, все ли дела он закончил, — какой смысл заводить отношения перед войной? Это же эгоистично. Вдруг убьют тебя на фронте, а любимая мучиться будет… страдать. Не знаю! Сложно это. И вообще, всему свое время!»

— Я так понимаю сила заклинаний Брюса возросла? — уточнил Алексей, не давая Чжо растечься мыслью по древу.

— Возросла, — довольно кивнул Чжо, — и он в первый раз выиграл дуэль! Сам понимаешь, после этого его, конечно, враз Ков’Альдо с небес на землю спустили, но пацана было уже не остановить. А глядя на него и остальные принялись впахивать. А потом Олген Михаила ночью поймал тренирующимся в спортивном зале. Это, конечно не афишировалось, и как бы до сих пор тайна, но все студиозы пронюхали об этом на следующий же день. Кто-то, конечно, только пальцем у виска покрутил, но большинство с азартом включились в гонку за личное могущество.

— В курсе, — поморщился Алексей, с неприязнью вспоминая белесую муть Чертогов. — Как там твой Майо?

— Понимаю, — согласился Алексей, с небольшим сожалением отодвигая от себя опустевшую тарелку, — я так понимаю команду уже сформированы?

— А Александр? — жадно уточнил Алексей, отметив про себя успех медлительного студиоза с факультета Земли. — Марк?

???

«Может быть действительно девушку себе найти?» — неожиданно для него самого всплыла спонтанная мысль.

— Вот почему так всегда? — Алексей с укором посмотрел на амулет. — То ничего-ничего, то бац, и глаза разбегаются! Ладно, отложим до лучших времен. Иметь в своей команде Астролога — лишними не будет.

Великие воины прошлого, родом из других миров, честью и правдой служившие Империи принесли клятву вечной верности Императору. Легенды гласят, что только Император сможет собрать все до единой фигурки, раскиданные врагами Империи по другим мирам, и вернуть их к жизни. В противном случае срок вызова воинов зависит от силы владельца и не может превышать трех минут. Маги Древности обещали Императору, что как только игровая доска окажется в его руках или руках его наследников, само мироздание поможет шахматным фигурам занять на ней свои места.

— Хах! — Имперский маг на секунду оторвал взгляд от разделочной доски, на которой он шинковал фрукты, и посмотрел на Алексея. — Как тебе сказать? Вкратце или развернуто? Пей пока вот этот сок, — Чжо кивнул на глиняный кувшин. — Я как раз заканчиваю. Допьешь и сядем кушать.

Он в последний раз бросил взгляд на описание класса Имперского мага и посмотрел на описание Вольного мага:

— Дэнис ван Игнис настоял. Чемпионат по Пиласу без Мастера Килиба…сам понимаешь.

— Кром, — кивнул Алексей, — помню его, у него была закладка на ненависть к Огню и имя почти точь-в точь как у Кромбера.

«Да ну к черту! — возмутился Алексей, — наелся я этим администрированием и экономическим развитием еще в школе! Тысяча учеников и полсотни учителей вроде немного, но максимум, чего я добился за год — за неделю до выборов кусок дороги перед школой заасфальтировали, да калитку железную поменяли. И то — поставили в аккурат напротив вечной лужи… Заходишь на территорию школы и бочком-бочком. Не-ет, мне власти не надо. У меня другое понимание о счастливой и интересной жизни!»

Матовый куб он открывал с опаской. Слишком свежо в памяти было то чувство властности и величия, которым так и несло от диадемы. Где-то на краю сознания закопошился робкий червячок сомнений — а вдруг он захочет водрузить ее себе на голову? Испытать пьянящее чувство власти, с головой окунуться в борьбу за верховенство монархии имени себя, заняться экономическими вопросами и администрированием.

— В личном зачете первое место взял Михаил. Цезарь — второе. Саня — третье. Ты бы видел, как местные возмущались! Первые три места и все у форточников! Арчи чуть-чуть не хватило, чтобы в тройку войти.

— Команда Марка — первое место, команда Крома — второе, команда Сэнди — третье. А Пилас будет на следующей неделе.

— Не могу сказать, — загадочно улыбнулся Чжо, выходя из-за кухонной стойки. — Это же сюрприз!

Побаюкав в ладонях:

— Для начала вкратце, — решил Алексей, садясь на высокий табурет и наливая себе стакан сока. — Чтобы сформировать общее впечатление.

И как только любовного толка мысли начинали лезть в его голову, он тут же «включал» верную мантру:

— Пару месяцев назад, — пожал плечам Чжо, убирая нож. — Все, кушать подано, садитесь жрать, пожалуйста!

Зажмурившись от нахлынувших перспектив, он с благодарностью вспомнил Серого, который чуть ли не прямым текстом дал ему руководство к действию, и потянулся к следующему артефакту.

Настанет время, и она сама найдет своего хозяина

Успокоив себя нехитрой агиткой, Алексей осмотрел свою комнату, посмотрев на стену, на которой до сих пор находилась сеть его рассуждений.

— Ну пойдем, тогда, в гостиную, у меня для тебя небольшой подарок, а потом на Арену. Там для тебя приготовлен небольшой сюрприз. И желательно уложиться до обеда. Парни будут рады тебя видеть. Почти каждый день в гости приходили!

Сутками пропадая на работе, используя все свое свободное время, чтобы создать финансовый фундамент для будущей семьи, он понимал, что если у него и появится девушка, то практически тут же пропадет. Какая бы любовь между ними не вспыхнула, тяжело любить на расстоянии, а график у Алексея был строго расписан на несколько лет вперед.

«В общем, такая корова нужна самому! — подумал Алексей. — Кстати интересно, эта Стела будет работать на земле?»

— Ну… Были планы, — смутился Алексей, аккуратно подхватывая палочками сочную мякоть неизвестного фрукта. — Бонусы лишними не будут! Кто хоть победил-то?

Внимание! Вы отринули проторенные дорожки и решили прокладывать свой собственный путь. Но даже самым независимым магам требуется помощь старших и поддержка равных. Для получения интересующей вас информации обратитесь в Братство Вольных.

Этот желтый топаз в поплывшей оправе притягивал к себе взгляд, завораживая медленным танцем тысячи искр.

— Хорошо, — пожал плечами Чжо, ссыпая желтую мякоть неизвестного фрукта, по запаху напоминающего манго, в глубокую стеклянную салатницу. — Первые полгода были самые тяжелые. Преподавателей не хватало, пришлось импровизировать. Сейчас несколько старшекурсников уже вполне себе уверенно делятся знаниями с первашами. Причем одного из них ты знаешь. Кром с факультета Земли. Спустя месяц после… хм, вашей комы, он сдал экзамены на должность младшего преподавателя и уже полгода как официально числиться наставником.

К тому же пообщавшись с Олькушем Ги’Дэрека, он всерьез задумался о своем собственном роде. Ну или для начала клане.

— Не смеши меня, Алексей, — хмыкнул Имперский маг. — Ты серьезно хотел побороться за первое место с мелкими?

Немного подумав, убрал в Инвентарь — мало ли, в будущем пригодится.

— Правильно понимаешь, — хмыкнул Чжо. — Доел?

Алексей также убрал его в Инвентарь.

— Почему? — если Алексей все правильно понял, то уже шел третий месяц второго полугодия и для того, чтобы задержать чемпионат по Пиласу на два месяца требовались серьезные причины.

Он с невольным трепетом взял роскошный амулет в руки, с восхищением разглядывая виртуозную работу. Неизвестный мастер создал поистине шедевр — невесомая серебряная вязь окружала девять крупных разноцветных камней. Алексей не знал, как мастер смог добиться такого эффекта, но его не покидало чувство, будто из глубин космоса на него смотрят девять планет.

Свойства: Переноска II уровня: скрадывание веса и размера

— Турнир… уже прошел? — неожиданно для себя Алексей расстроился. — Давно?

Раздумывая между делом о своих сновидениях, Алексей еще раз пробежался глазами по описанию класса, особенное внимание уделив полупрозрачным пометкам и, окончательно приняв решение, подтвердил свой выбор.

— Ого, — удивился Алексей, — впечатляюще!

— Доброе, — хмыкнул Алексей, который никак не ожидал встретиться с деканом Радужного факультета, — Как дела?

— Понятно, что ничего не понятно, — поморщился Вольный маг, с трудом прочитав малоинформативную приписку, и с облегчением захлопнул крышку матового куба, после чего посмотрел на оставшийся в одиночестве артефакт. — Посмотрим, чем Лидо Дэ’Аквус нас порадует.

— Мало кто из студиозов решится назвать Мастера Терраниуса просто Кромбером, — улыбнулся Чжо, виртуозно снимая кожицу с зеленого плода, — но да, ты прав, имена у них похожие. — Имперский маг на несколько секунд прервался, подбирая слова. — Ты знаешь, Алексей, так даже лучше получилось. Старшекурсники подавали материал без всяких там методик и психологии, но с душой и огоньком! Оказывается, они лучше нас знают, чем лучше всего заинтересовать молодежь и как поддерживать интерес к предметам.

— Пойдем, — согласился Алексей, которого в большей степени порадовала новость о предстоящем обеде, чем о подарке, а грядущий сюрприз на Арене заставил насторожиться. — Надеюсь мне не придется драться с тобой или, хе-хе, с ректором?

«Первым делом, первым делом самолеты. — Ну, а девушки? — А девушки потом!»

требуется для создания портала в мир № 3-НМ

— На все сто, — довольно кивнул Чжо. — Сейчас во всей Академии нет ни одного студиоза, который во время отдыха валяется на своей кровати или плюет в потолок. Я тебе больше скажу. Кром, Марк, Куро, Саня и еще несколько ребят, включая двух старшекурсников объединились и почти постигли суть вулкана!

«Кстати, почему, интересно, Сеть ни словом не упомянула про мои сны? Я более, чем уверен, что это не просто грёзы… Ведь я каждый раз смотрел на собеседника с разной высоты! Значит… я каким-то образом вижу чужими глазами. Единственный вопрос — какие события мне показываются — прошлое, настоящее или будущее?»

Дворцовый набор «Шахматы Императора»

— Волновались за него?

— Да, — расплылся в улыбке Чжо. — Он так погрузился в учебу, что неожиданно для себя получил единицу Интеллекта, представляешь?

Топаз отправился в Инвентарь, а Алексей взял в руки нож Петро.

В принципе, можно было попросить совета у Арта Скала или попробовать через сон связаться с Цитом и проконсультироваться у ра-рарога. Но Алексей чувствовал, что этот выбор ему нужно сделать самому. Без оглядки на кого бы то ни было.

«Интересно, какой вообще сегодня день и что у нас по расписанию? — подумал Алексей, спускаясь на первый этаж. — Надо в Сети покопаться. Но сначала — завтрак! А лучше завтрак и обед!»

— Мда, понимай, как хочешь, — хмыкнул Алексей, несколько раз перечитав громоздкое и не шибко конкретное описание класса. — Но внутри — отзывается.

«Да уж, — невесело подумал Алексей, убирая фигурки, — это будет тот еще квест… Вот только вряд ли мой».

— Но ты вовремя направил его на пусть истинный? — уточнил Алексей.

— Ты еще Турнир не видел!

Сейчас, пожалуй, он один из немногих, кто знает истинную стоимость этих накопителей. А значит нужно всеми силами пополнить запас этих стратегически важных компонентов для создания порталов в другие миры.

Избавившись от наваждения он открыл куб и, не обращая внимания на шибанувший по мозгам ореол властности, всмотрелся в описание:

Диадема Императора

Удостоверившись, что ограничений Имперского мага у него больше нет, новоиспеченный Вольный маг довольно улыбнулся и подошел к груде артефактов.

Малая резервная Стела

Чжо недоверчиво покачал головой.

— План удался? — улыбнулся Алексей.

«Думаю после того, как я поделюсь частью накопителей с нашим государством, систему образования все же поменяют в соответствие с моими рекомендациями… Ха-ха. Мечты!»

— Жаль, — протянул Алексей, принимая протянутые Чжо деревянные палочки, — у меня были планы на этот Турнир.

Наваратна

— Ого, а ножичек-то не так-то прост, — усмехнулся Алексей, с опаской, двумя пальцами, берясь за костяную рукоять. — Отдам мастеру Барку! Он оценит.

Следующим по счету шел амулет Лар’Тарго, причем он так и назывался:

Амулет Лар’Тарго

Вольный маг — Несокрушимая воля магов — основа их могущества. Сила и Воля помогли магам древности отстоять независимость Порога. И Сила была результатом их труда, тогда как причиной стала именно Воля. Вольным магом может стать любой человек, но не каждый посмеет. Философия Вольных магов одновременно и проста, и сложна. В основе могущества мага лежит Воля чародея. Твердое намерение. Чем выше Интеллект мага, тем сильнее получится заклинание. Чем выше Мудрость, тем быстрее получится его создать и устранить погрешности плетения. И только высокая Воля позволит не просто следовать установленным правилам, но изменять их или даже создавать новые. Также Вольные маги хоть и уважают личностей, достигших успеха, но скептически относятся ко всем авторитетам. Вольных магов нельзя принудить к чему бы то ни было. Приказывать Вольным магам — бесполезно. Их решение — только их решение. В какой-то момент Вольный маг понимает, что ему скучно и тесно в своем мире и он без сомнений отправляется в путешествие по другим мирам. И рано или поздно любой Вольный маг приходит к пониманию, что процесс важнее результата. Чем больше опыта набирается Вольный маг, тем непривязанней он становится. Вольные маги высоко ценят Свободу, Красоту и Любовь.

*развернуть историческую справку*

Команда… Мечта многих, цель единиц. И если он действительно хочет открыть свою школу волшебства, то лучшего места для создания команды, чем Академия магии не найти.

— Именно! — глаза Чжо загорелись. — Мы по старинке забивали голову студиозам формулами плетений, привыкнув к тому, что еще в прошлом году не было никакой Сети и единственный способ вырастить мага было абсолютно точное повторение плетений! Но сейчас же Академия действительно помогает, подкидывая одно задание за другим.

«Если это ключ от личной сокровищницы его папаши, я станцую джигу на центральной площади Цитадели! — злорадно подумал Алексей. — Нет, ну от банковской ячейки тоже сойдет!»

Прочность: 99 %

Взяв в руки увесистую Фигурку обсидианового пьедестала, он прочитал появившееся описание:

— Доел.

Следующий артефакт Вольный маг разглядывал с любопытством. Взгляд сам прикипал к трем шестируким пешкам.

Глава 26

В гостиной Алексея ждало серебряное блюдо, стоящее на обеденном столе, на котором лежала перевязанная красным бантиком кожаная тряпка.

— Серьезно? — скептически уточнил Вольный маг, не спеша подходить к «подарку».

Стоимость всех плетений на территории Академии понижена в два раза.

— Поверь, Леш, — идущий рядом Чжо аж светился от радости. — Скорость восстановления манапотока ничто по сравнению с пассивной защитой от стрел, пятидесяти процентным шансом отклонения колющего удара, и самое главное — ускорением бега!

— Угу, — буркнул Алексей.

Ректор добродушно усмехнулся и слегка прищурился. А перед Алексеем вновь появилось системное уведомление:

— Ну а раз уж мы здесь собрались, предлагаю быстренько скорректировать расписание на следующую неделю Турнир по пиласу как-никак, — донесся со спины ровный голос Магистра Ксандра. — И чтобы никаких драк между факультетами!

Принять? Да/Нет

Ксандр сделал паузу, давая магам осознать значимость сказанных слов.

— Иди, — архимаг мазнул по нему нечитаемым взглядом. — Расписание занятий, тренировок и совещаний получишь по Сети. И самое главное…

Желаете осуществить привязку кожаного капюшона?

— В очередь, друже! — пророкотал Терраниус, не двигая, впрочем, с места. — Я первый! За ним должок еще с Чертогов.

— Сейчас все узнаешь, — загадочно улыбнулся Чжо, сворачивая на дорожку, ведущую к Арене.

— Не положено, — невозмутимо ответил ему Ксандр. — Экзамен на преподавателя через год безупречной работы, на старшего — минимум через два.

Скорость плетения всех заклинаний на территории Академии +100 %

— Если принимаемый на должность преподавателя маг не согласен с присваиваем ему статусом, он вправе бросить вызов любому представителю Ученого совета, — любезно пояснил Олькуш Ги’Дэрека. — Даже его председателю.

— Так и сделаю, — согласно кивнул Алексей. — Слушай, а ты пробовал другие стихийные комбинации?

— Щедрый подарок, Чжо! — воскликнул Алексей, пытаясь приладить капюшон к воротнику своего доспеха.

— А это обязательно? — уточнил Алексей, посмотрев на ректора.

Внимание! Вам предложено стать младшим преподавателем Академии магов Цитадели! Срок преподавания: пять лет.

— Ты сможешь поднять им шестерки во всех характеристиках? — усомнился Алексей.

— Дурак ты, парень, — разозлился Чжо. — Не видел еще просто как твои товарищи под огнем вражеских магов горят! Нет времени гордость свою показывать. Раз полный комплект дает такой шанс, за него нужно всеми руками хвататься я считаю!

Трубка, словно чувствуя его нарастающее нетерпение, сама тянула Вольного мага к деревянному павильону. Добравшись до финального пункта назначения, он по привычке оглянулся по сторонам и подошел к цветущему, но какому-то блеклому персиковому дереву.

— Одобряю, — сверкнул желтыми глазами ван Игнис.

— Нет, брат, — умиротворенно отозвался Арт. — Я научил тебя всему, чему мог. Помог стать одним из Вольных, выполняя клятву, данную вечность назад. Неважно станем мы в дальнейшем партнерами или нет, но мы уже братья. Добро пожаловать в Братство Вольных!

Внимание! Вам предложено стать младшим преподавателем Академии магов Цитадели! Срок преподавания: четыре месяца.

— Слово представителям Ученого совета.

Персиковое дерево за несколько секунд набрало насыщенность и яркость и с облегчением… выдохнуло.

— Получилось, — улыбнулся Алексей. — Арт, я так понимаю, стадию партнерства мы уже прошли, перескочив на братство?

— А ты не думал, почему в Академии так мало преподавателей и охранителей? — удивился ректор. — Мало кто согласиться взять на себя такую ответственность.

— Не пропускать оперативки и не опаздывать на пед. совет? — улыбнулся Алексей, снова почувствовав себя в школе.

Сила всех плетений на территории Академии +100 %

— Смеешься? — хмыкнул Чжо. — Да за такие доспехи войну начать можно! В общем, ты как знаешь, но я кровь из носу постараюсь за оставшиеся четыре месяца хотя бы еще парочку ребят в Имперские маги вытянуть!

— Алексей Алый. За первую неделю обучения в Академии Магии набрал в личном зачете 38 баллов. Командный зачет Радужного факультета на тот момент составлял 44 балла. — Ксандр дождался, когда Алексей займет свое место и принялся зачитывать список его достижений. — Владеет следующими пакетами: «Продвинутый менталист». «Мотиватор». «Наставник». «Дознаватель». С первой попытки побил прошлогодний рекорд на полосе препятствий № 1. В награду получил пакет «Сатор». Прошел обучение в системе «Полигон».

— По пути расскажешь, — Чжо подмигнул Вольном магу и первым шагнул в сторону двери.

— Вечером обсудим, — негромко ответил Алексей.

Внимание! Привязка кожаного капюшона Имперского мага (специализация: Воздух) осуществлена.

Принять? Да/Нет

Он не то, чтобы был против драки, но, во-первых, сейчас ему хотелось поскорей побеседовать с Артом Скалом — трубка уже жгла за пазухой, хоть Алексей точно помнил, что убирал ее в Инвентарь. А во-вторых, неразумно это — побеждать опытных наставников, деканов факультетов, наживая таким образом себе врагов. А в том, что он победит, Алексей не сомневался.

— Хорошо, — на этот раз уже Чжо посмотрел на Алексея с подозрением. — Насчет сюрприза. Как только подойдем к Арене, сразу же выходи на песок, понял?

— Смотри-ка, — расплылся в улыбке ван Игнис, поглаживая потертые наручи, — малыш хочет подраться!

Пока маги шли до Арены, Алексей рассказал декану радужников о полученном навыке и помог Чжо активировать скрытые возможностей доспеха. У Имперского мага оказался брат-близнец доспеха Алексея, вот только знак «ॐ» был не золотисто-алый, а ярко-голубой.

Сила всех плетений на территории Академии +100 %

— Именно, — серьезно кивнул архимаг. — Рад, что мы понимаем друг друга с полуслова.

Маги понимающе переглянулись и скользнули по Алексею оценивающими взглядами.

— Обычный, — улыбнулся Имперский маг, наблюдая за мучениями Алексея. — Просто надень его на голову.

— Согласен, — пробасил Кромбер Терраниус.

Скорость плетения всех заклинаний на территории Академии +100 %

— Дважды? — тут же отреагировал Чжо, расслышав его бормотания.

— Если ты действительно хочешь создать отряд Имперских магов, то без усовершенствования тела по методике Имперской башни не обойтись, — предупредил мага Алексей.

— Да потом, — отмахнулся Алексея, довольно просматривая появившееся системное уведомление:

— Владеет артефактом Древних! — Ксандр кивнул, на висящую на бедре Алексея Книгу. — Вытащил из Чертогов Разума половину здесь присутствующих магов… И я, как ректор Академии, предлагаю Алексею Алому пройти испытание на должность младшего преподавателя.

— Поддерживаю, — легкомысленно улыбнулся Бизэ Фон Аер.

— Успеется еще, — вежливо, но твердо ответил Алексей. — Магистр Ксандр, я могу идти?

Стоило только Алексею последовать совету Чжо, как края капюшона намертво прилипли к доспеху:

— Ну здравствуй… брат! — счастливо сказал Арт Скал. — У нас получилось!

— Конечно, — деланно оскорбился Чжо. — Нужно будет твоим Пристальным взглядом глянуть. Может еще какие бонусы появятся. Пока что так: воздушный комплект в разы поднимает мобильность и серьезно увеличивает скрытность. Водный — позволяет бесконечно долго находится под водой и увеличивает маневренность на глубине. За русалками гоняться — самое оно! — хохотнул Имперский маг. — Земляной по прочности может с полным латным доспехом сравниться. Эдакая ходячая башня получается. Ну а огненный сет в два раза стоимость маны режет и при наличии хотя бы одной пятой резерва как Феникс работает. Если вдарят чем-то ядреным, то ману потеряешь, но сам выживешь.

На подходе к Арене Алексей разглядел несколько фигур, стоящих на ристалище полукругом. Судя по аурам на Арене находился ректор и шесть деканов, а седьмой, широко улыбаясь, шел рядом.

— Когда это останавливало тех же самых огневиков? — а эти насмешливые нотки принадлежали уже Чжо.

— А куда деваться, — буркнул Алексей себе под нос. — Желаю. Дважды!

— Согласен, — уверено сказал Алексей, принимая боевую стойку.

Принять? Да/Нет

— Ого! — не удержался Алексей, не спеша принимать приглашение. — Это же читерство чистой воды! Боюсь представить себе, какие бонусы у деканов и ректора!

— Где и прошел единение с четырьмя основными стихиями.

Когда до выхода на песок оставалось пара шагов, Чжо ускорился и занял единственное свободное место.

Причем Чжо ничуть не расстроился повышенному манапотреблению.

— Не вижу его преподавателем, — пожал плечами Самди Тенебрэ Седьмой. — Но маг — перспективный, этого не отрицаю.

Дальнейшего обсуждения он уже не слышал, стремясь поскорей достичь беседки.

Алексей хмыкнул и поднял перед собой руки в примиряющем жесте. Подойдя к тряпке, он взял ее в руки и, прищурившись, прочитал появившуюся надпись:

— У меня на примете как минимум пятеро с Радужного факультета и еще почти десять с других, — не сбавляя шага ответил Чжо. — Только учти, это секретная информация.

— Ты в руки ее возьми для начала, — не смутился Чжо, — а потом уже возмущаться будешь.

— Ну да, — кивнул маг и словно что-то почувствовав уточнил, — а что?

— Не получилось, Ксандр? — хохотнул Олькуш. — А я тебя предупреждал!

— Алексей — достойный маг, — склонил голову к левому плечу Олген Торсун.

— Добро пожаловать на досрочный экзамен! — громогласно провозгласил магистр Ксандр, стоило Алексею ступить на желтый песок Арены. — Студиоз Алексей, пройдите в центр! — ректор жестом продемонстрировал Алексею куда ему следует встать.

— Дань традициям, не более, — покачал головой ректор, не спуская с Алексея настороженного взгляда.

А уж возможность делить пропущенный удар на всех Имперских магов, включенных в твою группу — это вообще, я считаю дар небес! Тебе срочно нужны как минимум штаны и наручи!

— Зачем мне тогда ее знать? — подозрительно уточнил Алексей.

Основные характеристики на территории Академии повышаются на +2

Достав собранный в Чертогах артефакт, Алексей неумело, сказывался недостаток опыта, но старательно подул в трубку. Из нее радостно повалил фиолетовый дым, к которому жадно потянулись все до одного цветочки растения.

Внимание! Вольный маг Арт Скал приглашает вас вступить в Братство Вольных.

— Это не проблема. Еще 4 месяца и одна неделя и пойдем с ребятами в Имперскую Башню магов.

— Не-не, спасибо, — замахал руками Алексей, — я не тщеславный.

Стоимость всех плетений на территории Академии понижена в два раза.

— Это которая около Академии, что ли? — уточнил Алексей, раздумывая сказать Чжо правду или нет.

— Да у меня вроде свои штаны есть, — попробовал было отшутиться Алексей.

Вольному магу резко расхотелось шутить и он, поклонившись Ученому совету, чуть ли не бегом покинул Арену.

Основные характеристики на территории Академии повышаются на +2

— Неплохо, — согласился Алексей, задумывая о гениальности Древних, создавших практически идеальные стихийные комплекты.

— Сомневаюсь, что Алексей останется в Академии надолго, — Олькуш Ги’Дэрека с легким сожалением посмотрел на ректора. — Но среди студиозов ему и вправду делать нечего.

Декан Огненного факультета — Дэнис Ван Игнис, декан Воздушного факультета — Бизэ Фон Аер, декан Земляного факультета — Кромбер Терраниус, декан факультета Жизни Олген Торсун, декан факультета Тьмы — Самди Тенебрэ Седьмой смотрели на Алексея с плохо скрываемым интересом. А последний — новоиспеченный декан Водного факультета Олькуш Ги’Дэрека и вовсе — ободряюще подмигнул Вольному магу.


— Ты прав, Чжо, — ответил Алексей. — Это я до сих пор под эйфорией нахожусь, наверное. Знаешь, такое чувство — что море по колено…

*развернуть справку*

Свойства:+2 % к силе воздушных заклинаний,+4 % сопротивление к воздушным заклинаниям+2,5 % к скорости создания заклинанийАктивирована пассивная защита от стрел

Стоимость: 1 % манапотока. Да/Нет Пассивная защита от стрел. Стоимость: 1 % манапотока. Да/Нет

— А чего не на старшего-то? — пробормотал Алексей, прикидывая про себя открывающиеся перспективы.

По правде сказать, он не горел желанием драться с кем бы то ни было. Больше всего сейчас он хотел увидеться с Артом Скалом и проведать подсмотренные в Чертогах тайники.

— Так команды сборные же! — возмущенный голос принадлежал вроде Дэнису ван Игнису.

— Властью данной мне Сетью объявляю Алексея Алого младшим преподавателем Академии! — торжественно провозгласил ректор, не обратив внимания на комментарии Тенебрэ и Ги’Дэрека.

— Понимаю, — покачал головой Алексей. — Извините, но пять лет мне не подходит. Максимум, сколько я готов и обязуюсь провести в Академии в качестве младшего преподавателя — это четыре месяца.

— Знаю, — тяжело вздохнул Чжо. — Но насчет доспеха я не шучу. Зайди после ужина к нашему новому коменданту — оставь заявку на штаны и наручи.

— Эх, — с сожалением протянул декан Огненного факультета, — интересная схватка бы вышла!

«В принципе я и сам хотел стать преподавателем, но как-то все неожиданно произошло. Ох не люблю, когда меня в темную играют!»

К ожаный капюшон Имперского мага (специализация: Воздух). Скрытое свойство: пассивная защита от стрел. Стоимость: 1 % манапотока

Глава 27

— Спасибо, — растерянно кивнул Алексей, не ожидавший такого поворота событий.

В голове крутились десятки вопросов, от «Что делать с трубкой?», до «Куда дальше?!», но единожды приняв решение жить своим умом, Вольный маг не собирался отступать.

— Ладно, — сглотнул Алексей, у которого от масштаба будущих событий слегка закружилась голова. — Арт, ты говорил о своей келье…

— Молчал бы, индюк надутый! — Саня, как обычно, не мог остаться в стороне. — Из-за твоей упертости половина огневиков до сих пор с ментальными установками ходит!

— Повелитель, — на весь зал побулькал Старший элемент, заметив среди студиозов Олькуша Ги’Дэрека. — Я рад видеть вас… в стабильном состоянии.

— А ты молодец, — неожиданно похвалил Алексея Скал. — Мысли уже не нараспашку.

Внимание! Вам доступен портал на план Воды (раз в месяц, отношение: симпатия, заинтересованность)

Тот понимающе улыбнулся и развернул перед собой старинного вида пергамент:

Внимание! Проверка на Интеллект и Мудрость пройдена успешно: 26 к 20

«Только ради Бога, не в своем реальном размере! — своевременно попросил элемента Алексей. — Мы в помещение и здесь мало места».

Ректор посмотрел Алексею в глаза, отчего у Вольного мага враз пересохло во рту.

— Той недели может не хватить, — жестко припечатал Арт. — Знаешь, с одной стороны я бы не рискнул в такое время поднимать над Академией Купол.

— 675 год. Кони МакФлауэр. Адепт Темных искусств. Два часа стоял насмерть, закрывая собой пролом в один из нижних миров. Пролом открылся из-за неизвестно откуда взявшегося на территории Академии проклятого артефакта. Когда отряд Охранителей прибыл на место Кони все также удерживал окно портала, не давая тварям из нижнего мира заполонить сначала Академию, а потом и Цитадель. Вот только он уже был мертв, добровольно обратившись в лича. Этот же год, Элизабет Годеска, факультет Жизни. Целых пять минут сдерживала взбесившиеся растения в нашей Оранжерее. Всего пять минут и пятнадцать спасенных жизней.

— Ничего, — на лице Алексея вылезла хищная улыбка, — узнаем.

— Ты так уверен в том, что за эту неделю что-то произойдёт? — уточнил Алексей.

— Заберешь через три недели и шесть дней, с ним будет проще, — голос Арта звучал все тише и тише, казалось Вольный маг потерял к разговору интерес.

— Я могу этому как-то помешать?

Но мысли Алексея неуклонно возвращались к словам Магистра Ксандра, а в голове эхом звучала проникновенная речь ректора.

Часть студиозов, преимущественно состоящих в клане Ков’Альдо, одобрительно заворчала, поддерживая своего лидера. Часть начала переговариваться, обсуждая личность Алексея. Но бо́льшая часть студиозов незамедлительно встала на защиту Вольного мага.

— Именно, — Алексей почувствовал, как Арт Скал скривился. — Все новое — это хорошо забытое старое. Поэтому будь готов через четыре недели к открытию десятков, если не сотен порталов. И в этот раз удар будет жестче.


— Кто бы говорил, да Ков’Альдо помалкивал! — прогрохотал Кром, зло сверкая глазами.

— Хорошо, — кивнул Алексей, для которого сказанное пока что находилось за гранью понимания. — Скажи, а почему именно некроманты?

Впереди, перед выстроившимися студиозами, стояли Дэнис Ван Игнис, Бизэ Фон Аер, Кромбер Терраниус, Олькуш Ги’Дэрека, Мастер Диол и Мастер Килиб. Сбоку к ним примостились пятеро студиозов: широко улыбающийся Арни Ги’Дэрека, сын Чжо — Майо и еще трое. Крепыш со знаком факультета Земли, изящная девушка с факультета Жизни и чуть в стороне от них стоял хмурый огневик, не умеющий контролировать свой язык. Если Алексею не изменяла память, то парня звали Сата и он отвратительно мыл посуду.

Вам доступен портал на план Воды (раз в месяц — использовано, отношение: симпатия)

Алексей же замер, боясь пошевельнуться, и жадно впитывал каждое слово Скала. Вольный маг не был ранее замечен в откровениях и от этого его воспоминания приобретали особенную ценность.

— Нет, — обескуражил его Арт. — Ты не сможешь выполнить все задания Сети. К тому же, если я правильно понимаю знаки Сети, у тебя будет свой собственный путь.

— Зачем вокруг столько магов? — подозрительно прожурчал элемент, с трудом умещаясь на выделенном ему пространстве.

Голос Арта звучал ровно, но в нем нет-нет, да и проскальзывали нотки горечи.

«Олькуш, кстати, преобразился, — краем сознания отметил Вольный маг, скользнув взглядом по Ги’Дэрека. Подтянутая фигура, прямая как палка спина и совершенно другое, нежели было у Лидо лицо. — Это же как нужно владеть своим телом, чтобы за пару месяцев изменить свой облик?».

Спокойный взгляд Марка, словно говорящий — «Все правильно сделал», воодушевление и радость за товарища в глазах Сани. Гордость и восхищение, идущее от Михаила… Гай, Юлий, Цезарь, Шамиль, Руслан, Сэнди, Люк, Марти, Ник, Дэн, Кот, Леший — от этих выросших за полгода ребят шла самая горячая волна поддержки и одобрения.

— Но с другой? — протянул Алексей, почувствовав недосказанность.

— Боюсь, теперь меня сложно будет чем-то удивить, — поднял бровь Алексей, копируя Арта.

— Ты точно минимальный кап по Интеллекту перешагнул? — хмуро поинтересовался Арт. — Маяк в Академии. Дальше продолжать?

— Все мое — твое, — порыв ветра заставил распустившиеся лепестки затрепетать.

Удивительное дело, но вся Академия словно вымерла. Ни тебе спешащих на уроки студиозов, ни тебе оккупировавших парковые лавочки старшекурсников, увлеченно обсуждающих высокоуровневое плетение. Ни-ко-го.

Алексей только было хотел спросить, что ему такого сделать, как внезапно в голове вспыхнула интересная мысль.

Неожиданно Алексей почувствовал теплую волную заботы, перемешанной с восхищением и интересом. Заинтересованно покосившись в сторону факультета Жизни, он столкнулся глазами с враз покрасневшей Хэлен.

— История Академии полна разными событиями, — раздавшийся голос магистра Ксандра пробирал до мурашек. — Студиоз Огненного факультета Мартин Арроу в 301 году от основания Академии ценой своей жизни потушил магический пожар и спас три десятка запертых в тренировочном зале первокурсников. Студиоз воздушного факультета Ник Вауч в 674 году от основания Академии в течение нескольких часов удерживал облако ядовитого тумана, образовавшееся в результате неправильно пошедшего эксперимента и гибели преподавателя. Ник выжег свой Источник и остался парализованным ниже шеи до конца своей жизни, но спас всю свою группу.

— Да оно как-то само, — пожал плечами Алексей. — В привычку вошло.

Сосредоточившись, он предпринял попытку открыть портал на план Воды и неожиданно для самого себя справился с порталом практически шутя:

Пожав плечами, он на всякий случай активировал парочку гибких щитов и потянул тяжелые створки на себя.

— Ну как-то так, — развёл руками Алексей, смущенно рассматривая мокрых насквозь студиозов и огромные лужи воды. — Могу еще портал на план Огня открыть. Надо?

С каждым словом голос ректора становился все громче и громче, а к горлу подступал острый ком.

«Понял», — мысленно кивнул Вольный маг, которому уже самому было неуютно находится рядом с такой махиной.

— Видишь ли в чем дело, — неохотно заговорил Арт после недолгого молчания. — Эти ребята любят захватывать рабов, стирать сознание и закладывать базовые модели поведения. И я, честно говоря, рассчитываю, что ты найдешь именно такого носителя. Но на худой конец сойдет и некромант псеглавцев. Правда не моя специализация… менталист будет предпочтительней. Но вряд ли нам такой попадется… А ты молодец, кстати, — Арт неожиданно сменил тему разговора, — что договор только на четыре месяца принял. А не на четыре месяца и одну неделю.

— Для начала — выживать. — поправил Алексея Арт. — А потом уже работать в команде.

— Должны справиться сами! — жёстко закончил Арт.

— У них было два цветущих мира. Сильные войны с геномом разных зверей и могущественные шаманы, договаривающиеся с духами — у них были все шансы стать ключевыми фигурами в той политической Игре. Вряд ли они сами сообразили напасть на Порог. Ведь это, по сути, было чистой воды самоубийство. Но тогда мы об этом не думали. Слишком точен оказался их удар, попав по самому главному для Порога — по детям. По нашему будущему.

— И тем не менее Жано прав, — голос ректор разом заглушил все выкрики. — Мастер Ги’Дэрека, уберите временно защиту! Алексей! Продемонстрируй, что достоин называться младшим преподавателем Академии!

— Уважаемые коллеги, студиозы, — Алексей, вживаясь в роль преподавателя жестом и взглядом попросил отойти стоящих по центру магиков.

— Разделяй и властвуй, — понимающе кивнул Алексей.

— Ты говоришь у меня будет мой собственный путь и в то же самое время просишь выбрать псеглавых или ящеров…и наг?

— Трехэтажное здание, за оранжереей, практически на самом краю территории Академии, в нем еще сидел…

Нет, конечно хватало и откровенно злобных и завистливых взглядов — добрая половина Огненного факультета смотрела на него с высокомерием и плохо скрываемой ненавистью. Поймал он на себе и оценивающие взгляды — Викто́р де Вега, Мастер Самди, Мастер-артефактор Барк, Бизэ фон Аэер. Эти смотрели так, будто пытались сообразить какую пользу можно извлечь из деятельного форточника.

— Но дети…

— О, — в голосе Арта мелькнула улыбка. — Я более, чем уверен, что за неделю открывающийся порталов ты выжмешь максимум возможного! И да, лучше, чтобы это были псы.


— Арт, у меня есть несколько вопросов…

— То есть та неделя…

Арт задумчиво пошелестел ветками.

— Пусть докажет, что достоин! — послышался звенящий от напряжения голос Жано Ков’Альдо. — На словах мы все герои!

— Думаешь, — от осознания действительности происходящего у Алексея перехватило дух. — Думаешь, такой же Маяк использовали в Цитадели?

Дождавшись, когда площадка освободиться, он внешне небрежным жестом коснулся притороченной к Цепи Чернильнице, одновременно с этим мысленно предлагая старшему элементу Воды покинуть временное прибежище.

— Не забудь про свое обещание, — мягко напомнил ему Арт. — При прорыве…

— В смысле? — Алексей хоть и не считал себя глупым, но до сих пор не врубался, что же имеет ввиду Арт Скал.

— Получается так, — согласился Арт. — Когда там окажешься сам все поймешь. Твоя цель — мозаика. Запомнил?

— Тебе мало спасенных жизней стоящих перед нами магов? — подал голос Викто́р де Вега, видимо решив обозначить свою позицию.

— Поэтому нас чуть ли не силком заставляют учиться работать в команде…

— Верно, — согласился Вольный маг. — Я скажу тебе где она находится и как туда попасть, только… не смейся.

— А перстень? — вспомнил Алексей.

Голос Ксандра едва уловимо дрогнул.

Неладное он почувствовал у самой столовой. Оттуда прямо фонило напряжением, нетерпением и… предвкушением?

— Ты говоришь так, словно это… — в голове у Алексея словно щелкнул большой тумблер, — это уже было, да?

— Да, — негромко подтвердил Арт. — Восемьдесят процентов студиозов были уничтожены за несколько часов. Зорды хорошо сыграли на юношеском максимализме и успели хорошенько проредить молодую поросль магов до того, как подоспели серьезные дяди с магическими посохами наперевес.

— Запомнил, — механически кивнул Алексей. — Есть еще что-нибудь, что мне нужно знать?

— Я бы именно так и сделал, — ровно ответил Арт. — Причем в Академии устроили не обычный прорыв, а подложили саму настоящую ментальную бомбу! Псам вряд ли такое по силам. Только если ящеры… или наги… Но их слишком мало… Только если их используют кто-то сильный, кто-то могущественный, кто-то хитрый…

— Ксуры? — неожиданно для себя выдал Алексей.

Олькуш молча кивнул, не трогаясь, впрочем, с места. Что и как сделал старый маг было непонятно, но дышать в столовой стало свободней.

— Я знаю, — поправил его Вольный маг. — Это сейчас во внешнем мире бесконечно долго тянется неделя. А через четыре месяца все будет наоборот. — Арт помолчал, грустно пошевелив ветками. — Больше всего я боюсь, что мы не успеем отреагировать.

— Перечислять героические случаи отваги и самоотверженные поступки можно еще долго. Очень долго. Тем из вас, кто заинтересовался историей Академии, рекомендую к прочтению книгу: «Герои Академии»… И сегодня этот увесистый талмуд пополнится еще одной страницей.

— Раньше, чем ты думаешь, — согласился Арт. — Примерно… через четыре месяца.

— Хорошая привычка, — неожиданно серьезно сказал Арт. — И если остальные студиозы тоже ее в себе разовьют им будет… полегче при встрече с песеголовыми.

Олькуш едва заметно качнул головой и взглядом поторопил Алексея.

— Зорды? — поморщился Алексей, — ни разу о них не слышал.

Со стороны это выглядело словно в столовой пробудился гейзер и выбросил тугую струю воды аж до самого потолка. Огромная масса Воды зависла в воздухе, не зная, куда податься, и стала наливаться густой синевой, немного уменьшаясь в размере.

— … Килиб. — закончил мысль Арта удвиленный Алексей. — Ладно, признаю, тебе удалось! … Получается та сущность находилась в твоей, хм, келье?

— Алексей Алый. Помог выявить и нейтрализовать предателя, раскинувшего многолетнюю ментальную паутину. У нас под носом на студиозов и преподавателей Академии накладывались ограничивающие убеждения! — в голосе ректор зазвенел металл. — И предатель был наказан лично мной, а сам поединок транслировался каждому из вас. Более того, Алексей сумел вытащить из Чертогов Разума четырёх магов-наставников, стоящих сейчас перед вами и опосредовано четырех студиозов. Ну и вызволение из векового плена нашего уважаемого Олькуша Ги’Дэрека также дело рук Алексея.

— Помню, — кивнул Алексей. — Выберу псов или других ментантов. А тебе самому нормально будет занять… нечеловеческое тело?

— Сейчас в тех мирах царит бескрайняя пустошь. Драконы пытались нас остановить, но мы, ослепленные жаждой мести, их не послушали. В итоге, выиграл кто-то третий. Порог лишился молодых магов. А зорды перестали существовать.

— Думаю, я могу этим заняться, — с предвкушением улыбнулся Алексей, вспомнив о недавно приобретенном статусе младшего преподавателя. — Причем официально.

— У меня к ним… должок, — словно о чем-то разумеющимся сообщил Арт. — И самое главное. Когда ты сделаешь то, о чем я тебя попросил — ничему не удивляйся и помни: связь между учителем и учеником, а в особенности между братьями действует даже между мирами.


Поспешно отведя взгляд в сторону и чувствуя, как начинают пылать его щеки, Алексей посмотрел на ректора.

Он пробежался глазами по учащимся Академии.

— Алексею Алому после сданного экзамена присуждается должность младшего преподавателя! Проверьте свое расписание, в нем появился обязательный для посещения факультатив: «Защитные ментальные техники». А сейчас, по древнему обычаю нашего учебного заведения Академии спрашиваю вас — студиозы и преподаватели Академии! Если вам есть, что сказать против назначения Алексея на должность преподавателя — выскажитесь сейчас или замолчите навечно!

— Ну ладно, — пожал плечами Алексей, медленно выходя из беседки. — Келья эта никуда не убежит. Для начала с ребятами нужно повидаться. Не зря Чжо их упомянул. Все! Решено! Сначала в столовую, а потом разберемся!

— Удивительно, что Сеть до сих пор не предлагает студиозам «Защитить столицу от Вторжения»…

— Ты сдержал обещание, — пробулькал элемент, широким потоком устремляясь в открытый портал. — Приходи в гости.

— Сеть их знает! — вынырнул из своих размышлений Скал. — Мы сейчас будто в чулане находимся — сплошная информационная блокада. А учитывая, что еще и во временной аномалии Академии — так и вовсе в окованном медью сундуке сидим, не имея ни малейшего представления, что творится в доме! Про улицу я уж и вовсе молчу.

Ровные ряды столов были накрыты белоснежными скатертями и буквально ломились от еды. Вдоль столов молча стояли студиозы Академии. От первокурсников до выпускников. Если присмотреться внимательней, можно было заметить явную дифференциацию по факультетам. Да и свисающие с потолка символы и штандарты стихий не давали усомниться в классовой принадлежности магиков.

Зал забурлил.

Вольный маг незаметно для себя почувствовал, как его глаза наполняются слезами. Студиозы смотрели на него с восхищением, гордостью и… с какой-то мрачной решимостью стать таким же как он?

— Он спас моего брата! — Брюс уже стиснул кулаки, с ненавистью сверля глазами Жано.

«Заодно и обещание исполню, — подумал Алексей, которому все больше и больше нравилась его идея.

— С другой — это единственный способ отбиться от наших соседей. Боюсь, что в Цитадели уже кипит горнило войны. Кто-то очень хитрый и дальновидный все эти столетия держал руку на пульсе. Вирус Чистых. Свой шпион в Академии. Трагедия в Лютиках, а точнее хорошо спланированная репетиция вторжения… Не удивлюсь если несколько кланов, а то и родов давно уже находятся под внешним управлением.

Глава 28

— Нашел, чем удивить! — сухой Жано — спасибо амулетам — и не подумал отступать. — Да у нас сейчас этими элементами половина Академии напичкана!

Алексей задумчиво взглянул на Ков'Альдо. С одной стороны ему было абсолютно плевать на хотелки дворянчика. С другой — оставлять последнее слово за Ков’Альдо хотелось еще меньше. Не зря говорят — репутация создается годами, а рушится за какие-то мгновения.

А после Олькуш всеми силами взялся за студиозов. Да так, что они взвыли. Элементы, подчиняясь воле декана, могли в любой момент атаковать своих студиозов. И по началу нередки были случаи, когда половина факультета лежала на больничных койках, а вторая половина факультета, под руководством Олгена Торсуна оказывала своим товарищам первую помощь.

— У кого-нибудь еще есть что сказать? — хмуро поинтересовался ректор, который не любил, когда его задерживали.

Алексей вынырнул их своих размышлений и уставился на Чжо.

«Точно, — хмыкнул про себя Вольный маг. — Я же сейчас преподаватель!»

+5 % к эффективности Огненных заклинаний

— Последний праздничный обед, — с грустью заметил Чжо, методично уничтожая финики из хрустального блюда.

Воспитанники Бизэ фон Аэра умудрялись предупреждать водников о планируемых атаках и предполагаемых засадах и неизменно прикрывали их, неуловимыми атаками выбивая одного огневика за другим.

— Понимаю, — вздохнул Вольный маг. — Головой. А сердце болит.

«Ого! А если их целый факультет? Это же словно «Второе дыхание»!»

— Точно. В ближайшие две-три недели с помощью Килиба Силу поднимем им до шестерки. Останется только Харизма, Мудрость. Но и это решаемо. Олькуш обещал артефактами интересными поделиться, да и Бизэ помогает. Еще месяц и мои парни самого Ксура смогут убедить на Порог не вторгаться!

— Алексей! — негромко окликнул его Чжо, взглядом показывая на место рядом с собой.

— Как время свободное будет, обсудим у меня в кабинете? — предложил Чжо.

Выпускник Алексея с достоинством поднялся со своего места и молча поклонился, не отрывая взгляда от лица ректора. Его на мгновение окутало едва заметное жемчужное сияние, а на лице студиоза, против его воли, появилась счастливая улыбка.

— Вот и славненько, — на уставшем лице архимага мелькнула тень улыбки. — До конца этого года Алексей Алый официально становиться младшим преподавателем Академии со всеми вытекающими. — А теперь — прошу всех сесть за стол!

Алексей отметил про себя, что мальчик вытянулся за эти полгода, да и в плечах стал определенно шире.

— Владей с достоинством, — слова сами собой сорвались с губ Алексея.

— Зелья? — хмуро уточнил Алексей.

Вместо ответа Алексей внимательно осмотрел стол радужников.

— Не только, — поморщился в ответ Чжо. — После того, как вас затянуло в Чертоги, много что поменялось… Я месяц Ксандра мучал — всю Сеть перерыли в поисках методологии создания Имперских магов. А потом бац! И в какой-то момент мне задание от Сети приходит, — Чжо с грустью посмотрел в опустевшую чашу с финиками и пододвинул к себе огромное блюда с десятком видов различных орехов, — и пакет для скачивания. «Методика Имперской башни магов».

Стоило архимагу дать отмашку, как зал столовой тут же наполнился гудением. Кто-то обсуждал навыки, которые выберут победители личного и командного зачетов, кто-то до сих пор промывал косточки Алексею, а кто-то просто наслаждался вкусной и сытной едой.

— Еще лучше! — хохотнул Чжо, хлопая Алексея по плечу. — Ладно уж, все церемонии соблюдены, да и ужин, считай, закончился, иди уже к своим друзьям!

— Алексей Александрович! — от волнения на лбу парня выступила испарина. — У меня задание от Сети. Важное. От него зависит не только судьба Порога, но и нашей Земли. Я сам должен был найти ключ, но кое-кто… — Михаил ожег взглядом сидящего за столом Саню, — не дал мне попасть в Чертоги. Вы, конечно, можете и сами захотеть попробовать, но я вынужден настаивать…

— Да брось, — Чжо даже рассердился. — Мы помогает нашим ребятам получить уникальный класс! Во-первых, повысим их шансы на выживание, во-вторых, это огромный шаг к возвращению величия Древних. Ну, и в-третьих… — Чжо поиграл бровями, — я так понимаю и этот класс не предел…

Ксандр обвел притихших студиозов взглядом и торжественно провозгласил:

— Все-таки Инициацию хочешь? — до Алексея моментально дошло, чего от него хочет Чжо.

Дэнис, вспомнив свое прошлое, натаскивал всех желающих студиозов в рукопашном бое, справедливо считая, что маг без маны должен оставаться опасным противником, особенный упор, конечно же делая на свой факультет. Кромбер задался целью научить каждого из своих студиозов каменной коже, а то и вовсе големоброне. Не вторая форма, конечно, но уже немало! Бизэ сосредоточился на поддержке, разведке и скрытых атаках. Скрыться в тенях, ветром пронестись от одного укрытия к другому. Любой студиоз, заметивший воздушника, был вправе рассчитывать на награду от Воздушного факультета.

Магики, среди которых Алексей с гордостью заметил Люка, ударили друг пудовыми кулаками по груди и неспешно уселись на свои места.

— Ну, — кивнул Чжо, закидывая себе в рот сразу горсть орехов. — Методичка. — пробубнил Имперский маг и аппетитно захрустел, активно работая челюстями. — Я бы даже сказал — брошюрка!

Внимание! Первый претендент заявил свои права на трон, использовав основной ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

Внимательно оглядев артефакт со всех сторон, он решительно надел ее себе на голову, чтобы в следующий момент исчезнуть в серо-стальной, под цвет его глаз, вспышке.

И этих студиозов, которые уже успели вкусить вкус победы и почувствовали себя настоящими магами, и взял в оборот Олькуш. Никто и подумать не мог, что это оказалась тонко спланированная спайка студиозов по командам.

Алексей не стал переспрашивать почему последний. Судя по витающему в воздухе Академии настроению, студиозы во всю готовились к войне. И не к какой-то далекой, вроде полномасштабного вторжения Ксуров, а стремительно накатывающей, и оттого еще более страшной.

— Курс, — ответил Чжо, закидывая в рот очередную партию орешков, кажется, на этот раз это было что-то похожее на кешью. — Зелья. Медитации. Питание. Комплекс упражнений…

— И не забывайте, уважаемые студиозы, — ректор поднял золотой кубок, давая старт праздничному ужину, — последней возможностью получить редкие, уникальные и эпические навыки будет Турнир по пиласу на следующей неделе.

— Но? — заинтересовано протянул Алексей, в принципе предполагая, что он услышит в ответ.

Чуть позже к Игре подключился и факультет Земли, расколовшись на два лагеря. Половина студиозов выступила в защиту водников, другая — поддержала огневиков.

— 5 % к эффективности заклинаний других стихий.

— Второе место получает команда «Скалы», лидер студиоз факультета Земли Кром! Вся команда получает увеличение резервуара на пятнадцатую часть. Два процента к силе заклинаний и уникальное умение своего класса на выбор!

— Мне нужно попасть в Башню…

— А ты точно уверен? — уточнил Алексей, силясь вспомнить, о чем попросил его Чжо.

— Итак, уважаемые студиозы и преподаватели Академии! — архимаг дождался пока дежурные из числа старшекурсников оперативно высушат лужи, а студиозы рассядутся за факультетскими столами и вышел из-за преподавательского стола. — В следствии особенностей работы Сети награждение стало возможным только сегодня — когда в строй вернулись все студиозы. Вы знаете, как я ценю свое и чужое время, поэтому… буду краток!

Воздушник с достоинством поднялся, гордо взглянув на своих одногруппников, с улыбкой посмотрел на огневиков и умудрился подмигнуть сразу и целительницам и водницам.

— Да черт его знает! — в сердцах бросил Михаил, становясь в этот момент удивительно похожим на самого Алексея. — Все, что я знаю наверняка — я должен сделать первый шаг. Вы нам сами говорили: «Делай, что должно…

Размах происходящего поражал.

— Если вы, Жано, не заметили, то призванный элемент относился к разряду Старших, и если не ошибаюсь, — ректор посмотрел на Лидо, — перед нами был почти Высший элемент?

— Не предел, — согласился Алексей, судорожно прикидывая, как Чжо узнал о смене класса, и тут же успокоился, вспомнив цитату из одного древнего мультика — И бесконечность — не предел.

Да-да, именно артефактов. Причем мастерили их студиозы с Земляного факультета прямо во время боя из, как говорится, овна и палки. Земляные статуэтки, каменные пирамидки, начерченные прямо на земле витиеватые геометрические фигуры — Барк, втянутый в Игру неукротимым Олькушем делился со своими учениками всем, чем мог. И, к удивлению Чжо, такая факультетская взаимоподдержка работала на ура.

«Молодой тигр, — промелькнула мысль у Алексея, — нет, барс!»

— И что там?

— Михаил! Серый факультет. Первое место в личном зачете. Получает возможность увеличить любую базовую характеристику. Получает доступ в сокровищницу Академии, где ему разрешается взять на выбор любой артефакт. Также Михаил получает от Сети десять процентов к силе заклинаний выбранной школы магии и десять процентов устойчивости к любой школе магии.

Жано попытался что-то сказать, но к своему безмерному удивлению только и смог беззвучно разевать рот.

Внимание! Вы попали под влияние малого массового благословения «Бодрость» Ваши силы восстановились на одну десятую.

Он предусмотрительно не стал лезть в дела Академии, ограничившись своим факультетом, но среди своих студиозов враз ввел драконовские порядки. Для начала он три дня сидел в кабинете декана, разбираясь с личными делами студиозов. Затем собрал общее собрание, где при всех магах открыл множественные порталы на план Воды, откуда тут же вышла почти сотня элементов.

— Я, а что?

Михаил с тем же самым достоинство сел за стол, а ректор уже называл следующего счастливчика:

Его сомнения разрешил Магистр Ксандр.

— Да, — не стал юлить Чжо. — У меня, считай почти две звезды готово!

— В командном зачете первое место получает команда «Пироманты», лидер — студиоз Огненного факультета Марк! Вся команда получает увеличение резервуара на десятую часть. Два процента к силе заклинаний и эпическое умение своего класса на выбор!

Огневики вскинули на прощание правые кулаки и уселись на свои места.

Хмурые Охранители в роли наставников. Напряженные старшекурсники. Вымотавшиеся и злые, как сто Ксуров немногие оставшиеся преподаватели. За первые полгода Ксандру удалось всеми правдами и неправдами вырастить из студиозов подготовленных боевых магов, которые гарантировано могли не только защитить себя и товарищей, но и дать обидчику по зубам.

Усевшись рядом с Имперским магом, он нашел глазами радужников и пожал плечами, отвечая на невысказанный вопрос.

«Смешно, — не сдержал улыбки Алексей. — Как интересно Сэнди умудрился объяснить такой девиз остальным водникам?»

— Уверен, — отстраненно кивнул головой парень, сверля куб взглядом. — И решение свое я принял уже давно. Тогда, в классе.

Оказалось, что дедушка Арни, после беседы с Ксандром и Олгеном, развернул у себя на факультете бурную деятельность. Свое появление предприимчивый водник объяснил предательством главы рода Дэ’Аквуса, которое произошло сотни лет назад. Рассказал душещипательную историю о выживании на плане Воды. Ну и конечно же продемонстрировал свою силу, открыв портал на план Воды.

Последние пару лет Михаилу периодически снился странный сон — туманный образ матовой короны. Он даже привык считать ее чем-то вроде талисмана — корона с упорным постоянством снилась ему накануне важных событий, словно предупреждая парня о надвигающихся сложностях. И этой ночью он видел не просто образ, но саму Диадему. Во всех деталях, со всех сторон… Проснулся он оттого, что потянувшись за короной свалился на пол. И нисколько не удивился появившемуся заданию с указанием на Алексея Александровича.

— Спасибо, — улыбнулся парень, беря Диадему в руки.

И сейчас его сон сбывался.

Чуть позже к Элементам присоединились Огневики, возглавляемые Дэнисом. Все запреты о магических поединках были аннулированы, и огненные маги начали самую настоящую охоту на своих водных коллег. Единственное, что спасло водников от капитуляции, были воздушники и маги Земли.

Удивленные студенты безропотно приняли предложение декана заключить контракт с элементами на полгода, после чего каждый водник стал счастливым обладателем Младшего, а кто-то и Среднего элемента.

— Ну.

«Что-то это мне напоминает, — подумал Алексей, до которого донесся слабый отголосок бафа. — Ох уж этот Огненный факультет!»

— На, — Чжо без дальнейших расспросов протянул Алексею смутно знакомую подвеску с желтым топазом. — Расскажешь, что тебе там понадобилось в кабинете или…

— Но инициация, мол, только в Имперской башне магов. А сам я не смог парней инициировать…

По Академии сразу же поползли слухи один хлеще другого. «Новый декан отравил Лидо, а сейчас подкупает студиозов», «Олькуш Ги’Дэрека аферист и самозванец, втершийся в доверие к ректору», «Неизвестный маг решил втереться в доверие к студиозам и щедро раздает управляющие артефакты!» Но Ги’Дэрека было плевать, что о нем говорят.

— Третье место получает команда «Аква», лидер студиоз Водного факультета Сэнди! Вся команда получает увеличение резервуара на двадцатую часть. Два процента к силе заклинаний и редкое умение своего класса на выбор!

Марк с ребятами синхронно поднялся, причем среди пацанов Алексей с удивлением увидел долговязую фигуру Куро, после чего слитно гаркнули: «Жги! Жги! Жги!»

«Открыть портал на план Огня? Нарастить на себе каменную броню? — мысли мелькали в голове одна за другой. — А может вовсе пробить его практически нулевую ментальную защиту и заставить снять штаны перед всей Академией? Жестоко, конечно, но действенно!»

«Самый настоящий Инь и Янь получается…» — отметил про себя Алексей, в пол-уха слушая Чжо. Основные события, произошедшие в Академии, Имперский маг ему уже пересказал, а информацию про «звёзды», как Чжо называл свои пятерки, Алексей слушал уже не особо внимательно, размышляя о дальнейших перспективах.

Студиозы хотели было привычно повозмущаться, но новоиспеченный декан широкой рукой одарил учащихся артефактами из обширной коллекции Лидо.

— Не вопрос, — кивнул Алексей, — или во время дружеского спарринга?

— … во время спарринга, — улыбнулся Алексей. — Обязательно и … спасибо!

«Вот хитрецы, а!» — восхитился Алексей.

Водники синхронно сорвались со своих мест с задорным криком: «Аква Минерале!»

— О, так ты же не в курсе! — Чжо отвлекся от фиников и посмотрел на Вольного мага. — С приходом Лидо здесь мно-огое поменялось! В общем, слушай.

Но Алексей его не слышал, ошеломленно смотря на появившуюся перед ним ярко-черную надпись:

Причем студиозы, полгода впитывающие в себя все нюансы использования родной стихии, с удивлением для себя обнаружили, что обладают практически запредельным уровнем боевой подготовки. Практически каждый студиоз мог постоять за себя, используя силу своей стихии. К тому же парни и девушки, полгода прожившие в страхе — шутка ли, сначала ментальная атака, после которой факультет лишается чуть ли не всех деканов, а затем и перекройка всех учебных программ с упором на боевку.

— Второе место: Цезарь. Воздушный факультет. Получает доступ в сокровищницу Академии. Студиозу разрешается выбор любой защитной экипировки. Навечно даруется Сетью семь процентов к силе заклинаний выбранной школы магии и семь процентов устойчивости к любой школе магии.

— Третье место: Саня. Серый факультет. Получает доступ в сокровищницу Академии. Студиозу разрешается выбор любой бижутерии. Навечно даруется Сетью три процента к силе заклинаний выбранной школы магии и три процента устойчивости к любой школе магии.

— Ну так что, поможешь?

Внимание! Вы попали под влияние малого массового благословения «Сила гор» +1 к Выносливость на час.

— Поможешь, спрашиваю? — повторил Чжо, требовательно смотря Алексею в глаза.

— Не был ты на войне, Алексей… — на секунду от Чжо повеяло смертью. — Шанс мы им даем, понимаешь? Шанс!

— Чжо, почему Жано не впечатлился, когда я вызвал элемента Воды? — задал давно интересующий его вопрос Алексей.

Чем занимался Олген Торсун и Самди Тэнебре Седьмой Чжо прямо не сказал, но судя по его оговоркам Деканы факультета Света и Тьмы взяли в оборот Александра и вот уже второй месяц, как действовали в тесной связке. Темные со светлыми. Целители с магами смерти.

Пацанов было не узнать. Под ученическими мантиями перекатывались мощные жгуты мышцы, а шеи больше не напоминали тростник. Да и подросли парни изрядно, будто пару лет прибавили за какие-то восемь месяцев! Нереально. За такой короткий срок такой впечатляющий результат… Не-ре-аль-но. Только если….

Студиозы не торопясь поднялись с лавок и мерно грохнули: «Сила гор!»

Внимание! Вы попали под влияние массового благословения «Ярость огня».


— … и будь, что будет», — закончил за него Алексей, открывая куб. — Если что, я рядом.

— Чжо, последний момент. Кто у нас сейчас вместо Петро?

— Почти, — громко согласился декан водников, — но еще не Высший. Хотя для получения звания Мастера стихии достаточно призвать двух Средних или одного Старшего элемента.

— Пакет? — заинтересовался Алексей, невзначай оглядываясь по сторонам — кажется праздничный ужин уже подходил к концу.


— Чжо, — Алексею было некомфортно это говорить, но он все же нашел в себе силы посмотреть магу в глаза. — Мы как будто боевиков из парней делаем. Они же еще мелкие.

«Неужели Ксандр собрал в столовой всех ради меня?» — подумал Алексей, привычно направляясь к столу Радужного факультета.

— Ты имеешь виду комендант? — прищурился маг.

Ядром команды выступал либо огневик, либо водник. Причем, если огневики имели ярко выраженный наступательный характер, то водники были настроены на максимальное уклонение от стычек. Защититься, излечиться, утечь, убежать… Подключившиеся к Игре воздушники прекрасно справлялись с ролью разведки и эдакой кавалерией. Появиться и неоткуда, нанести сокрушительный удар и раствориться с очередным порывом ветра. Ну а маги Земли делали упор на защите и создании артефактов.

Как Алексей понял из объяснений Чжо, то и дело сбивающегося на описание несущественных пока что деталей, декан радужников как раз-таки и занимался подготовкой таких экспериментальных команд. Причем, судя по уверенному взгляду и довольно толковым объяснениям, Имперский маг понимал, под какого противника он готовит ту или иную пятерку.

— Какого Ксура?! — донесся встревоженный голос Чжо.

«Ничего, ребята, — подумал Алексей, — сейчас ужин кончится и пообщаемся…»

С благодарностью взглянув на Имперского мага, Алексей поднялся со своего места, обогнул стол, раскланиваясь по пути с наставниками, оставшимися присматривать за студиозами, и уже направился было к столу радужников, как перед ним возник Михаил.

— Я знаю, — серьезно кивнул Михаил, впиваясь взглядом в артефакт. — Можно?

— Ты про это что ли? — Алексей достал из Инвентаря матовый куб, не спеша открывать его. — Миш, а ты сам-то уверен, что тебе оно нужно? Это же огромная ответственность, если я правильно понял природу этой Диадемы.

Саня тоже стал выше, но, в отличие от изящного Цезаря, обзавелся неплохой мускулатурой. И в отличие от Михаила, сейчас он больше походил на молодого бычка, чем на хищного барса.

— Что ж, — со знанием дела кивнул Алексей, — твой путь, уважаю. Помощь нужна?

Большинство выбирала традиционные пятерки — огневик, водник, воздушник, целитель и маг Земли. Некоторые экспериментировали и делали акцент, к примеру, на атаку. Так, в группе Марка было трое огневиков и двое радужников. Но ни одна «чистая» группа не обходилось без участия радужника.

Глава 29 Интерлюдия

В одном из особняков делового района Цитадели

— Отец? — высокий статный мужчина в темном камзоле, с легким беспокойством во взгляде наблюдал за творящейся вокруг суетой.

На благоприятный исход сражения он уже и не надеялся.

— Сколько раз я тебе говорил, Серго! Сначала думай, потом говори.

Активировать резервный ключ? Для принятия решения осталось:

Внимание! Четвертый претендент заявил свои права на трон, использовав резервный ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

— Но отец!

Мужчина бросил взгляд на наемных грузчиков, выносящих домашний скарб под внимательным взглядом своего сотника, и окружил себя с сыном Пологом безмолвия.

— И в нее тоже, — кивнул отец. — Но для начала стрясем долги с…

Если бы Альф был здесь один или хотя бы без некроманта, у него был бы шанс… а так — все, что ему оставалось, забрать с собой как можно больше врагов!

Внимание! Активировать резервный ключ? Для принятия решения осталось:

— Рондон! — в критических условиях Стальная крыса действовал на инстинктах. — Походный комплект номер два! Живо!

— Смотри-как! — напоказ удивился Алферыч, заметив его взгляд. — И как только догадался!

6

— Это что это сейчас было?! — возмутился правая рука главы Ночного братства, с ругательствами поднимаясь с пола, куда он улетел за своим, "провалившись" вперед. — Вольфган! Как он ушел?!

— Удачи, сын, — всунув рюкзак в руки своему отпрыску, Тинор Де Вега отступил на шаг назад.

Внимание! Активировать резервный ключ? Для принятия решения осталось:

4

Конечность обожгло острой болью, и Грин с трудом удержался в медитации. Его последний шанс уйти красиво.

Но старший сын Тинора Де Вега, главы рода Де Вега, потомственный маг Огня Второго ранга, благородный Серго считал перестраховку отца излишней.

— Я не подведу, отец! — гордо выпрямился маг. — И пускай у меня всего лишь одна из регалий, я с честью пройду испытание.

— Не дури, Грин, — Алферыч, обливаясь потом, заканчивал создание пеленающего плетения. — Бросай свою саблю и обещаю тебе, что…

Внимание! Третий претендент заявил свои права на трон, использовав резервный ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

— Отец, тут таймер! — на осмысление увиденного у Серого ушло несколько драгоценных мгновений.

Сегодня был важный день — сдача экзамена в королевскую гвардию и лишняя удача, которую несомненно подарит браслет, Диносу не помешает. По заверениям отца, эта семейная реликвия уже не раз спасала ему жизнь.

— Отец, — голос Серго окреп, а сам маг выпрямил и так прямую спину. — Я готовился к этому всю мою сознательную жизнь! Да и потом, кто первым приступит к испытанию, у того должно быть больше шансов.

— Руби ему правую руку и пойдем, — не разделяет энтузиазма мага некромант. — Он уже приходит в себя.

9

Последнее, о чем успел подумать сжимающий копье Динос было: «Главное — не с пустыми руками!»

1

Внимание! Первый претендент заявил свои права на трон, использовав резервный ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

— Нет, сын, — покачал головой Тинор. — С активами Ков’Альдо я разберусь и сам. Твоя задача будет проста — не упустить свой шанс.

— Молчать! — поджарый пожилой мужчина, с практически черными глазами, перебил своего сына, не дав ему закончить фразу.

10

2

«Лей в уши, лей, — зло подумал Грин, начиная выписывать своей верной саблей стремительные сверкающие петли, — сам так не раз делал! Ха-ха, неужели я оказался на месте своих жертв? Смешно…»

Внимание! Первый претендент заявил свои права на трон, использовав основной ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

— Ксандр забрал под себя всю военку и часть финансового сектора. Мы же заберем самое вкусное — строительные подряды и логистику.

В одной из шахт Бастиона

Бывший уже воин, наемный убийца, палач и мелкий криминальный глава ни секунды не медля соглашается с призрачным шансом на спасение, даже не читая текста:

Огневик привычно потер кольцо, но стоило только к нему прикоснуться, как перстень налился теплом и, перед магом появилось сообщение:

Растерев в потных ладонях кусок мела Динос мысленно поблагодарил отца за его многочисленные советы и перехватил копье поудобней.

— Ты тоже это видишь? — ошарашено произнес Серго, раз за разом вчитываясь в ярко черные сообщение Сети.

Динос с детства был непохож на своих сверстников. Чуть выше, чуть сообразительней, чуть удачливей. Его отец, один из гвардейцев короля Крон, был также выше, сильнее и удачливей своих ровесников. И его дед. И дед его деда…

Порт Крепости. Квартал Красных фонарей

Мастер клинка, которого все знали под именем Грин, махнул саблей, стряхивая кровь и скучающе посмотрел на стоящую в центре комнаты троицу.

— Но…

Внимание!..

— О восстановлении работы Сети… — закончил за отца Серго. — Отец, что делать?

— Он не проживет эти пару дней, — хохотнул Алферыч. — Если только босс не решит проучить его в назидание другим.

10

10

На лацкане дорогого пиджака Серго красовался знак принадлежности к огненной стихии, который пересекали две вертикальные линии — обладатель значка являлся магом-огневиком второго ранга.

— В смысле? — не понял Альф.

— Отец! — Серго не мог поверить, что его батюшка, известный на всю Цитадель своим расчетливым и осторожным поведением, заключил сделку с человеком, которого он видел в первый раз в своей жизни.

Грин захотел было сплюнуть на пол, но сдержался, помня о присутствующем здесь некроманте.

— И похоже не я один, — Тинор смотрел на переговаривающихся грузчиков и своего сотника, который нахмурившись смотрел перед собой, медленно шевеля губами. — Второе всемирное уведомление на моей памяти. Первое было…

9

— Подожди! — брови худого, как щепка некроманта поднялись вверх, делая лицо еще более удивленным. — Наш клиент, похоже, оказался претендентом на трон…

«Твари» — подумал Грин, бросая взгляд на окно, за которым уже маячили острия копий.

Последний завел руки за спину и угрюмо прищурился, до уха Грина донесся едва слышимый глухой лязг металла — будто его переливали из кувшина в миску.

Парень отвлекся на уведомление и машинально коснулся отцовского наруча. Серебряный браслет тут же налился теплом и, перед Диносом появилось новое сообщение:

Резкий удар остро наточенной саблей и голова стоящего на коленях моряка падает в специально приготовленную для этой цели плетенную корзину.


— Отец! — Серго с раздражением дернул плечом. — Прорывы случались и раньше! Те же самые Лю…

Браслет странным образом грел руку, но парень не обратил на это внимания, целиком и полностью уйдя мыслями в предстоящее испытание — шутка ли! Выдержать три поединка подряд, а потом еще и совершить трехдневный марш-бросок по подземным ходам старых выработок!


Идеально сидящий на нем пиджак выдавал в Серго богатого человека, знак Огненной стихии — мага, а приставка к фамилии — дворянина. А кому как не дворянам иметь доступ к конфиденциальной информации?

«Не дай Сеть он вернётся, — пробормотал тощий некромант, поплотнее запахиваясь в свой полосатый халат. — Не дай Сеть!»

Как глава рода Виктор Де Вега был рад. Даже если старший сын не вернется, их род навсегда войдет в историю Порога. Но как отец, пожилой мужчина хотел сейчас только одного — напиться до беспамятства и что-нибудь сломать. А лучше — сжечь. Сначала сломать, а потом сжечь!

— Вряд ли он решил бросить сын, если ты об этом, — с полуслова понял сомнения сына Тинор. — В любом случае, у него в запасе есть целый год. Но сам должен понимать, если Ков’Альдо умывает руки, то у руля встанет Макси Лар’Тарго.

5

— … сам понимаешь, — тем временем распинался Алферыч, пока его сопровождающие профессионально брали Грина в кольцо, — казнив нашего посла, да еще и у нас на глазах, ты не оставил Ночному братству выбора…

Ведь он только что потерял целый кусок жизни — своего сына.

3

Ну а стоящий по центру визитер был никто иной, как правая рука главы Ночного братства — сам Алферыч или Альф. Одет как обычно — не сковывающая движений одежда, болтающийся на груди магический медальон, торчащий из-за пояса короткий меч.

Мах саблей, чья рукоятка уже раскалилась чуть ли не до красна, подскок вперед, и он успевает чиркнуть дрыща по горлу самым краешком острия.

— Я же вас с собой заберу, — пообещал Грин, сжимая в кулак руку, закованную в латную перчатку. — Уж ты-то должен знать…

Как звали того далекого предка, из-за которого род Диноса являл на свет потомство, хоть чуть-чуть, но превосходящее обычных бастионцев, никто не помнил. Да и всей памяти-то сохранилось — широкий серебряный браслет, который Динос вот уже второй день носил на своем предплечье.

Левый громила был однозначно за телохранителя. Помятое лицо с щербатой улыбкой. Толстая шея, выпирающая из распахнутого воротника зачарованной безрукавки. Огромные руки, увитые татуировками. Массивное тело, пивное пузо и ноги-столбы, обутые в гигантские сапоги. От здоровяка так и несло подспудным чувством опасности, звериной жестокостью и немытым телом.

— Серго! — тяжелый взгляд карих глаз из-под насупленных бровей не обещал магу Огня ничего хорошего. — Твоя мать с девочками и мелким переезжает на время к деду. И это не обсуждается.

— Честь и сила! — ответил Серго, крепко ухватившись за лямки рюкзака левой рукой, а в правой создав заготовку огненного шара.

Про прорыв в Лютиках не полагалось знать не только общественности, но даже дворянским родам, и Тинор Де Вега небезосновательно считал любое упоминание о Лютиках ненужным, вредным и даже… опасным. И это несмотря на то, что в плане безопасности родовое имение Де Вега о могло поспорить с комплексом Налоговой службой!

— Мне давно плевать на такую ерунду, — у дрыща оказался необычайно глубокий и приятный голос, — а вот его левая рука через пару дней истлеет до костей.

Глаза некроманта полыхнули ядовитой зеленью, и в следующий миг Грин отбил саблей полупрозрачный череп, который хотел отгрызть ему пол-лица. Рукоятка сабли чуть потеплела, а сам Грин перевел внимание на здоровяка.

И все бы ничего, но человек, отдавший приказ к переезду даже не спросил его, Серго Де Вега, мнения!

По сути, Ночному братству нечего было ему предъявить. Он был в своем праве, казнив зарвавшегося морячка. Тем более пьяный матрос начал исполнять на его территории, умудрившись посадить на пику двух работяг и официантку.

— Сеть всемогущая! — Серго вцепился в свой серебряный перстень свободной рукой. — Значит все это не легенды?!

«Цепь!» — молнией сверкнула догадка, и он вскинул перед собой перчатку, одновременно с этим поджимая левую ногу.

Парень пару раз подпрыгнул, проверяя, не звенит ли что, все ли ладно подогнано, ну и вообще.

Еще шаг и со всей силы врезать латной перчаткой в это потное лицо, но ему не хватает каких-то миллисекунд. С рук Альфа срывается яркое копье, в груди с влажным хрустом вспыхивает комок боли, а самого Грин отбрасывает назад — прямо в каменную кладку стену.

Сначала Динос глупо смотрел на сменяющие друг друга цифры, не понимая, что происходит, но в какой-то момент, вроде на цифре «6», его словно молнией ударило. Изнутри хлынула горячая волна задорной решимости, и парень, повинуясь памяти предков резко кивнул, чтобы в следующий момент исчезнуть в неяркой вспышке.

— Он тебя задел? — сквозь туман слышит Грин, вяло пытаясь проморгаться.

Да и вообще, вряд ли бы они стали терпеливо дожидаться, пока Грин накажет дурня, особенно если он из Ночного братства. Только если они не тянули время…

Сотник мгновенно перестал всматриваться в воздух перед собой, потянувшись рукой вниз и влево. Рывок и появившийся из воздуха рюкзак летит в сторону главы роды.

«Зря я здесь задержался, — отчетливо подумал Грин, с плавным выдохом входя в боевую медитацию. — Надо было валить. Или из портов, или всю верхушку братства!»

Уже третий день деловой центр Цитадели гудел. Судя по слухам, купленным за бешенные деньги в кулуарах военного министра страны, в городе произошел прорыв. То ли в заброшенных медных шахтах, то ли в городской канализации.

Жажда наживы — ведь такой шанс выпал получить медаль за участие в военной операции! — сменилась банальным страхом перед неизведанным.

— О котором мы ничего не знаем, — поморщился отец. — Ни как оно будет проходить, ни где, ни даже когда!

— А не подавимся? — быстро прикинул про себя Серго. Наш род, конечно силен, но…

— Предлагаю не торопиться, — нахмурился Тинор, уже не вчитываясь в мелькающие системные уведомления. — В конце концов у нас в запасе практически месяц.

Внимание! Второй претендент заявил свои права на трон, использовав резервный ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

— В прямом, — негромко бросил взявший себя в руки некромант. — Моли Сеть и Древних, чтобы этот твой Грин не вернулся оттуда, куда он сейчас попал!

Воздух вокруг него во всю гудел, разрываемый неуловимыми взглядом восьмерками, вот только битвы не выиграть, вечно сидя в обороне.

С внутренней террасы второго этажа открывался хороший вид на убранство гостиной, из которой дюжина грузчиков выносили мебель, кресла, и даже картины.

— Помнишь я присутствовал на встрече Союза? — Тинор по своему обыкновению начал издалека. — Там я познакомился с одним интересным человеком… с которым мы заключили партнерское соглашение.

— В экспедицию? — жадно уточнил Серго, по привычке потирая большим пальцем серебряного перстня на безымянном пальце.

— Все как есть, — твёрдо сказал некромант. — И зови уже скорей своих шестерок, чтобы прибрали тут все.

Посчитав, что он сделал и сказал достаточно, Вольфган развернулся и стремительно вышел из здания. Сел в ожидающую его зашторенную карету и только там, под мерный стук лошадиных копыт, попытался расслабиться.

— Честь и сила, — согласился в пустоту глава рода, и не подумав прикрыться от неяркой вспышки рукой.

Рука Грина, закованная в латную перчатку, бессильно сползает на скверно подвернутую левую ногу. В воздухе слышится свист короткого меча и, словно в замедленной съемке, на него падает сверкающее лезвие гладиуса.

Тинор Де Вега не зря за глаза называли Стальной Крысой. Осторожный, даром, что маг Огня, он всю жизнь следовал одной стратегии: «Лучше перебздеть, чем недобздеть». Он никогда не принимал скоропалительных решений, предпочитая заранее готовить несколько планов, чтобы в нужный момент действовать стремительно и решительно.

Правый наоборот был тощ, как спичка, и полосатый халат, висящий на его костлявых плечах болтался на нем как на вешалке. На бледном лице словно приклеили выражение постоянного удивления. И это было бы смешно, если бы не тягучий запах смерти, которым так и разило от дрыща.

— А мы с тобой, — на лице Тинора Де Вега мелькнула тень улыбки, — займемся делами рода!

И тут же:


Грин не стал медлить, сполна используя выпавший ему шанс. Огненная капля, сорвавшаяся с перчатки с легкостью разворотила горло здоровяку.

И если два дня назад власть имущие кланы и дворянские роды всеми силами старались пропихнуть в состав спешно формируемой экспедиции своего сына, племянника, кузена или просто доверенного человека, то сейчас настроения сильных мира сего диаметрально поменялись.

Первая стальная черная змея бессильно врезалась в латную длань воина, а вторая, хитро изогнувшись, задела икру левой, опорной ноги.

Динос был настолько сфокусирован на грядущей проверке, что не сразу заметил оглушительные уведомления Сети.

— Какие активы нас интересуют? — правильно интерпретировав паузу уточнил Серго.

На мгновение выдержка изменила Вольфгану, и из неглубокого разреза на его бледном горле выкатилась рубиновая капля крови.

Перед лицом стоял пылающий ненавистью взгляд Грина и системное уведомление Сети.

— Ксуры меня дери, — почесал затылок Альферыч. — И что будем докладывать боссу?

— Тебе что-нибудь говорят слова: «Серый кардинал»? — хладнокровно поинтересовался Тинор, не обратив на вспышку сына никакого внимания.

— Четыре дня назад, как раз после того, как мы отправили Викто́ра в Академию, Ларгус Ков’Альдо передал бо́льшую часть своих активов в распоряжение представителя Ксандра. О прошедшей сделке знаю только я. Сейчас еще и ты. — Тинор Де Вега еще раз посмотрел на своего сотника, который умудрялся бдить сразу за всеми наемными носильщиками. — Сам Ларгус еще вчера должен был спешно уехать в Крепость, но этот прорыв, кхм, спутал ему все планы. Сейчас он сидит в своем особняке чуть ли не на осадном положении и договаривается с представителем друидов о транзите через Лес.

Только что на глазах десятков свидетелей его сын принял участие в гонке за Императорский трон. А значит теперь никто не может усомниться, что в Де Вега течет королевская кровь! За несколько ударов сердца его род стал минимум в два раза могущественней, ведь никакой ключ не сработал бы в руках самозванца.

Причина была проста. Ни первый, ни второй разведывательный отряд, укомплектованный не самыми слабыми магами Гильдии, до сих пор не вернулся.

Глава рода выждал пару секунд, словно давая сыну последний шанс воспротивиться его воле, но Серго благоразумно молчал, мгновенно уловив в словах отца скрытое послание.


Глава 30

— Что тут опять у вас случилось? — в последнее время Ксандра начала напрягать эта бесконечная беготня. То один экстренный вызов, то другой… А тут и еще и это всемирное сообщение… — Чжо! Кхм, Мастер Чжо, будьте добры доклад!

Закончив говорить, глава Академии уже знал, что произошло. Точнее догадывался. Сначала уведомления Сети, посыпавшиеся одно за другим, потом вызов Чжо, а сейчас Алексей с этой виноватой улыбкой!

«Облом, — констатировал он, посмотрев на зеленый туман сверху, — не перепрыгнуть… Что ж, тогда в силу вступает план Б!»

— Тогда узнай сколько будет стоить два десятка больших кувшинов с каким-нибудь расслабляющим напитком. Договорись насчет фруктов и орешков. А я займусь помещением. Думаю, наставник Чжо не откажет в гостеприимстве, хе-хе!

С одной стороны все понятно — Алексей вынес из Чертогов Диадему Императора, которая и запустила «отбор претендентов на Трон». С другой — в Михаиле течет Императорская кровь? Ведь без нее Диадема бы не отреагировала. И почему Алексей сам не захотел пройти испытание? А в том, что такая возможность у него имелась, Ксандр даже не сомневался.

Башня Академии

— Да Бог его знает, — пожал плечами Вольный маг, — само самой с языка сорвалось.

— Нет, не подойдёт, — покачал головой Алексей, улыбнувшись. Слова Сани напомнили ему об одном приятном сюрпризе.

«Так вот ты какая, вторая форма!» — подумал Вольный маг с гулом проносясь сквозь зеленую завесу дыма.

— Идет, — хмыкнул Марк и повернулся к своим товарищам. — Кто на медитацию — за Цезарем. К Торсуну — за Сэнди. К Барку — за мной!

Но Алексей считал нужным сказать эти простые, в общем-то, слова.

Алексей сделал себе мысленную отметку расспросить Марка про Кузницу истинных имен и предупредить про перекос в эмоциональном состоянии, после чего без удивления посмотрел на оставшегося рядом с ним Саню.

«Не успеваю», — промелькнула где-то в животе неприятно острая мысль, а молния, терпеливо ждущая под сердцем своего часа, аж заискрилась от предвкушения.

Олькуш Ги’Дэрека, ежевечерние беседы с которым уже давно вошли в привычку, выдвинул на этот счет невероятную, но очень складную теорию.

— Ух ё! — Алексея разом выкинуло из второй формы, и он чудом успел поймать Саню за руку. — Хэк!

«Катализатор… — ректор покрутил на языке слово из трактатов Древних, которое удивительно точно подходило к Алексею. — И ведь засмеют же, если скажешь, что рядом с тобой находится сам…»

Стены рукотворной шахты-колодца наконец-то схлопнулись, выбрасывая вверх огромное облако пыли, вперемешку с зеленым туманом. Но огненный смерч лишь расхохотался в ответ, опережая гнилостные испарения на пару метров.

— Э не, братец, — Алексей многозначительно поиграл бровями. — Кто первый напал? Ков’Альдо?

— Ков'Альдо, — согласился Саня.

— Или как, — разочаровал его Алексей. — Да и к урокам нужно подготовится. А завтра сядем и все хорошенько обмозгуем. Идет?

ключ

Махнув Сане рукой в сторону коридора, пару раз ткнув вверх, и похлопав по воображаемым часам, Алексей удовлетворено кивнул. Парень не стал играть в героя, а резво бросился на выход.

— Это будет считаться ограблением со взломом или просто воровством? — с любопытством поинтересовался парень.

Ключ Алексею, как он и предполагал, не понадобился. Вольный маг с легкостью откинул мраморную крышку ларца и довольно посмотрел на аккуратную пирамиду, выложенную из белых кубиков.

— Туда, — пробормотал Вольный маг и, двинулся вперед. На периферии сознания он уже догадывался, что увидит спустя пару метров, но не спешил радоваться раньше времени.

Зайдя в овальный зал, Алексей предостерегающе поднял руку, призывая к тишине и, достав из Инвентаря запасную нательную рубаху, безжалостно оторвал от нее оба рукава и щедро смочил их эльфийским вином.

— Тогда сделаем так, — Алексей свернул с дорожки, ведущей к главному корпусу, и с предвкушением посмотрел на выглядывающую из-за деревьев Башню. — Выход на Гала Барта есть?

— Ладно, что-нибудь сообразим, — задумался Саня, во все глаза рассматривая стеклянную бутыль, оплетенную лозой. — Лех, а мы сейчас надолго?

— Как ловушки пойдут, считай пришли, — также шепотом ответил Алексей.

— Это круто, — оценил Саня и кивнул на показавшуюся перед ними Башню. — Лех, два вопроса. Что мы там забыли и… как мы туда попадем?

Сильные черты: Боевое братство, Единение с Огнем, Доступ в Кузницу истинных имен (временно)Повелитель Огня

— Амулет Ков’Альдо поди? — уточнил Алексей.

— Уууух!

Оставшийся путь до Башни маги проделали в молчании, каждый думая о своем. Алексей думал об автобусе с детьми, найти который не смог даже Цит, а Саня думал о Михаиле, жалея, что не схватил своего друга за руку в тот момент, когда он надевал на себя Диадему.

— Знаешь почему эльфийское вино так ценится? — неожиданно спросил Алексея, принимая от Сани бутылку и убирая ее в Инвентарь, после чего снова зашагал в сторону Башни.

Алексей, с любопытством посмотрел наверх, покачал сам себе головой и начал спускаться в темноту.

— До завтра!

— Жаль Ирак в 2003 об этом был не в курсе… — невесело хмыкнул Саня и неожиданно поинтересовался. — Что, Лех, соскучился по школе?


Он сбился со счета, но упорно мчался вверх, затылком ощущая надвигающуюся беду.

— Есть эльфийское вино…

А снизу поднималось ядовито-зеленое облако посмертного проклятья сожжённой в Чертогах мумии.

Аккуратно ссыпав кубики в специально приготовленную холщовую сумку и убрав в Инвентарь, Алексей повернулся к Сане и показал ему большой палец.

— Согласен, — коротко, по-военному, кивнул Марк. — Мы начнем, а потом Алексей.

— А нам теперь одного игрока в пилас не хватает! — послышался чей-то голос из задних рядов.

— Подожди, — глаза Санька расширились, — это ключ, да?

— Нет, — вздохнул Алексей, — я ему еще сказал, мол, не боись, я буду рядом… Соврал получается.

— Нет. Победителем в личном зачете как был, так и остается Михаил. Что касается его отсутствия…Считайте, что он отправился на практику на четыре месяца раньше.

— И это, Сань, — Алексей глотнул прямо из горла и протянул бутыль парню. — Предлагаю устроить вечернику пораньше. Скажем, завтра?

— До утра управимся, — прикинул Алексей, — вытаскивая пробку и делая глубокий глотк. — Ох, хороша, чертовка! На, попробуй!

— Как будто это обычная лестница, — закончил он мысль вслух, посмотрев в темнеющий овал дна.

Вспомнив впечатляющие характеристики настоятеля храма Солнечного кулака Цзин Ли, в числе которых были: Аура страха, Проклятье, Гнилостное дыхание, Заражение и Похищение характеристики, Алексей решил не рисковать и вскочил на пьедестал, предварительно столкнув с него мраморный ларец.

Вербовка сильных магов, перспективных зельеваров и артефакторов, разборки с кланом Ков’Альдо и еще с десятком других помельче. Интриги, дележка сфер влияния, самая настоящая борьба за ресурсы и власть — Последние полгода Академия буквально кипела жизнью.

Первоначальное намерение — обняться с ребятами, горячо их поприветствовать и расспросить что да как, не вышло из-за происшествия с Диадемой. Было как-то глупо радоваться встрече, когда твой выпускник и чей-то друг пропал неизвестно куда. А сейчас, вроде как было уже и не в тему. Особенно после такого серьёзного расклада, который выдал Марк.

— А вот это правильно, Лех! — парень одобрительно хлопнул его по плечу. — Парни реально устали и разгрузка давно нужна, но Марк все гонит и гонит вперед.

— А он поощряет, — спокойно ответил Марк. — Конкуренция. Борьба. Тренировки…

— Я есть воздух! — проревел сгусток огня, превращаясь в огненный ураган. Целые каменные блоки ходили ходуном, срываясь вниз — на самое дно шахты. Лестница складывалась, неотвратимо обрушиваясь вслед за несущими блоками.

Амулет Лар’Тарго

— К Арту? — предположил парень.

Ловушек, к слову, на лестнице не оказалась. Точнее они были, но деактивированные.

«Наверное, тоже чует, что магией здесь лучше не пользоваться» — подумал про себя Алексей и начал раздеваться.

— Прикольно, — вынес вердикт Саня, осторожно заходя в открывшийся зев секретного хода. — Откуда узнал про него?

«Странно, — подумал Алексей, хмурясь. — Что-то не то…»

— С возвращением!

— Увидимся!

— Правильный ты мужик, все-таки, Алексей, — совсем по-взрослому бросил Марк, подозрительно шмыгнув носом.

— Чертоги, — коротко ответил Алексей, которому приходилось следить, чтобы свисающая с потолка паутина случайно не попала в рот.

— А сейчас? — спустя час безостановочного спуска шёпотом уточнил Саня.

Ни клаустрофобии, ни сужающихся стен, ни бесконечных, повторяющихся пролетов.

— Брось! — прохрипел опаленный человек. — Оставь!

Пролет. Второй. Пятый.

— Или контрибуция? — ехидно прищурился Саня.

На секунду ему показалось, что он оказался в вакууме, но стоило спуститься чуть ниже, как это чувство пропало.

Ректор на секунду задумался, прикидывая про себя все плюсы и минусы данной идеи, но приняв волевое решение покачал головой.

— А Ксандр? — удивился Алексей.

Слушая краткий пересказ произошедших событий Алексей даже почувствовал укол зависти — такая движуха и прошла мимо него!

— Двенадцать, — механически ответил Алексей, думая о своем.

— И мы!

Очень уж Алексею не понравились скопления зеленого пара, словно минное поле, окружающие мраморный ларец, стоящий посреди комнаты на невысоком пьедестале.

— Нам туда? — с опаской поинтересовался Саня. Входить в коридор у парня не было ни малейшего желания.

— Понял, буду, — декан радужников и зычно прокричал. — Уважаемые студиозы, вечерняя медитация и факультативы начинаются через пять минут! В столовой остается дежурный наряд!

— Поверь, ты ничего толком не пропустил, — успокоил его Марк, заметив мелькнувшую на лице Алексея досаду. — Сейчас самый смак начинается. Один только чемпионат по Пиласу чего стоит! К нашему Союзу уже сейчас присматриваются наследники двух дворянских родов и несколько кланов помельче. А учитывая, что ты глава нашего союза, то мы после выпуска сможем основать свою Гильдию боевых магов!

— Не хочешь спаивать школьников? — ехидно поинтересовался Саня.

— Значит репарация. На нас напали, но мы умудрились победить супостата! А если бы мы первые напали и победили, то тогда бы могли требовать контрибуцию — то бишь откуп. Но так уже никто не делает. Официально по крайне мере. Международное право запрещает. — Алексей только было вошел в раж, но поймав лукавый взгляд Сани, быстренько закруглился со своей спонтанной лекцией. — Как-то так.

— Ого! — не удержался Алексей от восклицания, — ну и планы у вас, ребят. Меня только один момент смущает. Я же сейчас, получается преподавателем стал…

Вольный маг остановился, давая приятному теплу растечься по телу и напитать каждую клеточку энергией.

— Пошли уже, — хмыкнул Алексей. — Вот закончим Академию, а там видно будет! Но если рода Ков’Альдо и Лар’Тарго под стать Керну с Жано, то это будет репарация!

Повторно одернув себя, Ксандр кивнул закончившему доклад Чжо и вперил в переносицу Алексея тяжелый взгляд.

— Защита от дурака! — со знанием дела протянул Алексей, доставая из Инвентаря эльфийское вино и свой комплект Имперского мага.

— Напомни мне поговорить с Марком насчет активов вне Академии, — улыбнулся своим мыслям Алексей. — И никому не говори, что ты только что видел.

— Не только, — Алексей на ходу поднял указательный палец вверх. — Самое главное — никаких побочных эффектов! И в несколько раз усиливает инфракрасное зрение.

— Чжо ключиком поделился, — Алексей достал из кармана два желтых топаза, — главное их не перепутать!

Еще один пролет. Второй…

— Ага, — кивнул Саня, — ты тоже видел, да? В нем как будто миллиард искр кружатся. Для медитаций лучше не найти!

— Я есть огонь! — проговорил Алексей, закрывая глаза и позволяя искре превратиться в бушующее пламя.

Первый самодельный респиратор он отдал Сане с наказом стоять на месте и ни в коем случае не идти дальше, второй использовал сам.

«И как только ему «везет» быть инициатором всех этих проблем… — с недовольством подумал Ксандр, слушая сбивчивый рассказ Чжо. — Хотя, это-то как раз и понятно!» — одернул себя архимаг.

— Мы тоже рады тебя видеть!

Оставшись лишь в одном нательном белье с обмотанной вокруг пояса Цепью и висящей на ней Книгой с Чернильницей, он сделал пару осторожных вдохов. Отбросил в сторону ненужный уже респиратор и потянулся к скачущей под сердцем искре.

Парень же наоборот покачал головой и нарисовал в воздухе круг.

— А на кухню?

И вправду, зеленый пар со всех сторон окружил Алексея, не оставив ни малейшей лазейки.

— Долго еще? — поинтересовался Саня, когда они по его ощущениям достигли плюс-минус первого этажа, а на их пути появилась едва заметная мыльная пленка.

Проводив ребят и Марка взглядом, а в особенности пылающую приписку над головой Повелителя Огня:

Сами же пацаны с головой окунулись в учебу и тренировки, медленно, но верно создавая себе репутацию серьезных людей. «Союз боевых магов», как полноценная структура со стихийными ответвлениями и грамотно выстроенной иерархией в полную силу заработала два месяца назад.

— Ладно, ребят, — Цезарь возник по правую руку от Марка. — Михаилу мы сейчас ничем не поможем, зато есть время обменяться информацией!

— Прикинь! — Алексея просто распирало от радости.

Рывок вверх и ошарашенный парень уже сидит на ступеньках, свесив ноги в саму бездну, которая, приняв образ зеленого черепа, безуспешно пытается пробиться сквозь мыльную пленку.

— Обижаешь! — возмутился Саня.

— Защита от дурака, — согласился Саня, которого начала бить запоздала дрожь отходника.

— Увидимся! Лан, мужики, намотали сопли на кулак и бегом марш на допы!

— Кстати, ребят! — окликнул Алексей расходящихся парней, — вы здорово выросли… и я чертовски рад вас видеть!

— Счастливо!

— Спасибо, Лех!

Заприметив бегущего вперед человека, он ускорился и с легкостью зашвырнул его себе на плечо.

— Ясно, — усмехнулся Алексей, — значит во всю готовимся?

Внимание! Седьмой претендент заявил свои права на трон, использовав резервный ключ. У остальных претендентов есть ровно тридцать дней, чтобы заявить свою кандидатуру. И да вернется в наш мир… Император.

Саня молча кивнул и пошел следом за Алексеем. Весь путь до жилого этажа первокурсников они прошли в тишине, и только когда Алексей остановился напротив обычной стены, на которой спустя пяток секунд вспыхнул ярко-оранжевый знак «ॐ», парень выдал:

Огненный ураган в последний раз оттолкнулся от кренящегося вниз куска лестницы и, наматывая круги по часовой стрелке, рванул наверх. Где-то внутри него кружилось свернувшееся в комочек тело человека.

— Кхм, — Ксандр сердито посмотрел на обступивших их с Алексеем и Чжо студиозов. — Ужин окончен. Все на вечернюю медитацию или факультативы!

ключ

— Какая интересная вещь! — Саня с интересом осмотрел бутыль и сделал еще один глоток. — Очень приятное послевкусие!

Поначалу у него еще был соблазн эти сухие заросли, но Вольный маг сдержал свой порыв. Мало ли как Башня отреагирует на магию… Но стоило коридору закончится, как паутина исчезла, словно ее и не было, а перед магами открылась круговая лестница.

— Именно, — подтвердил Марк, а идущие следом пацаны поддержали своего лидера одобрительным мычанием. — Ты сейчас с нами или как?

После инцидента с пропажей деканов и Алексея, мальчишки практически полностью свернули деятельность по дискредитации клана Ков’Альдо, оставив работать на этом направлении прибившегося к ним Куро.

— Мне классного руководства с головой хватило, — пожал плечами Алексей, отвечая на высказанный вслух вопрос. — Да и потом два года завучем — наелся выше крыши!

Один виток, второй, и их глазам открылся широкий коридор, ведущий в темный зал. Благодаря эльфийскому вину проблем с ориентацией в темноте у них не было, и маги осторожно двинулись вперед. С потолка свисала тусклая сухая паутина. Пол был покрыт сажей и золой, а стены были покрывала черная корка копоти.

Ворвавшись в коридор, он с каким-то удовольствием спалил ошметки паутины и выскочил на лестницу.

Пацаны на мгновенье замерли, словно не ожидали такого, и неловко заулыбались.

— До завтра, ребят! — улыбнулся Алексей, на душе у которого стало вдруг так хорошо и тепло.

— Ого! — Саня завороженно смотрел на похоже друг на друга амулеты. — У Юлия похожий артефакт имеется. Он его с Жано снял тогда, на лестнице.

— Ха-ха-ха! — проревел огонь в ответ, ускоряясь все больше и больше, пока, наконец-то не проскочил сквозь мыльную пленку.

— На меня тоже, — совсем по-взрослому вздохнул Саня.

— Если бы, — хмыкнул в ответ Алексей, доставая из Инвентаря подаренную наставником Наты бутылочку. — Там градуса отродясь не было. А вот тонизирует оно — будь здоров. А наша цель — расслабиться.

— А ты откуда знаешь, Леха? — тут же отреагировал Саня, появляясь перед Алексеем.

— Есть, — расплылся в улыбке Саня.

— А ты знал, что телепортирует Сеть знает куда? — устало поинтересовался Ксандр.

— Простите, магистр Ксандр! — вперёд вылез неугомонный Санек. — Будет ли пересмотрен рейтинг личного первенства с учетом исчезновения Михаила?

— Вкусное? — предположил студиоз Серого факультета, догоняя своего товарища.

— Сколько их там? — пробурчал Марк, смахивая уведомление в сторону.

— Все вопросы по поводу пиласа — к Мастеру Килибу, — отрезал ректор и повернулся к Имперскому магу. — Мастер Чжо, приглашаю вас на вечернее чаепитие.

— К Башне, — поправил его Алексей. — И еще, Сань, напомни мне, как закончим, устроить для ребят вечеринку. Например, на следующей неделе.

За его спиной задрожала земля, упал пьедестал, с потолка посыпалась пыль в вперемешку с камнями. Но ярко-белое пламя не обращало на происходящее вокруг никакого внимания.

— Нормально, — авторитетно заявил Саня. — Олькуш тоже во всю под себя студиозов подминает. Ну как под себя — под свой род. Фон Аер тоже делает предложения, от которых очень сложно отказаться. Чжо спит и видит возродить боевое крыло Имперских магов. Кромбер тоже по какому-то своему принцип студиозов себе отбирает. Только Дэнис всех подряд своей рукопашке учит.

Предельно лаконичный рассказ пацанов не стал для Алексея большой неожиданностью, но прояснил некоторые моменты.

— Есть такое, — признал Алексей. — Накатывает подчас.

Побурчав для вида, студиозы потянулись к выходу, на ходу обсуждая произошедшее событие.

Перепрыгивая по пять ступенек за раз он резво бросился вверх, всеми силами стремясь обогнать каменную лавину.

— Главное, ничему не удивляйся, — предупредил Алексей.

— Долго, — кивнул Алексей, который не помнил никаких пленок. Внутренняя чуйка молча, поэтому он, поколебавшись, продолжил спуск.

Подойдя к Башне и окружающему ее прозрачному силовому куполу, Алексей достал амулет и, взяв Саню под руку, беспрепятственно прошел сквозь защитную пленку.

Глава 31 черновик

Знакомая пятерка воинов и магов шла по петляющей в тумане тропе. Вот только на этот раз они… светились. Причем каждый своим — особенным светом. Например от здоровенного рыцаря, больше похожего на космического пехотинца далекого будущего, так и несло бежевой ленью. Идущий следом маг, на бедре которого висела Книга, пылал ярким радужным факелом. Еще один маг со странным посохом светился как китайский символ Инь и Ян. А замыкающий воин в сером плаще излучал спокойный… серый свет. Но больше внимания привлекал крепыш в бордовых одеждах. От нег так и несло Силой и Спокойствием, но света не было от слова совсем. И лишь перекинутые через плечо черно-белые четки светились нефритовым сиянием.

Он решил подлететь поближе, чтобы вглядеться в этот артефакт, а точнее — посчитать количество квадратных бусин и рассмотреть леску, но стоило ему приблизиться, как монах особым образом сложил пальцы в мудру, и его словно током ударило.

На обед он шел с отличным настроением. Уроки не только не выжали его досуха, но наоборот, дали огромный заряд бодрости и энергии.

— Да я два глотка-то и сделал, — пробурчал Алексей, натягивая одеяло на голову, — дай хоть сон досмотрю, там прям важное что-то было!

— Зарядка… — Алексею захотелось накрыть голову подушкой и спрятаться под одеяло, — заря-ядка!

— Зарядка — наше все.

Кому как не Алексею знать, что знакомства, завязанные в школе или в университете чуть ли не самые крепкие, а, следовательно, и полезные! Тем более если он хочет отбирать себе среди них будущую команду.

— Алексей! — расплылся в улыбке Марк, — все будет по высшему разряду! Тебе не будет стыдно за Союз! Мы думали после Турнира гуляние устроить, но с политической точки зрения так лучше будет!

— На завтрак-то и впрямь плевать, — согласился декан радужников, — а на зарядку нет.

Вот и мандражировал Алексей, неосознанно накручивая себя перед занятием.

— К Дэнису, — поморщился Чжо. — Он у нас в послушниках ходил. Медитации всякие, философия и прочая монашеская муть.

Тут же отозвались ребята, наблюдая за тем, как их старший товарищ чуть ли не бегом вылетает из столовой, забыв даже убрать за собой грязную посуду.

«Ой да ладно! — с раздражением подумал маг, когда в голове сам собой начал прокручиваться возможный разговор с высокомерными магами, — нормально все будет. Делай, что должно, и будь, что будет!»

— Тогда договорились, — примирительно улыбнулся Чжо. — А я Ксандру подкину мысль насчет общего мероприятия.

Обреченно откинув такое теплое и мягкое одеяло в сторону, Алексей кубарем скатился на холодный пол и принялся медленно отжиматься.

— «Боевое братство»? Или «Брат за брат»? — с интересом уточнил Алексей. Уж слишком слажено действовали парни, прямо как единый механизм.

— Ты что хочешь… — пораженно охнул Гай, но был тут же перебит Саньком:

— Кстати, Чжо, — Алексей вспомнил про запланированную вечеринку. — Как ты смотришь на то, если мы сегодня вечером с ребятами немного развеемся у тебя в поместье?

— Дуэльный круг, — недоуменно протянул Чжо, заглянув по очереди в каждый из них, — и еще один? Хм, защитный круг… Ни разу про такой не слышал.

— Да я бы не сказал, что все водники стали супер-имбами, — пожал плечами Сэнди.

— Рекламой, говоришь? — протянул Алексей, уставившись на элемента Воды, застывшего за спиной Сэнди. — Мне тут в голову пришла одна мысль… Марк, скажи, а огневики хотели бы себе таких же элементов-помощников, как у водников?

— Здравствуйте, Мастер! — прогудел Кром — глава ввалившихся в аудиторию магов Земли.

Задвинув за собой стулья и сдав грязную посуду, ребята молча направились на выход. И каждый из них, за исключением Сэнди думали о том, чтобы они сделали, будь у каждого из них свой стихийный фамильяр.

— Думаю двор хорошо подойдет? — полуспросил, полууточнил Алексей.

— Шутишь! — фыркнул Повелитель Огня. — Мы Дениса уже второй месяц уламываем!

— Значит вечеринка СБМ? — уточнил он, задумчиво изучая потолок столовой. — А давайте! Только чтобы к утру все было… как было!

— Счастливо, Алексей!

— Да кто ж спорит-то! — вздохнул Юлий. — Но если у Алексея получится…

— Не, товарищ преподаватель, — хохотнул маг. — Вставай давай, коллега! Не успеешь ведь!

Юные маги, не сговариваясь, посмотрели вслед убежавшему Алексею и, синхронно вздохнув, начали подниматься из-за стола.

— Да нет наверное, — пожал плечами Алексей, не понимая почему все сидящие за столом парни мгновенно застеснялись, — все поместимся, думаю.

Богатырский зевок чуть не вывихнул ему челюсть.

— Все путем, — студиоз Серого факультета поднял вверх большой палец. — Договорился насчет еды и напитков!

— С политической? — поднял бровь Алексей, заканчивая с первым блюдом и пододвигая к себе тарелку с ароматно пахнувшей печеной картошкой.

— Ну так что, Алексей, — несмело улыбнулся Цезарь, заглядывая Вольному магу в глаза, — можно?

— А мы с Люком, — Марк кивнул на сидящего рядом угрюмого крепыша, — выпросили у Барка несколько гитар!

— Нет, я понимаю, молодой организм и все дела… Днем учимся, ночью гуляем, но ты же полчаса назад вернулся!

— Еще лучше!

Не то чтобы Алексей переживал или волновался, но первый урок есть первый урок. Необходимо максимально выложиться, чтобы заинтересовать, увлечь, зацепить внимание учеников! Ведь не зря говорят: «Нет второго шанса произвести первое впечатление».

Сев за облюбованный еще в первый день в Академии стол, за которым уже находилась вся их компания, Алексей вопросительно посмотрел на Саню.

«Вот и вернулось все на круги своя, — подумал Алексей. — Снова уроки, снова быть примером… Хотя чего я возмущаюсь, я же этого и хотел?»

— Не бережешь ты себя, — покачал головой Чжо, а в его глазах промелькнуло искреннее сочувствие. — Оно того хоть стоило?

— Я хочу сделать из них четки, — в лоб сказал Алексей. — Сейчас раздумываю какую леску для них использовать.

«Вон оно что, — подумал Алексей. — Не подрасчитали мы с Саней чутка!»

«Забавно, если моя первая лекция будет у огневиков из свиты Ков’Альдо, — несколько нервно подумал Вольный маг. — Сейчас, конечно, основной упор делается на групповую работу, но посещение нескольких основных курсов, куда включили и мой, проводится по старинке — по факультетам».

— Или Орден… — мечтательно согласился Имперский маг. — Что ж до твоих четок, поговори с Дэнисом. Он как-то рассказывал про какую-то плеть или веревку, уже не помню. Вдруг тебе подойдет… Ну и Барк на крайний случай. Старик просто помешан на артефактах. Особенно Древних.

Умыться, размяться, сполоснуться. Сходить на завтрак, перекинуться с ребятами парой слов и скорей в зал для практических занятий — успеть хотя бы примерный конспект занятий набросать перед уроком!

— Тут такой момент, — слегка смущенно протянул Цезарь, — мы тут случайно живчиков пригласили… это же не будет проблемой?

— А это? — Алексей с иронией кивнул на доспех Имперского мага.

— Лучше, наверное, по факультетам, — предложил Алексей, вспомнив Ков’Альдо.

— Мастер Алексей, — тут же поднял руку Горди, одногруппник Крома, — а вы можете открыть портал на план Земли?

Не дождавшись от разминающегося хмурого мага ответа, Чжо продолжил.

— Отлично! — Марк заметно повеселел, словно решив серьёзную проблему. — Гай! Поставь Куро в известность, пусть распространит инфу среди сомневающихся! Юлий! На тебе организация мастер-классов. Нужно будет впечатлить как новичков, так и прибившихся за последние три месяца студиозов. Цезарь! На тебе девчачий вопрос. Чтобы ни одной драки из-за девушек не было, понял?

— Это же здорово! — обрадовался Алексей. — Живая музыка. Атмосферно будет!

— Блин, ребят! — неожиданно проговорил Цезарь. — Вы только представьте себе! Один вечер не нужно будет истязать себя тренировками и учебой! Можно будет просто побренчать на гитаре, поиграть во что-нибудь, пообщаться… Потанцевать с красивыми девушками в конце концов!

— Живчиков, ага! — одному Сане было абсолютно фиолетово. — Цезарь, так и скажи, что девчонок позвал!

— А это адекватная оценка собственных сил, — грустно улыбнулся Чжо. — Погоди, вот воссоздам отряд Имперских магов, открою свою собственную магическую школу, тогда по-другому заговоришь!


— Да норм все будет, — Саня широко улыбнулся и поспешил развеять опасения Алексея, — я десять кувшинов заказал! К тому они очень круто поют!

Пять. Десять. Двадцать раз.

— Если получится, я на этого парня молиться буду, — пробурчал Люк. — Достали уже эти водники, Сэнди, без обид! Но это реально несправедливо! Ваш декан обеспечил вас стихийными фамильярами, а все остальные факультеты-то чем хуже? Мы вам банально завидуем!

— Люк! Сэнди! На вас еда, напитки и музыка! Саня уже обо всем договорился, осталось только организовать доставку и грамотно все разместить в поместье.

— «Брат за брат» — прогудел Кром и, немного подумав, зачем-то добавил, — Марк подсказал.

— Вот смотрю я на тебя, Леш и думаю, — ухмыльнулся Чжо. — Сначала пологда, да еще и потом два месяца в коме провалялся, а все одно — не выспался!

— Ну вы даете! — искренне восхитился Алексей, — а целители-то не будут против, что мы их девчонок уводим?

— Хм, тебе с этим вопросом лучше к…

— Доброе утро, ребята, — с облегчением улыбнулся Алексей.

— То у нас появятся свои элементы, — мечтательно прикрыл глаза Цезарь.

— Чтобы элементы Земли не смогли нас под контроль взять?

Плывущие вокруг тени синхронно повернулись к нему и хором прокричали из далека едва слышное:

Слушать Марка было одно удовольствие. Стоило Повелителю Огня получить от Алексея официальное разрешение, как он тут же развернул бурную деятельность, профессионально делегируя целые направления.

— На связи!

— Могу, — пожал плечами Алексей, с улыбкой смотря на застывших студентов. — Да вы рассаживайтесь, в ногах правды нет!

— Добро, — улыбнулся Чжо, — только без алкашки!

— Отойдем!

— Ладно, — принял решение Алексей. — За наведение порядка отвечаете лично. Не хочу Чжо подставлять.

— Тогда вы идите на уроки, и готовьте все для вечеринки, — улыбнулся принявший решение Алексей. — А я пробегусь по преподавателям! И если все будет хорошо, то Союз получит самую крутую рекламу, какую только можно!

@books_fine канал в телеграме, где можно выкладываются книги которых еще нет в интернете, в том числе и те, что в стадии написания, ждем вас! https://t.me/books_fine или @books_fine

— Ну-ну, а то, что каждый день то один, то второй через единение со стихией проходит — ерунда, да? — вставил свои пять копеек Гай. — Вы уже за два месяца зажрались просто и не понимаете своего счастья!

— Огонь! — расплылись в улыбке пацаны.

— Чжо, по-братски! — Алексей ощущал себя безвольным то ли слизнем, то ли слаймом. — Пять минут! Плевать на завтрак.

— Подъем! — отвратительно бодрый голос Чжо вырвал Алексея из липкого сновидения. — Подъем, товарищ преподаватель.

— Саня прав, — не моргнув глазом кивнул Марк. — Работаем по плану. Ну а если у Алексея все получиться, то это будет просто…

— В том числе, — согласился Алексей, с удовольствием отмечая, что все студиозы уже расселись по своим местам и внимательно его слушают. — Итак, начнем!

— Как думаете, у него получится? — с сомнением протянул Сэнди покосившись на своего элемента.

Успокоив себя этим поистине мудрым изречением, он успел даже прикинуть основной ход урока и немного помедитировать.

Алексей прикинул про себя, можно ли доверять Чжо и, прервав суставную разминку, достал из Инвентаря мешок белоснежных кубиков. Подумал немного и присоединил к ним такой же мешок, только уже с черными кубиками.

В голове слегка прояснилось и он, кряхтя, как старый дед, поднялся на ноги.

Его уже потянуло куда-то вверх и вправо, и прямо на звук, который раздавался все громче и четче:


— Такая же история, — ответил за всех Цезарь. — Но фон Аер только и может, что раз за разом повторять: «Немножко терпения»! — воздушник очень похоже изобразил декана своего факультета. — И заранее отвечу за наших Земляных магов — тоже да! Мы уже обзавидовались все!

Как бы то ни было, но психологически проще устанавливать контакт с лояльной аудиторией. А студиозы Земляного факультета запомнились Алексею именно своей адекватностью и готовностью работать. И не один ведь не стал сачковать, когда Алексей учил их базовой ментальной самозащите.

— Ну все тогда, — Алексей почувствовал, как внутри разгорается привычная жажда действия и предвкушение чего-то грандиозного, — я побежал, ну а вам — удачи на уроках!

— Ладно, — встряхнулся Имперский маг. — Заболтал ты меня! Пошли на зарядку, хочешь-не хочешь, а пример молодым надо подавать!

— Ков’Альдо уже всем уши прожужжали, что после Турнира делают мега-вечеринку для своего клана. И если мы сегодня устроим движ для всего СБМ, получится прям по красоте. Ков’Альдо сыпят обещаниями, а мы просто берем и делаем!

— Расскажите? — чуть ли не взмолился Горди, а остальные молчаливо согласились.

— Отойдем!

— Тише, ребят! Давайте не будем раньше времени делить шкуру неубитого медведя. Вдруг у Лехи не выйдет ничего?

В этот день у Алексея было два урока и оба они прошли на ура. Студиозы впитывали информацию словно губки, задавали уточняющие вопросы, и выполняли все в точности, как он просил.

— Мастеру Барку? — подхватил Алексей, перебивая мага.

— Винишком вчера злоупотребил? — принюхался Имперский маг. — После него же часов двенадцать как убитый спишь!

— Чжо… — простонал Алексей, переворачиваясь на другую сторону. — Дай поспать!

— До встречи!

— Ну, — кивнул Вольный маг. — Компашку Марка, радужников, да темных.

— А Союз станет самым крутым сообществом юных магов! — подытожил Марк.

— Не веришь? — поинтересовался Алексей.

— Так они тоже идут, — смутился Цезарь. — Да их там немного! Человек пятьдесят всего!

— Да, двор, — согласился Марк, уже во всю черкая в своем ежедневнике. — В гостиной радужников мы точно не уместимся, а на свежем воздухе — самое то будет.

— Понятно, — кивнул Алексей. — Что ж, про порталы расскажу и, если Мастер Кромбер не будет против, даже попробуем открыть один. Но для начала каждый из вас должен овладеть продвинутой ментальной защитой.

«Как в старые добрые», — с ностальгией подумал Алексей.

— Другие интересы, — покачал головой Чжо. — Не принимай на свой счет, но я давно уже перерос эти магические артефакты и точно уверен в одном: нужно самому становиться сильнее, а не уповать на заемную мощь.

— Хорошая мысль, — тут же согласился Имперский маг. — Я тоже об этом думал. Студиозы устали. Многие находятся на грани эмоционального и физического истощения. За последние две недели количество дуэлей просто зашкаливает. Пацанов своих хочешь развеять?

— Да ладно вам, ребят, — хмыкнул Сэнди, — ваши деканы ничуть не хуже!

Привычное колесо академской рутины начало свой размеренный бег, ежеминутно наращивая темп.

— Уже бегу, — усмехнулся Алексей.

Чжо посмотрел вдаль, задумавшись о чем-то своем.

— Или орден, — подмигнул Чжо уже окончательно проснувшийся Алексей.

— Цезарь, Гай, Юлий, а вы? — повернул голову к воздушникам Алексей.

В первый момент Алексей хотел возмутиться наглостью пацанов, но под конец пламенной речи Марка передумал. Ну придет к радужникам на пару десятков человек больше… Места в любом случае всем хватит. Парни помогут вынести столы во дворик и накрыть шведский стол. Сделают несколько игровых зон, а у фонтана можно разместить музыкантов… Да и присмотреться к студиозам, входящим в Союз боевых магов хочешь-не хочешь, надо!

— Мда, — Алексей испытал острое желание впечатать ладонь в лоб, — вот и посидели своей компанией…

— Разберемся, — отмахнулся Чжо и поторопил мага, — а ты давай быстрей на улицу, парни уже вовсю разминаются!

Как студиозы смогли это сделать, не проронив ни единого слова и не сделав ни единого движения, для Алексея осталось загадкой. Впрочем, ненадолго.

Обед уже подходил к концу, а на Артифакторику лучше было не опаздывать.

— Да, — хладнокровно кивнул Марк. — Ребятам действительно не хватало этой отдушины. А для неопределившихся это будет отличным примером и рекламой.

В аудитории тут же воцарилась тишина — все как один студиозы замерли кто где стоял или сидел и уставились на Вольного мага.

«Куда?» — он захотел закричать, но не смог.

— Чжо, — Алексей аж цыкнул от возмущения, — мы же маги! Исключительно расслабляющие напитки за авторством Гала Батры.

Глава 32

— Нет, — Дэнис ван Игнис, которого Алексей отвлек от обеденной медитации, был недоволен и немногословен

— Почему? — не сдавался Алексей. — У меня есть доступ на план Огня, а с Книгой будет легче договориться со Старейшинами элементов.

— Это… может быть интересно, — задумчиво пробормотал Дэнис, не особо успешно скрывая заинтересованный блеск, мелькнувший в желтых глазах. — Сколько магиков хочешь… хе-хе, осчастливить?

Оставался самый сложный разговор, для которого у Вольного мага не было заготовленных козырей. Почти.

— Ага, — буркнул огневик, демонстративно теряя к Алексею интерес. — Пока-пока.

— Привет! — дружелюбно произнес этот йог на чистом русском, выдыхая облачко пара. — Ты за пером, да?

Алексей сглотнул, глядя в кристально-ясные серые глаза монаха и отрицательно мотнул головой.

Если бы не подсказка воздушника, он бы и не обратил на это место внимания. Деревянная скамейка была очень удачно расположена. С нее открывался отличный вид на парк, а сама она была со всех сторон надежно прикрыта свисающими ветвями деревьев.

— М-м, в тот раз, я, можно сказать, позавтракал молнией, — смущенно улыбнулся Алексей, с ностальгией вспоминая Полигон (подробней о тех событиях можно прочитать в книге «Завуч-2. Полигон»)

— Ну давай, — неожиданно согласился Дэнис. — Нужно будет подстраховать, используй кольцо.

Вам доступен вызов Старшего Элементаля (Наличие Цепи)

— Потому что я так сказал, — недовольно отозвался маг, покрываясь каменной коркой. — Свободен.

Дождавшись утвердительного мычания, молодой монах прощупал левой ногой ступню пациента и резко опустил на нее свою пятку.

— То есть это была твоя официальная работа?

— Не-ет, — помотал головой завуч и неожиданно для самого себя уточнил, — а какие четки?

— Тогда расслабьтесь, — парень в бордовой накидке перетек из положения сидя в положение стоя и оценивающе посмотрел на своего пациента. — И помните, я смогу пройти только там, где вы меня пустите, понимаете? Не зажимайтесь и ничего не бойтесь.

— Набор из девяти камней, которые наделяют четки разными, кхм, свойствами.

— Договорились! — молодой монах мягко улыбнулся и перевел взгляд на отошедшего от боли мужика.

— Тут даже не знаю… — судя по отрешенному взгляду Бизэ улетел мыслями куда-то далеко, в стремлении решить проблему. — Попросить помощи Натали?

— Или опробовать теорию Барка… Хм…

— Как-то так, — монах впечатал свою пятку в грудную клетку пациента и, пережидая ор вперемешку с матами и слезами, неожиданно посмотрел прямо на Алексея.

— Посмотрите сюда, возможно у нас больше шансов на успех, чем вы считаете! — Алексей развернул перед собой уведомление Сети:

Следующие пять минут Алексей молча наблюдал, как молодой парнишка довольно-таки профессионально правит своего пациента. Мужик, перевернувшись с живота на спину, хоть и вскрикивал моментами и даже орал, но стоически переносил «издевательства» монаха.

— Одну секунду!

— Аааааа!

И если бы маг не знал о наличии у декана воздушников второй формы, он бы ни за что не распознал в поднявшемся ветре присутствия фон Аэра.

— Проблемы с печенью и с легкими. Грыжа в районе шестого позвонка и искривление в поясничном отделе. У вас одно бедро чуть выше другого. Будем лечиться или обойдетесь рекомендациями?

— Да уж, — согласился Алексей, пытаясь вспомнить, с чего это вдруг они заговорили про Землю.

— Ну такие, — монах наморщил лоб, — черно-белые.

— Кха! — Вольный маг подавился уже почти съеденным яблоком. — Нет, я не ботаник. Точнее был им когда-то, но сейчас точно нет.

— Почему? — не стал сдаваться Вольный маг.

— Точно, — согласился Алексей, в голове которого сложился пазл. — Перо! Спасибо, Мастер фон Аэр!

— Мыслей может быть много, — философски заметил воздушник, по-птичьи склонив голову к плечу. — Но самое главное, у тебя нет воздушного аналога Цепи и Книги, артефакты, на которые рассчитывают Кромбер с Дэнисом.

— У вас богатые учителя? — уточнил фон Аэр. — Это хорошо, значит общество достигло высокой степени развития.

Вам больше не нужен веер. Где бы вы ни находились, вы можете одним щелчком пальцев вызвать легкий ветерок.

— Добро, — кивнул Дэнис, — где и когда?

— Мастер?

И тут же следом:

— Совместить приятное с полезным, — кивнул Алексей, не обращая внимания на толстый намек огневика.

Вам доступен вызов Среднего Элементаля Воздуха (Проверка на Интеллект и Мудрость)

— До вечера, Мастер Тераниус, — поклонился Алексея, скрывая довольную улыбку.

— Вижу, — Алексею показалось или в очередном дуновении воздуха проскользнули завистливые нотки? — Ты не представляешь, сколько у меня на факультете талантливых учеников, а вторую форму первым осваивает какой-то радужник!

Расценив этот жест, как приглашение к разговору, Вольный маг свернул с дорожки и присел на утопающую в зелени парка лавку.

— Хм, это может сработать… — задумчиво протянул декан. — С тебя портал. Говорить буду я. При успехе повторим.

Вам доступен вызов Младшего Элементаля

— Более чем, Мастер! — широко улыбнулся Алексей. — Более чем!

— Спасибо за разъяснения насчет «невидимости». Что же касается портала на план Воздуха, есть у меня одна мысль…

— Алексей, ты же понимаешь, что вероятность положительного результата стремится к нулю? — Бизэ фон Аер сам нашел Вольного мага на подступах к территории воздушного кампуса.

— Заманчиво, но нет, — проворчал Кромбер, и не думая открывать глаза.

— Что? — недовольно проворчал воздушник, чей взгляд принял осмысленное выражение.

— Хорошо, — хмыкнул воздушник, тут же оценив потенциальный информационный эффект и предполагаемую выгоду. — Я и десять моих лучших учеников… До вечера!

Бизэ сделал паузу и вопросительно посмотрел на Алексея — знает, не знает? Получив в ответ равнодушный взгляд и ровное пожатие плечами, воздушник пояснил:

— Да ты вообще странный, Алексей, — неожиданно огорошил его фон Аэр. — Как будто не от мира сего. Таскаешь на себе кучу артефактов, которые даже для дворянских родов самое настоящее сокровище! Про деньги вспоминаешь только когда припечет. Помогаешь всем подряд почти бескорыстно… У вас там все что ли такие, хм, чудные?

— Кхм, — смутился Вольный маг. — Большинство устраивает положение вещей. Оплаты за работу хватает чтобы заплатить за жилье, купить продуктов и на нехитрые развлечения. Некоторые даже умудряются накопить деньги, чтобы съездить на пару недель отдохнуть в теплые страны.

Вам больше не нужен кладоискатель. Где бы вы ни находились, вы можете одним щелчком пальцев обнаружить как подземный водоем, так и полости в толще земли, а может быть даже и драгоценные металлы.

— Примерно штук двадцать, — навскидку прикинул Алексей, — начну с Марка.

— Да-да, — щёлкнул пальцами воздушник. — Про него… С Огнем и Землей проблем быть не должно. Твои артефакты — залог успеха. А вот насчет Воздуха…

— Мастер!

— Ну да…

— Интересно, — задумался фон Аэр. — А остальные также поступают?

Внимание! Вы достигли единения с Воздухом!

Алексей в мыслях усомнился, но вслух о своих догадках распространяться не стал. Он был более, чем уверен, что Бизэ вешал эту лапшу про форточки всем, кому мог, чтобы не лишать себя столь удобного источника информации, как сплетни или деловые разговоры.

— Эм, — Алексей почувствовал всю абсурдность ситуации, — ну, получается да…

— Начнем с мелких, — Вольный маг решил не юлить и быть с огневиком, в жилах которого течет кровь демона, предельно откровенным. — Проверим на них. Если все пройдет успешно, создадим дополнительную мотивацию для студиозов. Хорошо учишься и показываешь высокий результат в практическом применении магии — получи стихийного фамильяра! Да и водникам нос утрем…

— А учителем работал профессионально?

— Мда, — протянул Алексей, по затянувшейся паузе поняв, что продолжения не будет. — Интересно какая графа будет здесь более актуальна? Недополученная прибыль или упущенная?

«Бусины почти готовы, Набор настоятеля — это, как я понимаю, так называемый глаз или разделитель, точнее целый комплект, ну и… осталось найти нить! Что касается нити — потрясу по наводке Чжо Дэниса, а не выгорит, то Барка. В конце концов он у нас — главный специалист по артефактам Древних! Что касается Набора…»

Фон Аэр со злостью посмотрел налево, туда, где располагался кампус Водного факультета.

— Сумасшедший мир, — подытожил воздушник.

— Предыдущая декан была помешана на функциональности, — любезно пояснил расположившийся рядом фон Аэр. — Воздушники вообще могут на завтраки не ходить — наш корпус окружают сотни фруктовых деревьев.

— Иди, — равнодушно пожал плечами монах, прикрывая глаза. — Возвращайся, когда будешь готов.

— Нет, я, можно сказать, был богатым, — покачал головой Алексей, забыв про яблоко. — Но мое состояние было заработано на фондовом и валютных рынках, и никак не связано с преподавательской деятельностью.

Вам доступен портал на план Земли (раз в месяц, отношение: симпатия)

— Нууу, — впервые в Академии Алексей почувствовал себя неловко. — У нас учителя не особо богатые. Большинство, я бы сказал, наоборот.

Выглядел маг странно. На скамейке плясали аж шесть завихрений, постепенно складываясь в человеческую фигуру. Алексей с любопытством наблюдал, как завихрения сливаются, образуя сначала ноги, потом тело, потом руки и, наконец, голову декана воздушников.

Бизэ фон Аэр внимательно посмотрел на свисающее справа от него яблоко, словно спрашивая себя — хочет он его или нет, и, потеряв интерес к фрукту, отвернулся от него, вперив в Алексея чуть насмешливый взгляд.

— С чего бы это вдруг? — ожидаемо отреагировал декан. — И не думай, что я купился на твою банальную манипуляцию!

— Увижу — обязательно принесу, — невольно пообещал Алексей, чувствуя, как холод сковывает руки и ноги. — Ну я пойду?

Квадратная площадка, ровные стены небольшого монастыря и сидящий на циновке совсем еще молодой парень. Обычные холщёвые штаны и перекинутый через левое плечо отрез бордовой ткани навевали Алексею воспоминания о Шаолиньских монахах.

Хрусь!

— Лечиться если можно, — глухо пробурчал мужчина.

— Особенности переноса, — извиняюще пожал плечами реальный фон Аэр, появившийся на месте своего воздушного двойника. — Еще не разобрался как избавиться от этого эффекта. Перенос-то по самому короткому пути идет, то есть по прямой. Вот и получается, что пока лечу из точки А в точку Б, нахватаюсь эмоций всех, кто на пути находится. И мне неприятно, и оказавшихся на пути подташнивает. Пару первогодок и вовсе вывернуло.

— В смысле? — нахмурился Алексей, в душу которого уже начали закрадываться червячки сомнения. — Вы хотите сказать, что меня развели?

Стоило Алексею приблизится к ледяному уступу, как монах приоткрыл веки и устремил на мага теплый взгляд светящихся белым светом глаз.

Вами получено приглашение от Старшего Элементаля посетить план Воздуха (раз в месяц, отношение: заинтересованное)

— Сегодня вечером, у Чжо.

— Верно, — ветер перестал играть с мантией Алексея и толкнул мага в сторону стоящей под яблоней лавочки.

— А если частями? — Алексей перешел к основной части своего плана и сейчас немного волновался. Ведь если Дэнис откажет уже сейчас, то дальнейший разговор будет бессмысленным.

— Я помню, — выдавил из себя Алексей, с трудом выталкивая слова сквозь сухие губы, — как только, так сразу.

— Мастер, — не удержался Алексей, которому стало дико интересно, каким образом Бизэ прячет свою ауру. — Как вам это удается? Вас же почти нереально засечь!

Хрусь!

— И как ты предлагаешь выбирать достойных? — тут же обозначил проблему ван Игнис, выделив интонацией самую слабую часть плана Алексея.

— Значит просто странный, — кивнул сам себе фон Аэр. — Что ж, тогда у нас есть шанс на успех…

— То есть ты тоже был бедным? — предположил воздушник.

Хрусь, хрусь, хрусь!

Обойдя вниманием скользкий момент с провокацией, Алексей наскоро пересказал магу разговор с Дэнисом ван Игнисом.

— На вечеринке? — покивал Дэнис, продемонстрировав недюжинную осведомленность. — На всю Академию о своем Союзе решил заявить?

— Действительно, может сработать! — из глаз воздушника полился мягкий белый свет. — Сегодня вечером у Чжо. Я приду, помогу. И… отблагодарю. В любом случае. Поделюсь с тобой самым ценным — знаниями. Но если ты сможешь заключить Договор о стихийном фамильяре для каждого студиоза, благодарность будет выше. Мало осталось артефактов, способных заинтересовать тебя, но, думаю, тебя заинтересует Набор настоятеля

— А если форточку закрыть? — тут же сориентировался Алексей, наслаждаясь вкусом на удивление сладкого яблока.

— Заинтересованное отношение? — удивился Бизэ фон Аэр.

Перед ним тут же промелькнули все его видения, связанные с загадочным монахом, который просил четки:

— Мастер…

— А четки случайно не принес? — непосредственно уточнил монах, не меняя позы.

— О! — Алексей мгновенно уловил неприкрытый намек и сделал себе заметку поменьше болтать вслух. — Думаю, воздушники будут в приоритете, даже не смотря на отсутствие соответствующего артефакта.

Декан Земли занимался послеобеденной медитацией и не горел желанием тратить свое личное время на Алексея.

— Опасно, — неохотно объяснил декан Огненного факультета. — Это Олькуш может себе позволить контракт со стихией заключить на всех своих студиозов. А я — нет.

— Тогда не получится, — тут же погрустнел фон Аэр. — Без постоянного движения и циркуляции — никак.

— Вы насчет портала? — тут же сориентировался Алексей.

— Мастер фон Аэр, — Алексей хитро прищурился. — Приглашаю вас вместе с десятком лучших учеников на сегодняшнюю вечеринку Союза!

— Хорошо Мастер Терраниус, — несмотря на то, что глаза гиганта были закрыты, Алексей отвесил церемониальный поклон младшего старшему и добавил со вздохом, — снова огневики вперед вырвутся.

«Надо парням сказать, чтобы важной информацией исключительно в письменном виде обменивались», — сделал себе мысленную заметку Вольный маг, а вслух сказал другое:

С этими словами он бросил Алексею аккуратное золотое колечко, выполненное в виде нескольких золотых лоз, держащий в центре алый рубин.

— Все верно, — довольно улыбнулся воздушник. — И больше всего мне нравится то, что никакие системы и плетения обнаружения не работают. Хоть совещания ректора подслушивай!

— Я бы на месте коллег не стал ждать, пока тебе в голову придет гениальная мысль обеспечить всех студиозов Академии стихийными фамильярами, начав, конечно же, со своего Союза. И поверь, я бы тебе хоть что пообещал и подарил за такую возможность.

— Нашел четки?

— Да, — мечтательно протянул фон Аер, — с Пером было бы проще.

Алексей выбрал заготовленную заранее часть системного уведомления и показал ее магу:

— Ладно, я понял, — сделал свой вывод Бизэ фон Аэр. — Тебе плевать на богатство и власть. И в тоже время ты одержим знаниями. Ты в курсе стоимости вещей, но она тебя не волнует. Алексей, ты — ботаник?

— Надеюсь не придется, — с благодарностью поклонился Алексей, надевая кольцо на палец. — Спасибо Мастер ван Игнис!

— Ты в порядке? — встревоженно спросил фон Аэр, от которого не укрылось секундное замешательство Алексея.

Протянув руку, Алексей сорвал яблоко и с удивлением его рассмотрел. У него на ладони лежал сочный зеленый плод, словно он сейчас сидел не в академском парке, а как минимум в оранжерее.

Внимание! Вы достигли единения с Землей!

«Сам поди за всем процессом от и до следить будет, — подумал Вольный маг, покидая покои декана Огненного факультета, — чтобы потом самолично повторить процесс призыва! Ну и ладно, мне это все равно на руку будет. Кто там дальше? Кромбер или Бизэ? Кромбер!»

— Ну сам посуди, — фон Аэр устроился на лавочке поудобней, — студиозы Олькуша благодаря призванным элементам уже второй месяц бьют мыслимые и немыслимые показатели, а нам приходится локти кусать. Думаешь мы не бросились вслед за Ги’Дэрека открывать порталы на стихийные планы? Ха! В тот же самый день! Вот только никто из нас не потянул заключение такого крупного контракта, как у Олькуша. Себе призвать элемента? Да без проблем! Студиозам? Силенок не хватает!

— Интересно, — заинтересованно протянул Алексей. — То есть все это время вы находились, скажем, у себя в кабинете, а здесь присутствовали исключительно дистанционно?

— Профессионально.

— Да Бог его знает, — задумался Алексей. — Среди моих знакомых учителей почти все такие вроде…

— Жаль, — погрустнел парень, — они такие, м-м-м, черно-белые.

— Правильно ли я понимаю, что тебе приходилось зарабатывать деньги в свободное от официальной работы время?

— Но надо отдать должное коллегам. Два месяца ждать, пока ты придешь в себя, и не броситься к тебе сразу же после вчерашнего праздничного ужина… Молодцы!

Парень был не один. Перед ним на голой земле лежал головой вниз мужчина средних лет, а сидящий на коленях монах лениво изучал обнаженную спину лежащего.

— Ну ты же засек? — недовольно прошелестел порыв ветра.

— Вообще-то первым и без всяких подсказок с этим справились именно вы, — дипломатично заметил Алексей.

— Мне проще, — пожал плечами Вольный маг. — Во-первых у меня единение со стихией, а во-вторых, вчера я принял вторую форму.

— Ээ, — едва выдавил из себя Алексей, — наверно.

— Один момент, — предупредил фон Аер, а в следующую секунду Алексея на мгновение замутило.

— Значит и мальчишек своих усилить хочешь и о Союзе на всю Академию заявить? — каменная броня дала трещину, осыпаясь невесомой пылью, а на Алексея устремился тяжелый взгляд Кромбера. — А ты в курсе, что без Старшего Элемента твой вызов будет лишь пустой тратой маны?

Глава 33

«Хорошо, что после обеда уроков не было, — подумал Алексей, смахнув со лба трудовой пот, — осталось один стол с напитками принести и можно начинать! Хотя, вон в том углу ребята уже начали…»

Подворье поместья радужников было не узнать. Три ровные линии столов, на которых чуть ли не вплотную стояли фрукты и легкие закуски. Несколько круглых столов, на которых стояли стеклянные чаши с расслабляющим напитком Гала Батры и ровные ряды стаканчиков.

— Тогда, с вашего позволения, коллега, я составлю вам компанию, — воздушник покрутил кубок в руках и недоверчиво хмыкнул, — Придумал же!

— Всем привет! Кхм, — голос Алексея на мгновенье дрогнул, хоть он вроде и готовился к этому моменту, но все равно чувствовал на себе тяжелый груз ответственности. — Для начала мы попробуем установить контакт с Воздушными элементами, поэтому попрошу воздушников подойти ко мне!

— Да нет, наверное, — расплывчато ответил элемент и перевел взгляд на с интересом рассматривающего Воздушный план Бизэ. — А ты, смертный, с чем пожаловал?

— Дай Сеть, — не стал спорить Марк, — начинаем?

Фон Аэр отвел взгляд от белоснежных пик гор и посмотрел на парящего перед ними элемента.

Ни Дэнис, ни Кромбер прийти пораньше не удосужились.

«Он пришел сюда подготовленным, — неожиданно понял Алексей. — Хотя, если помнить из какой структуры Бизэ попал в Академию, то и не удивительно, что у него есть доступ к методичкам Древних!»

— Договорился с Призывателем подстраховать тебя в случае чего? — Бизэ бросил на Алексея быстрый взгляд и, получив в ответ короткий кивок, одобрительно проворчал, — Молодец!

— Чжо! — дернул подбородком воздушник, едва заметным жестом ладони выхватывая из рук Имперского мага кубок. — Что пьешь? М-м-м, как необычно! Приятная горечь, терпкий вкус… Новое творение Гала?

— Узри же силу стихии! — кричит элементаль, которому не удается избавится от воздушных пут. А вокруг магов начинают появляться один, двое, пятеро, дюжина грозовых элементов.

В дальнем углу дворика расположилась ноу-хау Союза — переносная дуэльная арена, где уже вовсю сражались второкурсники под строгим присмотром Арно Ги’Дэрека.

Прекрасно поняв, что на самом деле имел в виду воздушник, Алексей демонстративно задумался, после чего коротко кивнул:

Алексей подмигнул возмужавшему парню, который, судя по рассказам Санька, взялся за ум и сам принялся формировать вокруг себя окружение. Пару раз на него пытались наехать Ков’Альдо, но сначала рядом оказались ребята Марка, которые поддержали опешившего Арни. А потом водник и сам удивил своих бывших «друзей», вызвав на дуэль и одержав безоговорочную победу.

— Отнюдь, — обезоруживающе улыбнулся Вольный маг, — только если Мастер Ги’Дэрека…

— Верховный Элемент! — несмотря на преклоненное колено, Бизэ не выглядел младшим, а его открытый взгляд, наоборот, смотрел на воплощение стихии как равный на равного.

— Олькуш! — шепнул Алексей, — нас приглашают зайти!

— Мастер фон Аэр.

В центре двора была обозначена импровизированная сцена, на которой сейчас бренчали на гитарах Дэн и Кот. Ближе к стенам поместья, в окружении деревянных лавочек, находилась еще одна сцена — на этот раз сугубо музыкальная. Там сейчас настраивал еще одну гитару Санек, Люк старательно вбивал колонки в землю, пытаясь выстучать на вытянутых, будто бы африканских, барабанах мелодию из Seven Nation Army.

Вам доступен вызов Среднего Элементаля Воздуха (Проверка на Интеллект и Мудрость)

Бизэ фон Аэр, последовавший его примеру с небольшой заминкой, бросил на появившегося элементаля быстрый взгляд и тут же с достоинством опустился на одно колено.

«Что ж… если маги считают его выскочкой и махинатором — это их проблемы, — продумал Алексей. — Главное воздушники в сборе и самое главное — Олькуш!

— Ну и отлично! Надеюсь до начала призыва никто не помешает нам с Чжо насладиться приятной беседой?

— То, что никогда не потеряет своей актуальности, — пожал плечами Бизэ, который, видимо, хорошо подготовился к разговору, — силу.

«Высший или Верховный?» — подумал Алексей, принимая свое привычное обличье и с интересом рассматривая каменные четки элемента.

— Это было давно, срок действия договора давным-давно истек, — на затылке элемента вспыхивает еще пара шаровых молний, а сам отступает назад. Или вперед?

Повелитель Огня поймал взгляд Санька и отрывисто ему кивнул. Саня понятливо наклонил голову в ответ, что-то шепнул стоящим рядом парням, и за какую-то минуту во дворе установилась полнейшая тишина.

— Это честь для меня, матрона, — еще ниже склонился Бизэ. Каким-то неуловимым образом его воинский поклон превратился в… светский?

— Это… можно устроить.

Он хотел предложить декану идти вторым, сразу же после него, но не знал, как выразиться так, чтобы гордый маг не оскорбился.

Только что на поляне лежали скованные элементы, со всех сторон били молнии, а темное небо еще чуть-чуть и грозило обрушиться на магов. Сейчас же освобожденные от пут элементы ровной стеной окружали замеревших на поляне магов. Снежные пики гор слепили глаза на фоне абсолютно чистого голубого неба.

— Мастер фон Аэр! — Алексей с Марком вышли навстречу декану воздушного факультета, в свите лучших учеников которого, они с удовольствием увидели Гая, Юлия и Цезаря. — Ваше присутствие на нашем небольшом празднике — большая честь для нас!

— Как говорит мой знакомый: “win, win, win” — все выи