Мстители. Война Бесконечности. История Камней. Истоки (fb2)

- Мстители. Война Бесконечности. История Камней. Истоки (пер. Ирина Меньшикова) (а.с. Мстители (mарвел)) (и.с. Вселенная mарвел) 931 Кб, 115с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Брэндон Снайдер

Настройки текста:



Литературно-художественное издание

BRANDON SNIDER


AVENGERS: INFINITY WAR

THE COSMIC QUEST

VOLUME 1: THE BEGINNING


БРЭНДОН СНАЙДЕР


МСТИТЕЛИ: ВОЙНА БЕСКОНЕЧНОСТИ

ИСТОРИЯ КАМНЕЙ

ИСТОКИ

ПРОЛОГ

В самом начале шесть сингулярностей плыли посреди вечной пустоты. Не имея формы, они несли в себе невероятное могущество. Когда жизнь возникла и взорвала пустоту, шесть невообразимых сущностей были заключены в камень, получив материальную оболочку. Так появились Камни Бесконечности. Каждый из них стал вместилищем одной из граней самой Вселенной: Пространства, Времени, Разума, Реальности, Силы и Души. Их разбросало по всему космосу, они не раз оказывались в руках могущественных созданий, стремившихся с их помощью поработить целые цивилизации. Каждый из Камней в отдельности не раз менял владельцев, из которых ни один не осмелился собрать их все.

До сих пор.

ГЛАВА 1

– Карина! – крикнул Коллекционер. – Ступай сюда немедленно!

Его резкий голос эхом разнесся по музею. Уснув прямо за рабочим столом, он был разбужен очень неприятным сновидением. Опять. Неделя выдалась долгая. Танелир Тиван, больше известный как Коллекционер, как раз записывал свои воспоминания, когда его сморил сон. Все эти дни, пока в голове прокручивались истории из прошлого, его мучила смертельная скука. В комнату проскользнула девушка: высокая, тоненькая, с абсолютно безволосой головой. Как и у большинства зубаазианок, ее кожа цвета лазури была покрыта небольшими мерцающими чешуйками. Короткое серебристое платье сидело на ней так тесно, что ощутимо затрудняло движения. Прислужнице частенько казалось, что она заключена в подобие кокона, но Коллекционер запрещал ей носить что-либо другое. Понимая, что вызвала недовольство хозяина, девушка скривилась, готовясь к очередной порции брани.

– Я же велел следить за тем, чтобы я не уснул, – со вздохом начал Коллекционер. – Неужели следовать инструкциям для тебя – непосильный труд?

– Мои глубочайшие извинения, господин, – пробормотала рабыня, быстро моргая огромными красными глазами. Помимо прочего она еще и почти ничего не видела. – Поскольку вы плохо спите в последнее время, я подумала, что лучше вам не мешать.

– Ты подумала? – не веря, переспросил Коллекционер. – Я плачу тебе не за то, чтобы ты думала.

– Вы мне вовсе не платите, господин, – заметила рабыня. – Но это неважно! Я счастлива служить вам.

У девушки во рту целый день не было ни крошки, и не в первый раз. Она частенько была настолько завалена работой, что на себя не оставалось ни секунды. От голода она становилась рассеянной и невнимательной, и это приходилось тщательно скрывать.

– У меня есть для вас действительно хорошие новости. Пока вы отдыхали, я полила все музейные растения. Некоторые из редких экзотических экземпляров отчаянно нуждались в подкормке. Без должного ухода они зачахнут и…

Погибнут? Сам знаю, – проворчал мужчина, прервав собеседницу на середине предложения. – Думаешь, для меня это открытие?

Коллекционер стукнул кулаком по столу. Вздремнув, он всегда становился раздражительным.

– Конечно, нет, господин. Я так глупа. Позвольте мне еще раз принести вам свои самые искренние извинения, – произнесла рабыня с поклоном. – А еще мне хотелось бы отметить в очередной раз: мое имя не Карина, меня зовут Килан.

Коллекционер пару секунд сверлил девушку взглядом. Он знал ее имя, но это было неважно. Ведь она – всего лишь рабыня, чьим единственным предназначением было служить ему.

– Я буду звать тебя, как пожелаю, – пренебрежительно отрезал Тиван, потирая веки. – Не вздумай поправлять меня снова.

Килан сузила глаза, на ее лице возникла страдальчески смиренная улыбка.

– Вам снова приснился плохой сон, господин? – спросила она.

– Я уже говорил, чтобы ты не смела упоминать о моих снах, – рявкнул Коллекционер. Мужчина прикоснулся к щеке и понял, что она вся в слюне. Смутившись, он быстро вытер ее тыльной стороной ладони. – Не глазей на меня!

Он залез в карман мантии и достал ручное зеркальце, тут же поднес его к лицу и уставился на собственное отражение, которое «порадовало» желтоватой кожей и запавшими глазами. Прежде белоснежная, ныне опушка его бордовой мантии свалялась и посерела. Да и сам Тиван стал бледной тенью себя прежнего.

– Я просто пытаюсь помочь, господин. Это все, о чем я могу мечтать, – заверила его Килан. Теперь в ее голосе появились бодрые нотки, а глаза засияли. – Чем я могу услужить вам, мои великолепный и могущественный хозяин?

– Принеси мне чего-нибудь попить и скройся с глаз, чтобы я мог спокойно продолжить записывать свои воспоминания, – ответил мужчина, отсылая Килан прочь ленивым взмахом руки.

Девушка кивнула и поспешила удалиться, так стуча каблуками, что Коллекционер снова впал в раздражение. Эта девчонка что, специально пытается вывести его из себя? Тиван с огромным трудом выбрался из-за рабочего стола и оглядел свой, некогда так впечатлявший, музей. Теперь он уже не был великолепным собранием редкостей, как раньше, а стал обычной свалкой. Нелепое происшествие разрушило дом Коллекционера и оставило неизгладимый след на всем его имуществе. И теперь Тивана переполняли печаль и гнев. Он поднял взгляд к потолку и поморщился. Потолок был покрыт копотью и трещинами, сверху свисали поврежденные провода. Пол покрывали пыль и куски осыпавшейся штукатурки.

Пробирки, когда-то наполненные редчайшими жидкостями, теперь опустели и полопались.

Оружейный склад разграблен, а опаснейшие виды оружия в Галактике похищены.

Потрясающий зоопарк Коллекционера разрушен. Существа из самых отдаленных миров отчасти погибли, отчасти вырвались на волю.

Все вокруг постепенно приходило в негодность. Это был явный перебор. Тиван отбросил неприятные мысли и снова уселся за стол. Впереди ждала работа. Возможно, ему удастся сосредоточиться, если начать все снова, с самого начала.

Коллекционер посмотрел на лежащий перед ним шестигранный диск и слегка постучал по нему. Звук его собственного голоса наполнил музей, и Тивану сразу полегчало.

«Меня зовут Танелир Тиван. Знаю, что некоторые считают меня эксцентричным. Одно могу сказать наверняка: меня нельзя назвать хорошим, да я к этому и не стремлюсь. На самом деле я – просто приспособленец. Я прожил уже очень много и видел Вселенную во всевозможных состояниях. Формально я мог бы править всем сущим, если бы хотел этого. У меня в наличии время, энергия… и дар убеждения. Но мне это просто-напросто неинтересно. Я жажду той власти, которую может дать только сосредоточение в моих руках самых востребованных предметов во Вселенной. Это моя величайшая цель. В моем владении находилось невероятнейшее собрание редких вещей и существ, собранных по всем, даже самым отдаленным, уголкам космоса.

Уникальный антиквариат. Необычные инопланетные создания. Предметы исключительной редкости. И я торговал всем этим. Эти вещи были моей валютой. Если они имели и все еще имеют значение для космоса, то что-то значат и для меня. Некоторые люди находят удовлетворение в налаживании связей и заведении знакомств со своим окружением. Я не отношусь к их числу Моя страсть – вещи. Вещи наполняют меня жизнью. Вещи определяют мое существование. Вещи привносят в мир вокруг меня смысл. Без них у меня нет цели. Именно их мы оставляем после себя. В каждой из них – частица нашей истории. Они – наше наследие. Живые существа всегда приносят разочарование, а вещи, если беречь их и заботиться об их сохранности, остаются с нами навсегда. По этой причине я их и покупаю. По ней же я и стал известен как Коллекционер».

Он остановил запись. Килан вошла в комнату, держа в руках огромный поднос с одним-единственным стаканом фелчианского сока на нем. Этот сок, выжатый из разумных овощей, был любимым напитком Коллекционера. Он схватил стакан с подноса и выпил сок в несколько глотков, словно у него уже несколько дней во рту маковой росинки не было.

– Не слишком много рассуждений? Или самолюбования? – спросил он, поднимая взгляд на рабыню. – Говори правду.

Килан застыла. Как только хозяин требовал сказать ему правду, все ее тело сковывало напряжение. Ей всегда казалось, что это вопрос с подвохом. Поэтому и пришлось приготовить пару-тройку достаточно дипломатичных ответов заранее.

– Я решила, что подслушивать невежливо, – ответила она.

– Хорошая девочка, – похвалил Коллекционер: она прошла проверку. – Знаешь, в моих кошмарах есть что-то пророческое. Я уверен. В них меня поглощают силы космоса. Поэтому я решил вести хроники моего существования при помощи одного из этих Дисков Памяти. Он станет моей личной капсулой времени, поможет сохранить мое наследие и навсегда оставить след в памяти Вселенной. Это маленькое, абсолютно непроницаемое записывающее устройство фиксирует мои воспоминания и рассуждения. – Он постучал по шестигранному диску, выключая его. – Я пытаюсь в равной степени сочетать и энергетику, и интригу. И не могу решить, удалось ли мне это во вступлении. Проговариваю его уже в десятый раз, но все еще не уверен, что оно отражает мою исключительность в полной мере.

Тиван снова встал из-за стола и начал расхаживать по комнате. Так ему всегда было легче размышлять. По крайней мере, он себя убедил именно в этом. Килан не отрываясь следила взглядом за Коллекционером, мечущимся среди стеллажей, где пустые коробки чередовались с различными экспонатами, и это было весьма непросто: помещение, походящее на пещеру, в последние дни освещалось очень скудно, и разглядеть что-либо среди размытых, колеблющихся теней представлялось почти невозможным.

– Могу ли я помочь вам в ваших поисках? – спросила Килан.

Коллекционер не ответил. Ему не нужно было ничего из того, что он имел, он думал о потерянном. Точнее, о потерянных. Вид стоящих рядком пустых клеток наполнял его душу сожалениями. Он со вздохом провел рукой по ржавым прутьям. Через свою компанию «Тиван Групп» Коллекционер добывал самые экзотические редкости со всего космоса. Инопланетяне всех звездных систем выстраивались в очередь, чтобы предложить ему восстановленные артефакты, удивительных существ и все, что, по их мнению, могло его заинтересовать. Если Коллекционер чего-то хотел, он это получал. И к тому же платил за это хорошие деньги, став таким образом весьма значимой фигурой в своей сфере. И хотя его далеко не всегда устраивало нынешнее местоположение, но именно Забвение давало ему возможность встречаться с представителями всевозможных групп и видов. Он стал одним из узловых компонентов в сети нелегальных торговцев и купцов. С некоторыми из них ему связываться совсем не хотелось, но в его деле этого было не избежать. Тиван научился работать с ними и открыл магазин на задворках Вселенной, в заштатном руднике внутри головы поверженного божества.

После происшествия его положение изменилось. Большинство прежних партнеров теперь считали, что он выпал из обоймы. Никто не хотел иметь дела с пустым местом. Попытки восстановить музей истощили его финансовые сбережения. Он оказался на грани банкротства, но так и не перестал пытаться пополнить свою обедневшую коллекцию. У Тивана, как всегда, был припрятан туз в рукаве.

– Ваш музей однажды снова вознесется на вершину славы, – заявила Килан. – Я в этом просто уверена!

Неизменно позитивный настрой Килан раздражал хозяина. Он схватился за прут пустой клетки и изо всех сил сжал его. От приложенных усилий все тело Старейшины мелко затряслось.

– Это точно! – пробурчал Коллекционер.

«Она и понятия не имеет, через что мне пришлось пройти, – подумал он. – даже не представляет, какую потерю я пережил. Я превратил свою коллекцию в произведение искусства, а затем в мгновение ока бессмысленное, нелепое происшествие разрушило плоды моих тысячелетних трудов. Те вещи, что придавали моей жизни смысл, теперь либо потеряны, либо не подлежат восстановлению. Я остался практически ни с чем, а тут она со своей вечно идиотской улыбкой!»

Он разжал хватку. Гнев вспыхнул внутри, пусть и всего на секунду.

– Мне надоело пережевывать прожитое. Нужно сосредоточиться на нынешней задаче. Я хочу услышать историю, Килан. Развлеки меня. Может, какое-нибудь счастливое воспоминание из твоей юности на Зубаазе? Что-нибудь, способное выдернуть меня из этого подавляющего уныния.

Килан притихла на секунду, задумавшись, а затем ее лицо прояснилось.

– Кажется, я знаю, что вам подойдет, – сказала она. – Знаете, я родом из простой семьи, из фермеров. Мы жили далеко от города, и у нас не было практически ничего, кроме нас самих. На самом деле только это нам и было нужно. Мои родители старались вырастить нас с сестрой гордыми и сильными. И умными тоже! Мне учеба давалась нелегко. Я частенько бываю очень рассеянной, как вы наверняка заметили. Просидев целый день в школе, по вечерам мы с братьями и сестрами обычно убегали порезвиться в поле. Какими радостными и свободными мы себя чувствовали тогда. Да, и дождь! Мы любили дождь. Он наполнял овраг до краев, и мы плескались до полного изнеможения…

Губы Килан дрогнули, и она шмыгнула носом. Недавно девушка узнала, что Зубааз был опустошен неведомой силой, но никаких подробностей не сообщалось. Местонахождение ее родных было неизвестно. Мысли о том, что могло с ними случиться, причиняли ей ужасную боль.

– Я так сильно по ним скучаю. Каждый день думаю о них. Каждый день. – Из глаз ее полились слезы. Девушка изо всех сил старалась скрыть их.

Коллекционер покрутил пальцами в воздухе, требуя прекратить все это.

– Нет, нет, нет, – покачал он головой. – Заканчивай эту историю. Никаких страданий и уж тем более рыданий в моем музее.

Килан вытерла слезы и судорожно вздохнула. Ее лицо стало бесстрастным.

– Понятно, господин. – И она уставилась на хозяина, ожидая его распоряжений.

Коллекционеру стало слегка не по себе. Тут он заметил небольшой бочонок с пузырящейся оранжевой слизью и двинулся к нему.

– Думаю, пришло время проверки, – заявил мужчина, коснувшись края бочонка. Затем медленно провел по нему пальцем, продолжая смотреть прямо в глаза Килан.

– Пыльный, – шепнул он. – Что скажешь в свое оправдание?

Килан изо всех сил пыталась сохранять спокойствие.

– И снова мои глубочайшие извинения, господин, – начала она. – Довольно нелегко поддерживать в вашем прекрасном музее такую чистоту, как вы требуете. Видите ли, дело в ваших уважаемых гостях: их одежда покрыта мельчайшими пылинками, которые поднимаются в воздух и оседают здесь, незаметно для нас. Эти путешественники, странники, исследователи – величайшие в своем роде – приносят с собой частичку космоса, частичку самой Вселенной и…

Я не просил тебя рассказывать мне историю пыли, – рыкнул Коллекционер, перебив девушку. – Убери здесь все, сверху донизу. Когда закончишь, получишь новое задание. Да, а о каких это странниках ты говорила? Это воры, разбойники, сорвиголовы, которые за гроши родную мать продадут! Не считай их героями. Я веду с ними дела потому, что вынужден, а не потому, что хочу этого. Никогда не забывай об этом.

Ресницы Килан затрепетали. Она улыбалась, но в улыбке этой не было радости.

– Да, господин, – сказала она, низко поклонившись. – Я вернусь через секунду.

Как только Килан ускользнула за своими чистящими средствами, Коллекционер вернулся за рабочий стол. По всей его поверхности были разбросаны инструменты, карты и прочие предметы в разной степени неисправности. Он смотрел на все это в полном разочаровании от своих мемуаров и понимал, что пришло время переключиться на одно из важнейших дел в его жизни – исследование Камней Бесконечности. Их он ставил превыше всего остального. Эти невероятные предметы превосходили все представления о силе: созданные на заре всего сущего и наполненные энергией, которую могли покорить лишь единицы.

Камни Бесконечности.

Красный Камень Реальности мог изменять сущее по воле владельца.

Желтый Камень Разума дарил практически безграничные ментальные силы.

Синий Камень Пространства давал владельцу возможность преодолевать просторы космоса в мгновение ока.

Зеленый Камень Времени позволял распоряжаться самим временем.

Пурпурный Камень Силы награждал владельца невероятной мощью, выносливостью и способностью наносить энергетические удары.

Способности оранжевого Камня Души оставались загадкой.

Даже по отдельности они впечатляли, а вместе становились несокрушимы. И Тиван хотел заполучить их больше всего на свете. Было время, когда он полностью сосредоточился только на их поиске. Затем все изменилось, нагрянула беда, и стремление к обладанию камнями стало для него единственным утешением… Камни Бесконечности были такими… неуловимыми. Сама погоня за ними приносила ему радость.

– Килан! – воскликнул он. – Ты что-нибудь слышала?

Такая расплывчатая формулировка вопроса была своеобразной проверкой. Он хотел узнать, сможет ли его рабыня догадаться, что он имеет в виду, если не давать ей никаких пояснений. Предполагалось, что сможет. Ей всегда удавалось: хоть Килан и не была особо умна, но иногда проявляла заметную проницательность.

Девушка скользнула в комнату, притащив с собой целую охапку моющих средств. Она посмотрела на Коллекционера, ожидая, что тот уточнит свой вопрос. В ответ он улыбнулся. Девушку трясло от волнения, а на лбу выступили капельки пота.

– Я, э-э, ну, я не знаю, – пробормотала она. – А что именно я должна была услышать, господин? Простите мне этот вопрос. Я знаю, что должна быть в курсе всех ваших желаний и интересов, но их так много. Вы позволите заглянуть в мои записи, чтобы найти ответ?

– И чем же тебе может помочь твой дневник? – рявкнул Коллекционер.

– О нет, я не веду дневник. Я бы никогда не стала выражать свои личные мысли таким образом. Я веду записи. Каждая их строчка посвящена вам, уважаемый Коллекционер. Я записываю все, что вам нравится или не нравится, все, что вас интересует. Поскольку вы довольно циклично повторяете свои запросы, я организовала их в приблизительное расписание. Таким образом, воспользовавшись небольшой подсказкой, я могу дать вам удовлетворительный ответ.

– Весьма новаторский подход, но странный, – заметил Коллекционер.

– Мне это очень помогает! – Килан расплылась в улыбке.

– И все же в данный конкретный момент тебе сказать нечего?

Килан не нашлась с ответом. Вопрос хозяина повис в воздухе. Девушка отчаянно пыталась сохранить радостное выражение лица, несмотря на всю обиду, что чувствовала…

Камни Бесконечности, – прошептал Коллекционер. – Ты слышала что-нибудь о том, где они сейчас?

Килан облегченно вздохнула, прежде чем нацепить на лицо маску сосредоточенности.

– Пока без изменений, господин, – твердо заявила она. – На данный момент нет никаких достоверных зацепок.

Она всегда была особо внимательна, когда речь шла о Камнях Бесконечности. О них Коллекционер говорил крайне редко, в основном после рюмочки эликсира на ночь. Его одержимость ими пугала девушку. Если бы она сообщила ему неверные сведения, он бы ни за что этого не простил. И это не самое страшное.

– Очень хорошо, – сказал Коллекционер. В нем сразу же вспыхнула жажда деятельности. – Когда ты в последний раз делала инвентаризацию, Килан?

– Сегодня утром, – ответила девушка. – Это часть моих ежедневных обязанностей.

– Начинай сначала, – велел хозяин.

Килан кивнула и ринулась прочь, оставив принадлежности для уборки лежать кучей на полу.

* * *

Коллекционер вернулся в свой кабинет и уселся в Кресло для Размышлений. Оно было старым, потрепанным и огромным по любым меркам. Красные бархатные подушки со временем продавились, а на обивке появилась пара странных пятен: кресло было одним из самых первых его приобретений. Оно нравилось Тивану потому, что походило на трон, а не потому, что обладало какими-то особыми свойствами. Он просто наслаждался тем, как он себя в нем чувствовал.

Коллекционер надеялся узнать что-нибудь новое о Камнях Бесконечности, но полученная информация была вполне ожидаемой. Когда-то все доносчики и шпионы Галактики в очередь выстраивались, чтобы сообщить ему свежие слухи о Камнях и их местонахождении. Большая часть оказывалась пустышками, но время от времени среди плевел проскальзывало зерно истины. Если след был надежным, то наводчик получал кругленькую сумму: тогда Коллекционер еще располагал немалыми средствами. Теперь информация стекалась к другим покупателям, но он всегда поддерживал связь с теми представителями преступного мира, кто мог оказаться в курсе. Тиван был вынужден продать многие из уцелевших экспонатов, чтобы сохранить свой дом. Редкости, с которыми ему и в голову бы не пришло расстаться по собственной воле, были проданы за гроши, но он удержался на плаву. И еще не оставил идею завладеть Камнями Бесконечности, но ему требовались время и средства. И нужны были деньги.

Коллекционер хотел даже продать ксандарианского дробильщика, которого держал в подвале, но в конце концов передумал. Тот был редкой находкой, одним из последних в своем роде. И Тиван не желал с ним расставаться, хотя за гигантское змееподобное создание на черном рынке ему предложили бы целое состояние. Старейшина Вселенной был уверен, что есть и другие способы вернуть музею прежнее величие, просто пока они ему неизвестны.

ХРЯСЬ!

– Господин! – кричала Килан. В ее голосе явно звучала тревога. – На помощь! Помогите, помогите, помогите! – Она неслась по музею в погоне за чем-то непонятным.

Сначала Коллекционер и пальцем не шевельнул. Но затем склизкое, похожее на бревно щупальце скользнуло под его Кресло для Размышлений и стало там судорожно извиваться. Казалось, оно ищет, где бы спрятаться. Килан ворвалась в комнату и ткнула шваброй прямо в укрытие твари, пытаясь выгнать ее оттуда.

– ПРОЧЬ! – рявкнул Коллекционер.

Он отодвинул Килан с дороги, сунул руку под кресло и крепко перехватил щупальце. Оно корчилось от боли, пока мужчина сжимал его, добиваясь покорности. Всю его руку покрыла пурпурная слизь. Килан была впечатлена и в то же время обеспокоена.

– Не могла бы ты принести мне это, дорогуша? – попросил Коллекционер, указывая сосуд в форме куба, стоящий на полке неподалеку.

Килан выполнила его просьбу, дрожа все время, пока хозяин запихивал корчащееся щупальце в куб. Мужчина запер сосуд и дождался, пока тварь внутри обмякнет. Килан схватила охапку салфеток и вытерла покрытую слизью руку хозяина.

– Килан, сядь, – мягко велел Коллекционер.

Он указал ей на крошечный стульчик, на котором едва уместилась бы четверть девушки. Когда-то давно он забрал его за долги в поселении троллей. Под весом Килан несчастный предмет мебели отчаянно скрипел.

– Не могла бы ты оказать мне услугу, дорогуша? – начал Коллекционер. Затем глубоко вздохнул и продолжил: – Объясни, если нетрудно, почему мне сейчас пришлось преследовать сбежавшее щупальце?

– Я как раз начала делать инвентаризацию, как вы велели, – ответила девушка, – и решила, что сначала было бы неплохо пересчитать разумные щупальца. Их террариум просто огромен, и они все время прячутся. Мне никогда не удается разглядеть, сколько их внутри.

– Но, Килан, золотце, у нас осталось всего одно разумное щупальце. Ты случайно выпустила двух других чуть больше недели назад. Не припоминаешь?

Девушка приоткрыла рот. Этот случай вылетел из ее головы.

– Ах да, – тихо согласилась она. – Похоже, я просто забыла об этом.

– Продолжай, – мягко велел Коллекционер.

– Я облокотилась на стекло, и террариум разбился, позволив щупальцу выбраться в помещение музея, – объяснила Килан.

Похоже, она была готова разрыдаться. И тут ее лицо внезапно приобрело восторженное выражение.

– Но случилось чудо! Вы, великий Коллекционер, хранитель множества редкостей Вселенной, героически вернули его! Вы укротили чудище голыми руками, которые я, преисполненная благоговения, очистила после вашей победы. Я искренне восхищаюсь вашей силой, господин. Вы показали чудищу свою невероятную мощь. Это было поистине великолепное зрелище.

Похвалам Килан частенько удавалось погасить разгорающийся гнев Коллекционера. Так вышло и на этот раз. Непонятно почему, но она казалась ему забавной и по-своему очаровательной.

– Спасибо, – сказал мужчина, поставив футляр с плененным щупальцем на полку. И тут он обнаружил пропажу одного из своих сокровищ. Реакция последовала незамедлительно.

– Где мой череп Дотаки? – воскликнул он.

– Я… я… – забормотала Килан. – Утром, когда я проводила первую за день инвентаризацию, он был тут. Я знаю, что был, точно помню.

– Огромный шипастый черный череп не мог просто взять и испариться! – закричал Коллекционер. – Покажи мне записи системы безопасности. Сейчас же!

Килан задрожала от страха.

– Скажи, что ты установила систему безопасности сразу же, как я тебе велел, чтобы я мог отслеживать все перемещения внутри моего музея, как только в этом возникнет необходимость, драгоценнейшая Килан.

– Я забыла, – пропищала рабыня тонким от страха голоском.

Вместо того чтобы швырнуть что-нибудь, как он обычно и поступал, Коллекционер просто выдохнул. Постоянные ошибки девушки измотали его. Он ринулся к своему Креслу для Размышлений и рухнул в него, не в силах понять, как можно было допустить такой недосмотр. «Неужели я обречен терпеть неумелых рабов до конца своих дней и таково наказание за мое вечное недовольство жизнью?» – гадал он.

Все это время Килан стояла тихо, боясь даже вздохнуть. Она надеялась, что Коллекционер снова укажет ей цель в жизни, даже когда та ускользает от нее И тут Тивану пришла в голову идея. «Возможно, важная миссия создаст моей неумелой рабыне новую цель и заставит ее стать такой, как мне нужно?» – подумал он.

– Килан, ты должна найти того, кто украл череп Дотаки, и привести его ко мне. Используй все доступные тебе средства. В этой Вселенной бессчетное количество созданий, которых порадует мой позор, которые сделают что угодно, чтобы не дать мне занять прежнее место во главе пищевой цепи. И тот, кто стянул эту вещь, заплатит за это своей жизнью – это я могу гарантировать. А теперь иди, исчезни. И помни: если не выполнишь задание, ты, Килан, будешь отвечать за это сама. Тебе ясно?

Килан кивнула, в глазах ее стояли слезы. На секунду он заметил в них отблеск отчаяния, но виду не подал. Он считал это недопустимым. Ведь она была рабыней, а он – ее хозяином. Жалость могла бы стать ее оружием против него, а это никуда не годилось.

– Я найду виновника и приведу его к вам, чтобы он мог понести подобающее наказание, – твердо сказала Килан, подавляя желание разрыдаться. – И я благодарна вам за то, что вы дали мне эту возможность.

– Ты – хорошая девочка, Килан, – похвалил Коллекционер. – Не всегда, но достаточно часто для того, чтобы первым делом поутру мне не хотелось сдать тебя ростовщику.

– О, – Килан тяжело сглотнула. Она только что вспомнила кое-что важное – Сиятельный и мудрый Коллекционер, я допустила еще один грубейший недосмотр, один из тех, что я никогда себе не прощу. Видите ли, господин, вас ожидают в ростовщической лавке Панго.

– Когда? – мягко спросил Тиван.

Килан кинула взгляд на часы и нахмурилась.

– Сейчас.

Коллекционер напрягся, вцепившись руками в подлокотники Кресла для Размышлений. Затем, не сказав ни слова, поднялся и одернул тунику. Кивнул Килан, накинул мантию на плечи и направился к двери, торопясь на встречу.

ГЛАВА 2

Ростовщическую лавку Панго обычному жителю Забвения найти было не по силам. Она находилась в самом конце одного из переулков, за лавкой мясника, по соседству с мусоросжигателем, посреди скопления жилых коконов, в глубине длинного коридора третьего этажа. Таблички тут не было, даже освещение практически отсутствовало. Для того чтобы найти это место, требовались немалые усилия.

Коллекционер терпеть не мог эту дыру. Выходить на улицу, просто чтобы встретиться с ничтожеством вроде Панго, казалось ему унизительным, словно он совсем отчаялся. Ростовщик был мелкой сошкой и к тому же имел привычку выдавать всякий мусор за невесть какие сокровища, но все же Тиван теперь регулярно имел с ним дело. Точнее, был вынужден: Панго частенько выручал его, когда от других помощи было не дождаться. И Коллекционер убеждал себя, что он просто делает то, что должен, чтобы поднять свое собрание редкостей на высший уровень. К тому же он довольно давно не покидал музей, а немного свежего воздуха еще никому не вредило.

К сожалению, воздух в лавке у Панго можно было назвать каким угодно, но не свежим. Коллекционер зажал нос, едва оказавшись в помещении. Тут висел стойкий запах сигар и влажных полотенец. Подобное сочетание вызвало бы тошноту у кого угодно. Бродячая зверушка прошмыгнула под ногами Коллекционера, и он ускорил шаг: ринулся мимо прилавка, витрин со сломанными бластерами и инопланетными украшениями прямо в кабинет. Недавно Панго получил партию абсолютно новых товаров, среди которых были необычные создания, и пригласил Коллекционера их оценить, а тот чуть было не пропустил встречу. Но теперь он был на месте и надеялся, что хотя бы один из них сможет стать достойным приобретением.

В кабинете ростовщика было сыро и тесно. С потолка свисала единственная тусклая лампочка. Сам хозяин сидел за старомодным письменным столом, заваленным мелкими тварюшками и мусором. Часть комнаты за его спиной была отгорожена занавесками и недоступна для большинства покупателей. Именно там Панго держал стоящий товар. К счастью, Коллекционер не относился к большинству.

Сам Панго представлял собой довольно-таки странное зрелище. Его огромное желеобразное тело было розовым и по форме напоминало мясистую кляксу, расплывшуюся со временем. Он передвигался как слизняк, а его конечности были скрыты под наплывами плоти. Руки походили на сардельки с лопнувшей оболочкой. На пухлой мягкой голове Панго приткнулся крошечный котелок. Помимо странной шляпы на ростовщике были устаревшие наушники. Его черные прямые волосы длиной до пола были покрыты таким толстым слоем жира, что тот стекал с кончиков прямо на заплесневелую плитку под ногами.

Панго определенно был недоволен непунктуальностью Коллекционера.

– Ты что-то поздно, – одышливо прохрипел он.

– Рабыня неверно назвала мне время встречи, – сказал Коллекционер, усаживаясь.

Панго улыбнулся.

– А-а. Ну как там нынче Килан, справляется? – спросил он.

Коллекционер на мгновение задумался, а затем ответил.

– Она окупает все, что на нее потрачено. Но, быть может, ты хочешь предложить мне новую, лучшую рабыню? – спросил он, кивая на занавески за спиной Панго. – Я открыт для предложений.

– Терпение, мой друг, – заявил хозяин лавки.

И зашелся кашлем почти на целую минуту. Все это время его рот был широко открыт, брызги зеленой слизи летели во всех направлениях.

– Хм, хорошо, друг.

Коллекционер вздохнул, подавляя нестерпимое желание достать платок и вытереть лицо.

Через стол прошмыгнул маленький грызун. Ростовщик живо схватил его и зашвырнул в свою пасть, заглатывая целиком. – Солоноват, – пожаловался он. – Хочешь? У меня в столе найдется еще парочка. Хотя, если подумать, они маленько староваты и, наверное, слишком жесткие. Но их можно поджарить, если захочешь.

Коллекционер начал нервничать.

– Ты сказал, что у тебя есть что мне показать. Я здесь только ради этого, и мое время дорого.

Панго хмыкнул себе под нос.

– Не любишь выползать из своей норы, а? Понял. Сам такой же. Но это потому, что я особо двигаться не могу. Не трясись, вот придет еще один клиент, и все устроим по высшему разряду. А там уже и двинешь к себе.

«Еще один клиент?!» – подумал Коллекционер, приходя в ярость. Он терпеть не мог торговаться и презирал Панго за то, что тот пытался стравить его с другим покупателем. Торговаться – занятие для крестьян. Коллекционеры делают ставки.

Дверь в кабинет распахнулась. В глазах ростовщика вспыхнуло нетерпение. Прибыл второй клиент.

– Вот так так, – промурлыкал знакомый голос. – Какая приятная неожиданность.

* * *

Коллекционера, поворачивавшегося поприветствовать второго покупателя, пробила дрожь: он узнал голос. Тот принадлежал его почти позабытому брату – Эн Дви Гасту, Грандмастеру. Старейшины уставились друг на друга в молчании. Прошло немало времени с тех пор, как они пересекались. На Гранд-мастере был его обычный роскошный наряд: вычурная золотая мантия, дизайнерские сандалии, удобные, безупречно сшитые штаны. Также при нем была заплечная сумка. Но, присмотревшись тщательнее, Коллекционер заметил, что брат выглядит несколько потрепанно. У него прибавилось седины, глаза казались воспаленными, а сам мужчина – исхудавшим. Тиван никогда не считал своего братца особо привлекательным, но на этот раз тот был заметно изможден, словно переживал нелегкие времена.

– Выглядишь… неплохо, Эн Дви Гаст, – ухмыльнулся Коллекционер.

– Так вы знакомы? – удивился Панго.

Коллекционер сморщился.

– Можно и так сказать.

– Не будь таким занудой, Тиван! – воскликнул Грандмастер, плюхнувшись на стул и придвигаясь к раздраженному брату. – Он просто смущается, Панго. Видишь ли, мы – братья. По-настоящему, искренне любящие друг друга братья.

Грандмастер приблизил лицо вплотную к лицу Коллекционера. Своей уловкой он намеревался выбить у брата почву из-под ног. Это сработало. Выходка Эн Дви Гаста застала Тивана врасплох. Он был не готов к подобной встрече, а вот Грандмастер совсем не выглядел удивленным. Неужели знал, что сегодня он будет здесь? Но, прежде чем Коллекционер смог задать вопрос, маленькая вонючая тварюшка влетела в комнату и плюхнулась у ног Грандмастера.

– Пошел прочь, Спорд, – воскликнул тот, пинком отпихнув создание от себя. – Это существо привязано к моему запаху. Выиграл его в споре. Предполагалось, что Спорд будет меня защищать как охранник, но он только линяет и скулит. Панго, не мог бы ты открыть небольшой портал? Желательно с неизвестным пунктом назначения.

Ростовщик сделал то, о чем его попросили. Он вытащил громоздкий старомодный прибор из-под своего сиденья и зашлепал по липким кнопкам своими толстыми пальцами. Маленький темный портал открылся в полу рядом с ним. Грандмастер выудил из кармана сияющий белый шар. Затем показал его Спорду, активно заливающему слюнями пол.

– Неси! – скомандовал Грандмастер, кидая мяч в портал. Спорд рванулся за ним, и портал захлопнулся. – Наконец-то свободен!

Затем он обратил внимание на хозяина кабинета.

– Ну, Панго, свинорылое ты ничтожество, как поживаешь?

– Не жалуюсь, – ответил ростовщик. – Рад, что ты смог заглянуть. Слышал я о том, что случилось на Сакааре. Как могли эти неблагодарные идиоты так с тобой обойтись после всего, что ты для них сделал?!

Коллекционер оживился. Его интересовали подробности.

– А что случилось с моим братом на Сакааре, Панго? – спросил он. – Может быть, изгнание из рая? Будь добр, расскажи.

– Ла-ла-ла! Не время для болтовни. Панго, а ты закрой рот – или я выгребу все добро из твоей лавки, а тебя и твою семью распылю на молекулы. Понял? – Все это Грандмастер произнес, не изменив тона, с легкой улыбкой на лице. – Да, у тебя в коридоре что, бивень шакуса? Сколько просишь?

– Э, ну он как бы не продается, – ответил Панго с нервным смешком.

БИП! БИП! БИП!

В наушниках ростовщика прозвучал сигнал входящего вызова.

– Секундочку, пожалуйста, – буркнул он, отвечая на звонок.

Коллекционер и Грандмастер сидели в тишине до тех пор, пока затянувшееся молчание не стало невыносимым.

– Что ты здесь делаешь, Эн Дви? – начал Коллекционер. – Разве подобное место подходит персоне твоего статуса? Если, конечно, у тебя еще есть какой-то статус.

Грандмастер оценил основательные шпильки брата, особенно с учетом того, что давненько их не слышал. Иногда он даже скучал по их давнему соперничеству.

– Посещение этой так называемой планеты, а скорее, всегалактической помойки, действительно не соответствует моему статусу. Ты прав. Но есть один момент: мне нужен телохранитель. После полученной на Сакааре травмы я обнаружил, что нуждаюсь в дополнительной защите. Со Спордом, к сожалению, ничего не вышло.

– Травмы? – переспросил Коллекционер. – Какой ужас. Бедняжка.

Я по-прежнему на ногах, брат. Можешь не сомневаться, – уточнил Грандмастер. – Знаменитости космических масштабов, такой как я, нужна защита, крепкий сопровождающий, охранник-качок. Когда-то Панго предлагал мне пару доступных вариантов, так что я назначил ему встречу. Конечно, это невероятно неудобно с учетом моего забитого расписания, но иногда просто необходимо быть гибким.

Заявление Грандмастера вызвало у Коллекционера непроизвольный и довольно заметный смех.

– Да, гибким.

– И кто скажет, что я приехал сюда не для того, чтобы повидать тебя, кстати? – заметил Грандмастер. – Я просто не мог упустить случая провести время с семьей, правда?

– М-м-м, – промычал Коллекционер.

– Что значит это твое «м-м-м»?! – воскликнул Грандмастер.

– Это просто звук, брат.

– Только не в твоем случае.

Доступные варианты. Какой удивительный выбор слов.

– Я хотел сказать «приемлемые»! А почему ты здесь? Планируешь перебить мою цену на что-то? Я знаю, что ты уже не раз пытался, когда мы работали с одними и теми же продавцами. У меня шпионы повсюду. Я знаю о тебе больше, чем ты думаешь.

Прежде чем Коллекционер нашелся с ответом, Панго завершил свой разговор и обратил все внимание на клиентов.

– Извиняюсь. Семейные проблемы. Сынишка болеет, – пояснил он, роясь в куче бумаг на столе. Затем выудил фотографию и сунул ее гостям под нос. С карточки на них хмуро глядел пухлый ребенок с носом-пятачком. – Малыш Гладди. Правда, прелесть? Говорит, будет как папка, когда вырастет.

– Вонючим торговцем в лавке, полной раздолбанного мусора? – с издевкой уточнил Грандмастер. – Скажи Гладди, чтобы метил выше.

Коллекционер умиротворительно поднял руку.

– Теперь мы можем посмотреть твой товар, Панго? – спросил он. – Меня ждут в другом месте.

Ростовщик протянул руку назад и дернул за толстую засаленную веревку. Занавески поднялись и открыли три лучших товара дня.

– Вот тут у нас Г'Зара, – объявил Панго, указывая на первое существо. Горбатое чудище с огромными глазами и незакрывающейся пастью уставилось на покупателей пронизывающим взглядом. Его светло-серое, покрытое пухом тело от шеи до пояса пересекал шрам. – Круче всего, что этому парню полностью сменили всю начинку. Только представь, он прямо как новенький! Не считая мозгов. Их надо будет подшаманить. Сам он не говорит, но команды понимает нормально.

Г'Зара затрясся словно в припадке.

– Не обращайте внимания, – успокоил Панго. – С ним случается.

Существо сделало шаг назад и исторгло из глотки комковатую белую массу, которая, судя по всему, до этого мирно переваривалась в его желудке Молочного цвета слизь забрызгала пол вокруг. От вони Коллекционера затошнило. Панго выпроводил существо за дверь и перешел к следующему экземпляру.

– А туточки у нас чудеса техники! Мимо «Эргона 450» муха не пролетит, – продолжил он, указывая на высокого серебристого робота. – Представляете, какой-то кретин на Ксандаре хотел этого красавца сплавить на помойку.

Длинной палочкой Панго нажал кнопку на спине робота, и раздался высокий, режущий уши писк. Из глазниц и ушей робота повалили столбы густого черного дыма.

– Отмена! Отмена! – закричал Панго.

Он нажал на переключатель под столом, включая вентилятор, вытянувший весь дым из комнаты.

И Коллекционер, и Грандмастер выглядели заметно недовольными. Должно быть, Панго правильно понял выражения их лиц, потому что издал нервный смешок и потер ладонь о ладонь.

– Ну и денек! Ха-ха. Думаю, вам обоим понравится вот что, – заявил он, открывая последний лот.

Им оказалась спящая гуманоидная особь женского пола, с ног до головы затянутая в черный облегающий костюм. Братья были весьма заинтригованы. Панго опрокинул на пленницу ведро ледяной воды, выдергивая ее из забытья.

– Где я? И кто вы? – спросила она, дрожа.

Женщина окинула помещение взглядом, а затем бросилась прочь. Она пнула Панго в лицо, разбила окно кулаком и выпрыгнула наружу.

В комнате повисла тишина, все, потрясенные, молчали.

«На заметку: выследить эту женщину немедленно, – подумал Коллекционер. – Она идеально впишется в мою коллекцию».

Панго не выдержал и попытался развеять напряженную атмосферу своей болтовней.

– Так-так, что же у меня еще есть? Мне тут должны череп Дотаки подкинуть со дня на день… Жду, держу кулаки.

Коллекционер подскочил с места.

– У меня пропал череп Дотаки, – не удержался он.

Капельки пота выступили над верхней губой ростовщика.

– Я не знал об этом, – открестился он. – В последнее время их как грязи, уже не такая редкость, как раньше.

– Ну конечно, – согласился Коллекционер, опускаясь в кресло, но не убирая с лица подозрительный прищур.

– Может, вас заинтересует андронный усилитель? Достался мне один, подержанный, немного глючит. Готов уступить! Ну, нет так нет. Всучу его какому-нибудь простаку.

Грандмастеру все это надоело.

– Я проделал весь путь сюда, чтобы ты демонстрировал мне свои раздолбанные игрушки?! – рявкнул он. – Ты сказал, будут звери. Обещал показать монстров. Заявил, что у тебя есть создания, способные крушить все вокруг голыми руками! Ты зря потратил мое время, Панго, и я это припомню.

– СТОЙ! – закричал ростовщик и указал на ящик в углу. – Не мог бы ты передать мне это, Тиван?

Коллекционер раздраженно закатил глаза, но просьбу выполнил. Панго откинул крышку и достал два небольших камешка.

– Эти мне только утром притащили, – сообщил он. – Камни Желаний. Раздави один. Зуб даю, тебе понравится то, что внутри. Точняк.

– Это, бесспорно, редкость, – заметил Коллекционер, разглядывая обычный серый камешек.

– Давай, Грандмастер, – сказал Панго, – загадывай желание.

Старейшина схватил один из камешков и швырнул на землю, расколов на две части. Оттуда выбралась крошечная, похожая на ящерку феечка. Она расправила крылышки и запорхала по комнате, петляя и кружась. Коллекционер был заинтригован.

– Ого, – выдохнул он.

Грандмастер пригвоздил создание к столу и раздавил хлопком ладони. Затем внимательно изучил оранжевые внутренности летуньи.

– Всем известно, что у фей из Камней Желаний внутри радужные искры. Это фальшивка, – сказал Грандмастер, зачерпнув горсть ярко окрашенных внутренностей и размазав их по физиономии Панго. – Надо бы распылить тебя за одну только попытку втюхать мне этот мусор, но, думаю, вид твоего перепачканного рыла послужит мне достаточной компенсацией, почти стоящей поездки сюда.

Оранжевая жижа стекала с подбородка Панго прямо на одежду, оставляя заметные влажные пятна. Ростовщику явно было неловко и стыдно.

– Прошу прощения, Грандмастер! Я не хотел вас облапошить или вроде того. На рынке застой. Для всех настали непростые времена. Вы потеряли свое дело. Я знаю, вы понимаете, о чем я.

Грандмастер вытаращил глаза. Он-то знал, о чем говорил Панго, а вот его брат – нет.

– Закрой рот, толстяк, – рявкнул он.

Коллекционер решил, что реакция брата выглядит подозрительно, и мысленно сделал себе пометку выяснить, в чем дело. Он разделял расстройство брата, в конце концов, он тоже явился в лавку в надежде найти что-нибудь новое и необычное, а вместо этого получил весьма утомительную беседу. Пришло время закругляться тут и двигаться дальше.

– Панго, у тебя есть что-нибудь по-настоящему ценное или нет? – спросил он.

Ростовщик страдальчески покачал головой.

– Все, что у меня есть для тебя, Тиван, – это кое-что о тех камешках, которые ты так любишь. Слушок, который я еще не успел проверить, – забормотал он. – Говорят, один из Камней Бесконечности болтается где-то на Забвении.

Коллекционер тут же оживился.

– Продолжай, – велел он бодрым голосом.

– Это все, что я знаю сейчас, а то я бы сразу при встрече все тебе выложил, – признался Панго. – Я знаю, что ты интересуешься этими камушками, Тиван. Как по мне, так они слишком уж мудреные, но я бы достал один тебе, если есть нужда. Чтобы покрыть ущерб от того, который разнес твою берлогу.

– Я… не стоит обсуждать это, – заикаясь, пробормотал Коллекционер.

Грандмастер обратил внимание на странный ответ брата и решил позже расспросить его самого. До него доходили слухи о развале музея Коллекционера, но он не придал им особого значения. Теперь же ему стало любопытно, какие из этих слухов были правдой, а какие – выдумкой.

Панго почесал живот.

– Я от всех этих разговоров жрать хочу, – пожаловался он.

Какой из Камней Бесконечности? – настаивал Коллекционер. – Выкладывай.

– Э-э-э, ну как бы я сам не в курсе. Информация пришла через вторые руки. Свежак. Есть там Камень Вечеринок? Вроде как про него мне кто-то говорил. Но это неточно. Посмотрю, что еще можно раскопать.

– Он врет, Тиван, – заявил Грандмастер. Он схватил второй Камень Желаний и сунул его в свою сумку. – Это я забираю вместо того, чтобы прибить тебя, Панго. Спасибо за приглашение! И передай, пожалуйста, мои соболезнования твоей жене. Быть за тобой замужем – настоящая трагедия. Идем, брат, поговорим в другом месте.

Грандмастер вылетел из ростовщической лавки Панго в сильнейшем раздражении. Коллекционер следовал за ним по пятам.

* * *

Оказавшись снаружи, они услышали, как где-то в глубине здания Панго причитает над своей несчастливой судьбой. Его вопли заполняли весь переулок.

– О как опустились великие, – посетовал Коллекционер, с издевкой глядя на брата.

– Это кого ты сейчас имеешь в виду? – уточнил Грандмастер.

Коллекционер ухмыльнулся.

– Панго, конечно.

И Грандмастер, и Коллекционер за свою жизнь не раз видели, как меняет формы Вселенная. Вместе и порознь они испытали такое, что просто невозможно вообразить. Странно было чувствовать общность в чем-то подобном.

Они не виделись довольно давно. Галактика огромна, а путешествия нынче дороги. И, как частенько случается с родственниками, их просто разбросало в разные стороны. Не было нужды в оправданиях, такова была реальность. В их жизнях с последней встречи произошли радикальные изменения. И в данный момент ни один не горел желанием поделиться подробностями. Сначала им нужно было снова научиться доверять друг другу.

Грандмастер поморщился, оглядев Коллекционера с головы до пят.

– Ты у кого одеваешься в последнее время? Такое ощущение, что у слепошарого зубаазианца, – поддел он брата.

– И я испытываю непередаваемое удовольствие от новой встречи с тобой, Эн Дви Гаст, – как можно более сухо сказал Коллекционер. – Твои остроумие и обаяние по-прежнему непревзойденны.

– Да я просто слегка подшучиваю над тобой, братец. Ты ведь помнишь слово «шутка», да? Мы частенько ими перебрасывались, когда были подростками, еще до того, как стали непримиримыми противниками, – отмахнулся Грандмастер. – Так ты собираешься устроить мне экскурсию по своей отвратительной помоечной планете или как?

– Извини, что красную дорожку не расстелил. Но особый протокол встречи у меня только для настоящих звезд, – заявил Коллекционер.

Грандмастер высматривал что-то вдалеке и не обратил внимания на реплику брата. Среди темных переулков Забвения ярко-синяя точка, мигающая над массивной подвальной дверью, сразу бросалась в глаза. Снаружи вход ничем особо не выделялся, однако Грандмастер знал, что за этой дверью располагается эксклюзивный закрытый клуб, не имеющий названия. Одни упоминали его как «Синяя точка», другие – просто как «Синяк», большинство же вообще никак не называло, потому что понятия не имело о его существовании. Дверь охранялась одетым в костюм-тройку демоном в восемь футов ростом, с огромными, как арбузы, мускулами.

– Вижу старого приятеля. Пойдем-ка, пропустим по глоточку, – предложил Грандмастер и сунул свою сумку Коллекционеру, который едва успел ее подхватить.

– Нет-нет, я туда ни ногой, – запротестовал Тиван. – Меня, вообще-то, кое-где ждут.

– Переживаешь, что тебя в таком дурацком наряде туда просто не пустят? Не волнуйся. Я знаком с вышибалой. Расслабься и пойдем выпьем. Все-таки повод особый. Я в городе.

Коллекционер обдумал это заявление и сдался.

– По стаканчику, – уточнил он.

Когда они подошли к входу в заведение, вышибала широко улыбнулся, обнажая целый набор длиннейших клыков цвета слоновой кости.

– А вот и ты, дружище! – воскликнул демон. – Прекрасно выглядишь, Грандмастер.

– Куда там! – обрадовался Грандмастер. – Ты мне льстишь. Смотрю, ты тоже в полной силе: какие мускулы! А выправка! Если я ничего не путаю, и в драке на тебя стоит посмотреть. А я никогда ничего не путаю. В последний раз, когда мы встречались, вокруг тебя текли реки крови и лежали горы внутренностей твоих врагов, а над ними раздавался твой победный рев.

– Ах да! Мой день рождения. – Воспоминания смягчили взгляд Куды. – Хорошие были времена.

– За подработку берешься? – поинтересовался Грандмастер. – Мне нужен телохранитель. Поможешь мне – не пожалеешь!

– Да я бы с радостью, но, боюсь, у меня все забито. Работаю здесь и повышаю свое мастерство на стороне. – Отказ прозвучал мягко. – Но обещаю: однажды я точно приеду на Бои Чемпионов, которые ты проводишь на Сакааре. Говорят, там стоит побывать.

Улыбка Грандмастера растаяла. Ему снова напомнили о том, о чем он предпочел бы забыть.

– Давай не будем сейчас об этом. Мы пришли расслабиться и отдохнуть. Это мой брат! – заявил он, выпихнув Коллекционера вперед.

Взгляд Куды прошелся по Тивану от макушки до пяток.

– Ну, не знаю. Его, похоже, слепой зубаазианин одевал. И уж точно ему нельзя проносить с собой сумку без досмотра.

Грандмастер слегка приобнял массивную фигуру Куды.

– Абсолютно с тобой согласен. У бедняги совсем нет чувства стиля. Но он все-таки мой брат. А в сумке – Камень Желаний. Мой подарок ему на… ну, на день рождения. Я потратил на него последние сбережения. Разве это не здорово? Ты же не прогонишь этого несчастного в его день рождения, правда? Впусти его ради меня, Куда.

Брови демона сошлись на переносице.

– Ступайте оба в кабинку в конце зала. Джулз вас обслужит. Все за счет заведения.

– Ты меня балуешь, Куда, – заявил Грандмастер. Он вытащил визитку из кармана мантии и сунул ее в карман костюма охранника. – Как соберешься возвращаться на арену, сообщи мне. Обещаешь? Жду не дождусь увидеть великолепные результаты, которые непременно принесет твое обучение.

Затем они с Коллекционером проскользнули в здание, попав в длинный коридор.

– Куда великолепна, правда?

– Так это женщина? – удивился Коллекционер.

– Ты сразу не понял? А я-то думал, ты кое в чем разбираешься, – сказал Грандмастер.

Наконец они добрались до конца коридора, дружно толкнули еще одну дверь и окунулись в теплый голубой свет. В уютном зале царила суета. Эффектные существа смеялись, танцевали и тусовались, потягивая напитки и наслаждаясь обществом друг друга Они приходили сюда, когда хотели хоть ненадолго укрыться от прочего отребья Забвения. Этим местом дорожили как островком роскоши посреди океана серости.

Звучала легкая музыка. Нити светящихся бусин свисали с потолка, пульсируя в такт ровному ритму. Грандмастеру тут понравилось.

– Давай-ка слегка расслабимся, да?

ГЛАВА 3

Продвигаясь по залу мимо завсегдатаев заведения, Коллекционер размышлял, не было ли ошибочным его решение показаться на публике. Со времени происшествия в музее у него развилась паранойя. Тиван ощущал на себе взгляды людей, слышал их шепот за спиной. Хотя это могло быть всего лишь игрой его воображения. Он уже ни в чем не был уверен. Жизнь отшельника стала для него привычной. Конечно, сидеть дома и киснуть было далеко не лучшим вариантом, зато самым удобным. Вне стен музея он чувствовал себя незащищенным. Все его чувства обострились. Коллекционер заметно нервничал. В довершение всего он был совсем не готов к тому, что вот-вот должно было случиться. Приватная беседа с его братом всегда походила на игру, но у Тивана сегодня не было настроения играть. А теперь выбора не осталось.

Грандмастер появился не для того, чтобы потакать каким бы то ни было страхам брата. Он плыл по комнате как король, на ходу коротко приветствуя старых знакомых. Ему нравилось всеобщее внимание. Некоторые удивлялись, видя его на Забвении, но он проходил мимо до того, как они успевали что-нибудь спросить. Попутно обшаривая взглядом толпу, Грандмастер что-то прикидывал про себя. Наверное, как обычно, высматривал, кого может использовать в собственных целях.

Братья добрались до дальнего конца зала и увидели огромную металлическую конструкцию, возвышающуюся над полом. Внутри находилась отдельная кабинка с собственным баром: VIP-секция. Низенькое крепкое существо в белоснежной форме появилось неизвестно откуда, приветствуя их. Каждым из шести имевшихся у него щупалец оно одновременно смешивало множество искрящихся коктейлей.

– Здравствуйте, господа. Меня зовут Джулз. Этим прекрасным вечером я буду вашим барменом, – заявило создание, размахивая отростками. – Как настроение?

Братья молча уставились на него.

– Ладненько, у меня для вас множество великолепных коктейлей на сегодняшний вечер. Для начала буду рад предложить «Дынный Всплеск Мамбы» или по глотку «Крови Зоксуса». Если вы сразу готовы перейти на более серьезный уровень, могу смешать вам по паре горящих шотов «Суртур». Чего желаете?

– Любое пойло на твой вкус – и исчезни, – проворчал Коллекционер. – Мы здесь не задержимся.

Джулз выставил на стол два пустых стакана и наполнил их пузырящейся неоновой жидкостью.

– Ваше здоровье. Если понадоблюсь, только свистните, – сказал бармен, испаряясь.

Грандмастер улыбнулся брату. Он взял свой стакан, сделал глоточек и откинулся на спинку кресла.

– Не хочешь со мной разговаривать? – спросил он, потягивая коктейль. – Ты грубиян, Тиван. Перестань дуться. Мы в публичном заведении, в закрытом клубе. Больше благодарности. Я, кстати, так и не дождался твоего «спасибо».

Коллекционер взял свой напиток и пригубил.

– Спасибо, – сказал он тихо.

Он планировал расспросить брата о слухах, тех крупицах информации, которые их общие знакомые передавали ему в последнее время. Один из слухов сообщал, что Грандмастер посмеялся над братом, узнав о трагедии в его музее, и заявил, что тот получил по заслугам. Эта информация поступила более чем из трех разных источников. Но были ли они надежны? Не особо. Как бы то ни было, Коллекционер знал, что брат всегда завидовал его достижениям. Он видел это по его глазам. И сейчас Грандмастер пытался выяснить его слабые места, но Коллекционер совсем не планировал стать его мишенью.

– Сколько же времени прошло с тех пор, как мы проводили время вместе? – спросил Грандмастер. – Нынче память у меня уже не та, что раньше. Есть прекрасный чай, помогающий решить эту проблему. Надо бы при купить немного, пока я здесь. На Забвении есть чайные лавки? Должны быть, правда? Не волнуйся, я сам их найду. Знаешь, я частенько вспоминал о тебе в последнее время. Сказать по правде, у меня было предчувствие, что мы встретимся. Эдакое, знаешь, космическое предчувствие. У тебя так бывает? Может, все дело в том, кто мы и что повидали, но иногда у меня отчетливое ощущение, что мы связаны с Вселенной теснее остальных. Разве это не здорово?

Коллекционер тяжело вздохнул, в три глотка опустошив свой стакан.

– Я знаю, что у тебя есть вопросы, Тиван. И у меня – тоже. Почему бы тебе просто не спросить меня о том, что хочешь, вместо того чтобы сидеть тут и трусливо дрожать.

Удар Грандмастера достиг цели, и Коллекционер ударил в ответ.

– Хорошо. Какие неудачи заставили тебя появиться здесь? Какие несчастья тебе пришлось перенести в последнее время? Какая мясорубка так тебя провернула, что ты оказался на задворках владений собственного брата? Ведь совершенно ясно, что мы оба переживаем не лучшие времена, иначе не имели бы дел с Панго. Расскажи, что случилось на Сакааре и чего ты хочешь от меня, а затем покинь мою территорию. Именно в таком порядке.

Речь брата впечатлила Грандмастера.

– О, у моего братца наконец-то появился хребет! – воскликнул он. – Вот тот Танелир Тиван, которого я хотел увидеть. Но давай начистоту: твоя территория? Немного чересчур. Ты слишком хорош для этой кучи мусора. Правда. Мы оба такие. А эта планетка – просто свалка. Забвение лучше оставить Опустошителям и прочим космическим отбросам.

– Отвечай на вопрос.

Несмотря на всю браваду, Эн Дви Гаст ощутимо занервничал. На самом деле он не ожидал от брата такой прямоты.

– Джулз! – крикнул Грандмастер. Бармен с щупальцами появился в ту же секунду. – Не мог бы ты подать нам закуски? Может, пару холодных блюд? Но не дешевку какую-нибудь, я хочу редкого мяса, украшенного экзотическими цветами, роскошных комбинаций вкуса. Понял?

Джулз кивнул.

– Я посмотрю, что мы можем вам предложить.

– Кстати, ты ведь не подслушиваешь нашу беседу из своего мира духов или куда ты там испаряешься, правда? – спросил Гранд мастер. – Нет, господин, – ответил Джулз. Я не испаряюсь в мир духов. Я испаряюсь на кухню, вон туда.

Он указал на маленькую металлическую дверцу в паре футов от них.

– Ладно, ладно, скройся, – скомандовал Грандмастер, и Джулз исчез.

Коллекционер молчал, в ожидании уставившись на брата.

Грандмастер сделал очередной глоток коктейля и испустил долгий страдальческий вздох.

– Хорошо, Тиван, я расскажу. Только перестань сверлить меня взглядом. Это ужасно раздражает. Да, как ты и предположил, на Сакааре все пошло не совсем по плану. После череды печальных событий я решил отправиться путешествовать. Вследствие этих событий я приобрел весьма настойчивых врагов. Теперь мне нельзя слишком долго оставаться на одном месте. И Забвение, несмотря на свои многочисленные и отвратительные недостатки, мне подходит. Эта планетка может стать идеальным укрытием.

– И что? Ты хочешь, чтобы я приютил тебя? – спросил Коллекционер.

– Ха! Нет, – заявил Грандмастер, – разве что ты сам захочешь. Большая часть моего состояния заморожена по причинам, на которые я не могу повлиять в данный момент. Иначе, поверь, я бы расположился в роскошном номере какой-нибудь целестиальской виллы.

– Все это очень любопытно, – заметил Коллекционер. – Никогда бы не подумал, сколько удовлетворения может принести мне твоя исповедь.

– Мне не нужна твоя помощь и никогда не была нужна. Просто я подумал, что для нас обоих было бы полезно покончить с этой отчужденностью и больше времени проводить вместе, – возразил Грандмастер.

– Если ты хочешь, чтобы я приютил тебя, то должен сказать об этом прямо, – заявил Коллекционер, наклонившись ближе. – Скажи это.

Грандмастер глубоко вздохнул.

– Могу я остановиться у тебя, брат? – попросил он.

Коллекционер тщательно обдумал все «за» и «против». Если сказать «да», придется терпеть братца с его постоянными насмешками, а если – «нет», получится, что он отказывает родственнику. А Старейшина и так не мог похвастаться большой семьей. В конце концов Коллекционер решил довериться инстинктам.

– Да, – ответил он, – можешь оставаться у меня столько, сколько мы сможем друг друга вытерпеть.

Грандмастер высоко поднял свой стакан.

– Не могу дождаться, когда же наконец увижу музей, – сказал он, делая глоток. – Слышал, в последнее время там многое поменялось.

Внезапно на входе в зал возник какой-то шум. Шумная толпа какалорнцев ворвалась в помещение, распихивая постоянных клиентов и проливая напитки, наплевав на окружающих. Они заметили неподалеку пустующую кабинку и оккупировали ее.

Какалорнцы были известны отнюдь не своими, мягко говоря, хорошими манерами. Это были грубые, неотесанные мужланы, к тому же чаще всего сердитые и не желающие меняться во Вселенной, где все изменялось постоянно. Их дряблая кожа была бледной, годы тяжелой жизни оставили свою печать на их оплывших лицах. Огромные головы, крошечные тельца, шипастые черепа и липкие усмешки, они гордо носили флаг Какалорна, заворачиваясь в него всевозможными способами и рассказывая всем в пределах слышимости о многочисленных развязанных ими войнах. Но хуже всего было то, что эти типы всегда напрашивались на драку.

– Эй! Где эта псина с щупальцами? – заверещал их главарь. – Нам всем по бочонку «Флазского молока»! Живо!

– Эй! – дружно рявкнули прочие какалорнцы.

Глядя на них, Грандмастер сморщился.

– Как подобный сброд смог сюда попасть? – спросил он. – Частные клубы не предназначены для отребья, но, похоже, в наши дни все решают деньги.

– Деньги все решали во все времена, – заявил Коллекционер. – Не обращай на них внимания.

Буйные какалорнцы нетерпеливо стучали кулаками по столу, требуя свои напитки, и топали так, что пол ходил ходуном по всему залу. Весь этот шум выводил Грандмастера из себя.

– Это просто немыслимо. Я буду жаловаться, – взорвался он, вскакивая с кресла.

Не надо. Сделаешь только хуже, – попросил Коллекционер. – Нам здесь больше незачем оставаться. Пойдем отсюда, и все.

– Но нам еще даже закуски не принесли! – воскликнул Грандмастер. – Я им все скажу.

Но, прежде чем ему удалось потребовать от какалорнцев вести себя тише, в зал ворвался мрачный громила. Его грузное розовое тело было почти квадратным, кожа напоминала мелкий песок, а по лицу было видно, что сегодня у него не лучший день. Громила направился прямо те Коллекционеру.

– Ты занял место Йаана, – взревел он.

– Хорошо. Мы уже уходим, – сказал Коллекционер, пытаясь покинуть кабинку.

Но под столом Грандмастер закинул ногу на ногу, мешая брату выйти.

– Не так быстро. – И повернулся к громиле.

– Это ты Йаан? – спросил он. – Если это так, то ты один из самых потрясающих экземпляров, что мне доводилось встречать. Даже твоя фигура производит впечатление. Словно ожил огромный кирпич! Мне нравится.

Громилу заметно озадачила странная похвала.

– Повторяю: вы заняли место Йаана. Не уйдете – поотрываю руки-ноги.

– Говорить о себе в третьем лице – очень мощно, – заметил Грандмастер. Он медленно поднялся на ноги и обратился к громиле напрямую: – Послушай, Йаан, у меня к тебе предложение. Я хочу, чтобы ты стал моим новым телохранителем. Такому парню, как ты, нужна постоянная работа, правда? Мне нравится твоя фигура, и я уверен, что ты сокрушишь всякого, кто встанет у тебя на пути. Я прав?

– Да, – подтвердил Йаан.

– У меня было предчувствие, что так и есть. Позволь задать еще один вопрос: ты когда-нибудь сражался в яме с грязью? Это довольно унизительно, но очень хорошо оплачивается.

Грандмастер уселся на свое место, уверенный, что Йаан теперь ему в рот будет смотреть, и закинул скрещенные ноги на стол.

– Значит, решено. Будешь моим новым телохранителем. Как гора с плеч упала! Поиск как-то затянулся. Рад, что он наконец-то завершен.

Громила стоял перед ним, глухо рыча.

– Йаан, я тебе сейчас предлагаю шанс, который бывает раз в жизни, – Грандмастер добавил голосу убедительности, заметив, что все идет не так гладко, как ему казалось. – Говорю тебе как профессионал профессионалу: успокойся и воспользуйся им. Или, клянусь, потом ты об этом очень, очень пожалеешь. Это я могу тебе гарантировать. Как ты думаешь, кто я?

– Ты – слабак, которого я порву на куски, если не освободишь мне место, – рявкнул Йаан.

Коллекционер столкнул ноги брата со стола.

Подними зад, – процедил он сквозь стиснутые зубы.

Грандмастер проигнорировал Тивана, сосредоточившись на Йаане.

– Заставь меня, – сказал он.

Громила схватил провокатора за воротник, поднял с кресла и швырнул на землю, словно тот был не тяжелее пера.

– Давай оружие, Тиван, – шепнул Грандмастер.

– У меня нет оружия, Эн Дви, – еле слышно ответил Коллекционер.

Йаан зыркнул на Грандмастера.

– Я тебя узнал, – заявил он. – Ты похитил моего брата и заставил его драться с чудищами ради забавы.

– О! – воскликнул Грандмастер, заметно обрадовавшись. – И хорошо он держался?

– Он погиб! – взвыл Йаан.

– А ты уверен, что это был я? – уточнил Грандмастер. – Знаешь, буду честен: если бы он был хоть немного похож на тебя, я бы точно запомнил.

Появился бармен Джулз с блюдом дымящихся закусок – маленьких розоватых кусочков, покрытых яркими соцветиями.

– Кто тут заказывал вкуснейшее угощение? – поинтересовался он.

– О, привет Йаан! Как делишки?

Громила схватил Джулза за щупальца, завязал их узлом и швырнул бармена с такой силой, что тот рухнул на стол бешеных какалорнцев. Затем Йаан снова переключился на Грандмастера.

– Твоя очередь, – рыкнул он, занося над ним огромную ножищу. Но, прежде чем он успел ее опустить, на спину к нему прыгнул дикий какалорнец и стал вопить что-то яростное.

– Эй! – крикнул их вожак, разрывая рубашку на лоскуты и обматывая ими кулаки. – Во славу Какалорна!

Через мгновение в зале воцарился хаос.

Ситуация накалилась довольно быстро, – выдохнул Грандмастер И указал на дверь кухни. – А вот теперь нам пора.

Коллекционер схватил сумку брата, и они ринулись через оживленную кухню к черному ходу, преследуемые дикими криками какалорнцев.

* * *

– Какой неожиданный накал страстей! – объявил Грандмастер, когда они вывалились на ночную улицу. – Но где твой характер, брат? Ты прогнулся под эту наглую гору мяса так легко.

– Я не хотел неприятностей.

– Но они тебя все равно нашли.

– Он всего-то хотел занять свой столик! – воскликнул Коллекционер. – Нужно было просто уступить ему, а не пытаться втянуть его в твой дурацкий отбор моделей.

– Отбор телохранителей. Я не верю своим ушам. Разве ты не великий и могущественный Коллекционер? Не сдавай позиций, брат! Держись за свое!

Грандмастер усмехнулся.

– Похоже, наше совместное проживание будет незабываемым, да? Идем. Мне не терпится посмотреть на свой новый дом.

ГЛАВА 4

– Ну и помойка! – воскликнул Грандмастер, когда немного погодя они добрались до музея Коллекционера. – Да тут почти ничего нет. Но я все равно требую экскурсии.

– Всему свое время, брат. Рабыня! – взревел Коллекционер.

Килан ворвалась в комнату, как жизнерадостная земная собака, жаждущая увидеть владельца.

– Добро пожаловать домой, милостивый хозяин, – воскликнула она, сияя.

– У нас гость, – объявил Коллекционер. – Мой брат.

Килан судорожно вздохнула, пытаясь вернуть дыхание.

– ТОТ САМЫЙ Грандмастер? Какое счастье служить вам! Хозяин редко говорит о вас, но если говорит...

– Умолкни, – оборвал ее Коллекционер, – довольно.

– Могу я взять ваши вещи, Грандмастер? – спросила Килан, послушно переключая внимание.

– У него нет вещей, только это.

Коллекционер поднял сумку и швырнул ее Килан.

– Будь осторожна, в ней ценное содержимое. Приготовь койку в подвале.

– Койку?! В подвале?! – рявкнул Грандмастер. – Нет-нет, так не пойдет. Мне нужно подогретое постельное белье из ткани высочайшего качества. Можешь приготовить мне горячую ванну, где я могу омыть усталые ноги?

– Я предлагаю тебе все, что у меня есть на данный момент, – ответил Коллекционер. – Больше благодарности.

– Мне нужно приготовить гостевую койку, а затем приготовить вам вкусный обед! – воскликнула Килан.

– Есть что-нибудь о нашем воришке? – спросил Коллекционер. – Панго сообщил мне, что ему должны привезти череп Дотаки. Разберись с этим немедленно.

– Конечно, о великий Коллекционер. У меня было не так много времени на сбор информации, но...

Я велел тебе разобраться с этой проблемой как можно быстрее, – рявкнул Тиван.

– Но с тех пор, как вы дали мне это задание, прошло всего несколько часов. И мне нужно было выполнить все ваши предыдущие задания, например... – она умолкла. – В общем, я делаю все возможное.

– Так делай невозможное, – угрожающе заявил Коллекционер, взмахом руки велев ей возвращаться к своим обязанностям.

– Кажется, она миленькая, – заметил Грандмастер вслед уходящей девушке. – Не спросила, какое у меня любимое блюдо и насколько мягкими должны быть подушки, но я спишу это на нервы. Кто-то обкрадывает тебя, Тиван? Это серьезное дело.

– Я не стану обсуждать это с тобой. Идем, – отрезал Коллекционер, указывая брату на главный зал музея.

Грандмастер тщательно осматривал каждый дюйм помещения, запоминая все до мельчайших подробностей. Он подготовился к игре, и эта готовность была заметна в каждом его движении. Грандмастер хотел выяснить слабые места брата, и вот все они оказались прямо перед его глазами. Было заметно, что музей пережил какое-то разрушительное происшествие, что подтверждало дошедшие до Грандмастера слухи. И теперь все его мысли были о том, как извлечь из всего этого выгоду.

– И это все? – поддел брата Грандмастер. – Я-то полагал, что ты собрал впечатляющую коллекцию. По крайней мере, так о ней отзывались в определенных кругах. «Впечатляющая коллекция экзотических вещей и зоопарк, полный редких тварей» – говорили мне. Один наш общий приятель утверждал, что тут есть даже суверенская родовая капсула. У тебя где-то припрятаны особо ценные экспонаты или здесь все, что осталось?

Теперь, когда они были на территории Коллекционера, тот почувствовал, что снова контролирует ситуацию. И он совсем не собирался позволить брату лишить его той власти, которой он обладал в этих стенах. Он тщательно подобрал слова и высказал их спокойным тоном.

– Здесь имело место неприятное происшествие. Некоторые экспонаты были утеряны. Все изменилось, однако я выстоял, – твердо закончил он. – А сейчас позволь мне предложить тебе что-нибудь освежающее.

Они направились в кабинет, где Коллекционер приготовил брату травяной эликсир в высоком стакане.

– Ты когда-нибудь пробовал фруктовый коктейль, который подают на официальных событиях у Корпуса Нова?

– У меня не слишком хорошие отношения с Корпусом Нова, – ответил Гранд мастер.

– Как и у меня, но некоторым из числа их агентов я приплачиваю. Так я могу вести дела свободно. И они не вмешиваются в мою работу, – сказал Коллекционер.

Он подал брату напиток.

– Думаю, тебе должен понравиться его терпкий букет. Наслаждайся.

– М-м-м, чувствую травы, – пробормотал Грандмастер, поджав губы. И тут он заметил Кресло для Размышлений. – Что это за чудовище?!

– Прочь! – воскликнул Коллекционер, отталкивая брата и усаживаясь в кресло. – Ступай туда.

Грандмастер упал на длинную софу, покрытую мягкими подушками.

– А вот тут очень удобно, – заявил он, раскинув руки вширь. – Может, я просто буду спать здесь?

– И все-таки расскажи мне, что на самом деле привело тебя к моему порогу в таком состоянии, брат, – попросил Коллекционер. Он пригубил свой напиток в ожидании. – Тут должно быть нечто большее, чем просто неблагодарные жители планеты. Начни с самого начала, не скрывая ничего.

Грандмастер откинулся назад, уставившись в потолок, и тяжело вздохнул. Он казался расслабленным. На лице его проступало задумчивое выражение, по мере того как он припоминал последние события.

– Ты когда-нибудь бывал на Сакааре? – спросил он. – Это царство жестокости и хаоса. То и дело открывающиеся червоточины загрязняют небеса, выплевывая мусор, собранный со всей Галактики. Мусорщики, мерзкие бандиты, рыщут по нему в поисках той самой вещи, которая станет их билетом убраться оттуда. Последние новости: билетов с Сакаара нет. Но я приехал туда и увидел в нем потенциал. Использовал людской гнев и раздражение, чтобы делать деньги, много денег. Я организовал Бои Чемпионов – легендарный гладиаторский турнир, в котором участвовали самые могучие создания Вселенной, лучшие из лучших. Динамика! Драма! Зрелище! Каждый бой приносил мне такое удовлетворение, которого я никогда в своей жизни не испытывал. – Грандмастер положил руку на грудь, прикрыл глаза и улыбнулся, словно представляя что-то приятное. – Такое разнообразие существ. И все они сражаются, рвут друг друга на куски во имя славы и азарта. Какое прекрасное было зрелище.

– Как ты находил себе борцов? – поинтересовался Коллекционер.

– Ну, некоторых из них я похищал, других переманивал. У кого-то не было ничего, я кое-чем помог, и вот они – мои с потрохами, например, Забияка-142. О, она была хороша: крепкая девчонка, воин в боевой раскраске. Ты ведь знаешь, как мне нравится боевая раскраска? Пугающая красота. Я пытался усадить ее на крылатого скакуна ради хохмы, но не нашел подходящей лошади. Сказать по правде, эта девчонка моей никогда не была. У нас были взаимовыгодные отношения: она находила бойцов для арены, я ей за них платил.

– И что, твое предприятие было выгодным? – поинтересовался Коллекционер.

Грандмастер взвился с места как стрела.

– Даже более чем, – заявил он, поправляя одежду. – Люди валили толпами. Им такое нравится. Они торчали у ворот целыми днями, а потом рвались на арену, как стая гиен. И поскольку я превосходный предприниматель, то выжимал из них все до капли. Настоящие деньги делаются на мерчандайзинге, это всем известно. Брендовая продукция! Фанаты скупают ее не задумываясь. Ты им – немного шика и веру в счастливый случай, они тебе – все, что есть за душой. У меня было одно устройство, аппарат ментальной голографии «Нексус», которое я использовал, чтобы проецировать в небо огромную фигуру себя самого. И эти лизоблюды принимали все за чистую монету. Я для них был почти богом.

Коллекционер испытывал по меньшей мере любопытство и в значительно большей степени зависть. Но он однозначно не собирался позволить Грандмастеру понять это.

– У тебя был любимый боец? – спросил он.

Лицо Грандмастера озарилось теплым светом.

– Мой милый чемпион. Мой милый, милый чемпион. О, я так по нему скучаю: искренне, безумно, отчаянно, – признался он и на минуту замолк. – При мысли о нем меня переполняют эмоции.

– И ты поставил все на этого своего чемпиона?

– Ну не совсем все. Но почти. Поверь, у меня было немало сильных бойцов, толпы. Корг, кронанский каменный человек, например, был отличным экземпляром. Сильный, но с тонкой, игривой натурой. Всегда сохранял интригу в сражении. А затем взял и предал меня, булыжник неблагодарный. Затеял настоящую революцию прямо у меня под носом. Однажды я найду его и раздроблю на куски за это. А затем возьму эти куски и рассею по всей Галактике, чтобы ему уж точно не удалось восстановиться. Не знаю, способен ли он вообще на такое, но предпочитаю подстраховаться. О, а знаешь, кто еще был неплох? Лорд Грома! Знаешь его, да? Блондин, раздражающе хорош собой. Потерял его во всей этой неразберихе. Исчез в мгновение ока.

– Тор?!

– Да, утер, и еще как. У него был большой потенциал.

– Да не нос утер, а Тор. – Коллекционер выделил первую букву. – Лорда Грома, о котором ты говорил, зовут Тор.

– А, ясно. А я-то подумал, что у тебя внезапно появились проблемы с дикцией, – сказал Грандмастер. – Меня никогда не интересовало его имя. Кого волнует имя пашущего на тебя пленника?! Это недочеты управления. – Грандмастер внезапно кое-что вспомнил. – Однажды у него появился молот! Я только что вспомнил, что один из моих подчиненных как-то говорил мне об этом. У него не было ничего, когда его вышвырнуло к моему порогу, но ты бы только взглянул на эту вещицу. Она тебя точно заинтересовала бы, ты же помешан на собирании всяких штук, – развил тему Грандмастер, делая очередной глоток эликсира.

– Знаешь, я вел дела с асгардцами.

– Что еще за асгардцы? – перебил Грандмастер. – Звучит смешно. Они драться умеют?

– Асгардцы – жители Асгарда, одного из Девяти Миров. Как ты можешь этого не знать? – спросил Коллекционер, пораженный невежеством брата.

– Э, – Грандмастер нахмурился, – чересчур драматично. Я предпочитаю быть подальше от всех этих дел с мирами, но был бы рад услышать, что ты захватил их все.

– В общем, Тор – безрассудный, несдержанный мальчишка. Горы мускулов и капля мозгов, и все это в теле бога. Мы никогда не пересекались, но слухи до меня доходили. С Тором всегда хлопот не оберешься, – объяснил Коллекционер. – Но, к слову сказать, его отец Один точно такой же.

Грандмастер в задумчивости склонил голову.

– Лорд Грома заметно подрос, как я посужу. Но тут нечем похвастать. Думаю, ему просто пришлось. Изменись или умри! Таковы правила Вселенной. Тебе действительно стоит попробовать добраться до этого его молотка. Похоже, это одна из тех штук, которые неплохо бы смотрелись в твоем заштатном выставочном зале.

Невежество Грандмастера вывело Коллекционера из себя.

– Мьельнир – это тебе не какой-то там молоток! Это зачарованный артефакт. Я бы не смог его даже поднять. Ты понятия не имеешь, о чем говоришь.

– Просвети меня, – усмехнулся Гранд- мастер.

«Непременно, ты – озабоченный сопляк», – подумал Коллекционер.

– «Мьельнир» переводится как «тот, что крушит». Он был выкован Одином из куска Уру, неуничтожимого асгардского металла. Молот может выдержать практически все благодаря множеству наложенных заклинаний. С его помощью Тор может даже управлять погодой помимо всего прочего. Они с Мьельниром связаны навсегда. «Кто бы ни взял этот молот, если достоин, будет обладать силой Тора» – не слышал? Без этого оружия асгардец – просто сопливый мальчишка.

Интересно, – пробормотал Грандмастер, постукивая себя по подбородку. – Отсутствие молота не помешало ему разрушить мою жизнь.

– О! – В восклицании Коллекционера не было ни капли сочувствия. – Как мрачно.

Грандмастер неловко поерзал на своем ложе. Он хотел рассказать брату всю правду и покончить с этим, но время еще не пришло. Пока нет.

– У меня к тебе вопрос, – заявил он, меняя тему разговора. – А может кто-то другой стать Тором, получить всю эту мощь? Смог бы он владеть молотом? Такое вообще возможно?

– Думаю, если бы мантию Тора вручили, скажем, лягушке, тогда логично было бы, что лягушка вместе с ней получит и силу

Грандмастер оценил открывающиеся возможности.

– Я бы больше хотел увидеть ее на корбините. Но не на каком-нибудь корбините- старикашке. Он должен быть особенным. Что делает задачу по его поиску совсем не тривиальной, поскольку они все в основном ужасные зануды. С некоторыми кибернетическими усовершенствованиями, после пары экспериментов, корбинит с асгардским молотом мог бы представлять нешуточную угрозу. Одна мысль об этом щекочет мне нервы!

Глядя на восторгающегося родича, Коллекционер понял, что скучает по тем временам, когда они были моложе и частенько сплетничали с ним о том о сем. По тем временам, когда на кону стояло не так много и они понимали друг друга как никто.

– Ты знаешь, кто меня бесит сильнее всех? – спросил Грандмастер. – Братец Лорда Грома, Локи. Гнусный скользкий тип, так ведь? Вот он вроде на твоей стороне, а в следующую секунду объявляет тебе войну. Вечно скалящийся мошенник.

–    Я как-то имел дело с Леди Сиф и Вольштаггом. Это асгардские воители, – объяснил Коллекционер. – Они показались мне вполне разумными. Я даже склонился перед ними, чтобы создать впечатление, что они держат ситуацию под контролем. Обращайся с асгардцами как с королями – и они отдадут тебе все, что пожелаешь.

– Полезная информация. И что же тебя так заинтересовало у этих азбардцев? – спросил Грандмастер.

Асгардцев. Они доставили мне предмет, известный как Эфир, – сухо ответил Коллекционер, откинувшись в Кресле для Размышлений.

– Что это? Где ты его хранишь? – спросил Грандмастер. – Будь я на твоем месте, я бы выставил его на всеобщее обозрение, чтобы показать своим врагам, что такое настоящая мощь.

– Должен напомнить, что я – не ты, – заметил Коллекционер.

В своем музее он направлял беседу в нужное русло, и сейчас еще не пришло время обсуждать Камень Реальности, как, впрочем, и любой другой из Камней Бесконечности. Он попытался переключить внимание Грандмастера на другую тему.

– Я бы с удовольствием послушал еще о потрясающих гладиаторских боях. Меня определенно завораживают твои истории, – польстил он брату. – Расскажи мне что-нибудь о своем чемпионе. Похоже, он просто невероятен.

Коллекционер заметил, что стакан брата опустел. Он тут же кинулся наполнить его новой порцией эликсира.

– Как там его зовут?

– Халк. – В голосе Грандмастера отчетливо слышалась тоска. – Ты знаешь что-нибудь о нем?

Конечно, Коллекционер слышал о Халке. Одно это имя заставляло его трепетать. Халк относился именно к тому типу созданий, который он всегда мечтал выставить в своем музее, хотя у него и не было соответствующих условий для содержания монстра такой силы. Ценность Халка была неизмерима, даже несмотря на угрозу безопасности, которую он нес. Ходили слухи, что зеленый гигант путешествует по космосу, и неудивительно, что он оказался на Сакааре. Коллекционер даже отчасти завидовал брату, увидевшему свирепость Халка своими глазами. Тем не менее он решил схитрить.

– Вроде бы этот Халк с Эргонара? Оранжевый громила с конским хвостом на голове, если не ошибаюсь.

Грандмастер метнул на Коллекционера пренебрежительный взгляд.

– Нет-нет! Он с Земли! И он великолепен. Гигантское создание, мускулы размером с метеор, зеленая кожа... Удивительное зрелище! Любимец публики. Мой чемпион! Монстр-исполин, на самом, деле, как я узнал позже, являющийся бомбой замедленного действия по имени Брюс Бэнкс.

Коллекционер не мог упустить шанс поправить брата.

Бэннер, – вставил он. – Халка зовут Брюс Бэннер.

Грандмастер приподнял бровь.

– Так ты и правда слышал о нем? Маленький плутишка.

– Нет, но я действительно знаю, что Халк – на самом деле блестящий человеческий ученый, до тех пор пока не превращается в неистового, яростного монстра. Эта информация поступила ко мне из трех различных источников. Если допустить, что они надежны, он, безусловно, представляет собой любопытнейший экземпляр.

– Он стал бы великолепным дополнением к твоей коллекции, если бы ты смог удержать его. А это вряд ли, – заявил Грандмастер.

Он повертел головой из стороны в сторону, изображая тщательный осмотр.

– На первый взгляд, тебе тут не помешает пара аттракционов. Тут на самом деле пустовато.

– Все вернется. Жизнь циклична.

– Это точно, – согласился Грандмастер. Он сделал глоток и вздохнул. – Я так по всему этому скучаю: по Сакаару, боям... Забыл рассказать тебе: тот, кому удалось бы победить чемпиона, мог попросить у меня подарок, все, что пожелает, без ограничений. И я бы исполнил это желание. Разве это не здорово? Я всегда себя от этого лучше чувствовал. Мне нужно было чем-то уравновешивать все те убийства, что я совершал просто из вредности. А их было немало. Я действительно люблю публичные казни. Ой, да ладно, никто не идеален.

Грандмастер поднял стакан.

– Вперед и с песней!

ХРЯСЬ!

* * *

Килан влетела в комнату. Она неистово замахала руками, пытаясь восстановить дыхание.

– Что случилось, рабыня?! – потребовал ответа Коллекционер.

Девушка резко втянула воздух.

– Я как раз начала готовить вкуснейший обед для вас и Грандмастера, когда вспомнила, что пропустила пятно пыли во время уборки. А это напомнило мне, что я не закончила вторую за день инвентаризацию, начатую по вашему поручению. Поскольку я не хотела разочаровывать вас, то решила, что нужно сначала закончить все задания, полученные ранее, а затем приниматься за новое.

Многословность Килан действовала Коллекционеру на нервы.

– Переходи к сути. Что это был за звук? Что ты по неосторожности уничтожила на этот раз?

– Не беспокойтесь, о великий Коллекционер. С вашим собранием все в порядке. Я всего лишь уронила блюдо с закусками. Кое- что, чтобы скрасить ваше ожидание ужина. Я сейчас же пойду и подниму их. И раз уж их все равно теперь нельзя есть, может быть, скормить их ксандарианскому дробильщику в подвале? Чтобы они не пропадали зря.

Коллекционера это не интересовало.

– Да, ладно. Так и сделай. Ступай.

Килан метнулась прочь, но перед этим успела подмигнуть Грандмастеру, воспользовавшись тем, что хозяин отвлекся.

– Какая загадочная крошка, эта Килан, – заметил Грандмастер. – И голубые чешуйки мне нравятся. Она очень стройная. Как у нее с армрестлингом?

– Никак.

– У тебя в подвале ксандарианский дробильщик?! – спохватился Грандмастер. – Это там, где я должен был ночевать?

– Он в клетке. Ты его и не заметишь, – ответил Коллекционер. – Заканчивай свою историю. Что произошло на Сакааре?

Грандмастер испустил долгий страдальческий вздох.

– Лорд Грома, Корг и прочие их приятели-негодяи подняли мятеж. Похоже, не всем нравится сражаться до смерти. Они разграбили мою прекрасную башню. Мой чемпион покинул меня. Разрушение. Ужас. Я потерял несколько весьма дорогих винтажных космических кораблей. В данный момент я практически на мели. Одна мысль об этом вгоняет меня в депрессию. Я обнаружил, что мои отношения с жителями Сакаара вовсе не так уж хороши, так что путешествие было жизненной необходимостью. Я приехал сюда потому...

Его голос затих. Он допил свой эликсир и обнаружил красноватый осадок на дне стакана. Понимание, смешанное с восхищением, озарило его лицо.

– Отлично сыграно, братец. Но я узнаю след от квеллианской смеси правды где угодно. А я-то недоумевал, с чего это я так разоткровенничался. Но какой все же мерзкий вкус!

Коллекционеру удалось удержать на лице маску безмятежности.

– Не понимаю, о чем ты.

– Ну, ты узнал все, что хотел. Все мои отговорки в прошлом. Теперь пришло время тебе отбросить свои.

Лицо Грандмастера стало угрожающим.

– Думаешь, я не знаю, что такое Эфир, братец? В юности ты то и дело твердил о них во сне. Каждую. Чертову. Ночь. Прекрати ходить кругами и давай начистоту. Покажи мне свой Камень Бесконечности.

ГЛАВА 5

Грандмастер не мигая уставился на брата.

– Я вижу, что зацепил тебя, – сказал он, растянув губы в широкой усмешке. – Ну так где он? Или они. Хотя, если то, что я знаю о Камнях Бесконечности, – правда, держать их вблизи друг от друга крайне опасно. И ты, вероятно, уже в курсе. С твоей-то давней одержимостью этими камнями и всем подобным.

Коллекционер хранил молчание и только все глубже погружался в Кресло для Размышлений, а его пальцы все крепче стискивали подлокотники.

– Боишься, что, произнеся вслух «Камни Бесконечности», ты привлечешь силы тьмы? Ха! Кто бы мог подумать, что ты станешь таким трусом?

– Я ничего не боюсь! – рявкнул Коллекционер.

Грандмастер поднялся с софы. Он упер руки в бока и уставился на брата в ожидании ответа.

– Темные эльфы – знатные сплетники. Не хочешь узнать, что они мне рассказали?

– Нет, – заявил Коллекционер, вскакивая со своего кресла.

Он хотел, но ни за что в этом не признался бы: не собирался обсуждать Камни Бесконечности, во всяком случае, пока. Ему еще предстояло выяснить, что затевает брат и какие мотивы скрываются за его приездом, прежде чем раскрывать секреты.

– Готов отправиться на экскурсию по моим владениям, Эн Дви?

– Думаю, да, – фыркнул Грандмастер. – Но не мог бы ты называть меня Грандмастер? Мне так больше нравится.

«Еще бы тебе не нравилось, – подумал Коллекционер. – Напыщенный эгоист».

– Для тебя – все что угодно, дорогой брат. Ведь ты и гранд, и мастер.

Коллекционер пригласил Грандмастера в центральную часть музея, и их экскурсия началась. Когда они приступили к осмотру его владений, память Тивана захлестнули воспоминания. В голове то и дело всплывали картины прошлого. Он указал на один из углов музея.

– Здесь находилась родовая капсула суверенов. Я выкупил ее у одного из обиженных прихлебателей Аиши. Он стащил капсулу прямо у нее из-под носа. Заплатил за это жизнью, как мне рассказывали. Бедняга. Судя по всему, моя родовая капсула была уничтожена в результате происшествия, но я уверен, что у золотой жрицы уже появилась абсолютно новая, способная дать жизнь очередной странной твари.

Тут он указал на пустую клетку.

– Мой темный эльф исчез без следа. Он и пленником-то был чересчур говорлив. Сплетник, как ты выразился. Могу только представить, какой он невыносимый в драке. Как представитель вымирающего вида он был редкой находкой. Где-то в глубине души мне ночами немного не хватает его криков. Но я очень надеюсь, что он не вернется мстить мне.

Коллекционер перешел к еще одному пустующему вольеру за разбитым вдребезги стеклом.

– По сравнению с ним мой ледяной гигант был настоящим молчуном. Он был очень холоден, не сочти за каламбур. Они с эльфом все время общались жестами. Думаю, пытались использовать темную магию, чтобы сбежать. Никогда не знаешь, чего ожидать от существ из других миров! Еще я часто вспоминаю ксеронианку, которая погибла в этом хаосе. Она была смирная, тихая, никогда не затевала драк, с самого момента ее похищения. Жаль, что ее больше нет. Бедняжка просто оказалась не в том месте и не в то время. Ее всегда хорошо кормили, а ведь это уже что-то. Карина ей обычно читала. Смотрелось мило.

– Карина? Кто это? – заинтересовался Грандмастер.

– Неважно.

Коллекционер заметил, что Грандмастер тайком поглядывал на него, пока они проходили мимо очередного пустого места в экспозиции, и во взгляде этом то и дело мелькала жалость.

– Я вижу, что ты очень дорожил своей коллекцией, – предположил Грандмастер, остановившись перед предметом с длинной ручкой и жесткими щетинками, одиноко лежащим на полке.

– Это древняя зубная щетка кри, – объяснил Коллекционер. – Ни разу не использовалась.

– Неудивительно: кри не славятся заботой о зубах.

– Моя коллекция чучел различных существ большей частью разлетелась на куски. Некоторые из них было нетрудно заменить, другие – попросту невозможно, – продолжил Коллекционер, указывая на полностью собранный скелет лося. – Вот это скелет животного с Земли, как мне сказали. Я ознакомился с их историей. Чудовищно скучно.

Грандмастер потрогал следующий пустой контейнер.

– А что было здесь?

Лицо Коллекционера просветлело, когда он вспомнил один из своих любимых экспонатов.

– Скафандр с Земли. Один из самых первых, если не ошибаюсь. Но могу ошибаться. Слишком много информации о Земле поступает ко мне из ненадежных источников. Скафандр был примитивным: оранжевый, мешковатый, с громоздким шлемом. Когда речь идет об освоении космоса, земляне просто смешны. Даже вообразить себе не могут, сколько им еще предстоит узнать. Идем дальше.

Они вошли в то крыло музея, где Коллекционер разместил свои последние находки. Они, конечно, были далеко не так впечатляющи, как те, что утеряны в результате происшествия, но все же довольно интересны. С их помощью Коллекционер должен был встать на ноги – так, по крайней мере, он думал. Он нашел взглядом любимый экспонат.

– Небесное Копье. Говорят, его метнули с неба творцы изначального. Конечно, если веришь в подобную чушь, – заметил Коллекционер, снимая длинное оружие со стенда. – Купил со скидкой. Изготовлено с невероятным мастерством.

Грандмастер вытащил копье из рук брата и крепко сжал древко.

– Оно определенно изготовлено из синтетических материалов, – заявил он. – Подделка. Постыдился бы выставлять это здесь.

Коллекционер тут же отнял копье и вернул его на место.

– Тогда продам какому-нибудь простачку.

Они прошли мимо последних пополнений: краденого шлема Корпуса Нова, Маски Тайн и чучела птицеобразного существа неизвестного происхождения. Коллекционер достал с ближайшей полки маленькую красную коробочку, обтянутую вытертым красным войлоком. Он открыл ее и продемонстрировал тусклое серебристое лезвие, сделанное из стали.

– Это вандарианский нож для масла.

Грандмастер улыбался, но особо впечатленным не выглядел.

– Ну, у тебя хотя бы остался бластер Читаури, – сказал он, махнув рукой в сторону огромной пушки, свисающей с потолка.

– Он сломан, а читаурийский мастер, живущий неподалеку, еще не ответил на мое приглашение, – объяснил Коллекционер.

Он заметил, что брату становится скучно.

– Не желаешь посмотреть мой контейнер со слизнями? Они издают странные, но довольно забавные звуки, когда их гладишь. Или, может, показать тебе пандорианское хрустальное ожерелье, подаренное мне одним состоятельным дипломатом? Очень красивое и дорогое. Ты не представляешь, что мне пришлось сделать, чтобы обеспечить ему безопасное хранение.

– Мне казалось, что раньше у тебя было намного больше существ, – заметил Грандмастер. – Существа и чудища перестали тебя интересовать?

– Как смеешь ты спрашивать у меня подобную глупость? – взъярился Коллекционер. – Живые организмы – это моя страсть. Будь у меня достаточно средств, я бы собрал все разновидности живого с каждой планеты в каждой звездной системе, но, если ты не заметил, в последнее время мне пришлось нелегко.

– Я заметил, – спокойно возразил Грандмастер.

– Правда заметил? Да неужели?

Коллекционер кипел от гнева, вспыхнувшего с новой силой.

– Ты смотришь на мой музей и видишь помойку, мусор. Но ты и представить не можешь, через что я прошел.

– Так прекращай ходить вокруг да около. Брось! Выкладывай все, Тиван. Что, дьявол тебя дери, здесь произошло? Давай уже. Я и так догадываюсь, что все это как-то связано с одним из проклятых Камней Бесконечности, на которых ты всегда был помешан. Так что прекращай занудствовать!

Коллекционер вздохнул. Грандмастер был прав: пришло время рассказать все. Он не мог больше водить брата за нос. Он повел его из музея в кабинет и приготовил новую порцию прохладительных напитков. На этот раз, прежде чем сделать глоток, Грандмастер убедился, что в стакане нет никаких подозрительных примесей.

* * *

– Я помню все, словно это произошло только вчера. Банально, но факт, – начал Коллекционер. – Моя рабыня, Карина, разрушила мой музей. Она от моего имени договорилась о встрече со Стражами Галактики. Тогда они еще были сборищем ничтожеств. Впрочем, как и сейчас. Но этот рассказ не о них, а обо мне. Они прибыли ко мне с вещью, которую я мечтал получить уже довольно давно, – со Сферой, содержащей один из Камней Бесконечности, а точнее, Камень Силы. Во время переговоров я заметил, что Карина ведет себя странно. А через секунду она схватила светящийся шар, надеясь, что он даст ей силу уничтожить меня – ее хозяина, того, кто ее кормил и одевал, только представь! Ей, видите ли, не нравилось, как я с ней обращаюсь. Она решила вырваться из золотой клетки. Вместо этого Камень Силы взорвался в ее руках, испепелив ее вместе с большей частью моего музея. Я уцелел, кое-какие экспонаты – тоже. Камень Силы был почти у меня в руках! Я чувствовал его суть. Он был так близко... и вот уже все кончено... – Его голос прервался. – С тех пор я испытал несметное количество разнообразных эмоций: пустоту, недовольство. Я чувствовал себя никчемным. Искал, но не находил. Постоянное беспокойство практически довело меня до истощения. Восстанавливать свои владения заново по кусочкам было задачей не из легких, но что мне оставалось? У Коллекционера должна быть коллекция.

Он вернулся в реальность.

– Давай, брат. Можешь выдать любой ехидный комментарий, какой только пожелаешь. Я вижу, что один из них прямо-таки висит у тебя на языке.

– Мне незачем высмеивать твою беду, – возразил Грандмастер спокойным тоном и с почти искренним выражением лица.

– Осматривая музей в его нынешнем виде, я не мог не заметить твоих страданий. Он в ужасном состоянии. Но так обычно и бывает с теми, кто играет с силами, которыми не может управлять.

– А что ты знаешь об этих силах? Ничего! Ты понятия не имеешь, на что в действительности способны эти Камни. Ты не ценишь их силу! И никогда не ценил!

– Так просвети меня! – заметил Грандмастер. Он развалился на софе, с комфортом пристроив все свои конечности. – Я буду твоим учеником.

Коллекционера ошеломило это предложение, но он понимал, что в данный момент терять ему нечего.

– Устраивайся поудобнее, брат, – предложил он, – и сконцентрируйся.

Он щелкнул пальцами – и в комнате воцарился полумрак. Затем вспыхнули голографические снопы ярчайшего света. Прямо перед их глазами рождалась Вселенная. Урок начался.

– Создание Вселенной – это так скучно и предсказуемо, – пожаловался Грандмастер. – Переходи уже к интересному. Покажи мне эти невероятные Камни.

Взмахом руки Коллекционер создал проекцию, заполнившую комнату целиком, – радугу из ярчайших цветов: красного, синего, зеленого, желтого, оранжевого и пурпурного. Они кружились в космосе словно кометы, до тех пор пока не стали Камнями Бесконечности. Каждый Камень повис в воздухе, сияя, как праздничная гирлянда.

Красота этого зрелища заворожила Грандмастера.

– Вот о чем я говорю, – выдохнул он, удивленно приоткрыв рот. – Они поражают.

– Больше, чем ты можешь вообразить, – сказал Коллекционер. – Они – совокупность всего сущего, ключ к Вселенной. Они – все.

Грандмастер не выглядел убежденным.

– Но так ли это на самом деле? – спросил он. – Камни, конечно, впечатляют, но так, чтобы все? Не уверен.

– Может быть, увидев это, ты передумаешь?

Коллекционер запустил еще одну голограмму. На этот раз армия чудовищ маршировала по космосу, используя мощь Камней, чтобы смести все и вся со своего пути.

Сила – это все, а в Камнях Бесконечности силы больше, чем твой ничтожный разум способен вообразить. Гиганты, которых ты только что видел, – это Целестиалы, всемогущие существа, осознавшие эту силу и использовавшие Камни, чтобы создать оружие, позволявшее держать в страхе все миры. Целестиалы действовали бесшумно, опустошая те планеты, которые хотели. Со временем они ослабили контроль над Камнями, и те попали в другие руки, к более слабым созданиям, таким как кри, асгардцы и темные эльфы. Веками эти артефакты изменяли эти цивилизации: одни – к лучшему, другие – наоборот. Только невероятно сильные существа могли обладать Камнями и в полной степени использовать их силу. Более слабые, такие как люди, были неспособны удержать их абсолютную мощь. Какими бы прекрасными они ни казались на первый взгляд, если низшее существо вступает в прямой контакт с Камнями, чистая сила просто разрывает его на части. Это великолепное и в то же время пугающее зрелище. Для того чтобы сберечь подобных существ, Камни были заключены в защитные оболочки: Сферу для Камня Силы, Скипетр для Камня Разума, Тессеракт для Камня Пространства, или космоса, Глаз Агамотто для Камня Времени и, – голос Коллекционера окреп, – как тебе известно, Эфир для Камня Реальности.

Пять сосудов, содержащих Камни, появились перед глазами Грандмастера.

– Я нахожу это довольно захватывающим, – заявил он, изучая их величественные формы. – А что насчет оранжевого? Где он живет?

– Никто не знает, где или в чем находится Камень Души, – коротко ответил Коллекционер. Для него это был больной вопрос. – В любом случае из-за оболочек собрать все камни в одном месте сложно, но не невозможно. Видишь ли, сами Камни абсолютно неуничтожимы. Их невозможно разрушить, даже если очень постараться. Многие пытались. Так что эти Камни – безусловно, величайшая сила во Вселенной. Они даже говорят друг с другом. Разве это не любопытно?

Коллекционер двигался в окружении мерцающих голограмм.

– Синий Камень Пространства позволяет путешествовать сквозь галактики с помощью телепортации и открытия порталов. Мгновенный доступ в любую точку Вселенной... если правильно использовать Камень. А вот последствия неверного использования могут быть довольно пагубными. Камень Пространства также является невероятно мощным источником энергии. Ныне он заключен в Тессеракт, кубический герметичный сосуд, который побывал в руках у людей, но теперь снова вернулся в Асгард.

Коллекционер подошел к сверкающему желтому Камню и легонько подтолкнул голограмму.

– Желтый Камень Разума дает своему обладателю контроль над более слабым разумом и способность подчинять его своей воле. Ты только вдумайся: целая армия рабов, послушных каждому слову и жесту.

Коллекционер прервался, глубоко вздохнув: говорить об этом Камне ему было труднее всего.

– Пурпурный Камень Силы на пике своей мощи может уничтожать целые планеты. Камень был помещен в Сферу, призванную сдерживать его реальную опасную силу. И только судьбе известно, сколько она продержится. Как тот, кто видел частичное действие крупицы его возможностей лично, могу с уверенностью сказать, что надолго ее не хватит.

Коллекционер непроизвольно вздрогнул, а затем продолжил.

– Владелец зеленого Камня Времени может путешествовать сквозь века и контролировать поток времени в любом масштабе. Он способен изменять историю согласно своим нуждам, превращать противника в пыль или просто заглядывать в прошлое и будущее. Камень также может создать Временную Петлю, где противник застынет в одном моменте на целую вечность. Эту способность я считаю особенно жуткой.

– А оранжевый? – спросил Грандмастер. – Что он делает?

Коллекционер покачал головой.

– Как нам неизвестно ничего о местонахождении Камня Души, так мы не имеем представления и о его истинной силе. Это самый загадочный из всех Камней.

Коллекционер посмотрел на Грандмастера, прищурив глаза.

– И как тебе, наверное, уже известно, красный Камень Реальности – это непредсказуемая и смертельно опасная сила, которая позволяет его владельцу изменять саму нашу реальность. Его бесформенная оболочка зовется Эфиром и представляет собой жидкую кроваво-красную массу, которая может вселяться в тело хозяина и даровать ему неограниченную мощь и непредсказуемые возможности.

Грандмастер хихикнул.

– Я всего этого не знал, – заметил он. – Я подумал, что все это вселение слишком уж отдает дьявольщиной и совсем не в твоем вкусе. Мне нужна демонстрация. Давай посмотрим на Эфир в действии. Мы могли бы испытать его на Килан!

– Космические камни, несущие смерть, – это не та вещь, которой мне сейчас хотелось бы похвастаться, – возразил Коллекционер.

– О, правда? Ясно, – сказал Грандмастер.

В его голосе слышался намек на сомнение. Он поднялся с софы.

– Я думаю, мне стоит выпить еще стаканчик этого восхитительного эликсира. Только без зелья правды, само собой.

– Сядь. Я не закончил, – проворчал Коллекционер.

Голографии камней последовали друг за другом, собираясь вместе, чтобы образовать сверкающее изображение золотой перчатки. Ее сияние осветило комнату.

– Хоть каждый из Камней Бесконечности и обладает уникальными способностями, их также можно использовать вместе. Перчатка Бесконечности управляет силами всех Камней одновременно. Это непростая задача. Все, кто пытался это сделать, погибали: она соединяется напрямую с разумом владельца, для неопытного существа ее воздействие будет сокрушающим. Неясно, кто ее создал, но у меня есть свои догадки.

Грандмастер разглядывал брата, пока тот завороженно любовался мерцающим великолепием Камней Бесконечности.

– О-хо-хо. Да ты определенно очарован. Все это время я просто не осознавал всей глубины твоей одержимости. Эти камни стали для тебя утешением в тяжелые времена, не так ли? Их поиски вот уже довольно давно придают твоей жизни смысл, позволяют не ощущать одиночества, да, Тиван?

Этот вопрос задел Коллекционера за живое. Он отчаянно пытался сохранить спокойствие, не желая, чтобы брат заметил его волнение. Его выбили из колеи мысли о прошлом. Воспоминания о Камнях Бесконечности такие живые. Еще подростком, до того, как узнал о том, что они существуют, он видел во сне, как светящиеся камни кружатся в ночном небе, и их сияние навсегда запечатлелось в его памяти. Они были яркими и таинственными, обладали мощью, превосходившей самые дикие его фантазии. Тиван просыпался по утрам и рисовал их по памяти. Когда он стал старше и начал разбираться в сути вещей, то решил сделать их поиск своей целью. Он облетел весь космос, обыскал все галактики, сталкивался и с лучшей, и с худшей стороной Вселенной, а они по-прежнему не давались ему в руки. И, несмотря на это, его страсть никогда не утихала – даже напротив, недоступность артефактов только усиливала его желание завладеть ими. Это Камни Бесконечности сделали Коллекционера тем, кем он в итоге и стал. Их истории были связаны уже целую вечность.

– Да, – согласился он, – поиски их придают моей жизни смысл столько, сколько я себя помню. Тот, кто управляет Камнями Бесконечности, управляет всем во Вселенной.

– Ну, тогда, братец, давай искать их, – заявил Грандмастер, – вместе.

ГЛАВА 6

– Обед подан! – объявила Килан, улыбаясь до ушей.

Она поставила блюдо со странными рыбьими головами на стол в кабинете. Они подгорели до черноты и были обсыпаны неровно порезанными листьями.

– На Зубаазе мама частенько их готовила. Я надеюсь, мне удалось сделать все согласно ее рецепту. Она всегда говорила, что это блюдо – благословение для моего желудка.

Ужасный запах заставил Грандмастера поморщиться.

– Они пялятся на меня, – пожаловался он, отталкивая от себя блюдо, – и воняют так, словно их выловили в сточной канаве.

– Убери это отсюда! – проворчал Коллекционер. – Я же велел тебе никогда больше не готовить эту гадость. Я их не выношу, как и постоянный скулеж про твою семейку!

Килан схватила блюдо и, низко опустив голову, убежала на кухню.

– Если ты не поешь в ближайшее время, станешь просто невыносимым, Тиван, – хихикнул Грандмастер. – Кстати, может, расскажешь мне ее историю? Наверняка она довольно трагична.

– Она приехала на Забвение в погоне за мечтой. Не могу сказать точно, что это была за мечта. Возможно, она хотела помогать людям. Не припоминаю. После предательства Карины я был не уверен, что мне следует брать нового раба, но затем увидел Килан, побирающуюся на улице. Ее мечта развеялась, как и ее средства к существованию. Ей необходимо было чье-то руководство, так что я взял ее к себе и дал новую цель. Она полностью мне покорилась. Поначалу мне казалось, что девица что-то замышляет, но это просто разыгралась моя паранойя. Меня не в чем упрекнуть, с учетом того, какое страшное предательство мне пришлось пережить совсем недавно. Правда в том, что она слишком глупа, чтобы найти что-то получше. И она не смогла бы провести меня, даже если бы пыталась. Без меня ей бы пришлось вернуться на улицу и выпрашивать объедки. Так жить ей не хочется. Она знает свое место, и за это я ей благодарен.

– Работодатель из тебя тот еще, – прокомментировал Грандмастер.

Килан снова влетела в комнату.

– Хозяин, я должна покинуть музей по срочному делу прямо сейчас, – выпалила она на одном дыхании. – Я и представить не могла, что придется оставить вас без обеда, но мне только что поступила очень важная информация.

В глазах Коллекционера вспыхнул интерес.

– По какому поводу?

Но Килан не хотела вдаваться в детали дела о последней краже в музее в присутствии Грандмастера. Поэтому она постаралась подбирать слова как можно тщательнее.

– Я расспросила своего знакомого о том, что мы обсуждали ранее.

– Больше ни слова! – воскликнул Коллекционер. – Сделай все, что нужно, чтобы получить необходимую информацию, а затем сразу же возвращайся назад.

Грандмастер похлопал Килан по плечу, когда она собиралась покинуть комнату.

– Я ищу телохранителя. Интересуешься?

– Отстань от нее, Эн Дви. Скройся, рабыня, – приказал Коллекционер, махнув Килан рукой.

Грандмастер рассердился.

– Ты в самом деле должен перестать использовать это слово на «р», Тиван. Иди в ногу со временем, – проворчал он. – И будь я на твоем месте, я бы не стал так легкомысленно относиться к ее намерениям. Если я чему-то и научился, так это тому, что люди могут броситься на тебя в любой момент как бешеные животные. Будь осторожен.

Коллекционер принял во внимание предупреждение брата. Неужели Килан была умнее, чем казалась? Он не мог до конца в это поверить. Вспоминая ее невероятную рассеянность, он гадал, не была ли она просто прикрытием, способом добиться его расположения. Была ли девушка бомбой замедленного действия, подброшенной одним из его многочисленных врагов, чтобы уничтожить его изнутри? Такая перспектива ошеломила его.

Грандмастер пощелкал пальцами перед лицом брата.

– Вернемся к делу, Тиван. Эти Камни. Как нам узнать, вдруг они ближе, чем кажутся? Например, что если Глаз Агамотто сейчас здесь, на Забвении, и именно об этом Камне Бесконечности говорил Панго? – спросил Грандмастер с блеском в глазах. – О предмете, способном управлять самим временем?! Ты смог бы вернуть своему музею былую славу в мгновение ока! Ты бы мог исправить ошибки прошлого и не допустить чудовищной несправедливости, которая превратила твой музей в помойку, а твою жизнь – в хаос.

– Я не единственный, чья жизнь превратилась в хаос.

– Тут ты меня уел, – согласился Грандмастер. – Значит, мы договорились. Вместе выследим этот потерявшийся Камешек, а затем и всех его братиков.

– Мы не договорились, – возразил Коллекционер.

– Может, попытаться вытрясти из Панго чуть больше информации? Это, бесспорно, работа для двоих. Он ведь похож на ходячую бочку с желе, – заявил Грандмастер. – Кстати, ты в последнее время поправился. Заедаешь депрессию?

Коллекционер вскочил на ноги и молча выбежал из комнаты.

– Надеюсь, я тебя не обидел! – крикнул Грандмастер вслед. – Не стоит быть таким чувствительным. Да, ты на дне, и все об этом знают, но взгляни на светлую сторону. Как азартный человек могу тебя заверить, что судьба повернется к тебе лицом в самое ближайшее время, обязательно. А если этого вдруг не случится, будь уверен, что ты просто не создан для величия и славы.

Мгновение спустя Коллекционер вернулся с хрустальным шаром пурпурного цвета размером с дыню. Он положил его на рабочий стол.

– Это кристаллизовавшийся зародыш космического существа из мира временных петель, созданных специально для наблюдения за межмировыми силами из всех концов Вселенной.

«Удобно».

– Я думаю, что смогу использовать его для того, чтобы связаться с другими планами бытия и таким образом выяснить текущее местонахождение Глаза Агамотто.

– Ну, тогда прекращай болтать и запускай его! – воскликнул Грандмастер, хлопнув брата по спине.

Коллекционер провел руками по поверхности шара, поглаживая его с величайшей осторожностью.

– Я не до конца уверен в том, как его правильно активировать, – признался он после нескольких секунд молчания. – Я купил его из прихоти.

– Одинокие ночи за просмотром космического «Магазина на диване»? Со мной такое тоже было.

ВЖИХ!

По всему музею погас свет. Руки Коллекционера задрожали, когда он сжал пульсирующее яйцо. Пряди его белоснежных волос встали торчком. Пелена глубокого пурпурного оттенка заволокла глаза, и сознание перешло на новый уровень.

– Это... это... – запинаясь, бормотал Коллекционер.

– Тиван! Не шути со мной. Если в тебя вселился какой-нибудь космический дух, ты должен сказать мне об этом сейчас же. Даже не думай использовать против меня магию. Не смей! И для справки: я вовсе не хотел оскорбить тебя тогда. Просто пошутил. Хочу прояснить этот вопрос на случай, если ты планируешь меня прикончить.

– ЗАТКНИСЬ! – рявкнул Коллекционер. Его голос, усилившись в темноте музея потряс своей мощью. Теплый пурпурный туман расползался по помещению, стелясь по полу. – Зародыш говорит со мной. Я буду облекать в слова то, что он хочет рассказать.

Туман стал свиваться в жгуты, шевелящиеся в воздухе, словно множество крошечных змеек. Затем из него сформировалась фигура человека.

– Это Стивен Стрэндж.

Грандмастер навис над зародышем.

Продолжай.

– Стрэндж был эгоцентриком, доктором медицины. Его дело было для него всем. Перфекционист и в жизни, и в работе. А затем в результате несчастного случая пострадали его руки. Он больше не соответствовал собственным представлениям об идеале. Его поглотила депрессия. Стрэндж отталкивал всякого, кто пытался помочь. Доктор не привык быть пациентом. Самомнение не позволяло ему подчиниться. Ему хотелось контролировать процесс выздоровления так же, как и все остальное в своей жизни. Но не вышло. Его физическое здоровье отчаянно нуждалось в восстановлении. И душевное тоже находилось под угрозой. Стрэндж оказался в безвыходном положении.

Грандмастер издевательски поднял палец, словно его только что настигло озарение космических масштабов.

– А затем доктор кое-что нашел! – воскликнул он.

Тише, – шепнул Коллекционер. – Не мешай процессу.

Из пурпурного тумана сформировалась грандиозная горная цепь.

– Не видя другого выхода, Стрэндж встал на путь самопознания, и это привело его в Камар-Тадж, горный храм в Непале. Он был скрыт от современного мира, и не без причины. Камар-Тадж стал домом для Древней, своенравного мистика, носящей титул Верховного Чародея. При помощи своих учеников, Мастеров мистических искусств, она заботилась о том, чтобы держать в узде темные силы, угрожающие разрушить Вселенную. Поначалу придя в замешательство, в итоге Стрэндж понял, что обучение под началом Древней – это его шанс исцелиться. Ведь у нее есть все, чтобы помочь ему восстановить как физическое, так и душевное здоровье. К сожалению, он получил отказ. Но не сдался и в итоге, после долгих уговоров, стал учеником. Обучение началось, однако оказалось, что успеха в нем достичь нелегко. Древняя обычно была терпелива, но, когда того требовала ситуация, становилась жесткой и строгой. И, конечно, у нее были свои секреты.

Секреты, – мурлыкнул Грандмастер. – Продолжай, пожалуйста. Кто еще живет в этом храме? Хотелось бы узнать побольше об остальных Мастерах.

– Мордо был давним знакомым Древней. Его задачей были поиск и обучение Мастеров мистических искусств. Как верный слуга Света он безоговорочно доверял Древней и следовал за ней повсюду. Вонг был храмовым библиотекарем, хранителем знаний, яростно защищающим свои книги, и не зря. Попади они не в те руки, могли бы стать смертельным оружием. Вонг и Мордо помогли Стрэнджу освоиться в статусе ученика. Это далось им всем нелегко. Доктор был очень привередливым. Его перфекционизм проявился в полной мере. Как только в учебе наметился прогресс, ему ужасно захотелось овладеть той силой, что, по ощущениям, была скрыта в нем. Он поглощал том за томом, но все еще не высвободил магию, к которой так отчаянно стремился. И в нем проснулось неверие.

– А когда появится Глаз Агамотто? – нетерпеливо проворчал Грандмастер. Пульсирующий пурпурный туман обвился вокруг его тела, медленно, словно змея, заползая все выше и выше.

– Зародыш хочет, чтобы ты хранил молчание, – пояснил Коллекционер.

– Это я могу.

– До своего появления в Камар-Тадже Стрэндж полагал, что знает о жизни все, что только можно знать. А затем Древняя показала ему и многообразие Вселенных, и бесконечное количество миров в них. Некоторые были полны света и надежды, другие захватили тьма и ненависть. А за пределами сущего всегда ждали силы, готовые поглотить все это при первой же возможности. Стрэндж был по меньшей мере потрясен. Мастера мистических искусств хранили миры от этой тьмы. Они обучались своему ремеслу с помощью древних практик, позволяющих управлять энергией Вселенной. Они брали силу из других измерений и использовали ее, чтобы творить заклинания и зачаровывать оружие. Они учились менять реальность одной лишь силой мысли. Они были магами и чародеями высшего порядка. Для того чтобы сражаться с тьмой, они построили по всему миру Святилища, служащие барьерами между мирами.

Коллекционер убрал руки с яйца зародыша. Пурпурный свет в его глазах погас. Туман, наполнявший комнату, испарился. Старейшина вышел из транса. Внезапно что-то пришло ему в голову, и он кинулся к книжной полке неподалеку. После недолгих поисков в его руках оказалась маленькая шкатулка, обтянутая вельветом темно-зеленого цвета, со всех сторон покрытым пылью. Он бережно отряхнул ее и понес к брату.

– Что это?! Что ты делаешь?! – спросил Грандмастер. – Я хочу знать, что произошло!

Его глаза удивленно распахнулись, когда Коллекционер раскрыл шкатулку. Внутри лежало странное кольцо – длинная полоска металла, закрывающая сразу два пальца.

– Мастера мистических искусств использовали лишь несколько магических предметов, и один из них – чаще остальных, – объяснил Коллекционер. – Двойное кольцо наделяет его носителя способностью открывать пылающие порталы в другие измерения. Оно также позволяет ему, проносясь сквозь миры Мультивселенной, преодолевать огромные расстояния за считаные секунды.

Артефакт впечатлил Грандмастера.

– И как им управлять? – поинтересовался он.

– Владелец надевает его на левую руку и представляет себе место назначения, в то же время правой рукой чертит в воздухе круг портала.

– Вроде бы довольно просто, – заметил Грандмастер.

Надев кольцо, он сжал левую руку в кулак и начертил правым указательным пальцем зигзаг. Ничего не произошло. Он попробовал снова – тот же результат.

Коллекционер наблюдал, как одна за другой провалились подряд три попытки брата, а затем не удержался и хихикнул.

– Оно не настоящее, просто копия. Я купил его со скидкой у одного старого мага. Во всяком случае, он утверждал, что он маг, – уточнил Коллекционер. – Глядя на то, как радость на твоем лице сменяется разочарованием, я испытал определенное удовлетворение, Эн Дви. Спасибо тебе за это.

Грандмастер надулся.

– Ну и шутки, – буркнул он, швыряя кольцо назад в шкатулку. – Ты просто хотел выставить меня дураком.

– Остынь. Все равно ты использовал его неправильно, – заявил Коллекционер, пренебрежительно отмахнувшись.

Он снова положил руки на яйцо с зародышем, но ничего не произошло.

– Ты сломал свое космическое яйцо! – воскликнул Грандмастер. – Должно быть, оно почувствовало, что ты не достиг настоящего мастерства, и закрылось от тебя.

Коллекционер водил руками по всей поверхности яйца, но безрезультатно. Оно полностью исчерпало свои силы.

– Это очень странно, – принялся размышлять Коллекционер.

– Назад! – раздался голос из яйца. Призрачный туман вновь заполнил комнату. Мощный порыв ветра отбросил братьев от зародыша.

– Что ты натворил, Тиван?! – спросил Грандмастер.

ВЖИХ!

В потоках пурпурного света из яйца выбралось крошечное мерцающее создание. Его огромные глаза с любопытством оглядели помещение. Оно сделало пару неуверенных шажков к Коллекционеру, заметно сомневаясь в правильности выбранной цели.

Грандмастер склонился к уху брата и прошептал:

– Из твоего яйца только что вылупился птенец, Тиван.

Коллекционер вперился взглядом в сверкающего малютку.

Мы тут были кое-чем заняты, знаешь ли, – прорычал он. – Продолжай рассказ с того места, где остановился, или проваливай туда, откуда пришел. Со мной не стоит шутить.

Создание тупо уставилось на Коллекционера.

– Я продолжу рассказ, – кротко заверило оно.

– Впечатляющая демонстрация силы, братец, – промурлыкал Грандмастер. – Так держать.

– На чем мы остановились? – спросило существо.

Оно быстро перенастроилось, регулируя космические энергии, из которых появилось, чтобы продолжить рассказ.

– Ах, да! Давайте продолжим. Как только у Стрэнджа в прямом смысле слова открылись глаза, он принял мир магии и все его знания. Он узнал об астральном плане, мире, где душа может существовать вне тела, и о зеркальном измерении, нетронутом мире, где волшебник может наблюдать реальный мир, не вмешиваясь в его дела. Стрэндж также стал больше времени проводить за изучением многочисленных книг храма. Одна из них вызвала у него особый интерес. Книга Калиостро относилась к разделу темной магии и была полна заклинаний, которые частенько заставляли учеников свернуть с пути Света. И в ней не хватало страниц. Они были похищены Кецилием, бывшим Мастером мистических искусств, создавшим свою секту Зелотов. Ее целью было впустить на Землю злобную сущность из Темного Измерения.

Пурпурный туман расползся по комнате, заполняя ее целиком. Грянул гром, сверкнула молния. Из мглы стали проступать контуры лица. Оно принадлежало ужасающему божеству, Дормамму.

– Дормамму – нечто большее, чем просто демон. Он являлся созданием чистой мистической энергии со страстью к разрушению. Кецилий и его Зелоты заключили с ним сделку. Они открывают Дормамму проход на Землю, чтобы тот поглотил ее.

– Но зачем? – возмутился Грандмастер. – Разве этот ваш Кецилий не потерял бы все с появлением Дормамму на Земле? Где логика?

– Забавно, что ты пытаешься найти логику в действиях безумца, – заметил Коллекционер.

Глаза малютки из яйца вспыхнули пурпурным светом.

– К твоему сведению, Кецилий уже потерял все, когда внезапно погибла его жена. И Дормамму нужен был ему, чтобы вернуть назад время и воскресить ее.

Грандмастер потер подбородок.

– А-а-а, теперь все проясняется, – согласился он. – Похоже, скоро на сцене появится Глаз Агамотто, и я весь прямо мурашками покрываюсь от нетерпения.

– Ни к чему делиться с нами такими личными вещами, – буркнул Коллекционер.

– Кецилий полагал, что время ограничивает людей. Рождение, смерть, круговорот жизни. Это был вызов его самолюбию. По его мнению, человечество заслуживало шанса узнать, что там, за пределами времени. С помощью Дормамму у них наконец-то появился шанс вырваться из его оков.

– Через смерть, я полагаю? Довольно пессимистично. Или я чего-то не улавливаю? – спросил Грандмастер.

Из глаз малютки вырвались пурпурные лучи энергии и прожгли дыру в полу прямо перед ним.

– А знаете что? Продолжайте. Я, пожалуй, помолчу.

Камень Времени, – напомнил Коллекционер. – Расскажи нам о его роли в этой истории.

Крошечное существо послушно кивнуло.

– Добившись успехов в учебе, Стрэндж весьма заинтересовался Глазом Агамотто, вместилищем Камня Времени. Глаз мог разрушить мир и собрать его заново. Смерть и перерождение. Прочитав об этих его способностях в Книге Калиостро, он стал одержим. Однажды вечером Стрэндж решил исследовать силу Камня. Он снял артефакт с постамента, надел его на шею и сосредоточился. Внезапно Глаз открылся, засияв теплым зеленым светом. Камень Времени пробудился. Стрэндж сосредоточил его энергию на яблоке, от которого он только что откусил кусок, и через мгновение рядом с первым укусом появился второй, затем – третий и так далее, пока от яблока не остался всего лишь гнилой огрызок. Стрэнджу удалось ускорить время. Эмоции переполняли его, но эксперимент был еще не завершен. Он использовал силу Камня Времени, чтобы вернуть яблоко в первоначальное состояние, завершив цикл. Это придало ему сил. Реальность, ощущения – все эти вещи можно было навсегда изменить с помощью Глаза Агамотто. Стрэнджу необходимо было больше информации, но, как вы помните, в Книге Калиостро не хватало страниц.

– Потому что их спер Кецилий! – воскликнул Грандмастер.

– Стрэндж взял дело в свои руки. Он использовал Камень Агамотто, чтобы повернуть время вспять и восстановить утраченные страницы, тем самым став из новичка Мастером. Вот тогда-то он наконец и понял, с какой зловещей угрозой столкнулись и он сам, и вся окружающая действительность. Доктор разглядел всю картину и понял, в чем его истинное призвание. Но времени практически не осталось. Над Гонконгом открылся портал. Дормамму и силы Темного Измерения вторглись на Землю. Миры столкнулись в огне и ярости! На ничего не подозревающих людей обрушилась волна разрушений! Кецилий и Зелоты впали в буйство. Вонг и Мордо доблестно сражались в первых рядах, но, несмотря на это, их отчаянных усилий было недостаточно, чтобы переломить ситуацию. Вонг погиб. Тьма была в шаге от победы, пока Доктор Стрэндж не попытался ее остановить.

Наконец-то, – проворчал Грандмастер, закатив глаза.

ТРАХ-БАБАХ! Вихрь пурпурного тумана закружился по музею.

– Стрэндж использовал Глаз Агамотто, чтобы повернуть время вспять. Он остановил бойню и спас бесчисленное множество жизней. Город был восстановлен. Следы разрушений исчезли. Вонг ожил. Время остановилось, но битва была еще не закончена. Законы природы нарушились, когда щупальца Темного Измерения проникли в земную реальность. И Стрэнджу предстояло выполнить еще кое- что, чтобы спасти планету от уничтожения. Он шагнул во тьму и встретился с Дормамму лицом к лицу. Он хотел договориться с темным божеством, но тот немедля распылил его на мельчайшие частицы. Стрэндж появился снова. Дормамму пронзил его насквозь. Стрэндж вернулся. Доктор закольцевал силу Камня Времени внутри Глаза Агамотто и запер Дормамму в бесконечной временной петле. Один и тот же момент, снова и снова, целую вечность.

Грандмастер судорожно вздохнул.

– Но это значит, что Стрэндж также застрял в этом моменте.

– Именно. Обреченный погибать от руки Дормамму вновь и вновь, Стрэндж пожертвовал собой, зная, что благодаря этому Земля, безусловно, будет спасена. Переживать собственную смерть раз за разом было мучительно и изнурительно. Но Доктор посчитал, что это небольшая цена за спокойствие планеты, которую он так любил. Самоотверженный поступок, совершенный тем, кто не так давно был эгоистом. Несмотря на то что магией он овладел совсем недавно, Стрэндж отлично усвоил урок. И Дормамму попался в его ловушку. Он устал быть пленником временной петли и попросил освободить его. В итоге согласившись, Стрэндж выставил свои условия. Он потребовал у Дормамму забрать Зелотов с Земли и никогда больше не возвращаться.

– Заключил сделку с дьяволом? – спросил Грандмастер. – Ясно.

– В данном случае у Стрэнджа не оставалось выбора. Только так можно было победить, что он и сделал. Дормамму уступил. Небеса снова очистились. С помощью Камня Времени Стрэндж восстановил все разрушенное.

– Только вдумайтесь: ведь человечество так никогда и не узнало, на что пошли Стрэндж и его сподвижники, чтобы защитить планету. Беспечные существа: пребывают в блаженном неведении о том, что их окружает. Я бы не отказался править ими. Хотя, по моим стандартам, они немного хилые. Не считая моего чемпиона, конечно. Он – исключение.

Коллекционер хранил молчание, обдумывая историю, рассказанную крошкой из яйца, и припоминая ее мельчайшие детали. Наконец-то он узнал правду о Камне Времени, и это, несомненно, принесло ему огромное удовлетворение.

– На этом все, малютка. Возвращайся в свой кристалл, – велел Коллекционер. – Возможно, ты еще понадобишься мне в будущем, но на данный момент я услышал достаточно.

Крошечное создание вскинуло ручки, призывая туман со всей комнаты к себе.

– До встречи, – прозвучали прощальные слова, и создание скрылось в своем хрустальном жилище.

– Но ты не можешь на этом прервать рассказ, Тиван! – воскликнул Грандмастер.

– Могу и сделаю, – заявил Коллекционер. – Камень Времени спас Землю и вновь появился на полотне Вселенной. Чего еще тебе надо?

Грандмастер на минуту задумался.

– Я бы не отказался узнать побольше об этом странном создании, – сказал он. – Как думаешь, я ему понравился? Между нами промелькнула искра.

– У тебя проблемы с концентрацией внимания, брат. Постарайся сосредоточиться.

– Уже, уже, уже! – запротестовал Грандмастер. – Камень Времени. Сосредоточился. Да.

Коллекционер вернул погасший кристалл на полку и уселся в Кресло для Размышлений.

– Что ж, похоже, Глаз Агамотто все еще находится на Земле, – мрачно сказал он. – Нам его не достать.

– Ты только что сказал «нам». Это значит, что ты принимаешь мою помощь?

– А ты предлагал ее? Не припоминаю. С тех пор как приехал, ты только и делаешь, что несешь чушь. Камни Бесконечности – это тебе не шутки. Если один из них действительно на Забвении, он мне нужен. Если хочешь присоединиться к его поискам, ты должен сначала предложить что-то стоящее. Боюсь, одного твоего обаяния будет маловато. А если тебе нечего предложить, просто успокойся и не путайся под ногами.

Коллекционер сунул руку под подушку кресла и вытащил цифровой планшет. Он легко провел пальцем по экрану, включая голоцифровую сенсорную панель. Затем набрал номер и тут же связался со старой подругой.

– Миззала? Это Тиван, – сказал он. – Мне нужна твоя помощь.

ВЖИК! Планшет заискрил, а голопанель стала вспыхивать и гаснуть.

– Это старье меня просто бесит, – пробурчал Коллекционер.

– Тиван! Какой приятный сюрприз! Но ты пропадаешь, лапуля. Я тебя не слышу, – послышался голос Миззалы. – Послушай, звонить мне по этой линии небезопасно. Корпус Новы следит за мной двадцать четыре часа в сутки, семь дней в неделю. Загляни лучше ко мне на представление. Ты знаешь, где это. Поговорим при встрече, увидимся. Это будет просто суперклево.

– С нетерпением жду встречи, Миззала, – высокопарно попрощался Коллекционер.

– Знаю, – хихикнула та, разрывая соединение.

Грандмастер смахнул сенсорную панель.

– Чини свои устройства или меняй их на новые, – проворчал он. – Это же просто неприлично.

Но Коллекционер не обратил внимания на резкие слова брата. Он полностью сосредоточился на поисках Камня.

– Миззала – просто кладезь информации. Ей наверняка что-нибудь известно. – Должно быть что-то известно.

«Суперклево» – что это значит? – спросил Грандмастер.

– Миззала помешана на культуре землян. Когда-то она была мусорщицей на Сакааре. Удивительно, что ты с ней никогда не пересекался. Она поглощена сбором всякого хлама с Земли. И обычный мусор, и предметы из различных земных эпох – Миззала хватает все, что попадает ей в руки. Не так давно она обосновалась здесь и завела свое дело каким-то образом. Я не знаю точно, чем она занимается, но меня, вообще-то, это не интересует. Она играет роль связного, и мне этого достаточно, – заявил Коллекционер.

В глазах Грандмастера блеснула искра.

– И все-таки какой из Камней Бесконечности здесь, на Забвении, если не Камень Времени, хотелось бы узнать. Давай скорее выбираться из твоего затхлого музея и искать его. Готов сделать это, брат?

«Как ты можешь об этом спрашивать? – подумал Коллекционер. – Все, чего я когда-либо хотел, – это найти Камни, идиот».

– Да, – ухмыльнулся он. – Я готов сделать это. Веди.

ГЛАВА 7

– Входите! Входите! – пригласила Миззала, расчищая для Грандмастера и Коллекционера место в своем кабинете. – Присаживайтесь!

Она подбежала к дивану, схватила кучу старой одежды и спихнула ее на игрушечного тигра. Все пространство вокруг было завалено необычными антикварными вещами, подобранными более чем за сто лет земной истории. Киноафиши, бейсбольные вымпелы, обрывки одежды, устаревшие приборы – она собирала все.

– Прости за беспорядок! Но ты же меня знаешь. Я люблю свои находки.

Миззала оказалась худенькой темнокожей женщиной с теплой улыбкой и крепкой аккуратной фигурой. На ее макушке громоздилась копна снежно-белых косичек. Вся она словно излучала радушие и теплоту. А вот в кабинете у нее царил полнейший хаос.

Миззала была хозяйкой подпольного варьете и модерн-театра. Здесь люди могли расслабиться и пару часов наслаждаться чистым вселенским абсурдом. Хотя она была помешана на земных чудаках, их не так-то просто было найти, поскольку эта планета была довольно далеко. К счастью, в данной части космоса хватало странных личностей, чем она и довольствовалась в промежутках между появлениями редких находок с Земли. Она любила выставлять их напоказ. На Миззалу работали всевозможные комики, музыканты и художники, не говоря уже о ее команде вечных неудачников. Среди них был Нокс Довакс, Человек с черной дырой в животе. Он выступал в шоу раз в месяц, пока одного из зрителей не засосало в его желудок. После этого было много жалоб. Миззала подкинула ему деньжат и сказала, что свяжется с ним, когда шумиха утихнет. Она всегда заботилась о своих артистах.

Глендара была еще одной любимицей публики. Она гипнотизировала зрителей и отправляла их в разные концы Вселенной, заставляя устраивать розыгрыши. Несколько человек попали в тюрьму, стащив что-то в аванпосте Корпуса Нова. В результате Миззала оказалась втянута в неприятности. Корпус Нова так до конца и не простил ей этой истории.

«Йоксы» были труппой импровизаторов из кри. Они не блистали талантами, но Миззала восхищалась их увлеченностью и поэтому продолжала приглашать их, чтобы повысить самооценку. Она была именно такой женщиной.

Грандмастер прохаживался по комнате, изучая необычную коллекцию Миззалы. Здесь были целые полки плюшевых животных, посуды, корзин и детских игрушек. Стопки документов и пачки газет лежали вдоль каждой стены кабинета.

– Почему вы, имея столько экспонатов, не выставляете их должным образом? В чем смысл приобретения диковинок, если вы относитесь к ним как к мусору?

– Это мой брат, – еле слышно произнес Коллекционер, – Грандмастер.

– Да иди ты! – восхитилась Миззала. – А я еще подумала, что он мне кого-то напоминает. Итак, Грандмастер, вы известны как знаток последних модных тенденций. Что думаете? – спросила Миззала, покрутившись перед гостями.

На ней было яркое неоново-красное платье с высоким воротом. И, откровенно говоря, оно было ей маловато на пару размеров.

– Нашла его на прошлой неделе. Не знаю, к какой земной эпохе оно относится, но правда это нечто?

– Безусловно, – подтвердил Грандмастер с издевкой. – А вы уверены, что это не костюм определенного рода?

– В этом-то и прелесть! Я не уверена, но абсолютно влюблена в него! – воскликнула Миззала.

Затем она оглядела Грандмастера с головы до ног.

– Похоже, вы голодны. Моя спутница готовит вкуснейший суп со специями и капелькой Согревающего Геля. Он бесподобен. Давайте я попрошу ее приготовить вам тарелочку. Много времени это не займет.

– Было бы просто здорово, – согласился Грандмастер, облизываясь.

– На суп нет времени, – заявил Коллекционер. – Сейчас оно для нас на вес золота.

Женщина повернулась к Коллекционеру и уставилась на него так, словно только что увидела.

– Как приятно видеть тебя здесь, Тиван. Давненько мы не встречались. Мне совсем не нравится, что ты засел в этом своем музее. Слишком там мрачно. Здорово, что ты выбрался на свежий воздух, что бы ни подразумевалось под ним на Забвении.

Миззала заметила, что Грандмастер пришел с заплечной сумкой.

– Что в сумке? Принесли мне подарок?

– К сожалению, нет, – разочаровал Миззалу Грандмастер. – На это мы планируем выменять Камень Бесконечности, если это вообще возможно. Видите ли, мы сейчас в поиске. А брат сказал, что вы можете нам помочь найти Камень. И я был склонен верить ему, пока мы не пришли сюда. А теперь, когда я увидел плачевное состояние вашего жилища, меня терзают сомнения.

Под ногами Коллекционера валялись многочисленные и отчасти опасные предметы: примитивное оружие, небольшие взрывные устройства. Некоторые из них были так малы, что легко уместились бы в его кармане. Он поднял с пола небольшое устройство, проигрывающее диски, и тщательно осмотрел каждый дюйм его поверхности.

– Это дивиди-плеер, – объяснила Миззала, выделяя незнакомое название, и показала, как он работает. – Проигрывает фильмы. Вот в эту фиговину нужно вставлять эти тонюсенькие диски. Хочешь, включу какой-нибудь? У меня их сотни: забавные, грустные, трагичные. Тебе какие фильмы нравятся?

Соберись, дорогая, – попросил Миззалу Коллекционер, помахав рукой, чтобы привлечь ее внимание. – Прошел слух, что один из Камней Бесконечности оказался на Забвении. Нам нужно знать, где он находится сейчас.

Миззала вытащила из кармана крошечное устройство. Это был образчик старинных земных технологий в черном корпусе со светящимся экраном. Женщина быстро набрала сообщение и снова сунула устройство в глубины платья.

– Узнаю через минуту.

– Что это была за штуковина? – спросил Грандмастер.

– Это мой пейджер. Нравится? Земляке использовали его для общения, представляете? Мой техник перенастроил несколько штук для меня. Я раздала их своему персоналу. Никто понятия не имеет об их существовании, так что у меня есть мой личный, непрослушиваемый канал связи, – похвасталась Миззала. – Это полезно, когда есть секреты, знаете ли.

Она приобняла Коллекционера за плечи.

– Кстати о секретах, слышала, что в последнее время мы покупаем наши сокровища у одних и тех же торговцев, а, Тиван? Мы похожи, словно близнецы. Не беспокойся, я никому не скажу.

Коллекционер вывернулся из ее объятий и, оскорбленный, заявил:

– Ты собираешь мусор. Я коллекционирую редкости. Ты очаровательна, Миззала, без сомнения, но мы не похожи.

– Да как скажешь, приятель. У нас обоих внутри пустота. Притворившись, будто ее нет, не заставишь ее исчезнуть, – сочувственным тоном сказала Миззала. – Моя толковательница снов, обагонианка, сказала мне, что я покупаю все эти вещи, чтобы попытаться заполнить эту пустоту. Может быть, она нрава, кто знает? Как бы то ни было, я не собираюсь останавливаться. Но хватит об этом Вернемся к делу. У меня в самом разгаре шоу на главной сцене, и через пару минут мне придется туда вернуться. Который из Камней Бесконечности вы ищете? Я не слышала ничего о том, что один из них здесь, но, вообще-то, это не моя тема. Антикварные лампы – вот об этом я кое-что знаю.

– Я ищу Камень Разума, – сказал Коллекционер.

Узнав, что поиски Камня Времени бесполезны, братья пришли к выводу, что следующим стоит искать именно его. Что может быть ценнее способности контролировать сокровенные мысли окружающих?

– Этот на Земле, лапуля.

– Откуда ты знаешь? – потребовал ответа Коллекционер.

На лице Миззалы появилась широкая улыбка.

– Значит, все-таки удастся показать вам один из моих собственных фильмов! – радостно завопила она, бешено роясь в коробке на столе.

– Это не дивиди. Это лучше.

В поисках нужной вещи она расшвыряла содержимое коробки по всей комнате.

Земля. Почему все важные предметы всегда оказываются на этой захолустной планетке? Эти примитивные идиоты не заслуживают космической силы. Они только и делают, что уничтожают друг друга! – воскликнул Грандмастер. – Хотя, думаю, все так делают. Вот я, например, стараюсь прикончить кого-нибудь хотя бы раз в неделю, просто чтобы оставаться лидером в своей игре. Но земляне ужасны.

Миззала шлепнула на стол механический куб.

– Вам наверняка это понравится! – пискнула она. – Мне сделали особенную штуковину. Это смешение схем и механизмов, понемногу и того, и другого. Мне нравится быть в курсе того, что происходит на Земле. Но, поскольку она так далеко, новости доходят до меня не так часто, как хотелось бы. Так что я велела своему технику собрать в кучу все данные со спутников, телерепортажи, секретную документацию и прочее. Он поместил все в эту самую коробочку, что-то там пофинтил, и теперь я могу смотреть истории с Земли, когда захочу. Я даже добавила симпатичного рассказчика.

Она нажала кнопку, и перед ними возник забавный голографический человечек. Он жизнерадостно помахал Коллекционеру и Грандмастеру.

– Здрасте, чуваки! Как сами? – воскликнул он. – Я – Джерри, и я буду вашим гидом в этом безумном мире, который мы зовем Землей. Как вам такой расклад?

Миззала захлопала в ладоши от радости.

– А-а-а! Обожаю его. Думаю, вы тоже его полюбите. Мой техник добавил в его речь самые крутые выражения из лучших развлекательных программ Земли. Однако будьте внимательны, его может глючить. Я работаю над исправлением его заскоков.

Она открыла список фильмов и выбрала один.

– Давайте сначала посмотрим «Нью- Йорк, Нью-Йорк». Так вы сразу войдете в курс дела.

Она проверила пейджер.

– По вашему Камню ничего, но я буду держать вас в курсе.

Она бросила взгляд в зеркало.

– Мне пора идти объявлять следующий акт. О! Захотите, чтобы Джерри остановился, скажите «стоп», а чтобы сделал паузу – произнесите «пауза». «Пропустить», «перемотать», «быстрая перемотка» и так далее. Развлекайтесь, ребятки. Я скоро вернусь.

Миззала выскочила из комнаты, оставив Грандмастера и Коллекционера наедине с голограммой.

Чо, как?! – воскликнул Джерри.

– Пауза! – Грандмастер выглядел раздраженным. – Ты куда нас притащил, братец?

– Туда, где мы можем узнать свежайшую информацию о Камнях Бесконечности. Успокойся и смотри фильм, – сказал Коллекционер. – Начинай.

– Прежде позвольте представить наших сегодняшних игроков – Мстителей! – завопил Джерри, лучась позитивом. Появился ряд похожих на открытки изображений, демонстрирующих каждого члена команды в различных ситуациях. – И первый – Капитан Америка! Суперсолдат Стив Роджерс находился в ледяной глыбе несколько десятилетий, а потом разморозился! Теперь он борется с несправедливостью, где бы ее ни встретил, и является символом свободы для людей по всему миру.

– Что за Америка и зачем ей нужен Капитан? – поинтересовался Грандмастер. Коллекционер шикнул на него.

– Следующий у нас – Железный Человек! Тони Старк – один из величайших умов планеты, изобретатель-миллиардер, создавший высокотехнологичный бронированный костюм! Э-э-э, дайте два. Точнячок, дамы? – сказал Джерри, изображая съехавшую крышу.

– И вот так земляне разговаривают? – недоверчиво поинтересовался Грандмастер. – Если да, то я их уже ненавижу.

– Кисули, а вы когда-нибудь слышали о симпапуле асгардце Торе? – спросил Джерри.

– Пропустить! – крикнул Грандмастер.

– А вот и Халк, известный также как доктор Брюс Бэннер. Не злите доброго доктора. Злым он вам совсем не понравится, – предупредил Джерри, размахивая руками.

– Пропустить! – крикнул Коллекционер.

– Не пропускай моего чемпиона! – запротестовал Грандмастер.

– Черная Вдова – супершпионка Наташа Романофф, избавляется от своих врагов, как только они отвлекутся, а это нелегко, потому что они всегда начеку. А что насчет Клинта Бартона? Он – Соколиный Глаз, специальный агент ЩИТа, хорош с луком и стрелами, и на этом, пожалуй, все, – пожал плечами Джерри.

– Расфуфыренные людишки, – пробормотал Грандмастер. – За что они, вообще, мстят?

За все, дурачок! – воскликнул Джерри.

Свет погас, и начался показ фильма. Появилось несколько голоэкранов с мешаниной из картинок на них.

– Наше приключение начинается с Локи, бога хитрости из Асгарда. Эти шелковистые волосы, дьявольская усмешка. Берегитесь этого вероломного парня! Он грубиян.

А-а-а! – взревел Грандмастер.

– Локи вышвырнули из Асгарда за непослушание. Опаньки! Он так отчаянно жаждал внимания. Хотел насолить своему брату Тору и захватить Землю. Некруто. И вот он связался с космическим злодеем и придумал, как победить брата.

– Кто? Кто этот космический злодей? – потребовал ответа Коллекционер.

– Не знаю, братан. Я просто голограмма в коробке! В общем, этот таинственный бяка хотел заполучить нечто под названием Тессеракт. Что это? О, это просто маленький кубик, способный открывать порталы в космосе. Ничего особенного. Загадочный некто жаждал его заполучить, отправил Локи за ним на Землю и даже одолжил ему мощный Скипетр, способный управлять сознанием людей.

– Тессеракт и Скипетр, – задумался Коллекционер. – Я и представить не мог.

– Тессеракт был вместилищем Камня Пространства, одного из шести загадочных Камней Бесконечности. О-О-О. Он попал в руки ЩИТа, где директор Ник Фьюри с коллегами довольно долго пытались разгадать его тайны. Они завербовали чокнутого профессора, доктора Эрика Сельвига, вместе с лучшими учеными ЩИТа выяснявшего, на что этот странный кубик способен! Но, сказать по правде, это было вне их понимания. Однажды все занимались своими делами, и вдруг – БУМ! – прямо в хранилище Тессеракта открывается портал, и из него выходит Локи. Он атакует людей Фьюри с помощью Скипетра. Пиу-пиу! Пиу-пиу! Ему это нравится. Взрывами синего огня он лупит людей как скот. Жутко, правда? Но это не все, на что способен Скипетр: его наделяет силой сущность, известная как Камень Разума, один из шести загадочных Камней Бесконечности. В них вся суть.

Мы знаем, – проскрипел Грандмастер.

Джерри усмехнулся.

– Проверочка. Камень Разума офигенно крут, особенно когда вставлен в Скипетр. Локи использовал его, чтобы управлять сознанием людей. Ух. Это вроде как его специальность. Сначала Локи подчинил Соколиного Глаза, затем Сельвига и наконец группу солдат ЩИТа, но не Ника Фьюри: тому удалось удрать.

– Тем временем Локи и его новые оболваненные подручные отбывают. Открытый портал брошен на произвол судьбы. И что же с ним происходит? Конечно же, он взрывается и разносит на куски все здание. Людишкам не доводилось еще сталкиваться с космическими силами, подобными этой. И теперь они вынуждены создать команду из необычных существ, чтобы справиться с новой безумной угрозой. Встречайте: Мстители!

Джерри изобразил короткий победный танец.

– Хотя нет. Пока встречать некого. Но скоро они появятся!

Грандмастер в нетерпении потер руки.

– И мой чемпион – тоже, – сказал он. – Это полностью изменит всю эту занудную сказочку.

– Локи нашел себе укрытие и заставил своих подручных выполнять всю грязную работу, реализуя его грандиозный план. Пока они готовятся, он использует Скипетр, чтобы связаться со страшным на вид чуваком из другого измерения по прозвищу Другой. Он выступает посредником между Локи и загадочным злодеем. Чувак здорово смахивает на демона и хочет добыть Тессеракт для своего хозяина, злодея. Но Локи не собирается его отдавать, пока не получит обещанного – вторжения армии Читаури! БУМ-БУМ-БУМ. Читаури – легион раболепных тварей, готовых и даже желающих умереть по приказу хозяина. Чего они хотят взамен? Ничего. Вся их жизнь – служение. Полные отморозки.

– Читаури так легко править. Но из-за этого весь интерес пропадает, – издевательски прокомментировал Грандмастер.

– Локи пришлось добывать для доктора Сельвига эту ерунду под названием иридий, чтобы тот смог использовать Тессеракт и открыть портал на Землю читаурийским захватчикам. Как-то так. Но вы же знаете этого Локи: он не может без показухи. Он в открытую подчинил группу людей и начал что-то им вещать, заставляя склониться перед ним, как перед большой шишкой. Вы ни за что не догадаетесь, кто тут же возник прямо перед ним.

– Мстители, – вздохнул Коллекционер.

– МСТИТЕЛИ! – взвизгнул Джерри. – Капитан Америка, Железный Человек и Тор скрутили его как нефиг делать. Или не скрутили? Локи, этот хитрюга, сдался слишком легко. Слишком, слишком легко. Тор, зная брата, подозревал, что у того может оказаться туз в рукаве. И вот у Мстителей оказались чудесный Скипетр и Локи. И хотя бога обмана заперли в клетку, это не значит, что он лишился сил. Его призвание было манипулировать людьми, что он и начал делать. Локи заставил всех этих героев сомневаться друг в друге, сея семена раздора.

Джерри постучал пальцами по щеке и расплылся в дурацкой ухмылке.

– Тут вот какое дело. Эти так называемые герои совсем не ладили между собой. Обстановка накалялась. Напряжение нарастало. Хм, интересно, почему? Может, все дело в Скипетре?! Теперь, оказавшись в центре заварушки, Камень Разума работал на полную, настраивая Мстителей друг против друга. Они стали бомбой, которая вот-вот рванет. Затем доктор Бэннер наложил руки на Скипетр, и понеслось. Тик... тик... тик... – бум!

– Сокруши их, мой чемпион! – воскликнул Грандмастер.

– Э-э-э, ну, все было не совсем так, – сморщился Джерри. – На самом деле появился Соколиный Глаз со своими оболваненными приятелями и попытался освободить Локи. Они напали на Вертоносец (летающую крепость ЩИТа, о которой я забыл упомянуть) и запустили цепь событий, в результате которых высвободилась сила Халка, который, как потом выяснилось, был секретным орудием Локи. БАБАХ! Локи знал, насколько Халк неудержим, но не представлял, что, даже не будучи лучшими друзьями, Мстители понимали, как хороши они в команде. Конкретный просчет Локи. В итоге Мстителям удалось отстоять Вертоносец и погасить ярость Халка, но Локи под шумок скрылся. А, да, и оставил Соколиного Глаза, который весь из себя такой «Ой, а что это я сейчас сделал?! Кто-нибудь мне расскажет, что случилось?». Итак, Мстители поостыли, немного погрустили и решили собрать свое «сами знаете-что» в кучу, чтобы надрать гаду Локи задницу.

–    Я не ожидал от этого мероприятия ничего, кроме ужасной скуки, но, смею заметить, похоже, мне это все начинает нравиться, – заявил Грандмастер.

Коллекционер хранил молчание. Он сосредоточился на том, чтобы узнать как можно больше об упомянутых в истории Камнях Бесконечности.

– Тем временем Локи и доктор Сельвиг подключили Тессеракт к невероятной штуковине, урчащей и свистящей на верхушке Башни Старка в Нью-Йорке. Внезапно в небе начал расти огромный портал, и началось вторжение Читаури! Орды солдат, огромные левиафаны, падающие сверху, зверство во всей красе. Тут появляются Мстители, и вы ни за что не догадаетесь, что дальше!

– Они одерживают победу, очевидно, – Коллекционер не медлил с ответом ни секунды. – Что произошло со Скипетром и Тессерактом? Быстрая перемотка в конец.

Джерри загрустил. Ему не дали рассказать любимую часть истории.

– Тор забрал Тессеракт в Асгард на хранение, а ЩИТу выпало охранять Скипетр.

Он быстренько ожил.

– Но вы и правда ни за что не догадаетесь, что случилось потом! Оставайтесь с нами, чтобы увидеть Битву за Заковию.

И Джерри замер в эффектной позе.

– Не мог бы ты включить следующий, Тиван? – спросил Грандмастер.

– Мог бы. Хочется прикончить эту голограмму, но меня заинтриговали эти приключения.

– Переходи к Битве за Заковию, Джерри, но не утомляй нас излишними подробностями. Сосредоточься на Скипетре и Камне Разума, – потребовал Коллекционер.

Джерри метался взад-вперед, перекраивая историю.

– Итак, ЩИТ получил Скипетр. Они присматривали за ним, исследовали и все такое. Затем один из их собственных агентов спер его и такой: «Покеда! Я теперь работаю на суперзлодейскую организацию под названием ГИДРА. Чмоки!». Он отдал Скипетр Вольфгангу фон Штрукеру, главе ГИДРЫ, который устроил себе исследовательскую базу в захолустной стране Заковии. Штрукеру ужасно нужна была сила Скипетра! Он заставил лучших ученых ГИДРЫ работать без выходных и пособий, чтобы разгадать секреты артефакта. Они использовали его силу, чтобы зарядить несколько уцелевших орудий Читаури. Но Штрукеру этого было мало. Он заставил ученых экспериментировать на людях. Многие жители страны погибли. Грустный смайлик. Но омлет не приготовить, не разбив яиц, правда?

– Как жестоко, – заметил Грандмастер. – Верно, но жестоко.

– А затем пара чудесных подростков- близнецов разорвала этот смертельный круг! Ванда и Пьетро Максимофф получили от Скипетра необычные способности. Разум Ванды наполнила магическая энергия. Среди ее сил были телепатия, телекинез и возможность создавать энергетические поля. Еще она могла управлять чужим разумом, создавая иллюзии при помощи нейроэлектроинтерфейса, а также левитировать!

– А Пьетро? – спросил Грандмастер.

– Может быстро бегать, – ответил Джерри.

– Бедняга, – посочувствовал Грандмастер.

– Теперь, когда Штрукер добился первого небольшого успеха, его амбиции взлетели до небес. Он использовал Скипетр для создания армии улучшенных роботов. Не успел он толком порадоваться, как Мстители узнали о его планах и вторглись в его крепость. Бедные граждане Заковии оказались между молотом и наковальней. У них не было ни минутки на отдых! Пока остальные Мстители пробивались сквозь войска Штрукера, Железный Человек пробил щиты базы и влез в лаборатории ГИДРЫ. Оказалось, что они разобрали одного из громадных левиафанов Читаури, используя отдельные части для создания роботов. Железный Человек обзавидовался, увидев все эти крутые техноигрушки. С трудом подобрав слюни, он нашел Скипетр, но, прежде чем ему удалось схватить артефакт, в дело вступила Ванда со своей магией. Маленькая ведьмочка использовала свои способности, чтобы показать Железному Человеку кошмарное видение: тела его поверженных товарищей в холодной космической пустыне! Их крики разрывают его на части. Чувство вины за то, что не смог их спасти, переполняет его. И тут все закончилось. А ведьма исчезла. Пока-пока. Железному Человеку оставалось лишь встряхнуться и действовать. Он схватил Скипетр и отправился с Мстителями домой.

– Камень Разума обнажил перед ним те темные мысли, что скрывались внутри, – заявил Коллекционер. – Такова его сила. Продолжай.

– Ага! Заметано, чел, – выдал Джерри, согласно кивнув. – М-м, вот, так что Железный Человек исследовал этот Скипетр вдоль и поперек. Он просто не мог разобраться в этой чертовой штуковине! А потом понял, что Скипетр – это просто оболочка, нужная для того, чтобы сдерживать силу Камня Разума. Прямо-таки момент истины. Старк такой: «Знаешь что? Я стопудово использую энергию Скипетра, чтобы зарядить миротворческую программу Альтрон, которую я тут втихаря создаю». Бэннер знал, что тот затевает, ведь они были научными корешами, но остальные Мстители были ни черта не в курсе. Старку не нравилось им врать, но это неважно. Что такое малюсенький обман, если в итоге он сможет обеспечить мир во всем мире?! Однако все это изрядно измотало его. Мозг вскипал, он не мог спать. И вот, когда он думал, что дошел до точки, Альтрон проснулся. Все благодаря великолепному Камню Разума, который оказался не такой уж хорошей штукой. Альтрон подавил программу Старка – Джарвиса, собрал себе тело из лишних запчастей и устроил Мстителям сюрприз, явившись на их вечеринку. Он взял под контроль Железный Легион Старка и натравил его на гостей. Милое приветствие. А ведь это было только начало. Альтрон собрался уничтожить всю планету, поэтому сбежал в Сеть и в итоге оказался в лаборатории Штрукера, окруженный всеми этими экзотическими инопланетными железяками.

– А куда делся Скипетр? – спросил Коллекционер.

– Альтрон его стащил. Мстители взбесились. Теперь Альтрон планировал стереть человечество с лица Земли. Он даже привлек тех чокнутых близнецов к исполнению своего плана. Наобещал им всего, но не собирался ничего выполнять. Они последовали за ним, потому что вроде как оказались на мели и затаили обиду на Старка. Им неоткуда было ждать помощи.

Грандмастер пихнул брата.

– Вроде как твоя малышка Килан, Тиван, – заметил он.

– Альтрон был готов начать представление, но ему нужно было украсть один чудесный металл, вибраниум. Он двигает за металлом, Мстители подтягиваются туда же, начинается заварушка. Но во время сражения Ванда применяет к нашим героям свою магию. Она вводит их в транс и показывает мешанину из жутких видений и фрагментов реальности: разрушение, боль, смерть. Ей даже удалось забраться в голову Халка и использовать его как оружие против Железного Человека.

– Я бы руку и ногу отдал, чтобы устроить такой бой, – заявил Грандмастер. – Кучу рук и ног.

– Эти видения... Хочу знать, что они означают, – заявил Коллекционер.

– Вот и Тор захотел! – воскликнул Джерри. – Они его напугали до чертиков. Он решил, что это видения из будущего, поэтому отправился искупаться в том пещерном джакузи – Озере Видений. Там-то он увидел их – Камни Бесконечности! Но вернемся на секундочку к остальным. В это самое время Альтрон использовал Скипетр, чтобы зарядить свое новое тело, но, прежде чем завершилась зарядка, Мстители его похитили. А близнецы – они в полнейшем тупике. Когда они понимают, что Альтрон не планирует больше держать их при себе, то сбегают и присоединяются к Мстителям. Ну а те такие: «Добро пожаловать в команду, приятели!».

Тут неудержимый поток слов Джерри замер, и он резко погрустнел.

– Хотел бы я, чтобы у меня были приятели.

Однако он быстро стряхнул с себя тоску.

– Соберись, Джерри! – воскликнул он. – На чем я остановился? А, да. После долгих споров с товарищами Старк при помощи Джарвиса загрузил собственную программу в тело робота. Тор вбухал по-асгардски мощный заряд силы в этого суперандроида – и вот, родилось абсолютно новое создание, Вижн. А во лбу у него горел Камень Разума. Без Вижна у Мстителей не было шансов победить Альтрона. Чувак знал, что к чему, даже смог поднять молот Тора.

– Тиван, ты же говорил, что это невозможно! – воскликнул Грандмастер.

– С Камнями Бесконечности все возможно. Помолчи, а то мы никогда не закончим, – проворчал Коллекционер. – Быстрая перемотка в конец.

– Мстители спасли планету. Альтрон такой: «А ну-ка!». А Вижн такой: «О, нет, не выйдет!» – и распылил его с помощью Камня Разума, – продолжил Джерри. – Когда пыль улеглась, Мстители такие: «Ух, что тут сейчас было». Железному Человеку нужно было как следует выспаться, поэтому он свалил. Тор так и не смог выкинуть из головы те ужасные видения, поэтому рванул в космос, на поиски прочих Камней Бесконечности.

– Пауза! – крикнул Коллекционер. Он повернулся к Грандмастеру, свирепея. – Ты мне этого не сказал.

– Ну, он точно не искал их, пока был на Сакааре: был чересчур занят, пытаясь вырваться из моих когтей. У меня ведь очень острые когти, – сказал Грандмастер. – А что случилось с близнецами, Джерри?

– Пьетро умер, а Ванда стала Мстителем по прозвищу Алая Ведьма. Капитан Америка также завербовал Воителя, Сокола и Вижна. Вся команда прокачалась после Заковии! – сказал Джерри. – Но вы и правда ни за что не догадаетесь, что случилось потом! Оставайтесь с нами, чтобы узнать о Заковианском договоре и Возвращении Зимнего солдата.

И Джерри замер в очередной эффектной позе.

Коллекционер занервничал.

– Расскажи нам, что случилось с Камнем Разума, и завязывай, – рыкнул он. – Мое терпение на исходе.

Джерри снова заметался взад-вперед, перепрограммируясь.

– Вижн научился быть человеком, хоть изначально и был искусственным интеллектом. Но при всем своем уме он и не подозревал, что Камень Бесконечности, давший ему жизнь, – это один из мощнейших и желаннейших артефактов во всей Вселенной! Для него это осталось абсолютной тайной. Но не абсолютной. О! Он еще стал заигрывать с Вандой втихую. Ничего хорошего не вышло. Кончилось тем, что Ванда использовала свою связь с Камнем Разума, чтобы пресечь акт неповиновения Вижна. Там вообще до войны супергероев дело дошло. Но вы, наверное, не хотите об этом слышать.

– Верно, конец, – произнес Коллекционер. – Теперь зови Миззалу. У нас больше нет времени на все эти истории. Если у нее ничего для нас нет, мы поищем в другом месте.

В голосе Джерри зазвучала тоска. Казалось, его переполняют эмоции.

– Можешь забрать меня с собой? Пожалуйста! – взмолился он. – Какой-то техник изменил мои алгоритмы и запер в этом кубе. Думаешь, мне нравится так разговаривать? Я здесь как в ловушке. Когда-то я был роботом, чел. Мне нужна помощь. Сделай мне одолжение!

Грандмастер поднял с пола молоток и разбил куб на куски.

– Что ты наделал? – рявкнул Коллекционер.

– Избавил это бедное надоедливое существо от страданий, – заявил Грандмастер. – Только не говори, что тебе правда стало жаль голографического человечка.

УИУ-УИУ! УИУ-УИУ!

Миззала ворвалась в комнату под вой сирен. На лице ее отчетливо читалась паника.

– У нас проблемы, – сказала она, пытаясь восстановить дыхание. – Технически за последние годы я несколько раз нарушала закон. Я этим не горжусь, но сам знаешь...

– Выкладывай, – воскликнул Грандмастер.

– Корпус Нова здесь, и они всех тащат в тюрьму, – выпалила женщина. – Такое случается.

– Тебе повезло. Тиван платит кому-то в Корпусе Нова, чтобы не совались в его дела. Он поможет тебе выкрутиться. Скажи ей, – потребовал Грандмастер, толкнув брата.

– Я соврал, – признался Коллекционер. – Не вспоминай об этом больше.

Пейджер Миззалы завибрировал.

«Приют Клитона»! – воскликнула она. – Туда вам нужно пойти, чтобы узнать что-нибудь о Камне Бесконечности.

Звук шагов стражей Корпуса Нова стал громче. Миззала отпихнула кучу старой обуви и открыла потайной люк в полу.

– Я разберусь с этими голубчиками. А вам двоим лучше убраться отсюда. Лезьте сюда. Ход выведет вас в безопасное место, не беспокойтесь.

– Что за место? – спросил Коллекционер.

Миззала с трудом выдавливала слова. Она знала, что гостей они не обрадуют.

– Это канализационный сток. Простите, – сказала она, выпихивая братьев через потайной люк к свободе.

ГЛАВА 8

Грандмастер с Коллекционером шли уже больше часа. Их одежда затвердела от высыхающих нечистот. Канализационный сток вывел их в незнакомое место. Коллекционеру это не нравилось. Он пребывал в уверенности, что знает каждый уголок на Забвении. Пробираясь через самые злачные места планетоида, он понял, что эта уверенность была ложной. Самая отвратительная часть Забвения, судя по всему, пока не попадалась ему на глаза. Позже к этому пробелу явно стоило вернуться, а теперь он сосредоточился на поиске Камня Бесконечности.

–    Время на исходе, братец, – напомнил Грандмастер. – Мы долго возимся; какой-нибудь космический тиран наверняка уже прибрал Камень к рукам. И все это зря. Ух, даже думать об этом не могу. Далеко нам еще до «Приюта Клитона»?

Коллекционер хранил загадочное молчание.

– О нет. Нет-нет. Ты, вообще, знаешь, где это место, а, Тиван?!

– Понятия о нем не имел до сегодняшнего дня, – тихо признался Коллекционер.

Грандмастер взорвался.

Как? Как это возможно?

Он указал на ржавую вывеску, пришпиленную к стене ближайшего жилого модуля.

– Тут написано «Тиван Труп»! Твои загребущие ручонки дотянулись до каждого угла этого паршивого планетоида. Объясни мне, как ты можешь не знать, что где находится?!

– Я был очень занят! – отрезал Коллекционер. Но это было не так – на самом деле, скорее, наоборот. Он осознал, что с момента трагедии пролетело немало времени и ему действительно нужно было чаще выбираться на улицу.

– Занят пренебрежением своими обязанностями, – уколол Грандмастер брата, словно влезая в его мысли. – Если хочешь править, тебе придется сползти с этого твоего вонючего кресла и изучить окрестности.

Коллекционер глубоко вздохнул, успокаиваясь.

– Я именно это и делаю, – буркнул он.

– Забвение покрыто нечистотами. Запах тут отвратительный. В воздухе полно токсинов. Готовясь к поездке, я знал, что столкнусь со всем этим, но и представить не мог, что буквально вываляюсь в дерьме, – в отчаянии воскликнул Грандмастер.

Коллекционер почти посочувствовал брату. Почти.

– На Сакааре я был важной фигурой. Меня многие боялись. Некоторые ненавидели. Единицы любили, в каком-то смысле. Я не просто открыл там бизнес, я построил империю. Я был кем-то.

– А теперь ты никто, – прямо сказал Коллекционер. – Все меняется. Смирись с этим.

Он заметил впереди коридор, в котором из лопнувшей трубы хлестала вода. Прорыв случился недалеко от вентиляционного люка, откуда вырывалась струя горячего отработанного воздуха.

– Вот где мы вымоемся и высушимся.

– Я туда не полезу, – возразил Грандмастер.

– Тебе не придется раздеваться, – убеждал его Коллекционер.

– На улицах моются только оборванцы, – прорычал Грандмастер. – А я не оборванец! Я всегалактический идол!

Коллекционер схватил брата за грудки.

– Ты лишился своего статуса! Потерял свое королевство! Все уничтожено, Эн Дви! Изменись или умри, мне без разницы, но либо держи себя в руках, либо держись от меня подальше.

Грандмастер усмехнулся.

– Значит, в тебе все-таки остался огонь, – сказал он, сбрасывая руку брата. – Не прикасайся ко мне снова – или я оторву тебе пальцы, один за другим, и скормлю ксандарианскому дробильщику, которого ты держишь в подвале, братец.

Он влетел под импровизированный водопад и стал счищать грязь со своей золотой мантии.

– Как унизительно, – стонал Старейшина, поливая себя водой и отскребая каждый дюйм грязи. Коллекционер с минуту наблюдал за ним, а потом присоединился. Вымывшись, братья встали перед вентиляционным люком и позволили мощным потокам воздуха высушить их. Это было по-своему приятное ощущение, пока они не задумывались о том, что происходило все это время. Высохнув, они продолжили путь.

Идя по улице, они поравнялись с малолетним попрошайкой. Тот протянул руку, надеясь выпросить монетку. Грандмастер наклонился к нему.

– Привет, малец. Мы ищем заведение под названием «Приют Клитона». Знаешь, где оно может быть? – спросил мужчина.

Попрошайка указал на свою пустую ладошку. Грандмастер отпихнул ее прочь.

– Убери свои вонючие руки от моего лица и отвечай на вопрос.

– Засунь его себе в нос, хрен с горы! – рявкнул мальчишка.

– Отволочь бы тебя в исправительную колонию, мерзкий маленький звереныш, – зарычал Грандмастер.

Отряд бойцов Корпуса Нова направлялся в их сторону, рассеиваясь по всем окрестностям. Братьям нужно было найти укрытие.

– Вот, – сказал Коллекционер, указывая на темное пространство под мостом. Там

было полно бродяг, нищих и прочих отбросов общества. – Они не станут обыскивать такие места. Там мы будем в безопасности.

Они кинулись в парк и смешались с его обитателями. Им было жизненно необходимо слиться с толпой, иначе их ждал арест.

– Почему мы прячемся от Корпуса Нова? – спросил Грандмастер. – Мы же не сделали ничего плохого. Просто оказались в неправильном месте в неподходящее время.

– Ты никогда не убивал? Не крал? – поинтересовался Коллекционер. – Корпус Нова закрывает глаза, когда мы творим свои грязные делишки у себя дома, но сейчас мы на их территории. Мы не можем рисковать. Веди себя тихо, скромно и сохраняй спокойствие.

Братья шагали под мостом, разглядывая людей, занятых своими повседневными делами. Одни готовили еду, другие уже ели в кругу семьи или друзей. Некоторые обменивались шутками или играли во что-нибудь, чтобы убить время.

– Гляди, Тиван. Там играют в Астрофишки, – указал Грандмастер. – Помнишь, подростками мы тоже в них играли? Я часто выигрывал, а ты так злился, что готов был меня поколотить.

Задумавшись, Грандмастер довольно вздохнул.

– Приятные воспоминания.

– Я не помню своего детства, – ответил Коллекционер.

Это утверждение было не до конца правдивым. Конечно, многие его юношеские воспоминания улетучились, но не все. Он навсегда запомнил цветные огни в небе, те, что не давали ему спать по ночам и приходили к нему во сне: красный, синий, зеленый, пурпурный, желтый и оранжевый кристаллы. Бывали дни, когда он видел их везде, куда бы ни взглянул. Он не мог выбросить их из головы. Но лишь повзрослев, он понял, что они существуют, и задался целью собрать их все. И вот опять он оказался рядом с одним из них, и сама мысль об этом наполняла его надеждой.

Грандмастер заметил, как в глазах брата вспыхнули звезды, и сразу же понял, о чем тот думает.

– Ты забыл обо всем, за исключением твоей страсти к Камням Бесконечности, да? – спросил он у брата. – Ты и впрямь помешан на этих камушках.

– Ни на чем я не помешан, – огрызнулся Коллекционер.

Он знал, что эти слова были ложью, еще до того, как они слетели с губ. Он действительно был одержим Камнями Бесконечности, но не собирался давать брату новое оружие против себя.

– Скажи-ка мне вот что, – потребовал Грандмастер. – Что бы ты сделал, чтобы заполучить Камни Бесконечности?

Коллекционер ответил не задумываясь:

Что угодно.

– Ладно. Потому что, если мы столкнемся с трудным выбором, я припомню тебе эти слова. И для справки: ты полностью одержим Камнями Бесконечности. И я нахожу это ужасно забавным.

Ноги у братьев болели и ныли от усталости. Они уселись на скамью рядом с одинокой парой, жарко о чем-то спорящей. И хотя шум раздражал Старейшин, во всем парке это было единственное свободное место. Они беззастенчиво прислушивались к беседе.

– Я устала убегать, Тааго! – воскликнула женщина. – Лучше заплатить за прошлые ошибки, чем вести такую жизнь. Взгляни на нас. Сидим в парке с бродягами, поедая отбросы. Я устала прятаться. Нам пора посмотреть в лицо реальности!

Мужчина по имени Тааго отрицательно покачал головой.

– Ты не можешь мыслить ясно, Бель. Нам осталось прятаться совсем недолго, пока все не уляжется. А затем мы сможем встретиться со своими детьми на другой планете. Если попробуем улететь сейчас, Нартаз найдет нас, и все будет кончено.

Грандмастер вмешался в разговор пары.

– Извините, но вы только что сказали Нартаз?

Бель кивнула.

– Да, – подтвердил мужчина. – Он здесь охотится за головами, а потом снова уберется. Обычное дело для Опустошителей. А что?

– Так он охотится за вашими головами? – спросил Грандмастер.

Тааго посмотрел на него с подозрением.

– А ты кто такой? – спросил он. – Один из Опустошителей Нартаза, да?

Тааго схватил Грандмастера, в гневе швырнул его на землю и поставил ногу ему на горло.

– Закричишь – и я раздавлю тебе трахею.

Угроза заставила Грандмастера рассмеяться или, скорее, раскашляться.

– Ха-ха-ха! О, просто чудесно. Какой приятный сюрприз. Здорово увидеть здесь хоть какую-то искорку злобы, даже если она направлена на меня. Если бы ты не был вонючим бродягой, я бы предложил тебе работу. А теперь дай мне встать, пока я не разозлился.

– Простите моего брата, господин, – взмолился Коллекционер. – Он вечно сует свой нос куда не следует. Мы не работаем на этого вашего Нартаза, уверяю вас.

Взгляни на нас, – потребовал Гранд- мастер. – Мы что, похожи на Опустошителей?!

Тааго уставился на Грандмастера и спустя секунду пожал плечами. Затем убрал ногу и помог ему встать с земли.

Я тоже голоден, кстати. Мы совсем не такие разные, – заявил Грандмастер, отряхиваясь.

Он наклонился к Тааго и заглянул ему прямо в глаза.

– Если я встречу тебя снова, когда выберусь из этой выгребной ямы, тебя не ждет ничего хорошего.

Он склонился еще ниже и шепнул в ухо Тааго:

– Я обезглавлю тебя на глазах у подруги, отправлю голову твоим детям, а тело скормлю зверям.

Задрожав, Тааго в ужасе отшатнулся. Зрелище порадовало Грандмастера.

– Братец, давай оставим этих милых людей вдвоем и продолжим наш путь, а? Братья кивком распрощались с соседями, заметив, что солдаты Корпуса Нова покинули парк. – Снова в деле, наконец-то! Давай выбираться из этой ямы отчаяния. Когда мы найдем этот Камень Бесконечности, нужно будет подобрать для него достойную оправу. Думаю, пояс подойдет.

– Этот Нартаз – твой друг? – спросил Коллекционер.

– Нет, я просто проявил любопытство, – ответил Грандмастер. – Я ценю твой почти героический и весьма неожиданный поступок. Не знал, что в тебе это есть. Не желаешь стать Мстителем? Я заметил, как ты увлекся этой нудной голографической презентацией. Мстители и их проделки тебя просто заворожили.

– Я просто был удивлен тем, что команда необычных людей, муравьев по космическим меркам, оказалась втянута в дела вселенской важности. Они крайне надоедливы. Лучше бы оставались на Земле и занимались своими делами.

– Я думаю, ты завидуешь. Тоже хочешь быть героем, да?

– Я хочу править, – внес ясность Коллекционер. – А Камни Бесконечности дадут мне такую возможность. И больше не спрашивай меня об этом.

Но Грандмастер намека не понял.

– Ты – править? – он усмехнулся. – При помощи чего, Тиван? Я знаю, что Эфира у тебя нет. Это стало ясно, как только ты сказал, что владеешь им. Если бы и правда владел, ты бы его использовал. Любое разумное существо знает: если у тебя есть оружие космической мощности, используй его против кого угодно, чтобы получить все, что тебе нужно.

Он понизил голос.

– Если ты потерял Эфир во время происшествия, просто скажи мне. Уверен: тебе стыдно даже подумать, что у тебя в руках были целых два Камня Бесконечности и по нелепой прихоти судьбы ты лишился обоих.

Коллекционер смутился, почувствовав, что его приперли к стенке.

Я не собираюсь тебе ничего доказывать, – процедил он сквозь стиснутые зубы.

Грандмастер похлопал его по плечу.

– Ладно, ладно. То, что ты оказался на дне, не значит, что ты не поднимешься снова. Ты же видишь, я не кисну над своими разрушенными владениями, не кричу на свою подчиненную и не пускаю на себя слюни. Да, я опознал пятно слюны на твоей мантии, как только вошел в лавку Панго. Это было тошнотворно. Соберись, Тиван. У нас есть дело. Камень Бесконечности ждет! Но где, дьявол его дери, этот «Приют Клитона»?! – воскликнул Грандмастер, ни к кому конкретно не обращаясь.

Все окружающие дружно указали в одном и том же направлении – на огромную светящуюся вывеску с надписью «Приют Клитона».

– О, ладно. Не могу понять, как мы могли ее не заметить, – проворчал он. – Идем.

ГЛАВА 9

– Здравствуйте. Я – Грандмастер, а это мой брат, Коллекционер. Мы ищем Клитона. Не могли бы вы проводить нас за его столик? Дело чрезвычайной важности.

Распорядительница была потрясена их неожиданным появлением.

– Это ВЫ?! – воскликнула она, тыча пальцем в Грандмастера. – Высочайший Смотритель с ума сойдет от восторга! Подождите здесь. – Она кинулась прочь, возбужденно размахивая руками и хихикая себе под нос.

– Каким эгоцентричным маньяком надо быть, чтобы называть себя Высочайшим Смотрителем? – спросил Грандмастер. – Думаешь, стоит взглянуть?

Он поманил брата за собой, и вдвоем они заглянули в огромный зал. Помещение представляло собой завораживающее и странное зрелище. Устаревший интерьер был исключительно золотым. Стены покрывали аляповатые картины, напоминавшие каракули ребенка. Просторный, ярко освещенный танцпол был абсолютно пуст, не считая нескольких инопланетян, лежавших прямо на полу и крепко спавших.

– Что это за место? – шепнул Грандмастер.

Распорядительница вернулась очень быстро. Она не могла сдержать волнения.

– Мистер Грандмастер, мистер Коллекционер, позвольте представить вам моего босса и сына владельца этого места, – девушка хихикнула. – Высочайший Смотритель!

Низенький зеленый человечек, обвешанный золотыми украшениями, появился из-за угла, вскидывая ладонь в приветственном жесте прямо на ходу. На нем был просторный халат, широкий плащ и тюрбан чудовищных размеров. Выглядел он так, словно обнаружил чемодан, набитый одеждой, и нацепил ее всю разом. Вел он себя непосредственно, как подросток. Трудно было сказать, был ли это ребенок ростом со взрослого или взрослый в детском теле. Коллекционер с Грандмастером переглянулись с редким для них единодушием, готовясь к худшему.

– Уа-уа-уа, уа-уа-уа, Грандмастер в нашем сарае! – закричал Высочайший Смотритель.

Он схватил Грандмастера и крепко его обнял.

– Я мечтал об этом дне, еще когда был крохотным сопляком. У меня мурашки только оттого, что я стою рядом с тобой. И теперь, когда ты здесь, я сделаю тебя одним из своих ближайших занго.

– С удовольствием, – сказал Грандмастер, отпихивая Высочайшего Смотрителя. – Мне лестно находиться здесь, в сарае, и для меня честь стать занго, что бы это ни значило.

Занго – вроде приятеля, а сарай – то место, где я тусуюсь. Я придумываю слова. Я же типа гений, как-то так, – похвалился Высочайший Смотритель, поджимая губы. – Все говорят, что я в этом хорош. Иногда я просто несу все, что в голову взбредет, даже если в этом нет никакого смысла!

В одну секунду его жизнерадостный тон сменился зловещим.

Это мои владения. Здесь играют по моим правилам. Запомните это.

Высочайший Смотритель провел братьев через пустой клуб в закрытую зону в задней части зала. Она была заставлена длинными роскошными диванами, больше похожими на кровати. Рядом с ними расположились столы, заваленные всевозможными закусками. Четыре пузатых инопланетных телохранителя следили за личной зоной Смотрителя, устроенной в углу тускло освещенной комнаты.

Личинки слизней со специями и фелчианский сок, – выдохнул Грандмастер.

Он кинулся к столам и начал методично набивать рот. Высочайший Смотритель крутился вокруг него, очевидно, восхищаясь каждым его движением.

– Ты представить себе не можешь, как много для меня значит твое появление здесь, – не сдержался Высочайший Смотритель. – Я типа твой самый преданный фанат во всей Галактике. Ты – мой герой. Мне нравится то, как ты сокрушаешь людей. Когда-нибудь я тоже устрою Бои Чемпионов. Это будет так багок! То есть клево.

– А кто такой Клитон? – спросил Гранд- мастер, набив рот закусками.

– Это мой папа, папан, отец, – объяснил Высочайший Смотритель. – Это его клуб. Подарил мне его на день рождения, чтобы нам с занго было где потусить. Я сюда больше никого не пускаю.

– А как ты деньги зарабатываешь? – удивился Грандмастер.

– Ха-ха-ха, ха-ха-ха! Мне не нужно ничего зарабатывать. Я из богатой семьи! – дико заржал Высочайший Смотритель.

Когда он увидел, что его телохранители не смеются, он захохотал громче, взглядом приказав им присоединиться, что они сделали с явной неохотой.

– Вот так! Вы смеетесь, когда я смеюсь! – крикнул он во всю мощь легких. – Я босс!

Грандмастера ввергла в замешательство вспышка гнева Высочайшего Смотрителя, но он впечатлился тем, как подчиненные повинуются его приказам.

– Смотрю, ты держишь подчиненных в строгости, – заметил он. – Их тела слишком мягкие для моих целей, но мне нравится их стиль.

– А мой стиль тебе нравится, задди? – спросил Высочайший Смотритель, поворачиваясь и демонстрируя свой странный наряд.

Грандмастер равнодушно посмотрел на него.

– Мы пришли, чтобы поговорить с тобой о Камне Бесконечности, Высочайший Смотритель, – внезапно вмешался Коллекционер. – До наших ушей дошли слухи, что ты владеешь одним из них. Мы бы хотели увидеть его.

Высочайший Смотритель завалился на свой длинный белый диван и расслабился.

– Клево, клево, – заметил он с улыбкой. – Я тащусь от Камней Бесконечности. Захапаю их все, а?! Но, прежде чем поговорить о деле, хочу, чтобы вы рассказали мне историю.

– Историю? – переспросил Коллекционер.

– Я что, заикаюсь, старикан? – рявкнул Высочайший Смотритель.

Его тон опять стал мрачным и злобным.

– Я хочу историю – я получаю историю. Вот как все здесь работает. Я Высочайший Смотритель, вонючка. Когда ты в моем курятнике, ты играешь по моим правилам. Теперь ты знаешь какие-нибудь хорошие истории?

– Он их знает целую кучу, – влез Гранд- мастер, запихивая в рот очередную личинку слизня. – Расскажи мальчику историю, Тиван. Мы в его курятнике.

– Я НЕ МАЛЬЧИК! – запротестовал Высочайший Смотритель. – Я – молодой человек.

Коллекционеру пришлось быть крайне осторожным. Высочайший Смотритель совершенно точно был ненормальным. Сделка обещала быть непростой. Ради того, чтобы узнать, правда ли у него есть Камень Бесконечности, Коллекционер решил сыграть по странным правилам своего противника. Это требовало определенного терпения, а Коллекционер был не уверен, что у него оно есть. «Помни о поиске, Тиван, – подумал он. – Ты близок к достижению цели. Иди до конца».

– Молодой человек, если вы большой поклонник Камней Бесконечности, не желаете ли услышать историю о Камне Силы? – спросил он.

Высочайший Смотритель хлопнул в ладоши и завертелся на месте.

– Да, да, да. Расскажи мне. Нет, не надо! Подожди. Нет, расскажи! – выкрикивал он.

Коллекционер глубоко вздохнул, успокаиваясь, и устроился рядом с этим чокнутым существом.

– Слышал ли ты о Стражах Галактики? – спросил он, невольно содрогнувшись. От одного только имени у него зудела вся кожа.

– ХА! Я – первый фанат Звездного Лорда, – заявил Высочайший Смотритель.

Он обратился к Грандмастеру, который как раз допивал стакан фелчианского сока. – Не волнуйся, мой занго, я по-прежнему и твой преданнейший фанат тоже!

Грандмастер прервал свое пиршество и склонился к уху брата.

– Ты действительно знаешь полную версию истории, которую собрался рассказывать? – спросил он. – Если нет, то на этом для нас все будет кончено.

– Я ее пережил, – ответил Коллекционер.

Высочайший Смотритель щелкнул пальцами. Четыре телохранителя обложили его подушками. Он сел и устроился удобнее.

– Я хочу, чтобы ты рассказал историю очень хорошо.

Коллекционер глубоко вздохнул, успокаиваясь.

– Рассказ начинается на планете Мораг, где землянин Питер Квилл нашел посреди скалистой пустыни загадочную Сферу. Но, прежде чем ему удалось скрыться с ней, он попал в засаду Кората, охотника-кри. На Сферу был большой спрос, знаешь ли. Корат и его приспешники напали на Квилла, которому едва удалось уйти, прихватив с собой Сферу.

– Перестань называть его Квиллом! Он – Звездный Лорд, – взвизгнул Высочайший Смотритель, прищурившись. – Ты не очень хорошо рассказываешь истории.

«Этот мальчишка испытывает мое терпение, – подумал Коллекционер, – но я должен сохранять спокойствие».

Он кивнул и продолжил.

– Потерпев поражение, Корат отправился сообщить плохие новости своему командиру, мятежному кри, известному как Ронан. Того новости не порадовали. Ронан подрядился добыть Сферу не для себя, а для третьей стороны.

– Ага, для Таноса. Ты говоришь о Таносе, – вмешался Смотритель.

– О ком? – переспросил Коллекционер.

Имя выбило его из колеи. Он уже слышал его раньше, но не мог вспомнить, где. Возможно, его упоминал в разговоре один из его знакомых. Тогда он не обратил на это имя ни малейшего внимания. Теперь, узнав, что Танос также интересовался Сферой, он взял себе на заметку разузнать о нем побольше.

Танос – тот, кто нанял Ронана, – буркнул Высочайший Смотритель. – Продолжай рассказывать!

– Конечно, – сказал Коллекционер, восстанавливая самообладание. – Ронан жаждал уничтожить Ксандар, и, очевидно, Танос пообещал помочь ему с этим. Но только после того, как получит Сферу. Кри и ксандариане были давними врагами. Теперь, когда Сфера оказалась в руках у Звездного Лорда, возник вопрос, сможет ли Ронан выполнить взятые на себя обязательства. Гамора, профессиональная убийца и одна из подчиненных Ронана, вызвалась похитить Сферу у Звездного Лорда и вернуть ее своим хозяевам.

– Гамора – дочь Таноса, – сказал Высочайший Смотритель. – Ух, ты такой дум-дум!

«Откуда ты все это знаешь, маленький неблагодарный идиот?!» – подумал Коллекционер.

– Звездный Лорд встретился с Брокером на Ксандаре, надеясь продать Сферу за приличные деньги. Но ему не повезло. Когда Звездный Лорд упомянул свою стычку с кри, Брокер в своей безграничной мудрости не захотел участвовать в том, в чем замешан злодей Ронан. Он выгнал Квилла, то есть Звездного Лорда, из магазина навстречу Гаморе, которая тут же увела у него Сферу прямо из рук. Затем в дело вступила парочка странных персонажей, прочитавшая объявление о приличной награде за голову Звездного Лорда.

– Ракета и Грут спешат на помощь! – вмешался Высочайший Смотритель. Он подпрыгивал на подушках, пытаясь изобразить сцену сражения.

Коллекционер повернулся к брату с озадаченным выражением лица. Похоже, Высочайший Смотритель знал больше, чем показывал.

– Расскажи нашему другу, что случилось дальше, брат, – настойчиво сказал Грандмастер, слегка кивнув головой.

–    Они гонялись друг за другом по Ксан- дару, пытаясь получить Сферу, пока не вмешался Корпус Нова. Он конфисковал Сферу, арестовал Звездного Лорда, Гамору и тех двоих и отправил их гнить в тюрьму на станции Килн, битком набитой злобными преступниками. Сидя взаперти, все четверо поняли, что у них намного больше общего, чем они думали. И вот, взяв в команду Дракса Разрушителя, они совершают побег из Килна, возвращают Сферу и направляются на Забвение, чтобы продать ее.

Коллекционер в очередной раз вздохнул. Отсюда начинались по-настоящему неприятные воспоминания.

– Чтобы продать ее мне.

– Могу поспорить, что Ронана это взбесило, – заявил Высочайший Смотритель.

– Именно. Так взбесило, что в гневе он прикончил посланца своего благодетеля, существо по имени Другой, – продолжил Коллекционер.

Его глаза расширились от удивления, как только он произнес эти слова. Кусочки огромной космической мозаики внезапно сложились в совершенно неожиданную картину.

– Другой! – воскликнул он, повернувшись к Грандмастеру. – Ронан убил Другого. То же существо, с которым вел дела Локи во время всей той заварушки на Земле. А значит, это Танос нанял Локи, чтобы забрать Тессеракт с Земли. Танос был и владельцем Скипетра. Видишь?! Теперь все сходится! Танос охотится за Камнями Бесконечности!

Высочайший Смотритель сердито швырнул подушку в направлении Коллекционера.

– ХВАТИТ ОТВЛЕКАТЬСЯ! – заверещал он. – РАССКАЗЫВАЙ ИСТОРИЮ!

Коллекционер поймал подушку и положил на пол рядом с собой. Кипящая ярость наполняла его тело, и он отчаянно пытался ее сдержать. «Соберись, Тиван, – подумал он. – Этот сопляк может стать таким источником информации, о котором ты и не мечтал. Будь терпелив. Используй его. Не теряй контроль».

– На чем я остановился? А, да. Звездный Лорд и его друзья наконец-то вернули Сферу, но представления не имели о ее невероятной силе.

– Повторяющаяся тема, видишь! – влез Грандмастер.

– Они направились в мой музей, сюда, на Забвение, чтобы продать Сферу. Когда они прибыли к моим дверям, я не знал, серьезные они игроки или нет. Мне они показались невежественными и недалекими. Но у них было то, что я так хотел, поэтому я согласился на сделку с ними. Знакомая ситуация, в которой я оказываюсь намного чаще, чем хотелось бы. Тем не менее я делаю то, что должен, чтобы получить, что хочу. Этим так называемым Стражам нужно было рассказать о Камнях Бесконечности, что я и сделал. Они узнали, что владеют не просто Сферой, а Камнем Силы, предметом, способным дать своему хозяину власть над Галактикой и возможность разрушать целые планеты. О, красота.

Коллекционер понял, что его взволновала собственная история.

– А затем моя мелочная, тупая, недалекая рабыня вырвала Камень Силы из Сферы, обрушив его чистую силу на мой музей, уничтожая его дюйм за дюймом. Дело всей моей жизни погибло за считаные мгновения. Весь мой мир осыпался осколками вокруг меня. И я больше не мог стать прежним.

На Коллекционера нахлынула волна облегчения. Разделив эту очень личную и нелегкую для него историю с Высочайшим Смотрителем, он почувствовал, как ни странно, некое удовлетворение.

– А потом? – прошептал Высочайший Смотритель затаив дыхание.

– Пока я приходил в себя, Стражи забрали Сферу, а вместе с ней и Камень Силы, – продолжил Коллекционер.

– Слепые яйца, вот это треп! – воскликнул Высочайший Смотритель.

Коллекционер выдавил фальшивую улыбку, согласно кивая молодому человеку.

– Да, такой треп. Именно то слово, которое я бы использовал в этом случае. Неудивительно, что ты столького достиг за свою короткую жизнь, ведь у тебя такой яркий словарный запас.

– Ага, я умен, знаю все самые лучшие слова, – подтвердил Высочайший Смотритель. – Эй, я слышал, Гамора влюбилась в Звездного Лорда. Это правда? Слышал, они целовались. Так они целовались? Иногда я притворяюсь, будто я Звездный Лорд, а моя подушка – Гамора, и тогда я целую свою подушку.

Грандмастер заметил, что брат снова выходит из себя, и вмешался, направляя беседу в нужное русло.

– Вернемся к нашей потрясающей истории, ладно? – предложил он.

Коллекционер взял себя в руки.

– Я представлю вам сокращенную версию, а потом перейдем к делу, – сухо сказал он. – Ронан отобрал Камень Силы у Стражей. Наконец-то он получил возможность уничтожить Ксандар и решил сделать это без помощи своего покровителя. Он открыл сферу и тут же попал под излучение Камня. Он вбил камень в свой Косможезл – довольно глупое название для оружия, если хотите знать мое мнение – и вторгся на Ксандар на своем корабле «Черная Астра». Корпус Нова, объединившись со Стражами, организовал планетарную блокаду с помощью своего флота, но Ронан ее с легкостью прорвал. Звездный Лорд и его друзья проникли на борт «Черной Астры» и попытались остановить Ронана с помощью очень мощного оружия. Их план провалился. Энергия Камня Силы полностью защищала кри. Решив, что он неуязвим, он спустился на поверхность Ксандара, чтобы завершить свою месть, а Стражи последовали за ним.

– А затем, чтобы победить, Звездный Лорд отвлекает Ронана песней и танцем! – прервал рассказ Высочайший Смотритель. Он вскочил на ноги и стал вертеться под взглядами ошеломленно молчащих Старейшин.

– Если ты знаешь эту историю, зачем заставляешь меня ее рассказывать?! – рявкнул Коллекционер.

Высочайший Смотритель прекратил танцевать, спустился со своего насеста и приблизил лицо к лицу Коллекционера.

– Потому что я главный.

Его тон был легким и игривым, но за ним таилась абсолютно холодная ненависть.

– Ты будешь делать то, что я скажу, и я, возможно, дам тебе то, что ты хочешь. Заканчивай историю. Ты практически подошел к концу.

Коллекционер усмехнулся и продолжил.

– Когда Косможезл Ронана разбился, Звездного Лорда почти уничтожила чистая энергия Камня Силы, но его союзники взялись за руки, разделив силу Камня, и развеяли Ронана. Звездный Лорд передал Камень на хранение Корпусу Нова, а тот снял со Стражей все судимости и отпустил с предупреждением держаться подальше от неприятностей, – сказал Коллекционер. – Конец.

– Ты пропустил пару деталей, – с ухмылкой заметил Высочайший Смотритель. – О Йонду и Опустошителях. Но неважно. Опустошители странные.

– Откуда ты знаешь все это? – спросил Грандмастер.

– Я же говорил, что богат. Плачу людям за то, что они рассказывают мне разные вещи. И я никогда не знаю, правда или нет, – объяснил Высочайший Смотритель. – Просто предупреждение: у Корпуса Нова больше нет Камня Силы. Это я знаю точно. Он у Таноса. Эту историю я пока не слышал. Спрашивал всех своих информаторов, но, похоже, никто не знает, в чем соль. Ты знаешь?

Грандмастера затопило волнение.

– О, мы знаем, в чем соль, – сказал он. – Разве мы не знаем, в чем соль, брат? И он снова наклонился к уху Коллекционера. – Выдай ему отличную байку, чтобы он отдал нам Камень Бесконечности. Я знаю, что ты чуешь его так же, как и я.

– Я знаю, в чем соль, – подтвердил Коллекционер, закатив глаза.

Он уже отчаялся закончить эту беседу.

– Корпус Нова неспособен сохранить такую вещь, как Камень Силы. Он – жалкая контора, которой управляют дураки и идиоты. Нова Прайм – молодящаяся, эгоистичная фанатичка, нанимающая некондиционных бойцов. Да им умений едва хватает, чтобы собственный тыл подтирать. И они понятия не имеют, что происходит в Галактике.

Грандмастер пихнул брата.

– Да, но что там с солью? – напомнил он. – Как этот Танос, о существовании которого ты знал, но не был в нем уверен, заполучил Камень Силы?

– О-о-о.

Коллекционер судорожно пытался что-нибудь выдумать. Он ни слова не слышал об этом происшествии: из-за своей депрессии он слегка выпал из жизни. И тут в его мозгу возникла идея. Он точно знал, какая история заинтересует Высочайшего Смотрителя.

– Звездный Лорд украл его для Таноса, – заявил он. – Да, так и было.

– УХУ! – крикнул Высочайший Смотритель. – ЗВЕЗДНЫЙ ЛОРД НАВСЕГДА!

Коллекционер попал в струю. Его ложь легко оформилась в историю.

– Звездный Лорд и его занго слонялись по Галактике в поисках неприятностей, и тут внезапно их вызвал Танос. Ему нужен был Камень Силы, и он знал, кто сможет его достать.

В глазах Высочайшего Смотрителя вспыхнул интерес. Он едва сдерживал волнение.

– Чтобы выполнить задание, Звездному Лорду пришлось уйти из Стражей и работать под глубоким прикрытием в Корпусе Нова. Но для осуществления плана ему нужна была помощь, и он завербовал ловкого молодого человека, сына владельца закрытого клуба. Отец тренировал его, наставлял и учил, как быть героем. Звездный Лорд доверял этому богатому модному гению больше, чем кому-либо другому во Вселенной. Вместе они сокрушили батальон Корпуса Нова, забрали Камень Силы и отдали его Таносу, который отпраздновал их победу пиршеством, – рассказывал Коллекционер.

Он видел, как Высочайший Смотритель нетерпеливо хлопал в ладоши, желая поскорее услышать триумфальное окончание истории.

–    После пирушки Звездный Лорд и его напарник вернулись домой, где их ждала Га- мора. Ее впечатлил их успех. Устав от Звездного Лорда, она схватила молодого человека и страстно его поцеловала перед всеми его друзьями.

Грандмастер не удержался, сложившись пополам от смеха.

– Ха-ха-ха! Какая невероятная история! – хохотал он. – Я бы попросил рассказать ее еще раз, если бы у нас было больше времени. Это тебя удовлетворило или нет, Высочайший Смотритель?

– Еще как, – ответил тот с улыбкой.

Так покажи нам Камень Бесконечности, – рявкнул Грандмастер, внезапно меняя тактику.

Высочайший Смотритель щелкнул пальцами, и один из его телохранителей внес в комнату металлическую коробку. Он поднял крышку, показывая, что внутри. Там оказался светящийся оранжевый камень.

– Это Камень Души. Супер, да? Смотрите, но не трогайте.

Коллекционер оглядел камень с подозрением. Он был убежден, что Камень Души либо потерян, либо в руках у кого-то намного более могущественного. Тем не менее он хотел его получить и не мог упустить такой шанс. Коллекционер сунул руку в заплечную сумку и вытащил товар для обмена.

– Это Камень Желаний, – сказал он. – Разбей его. Думаю, тебе понравится то, что внутри.

– Он уродливый и скучный, – возразил Высочайший Смотритель, схватил камень и швырнул его в стену, расколов на две половины. Оттуда выбралась крошечная, похожая на ящерку феечка. Она летала кругами в ошеломлении после пережитого. Высочайший Смотритель вытянул руку, и крошечное создание село ему на ладонь.

Вау, – выдохнул он.

– Вперед, мудрейший, – подбодрил Грандмастер. – Загадывай желание.

Высочайший Смотритель резко хлопнул в ладоши и смял феечку, уничтожив ее за пару секунд. Оранжевые внутренности существа брызнули во все стороны.

– Всем известно, что у фей из Камней Желаний внутри радужные искры. Это фальшивка, – заявил он. – А я не люблю фальшивки.

Молодой человек потянулся к Грандмастеру, но Коллекционер схватил его за руку и удержал.

– Это было бы крайне неразумное решение, – сказал Коллекционер, отпихивая руку Высочайшего Смотрителя.

Грандмастер взял так называемый Камень Души из коробки. Сияющая оранжевая краска осталась на его ладони.

Мы тоже не любим фальшивки, – сказал он.

Телохранители Высочайшего Смотрителя медленно двинулись на Грандмастера. Он хихикнул, глядя на их маневры.

– Только троньте меня – увидите, что будет. Вы знаете, кто я и чем занимаюсь. А если нет, ваш босс вам расскажет. Он мой преданнейший поклонник. Тронете меня – и окажетесь в такой дыре, откуда выхода найти не сможете до конца жизни. Тяжкий труд с утра до вечера, бои в клетке каждую ночь, час на сон, синяки, кровоподтеки, переломы – и все это не моя проблема. Или лучше я просто распылю вас на месте, задую, как свечку. Может, с утра, как только проснетесь. Завтра вам подходит? Я свободен весь день.

Четыре пузатых телохранителя отступили, подняв руки в воздух.

Высочайший Смотритель встал на диван, чтобы оказаться лицом к лицу с Грандмастером.

– Я думал, ты крут, а ты просто клоун. Народ Сакаара опозорил тебя. Я слышал эту историю. Тебя вышвырнули вон, и теперь ты слоняешься по космосу, как шелудивый пес. Посмотри на меня хорошенько: я – будущее, а ты – прошлое. Убирайтесь отсюда, вы, старые чудаки. Высочайший Смотритель сказал.

Коллекционер встал с кресла, перекинул полу плаща через плечо и улучил минутку, чтобы оценить обстановку. Он был зол и расстроен, что его так легко провели. Но обнадеживало то, что оставались знания. По крайней мере, он знал имя своего конкурента. Танос. Все, что оставалось, – это найти его и уничтожить. Эта мысль заставляла его трепетать.

Он склонил голову и обратился к Высочайшему Смотрителю тихим, мягким голосом.

–    Мы пришли сюда сегодня по делу. Я предполагал, что ты – игрок, но твоя ценность в космических масштабах равна нулю. Ты – ничто, желающее казаться чем-то. Ты играешь в детские игры, потому что сам ребенок. А я не веду дел с детьми. Я видел и испытывал такое, о чем ты мог только слышать. Я держал Камень Силы в руках и выжил, чтобы рассказать об этом. Я видел, как смерть и разруха рвут миры на клочки, как мокрую бумагу. И вот я стою тут, не свернув с пути к своей цели. У тебя нет Камня Бесконечности, а значит, мне незачем терять здесь свое время, однако ты подсказал мне некую новую цель. И за это я благодарен тебе. Но берегись: в самом ближайшем будущем я сожгу это заведение дотла. Хорошего дня.

Коллекционер уверенно вышел из комнаты и прошествовал, сопровождаемый Гранд- мастером, мимо одинокой распорядительницы.

– Пока-пока! – прочирикала она, жизнерадостно помахав.

Братья распахнули дверь и выбрались на улицу.

– Это было мощно, – заметил Грандмастер, когда они ускорили шаг.

Шевелись быстрее, – велел Коллекционер.

– Мы ходим весь день! У меня ноги горят, мне нужен массаж, – пожаловался Грандмастер. – Можем мы хоть одну секундочку передохнуть и собраться с силами? Нам нужен новый план. Камень Бесконечности все еще где-то здесь! Ты больше не хочешь найти его?

– Конечно, хочу. Как ты смеешь сомневаться?! – воскликнул Коллекционер.

БУМ! Столб пламени вырвался из парадной двери «Приюта Клитона». Высочайший Смотритель и его охрана выбежали из задымленного клуба, ошарашенно вертя головами и заходясь кашлем.

– Я, возможно, позаимствовал маленькое взрывное устройство из коллекции Миззалы и оставил его в качестве прощального подарка, – объяснил Коллекционер.

– Ясно, – ответил Грандмастер. – Давай вернемся в музей и составим новый план.

Братья продвигались по улице со всей возможной скоростью, но толпа была плотной и становилась все плотнее. Пробираться сквозь нее становилось затруднительно. Улицы были забиты гуляками. Они танцевали и наслаждались ночной жизнью, не обращая внимания на шумиху в «Приюте Клитона». Взрывы были обычным делом для вечера пятницы на Забвении. Грандмастер попытался протиснуться сквозь людскую толпу, но дорогу ему преградил широкоплечий тип, весь покрытый длинной шерстью. После безуспешной попытки отодвинуть его Грандмастер перешел к более решительным действиям.

– С дороги, кретин! – рявкнул он.

Звероподобный прохожий повернулся и обнаружил перед собой того, за кем явился на Забвение.

– Ну разве это не чертовски приятное совпадение? Должно быть, сегодня мой счастливый день, – пророкотал он.

– Нартаз! – воскликнул Грандмастер. – Вот неожиданность.

– Ты кинул меня с оплатой за мокруху, – заявил Нартаз. – Я прилетел получить с тебя должок.

– Ты же сказал, что не знаешь никакого Нартаза, – вмешался Коллекционер.

– Я соврал, – вздохнул Грандмастер.

Братья кинулись в противоположную сторону, распихивая людей в попытке уйти от погони. Они заметили впереди переулок и рванули сквозь толпу в его сторону. Нартаз настигал их. Его плазмомет был в полной боевой готовности. Братья свернули за угол и скользнули в переулок, где столкнулись с толпой недавних знакомых – Йааном и какалорнцами. Они уговорили уже несколько бочонков «Флазского молока» и горланили песни с тех самых пор, как намяли друг другу бока этим вечером. При виде Грандмастера и Коллекционера их веселье быстро переросло в злость.

– Ты! – заорал Йаан, ткнув пальцем в Грандмастера.

– Эй! Это же дохляк, что вперся на твою сидуху, – заявил главарь какалорнцев.

– Вы что, подружились? – рявкнул Грандмастер. – Терпеть не могу эту вонючую планету!

Братья оказались в ловушке. Враги загнали их в угол. В паре футов от них разносчик заводил свой воздушный мотоцикл. Коллекционер понял, что это их шанс, и кинулся к нему, постаравшись обойти какалорнцев по широкой дуге.

– Эй, Коллекционер! Я тебя знаю! – воскликнул разносчик, радостно помахав рукой.

Тут Грандмастер врезал ему по голове и неловко стащил с мотоцикла.

– Я бы поблагодарил тебя, но, если честно, это ты должен нас благодарить, – заявил он. – Возможно, это самое волнующее приключение из всех, что с тобой когда-либо случались и случатся. Мы – большие шишки.

Братья забрались на мотоцикл, уселись надежнее и рванули к музею.

ГЛАВА 10

Коллекционер вломился в музей и кинулся в свой кабинет, преследуемый братом по пятам. Их могут быстро настигнуть, так что каждая минута на счету.

– Готовь бластер Читаури немедленно! – крикнул Грандмастер. – Потом выпустим ксандарианского дробильщика и посмотрим, как он пирует.

Но внимание Коллекционера было сосредоточено на чем-то другом.

– Нет, не выпустим, – проурчал он.

– Тогда зачем он тебе вообще нужен?! Знаешь, если бы я нашел подходящего телохранителя сразу по прибытии на эту помойку, мы бы не влипли в такую заварушку. Сейчас я почти скучаю по Спорду.

– Помоги мне, – потребовал Коллекционер.

Он махнул на свое Кресло для Размышлений.

– Сейчас не время для перестановки! – воскликнул Грандмастер.

– ТОЛКАЙ! – рявкнул Коллекционер.

Они схватили громоздкое кресло и сдвинули его с места, открыв люк в полу.

– Скажи мне, что он ведет в убежище, – попросил Грандмастер.

Люк распахнулся, и оттуда начал подниматься железный постамент. На нем стоял фонарь, заполненный мерцающим красным туманом. Самый ценный экспонат Коллекционера, Эфир. Грандмастер не мог поверить своим глазам. Но, прежде чем он смог выразить свое изумление, на музей обрушился хаос.

КА-БУ-УМ!

Нартаз вынес двери в музей выстрелом из плазмомета и как ни в чем не бывало прошел внутрь вместе с Йааном и какалорнцами. Они столкнулись, когда Грандмастер с Коллекционером удрали от погони. Поняв, что они преследуют одних и тех же смутьянов, Нартаз предложил Йаану и какалорнцам объединиться и ловить их вместе.

– Где ты, Грандмастер?! – позвал Нартаз. – Я знаю, что ты тут. Выходи поздороваться со старыми друзьями.

Несколько мгновений спустя подтянулся и Высочайший Смотритель, прибывший на плечах четырех своих телохранителей. Все они чувствовали себя обманутыми и жаждали крови. Ни один не собирался покинуть музей без драки. Они прошли в главный зал и тут наконец столкнулись с Коллекционером и Грандмастером.

– Вы оба – покойники, – рявкнул Нартаз.

Коллекционер спокойно открыл вместилище Эфира и выпустил кровавую пульсирующую субстанцию в воздух. От шипения воздух завибрировал. За секунды алая субстанция расползлась по полу, как многоголовая змея, загоняющая свою жертву.

Незваные гости застыли от ужаса, когда темные щупальца Эфира в мгновение ока обхватили их тела.

– Нет! Пожалуйста! – завизжал Высочайший Смотритель, когда туман обвил его телохранителей, удушая их, прежде чем поглотить полностью и его.

Красно-черная субстанция высосала из его тела всю энергию до капли, отбросив пустую оболочку, перед тем как перейти к следующим жертвам. Водоворот тьмы закружил какалорнцев, выворачивая их наизнанку, одного за другим, пока все они не оказались в одной куче на земле. Участь Нартаза и Йаана была не лучше. Их душераздирающие крики эхом отражались от стен музея, пока Эфир, превратившись в тысячи мелких шипов, пронзал их насквозь снова и снова. Как только вся жизненная сила была высосана из их тел, они рухнули на пол, словно тряпичные куклы. Грандмастера заворожили ужасающие события, свидетелем которых он только что стал. Выполнив свою миссию, Эфир вернулся в свое вместилище, чтобы погрузиться в сон до следующего пира.

Братья полностью разгромили своих врагов и радовались победе.

– РАБЫНЯ! – позвал Коллекционер.

Килан все это время простояла в тени. Она услышала шум и спряталась, чтобы избежать щупалец Эфира. Резня, свидетелем которой она стала, потрясла ее.

У Грандмастера перехватило дыхание.

– Это было... прекрасно и пугающе, – сказал он с благоговением. – Он все-таки у тебя. Все это время он действительно был у тебя!

– Конечно, был! Эфир – одна из мощнейших сил среди всего сущего. Я не стану выставлять ее на потеху зевакам. Это даже не обсуждается, – издевательски фыркнул Коллекционер. В нем поднималось раздражение. – РАБЫНЯ! Сюда, сейчас же.

Килан медленно выступила из темноты, чтобы Коллекционер мог ее увидеть.

– Убери эти тела, – велел он.

– Нет, – спокойно ответила девушка.

Коллекционера потряс ее ответ.

– Прости, что?! – взревел он.

Что-то в Килан изменилось. Она была спокойнее, чем когда-либо. Как будто с ее плеч упал немалый груз.

– Великий и могущественный Коллекционер? Ничего подобного. Пока вы дрыхли и хандрили, я просматривала ваши голографии, читала бухгалтерские книги, наладила надежные контакты, обзавелась связями. Вы и представить не могли, что я настолько умна. Вы слишком уверились в моей ничтожности, чтобы что-то заметить.

– Хочешь сказать, что твой идиотизм был просто притворством, дымовой завесой? Сомневаюсь. Ты – ничтожество, дитя. Я дал тебе все, – заявил Коллекционер.

– Вы отняли у меня мою жизнь! Для вас я – просто вещь, не личность, а часть вашей коллекции! – воскликнула Килан. – Вы – мальчишка в теле мужчины, скупающий вещи, чтобы заполнить пустоту внутри. Вы становитесь сильнее, только делая больно другим. Но мне вы больше никогда не причините боли.

Коллекционер указал на тела, усыпавшие пол музея.

– Ты видела, что я только что сделал с этими людьми, и все еще упорствуешь? – удивился он, качая головой.

– Мелочные, ничтожные люди и глупые космические игры, – выплюнула Килан.

Она протянула руку к поясу и вытащила небольшую ручную пушку. Этот предмет Коллекционер узнал сразу же.

– Компактный Трехмоторный Коллайдер, – произнес он с заметным удивлением в голосе. – Где ты его достала?

Килан улыбнулась.

– Панго так похож на вас: отчаявшийся, готовый на все, лишь бы получить то, чего хочет, – сказала она. – Я воровала экспонаты из музея в течение нескольких недель, продавая их по частям, сберегая деньги, чтобы купить оружие. Не так-то легко было выбираться из музея, когда вы следили за мной. Но все стало намного проще, когда вы дали мне поручение найти тот самый череп Дотаки, который я же у вас и украла. Так мне удалось принести это.

Она подняла оружие, словно бросая вызов.

– Вашу смерть.

– Панго обманул тебя насчет состояния этого оружия, – рассмеялся Коллекционер.

– Никакой больше лжи! – выкрикнула Килан и повернула переключатель на КТК.

Он заурчал, когда девушка направила его на Коллекционера.

– Вы холодный, жестокий и злобный.

– Я именно такой. И ты никоим образом не сможешь этого изменить, – заявил Коллекционер. – Опусти оружие, Карина. Сейчас же.

– Меня... зовут... КИЛАН! – выкрикнула она.

КА-БУ-УМ!

Когда Килан выстрелила, спусковой крючок отказал, спровоцировав взрыв снаряда в стволе. Силой взрыва ее впечатало прямо в бак со слизнями. Стенки емкости тут же треснули, и девушка оказалась покрыта скользкими тварями. Оглушенная, но невредимая, Килан ударилась в слезы. Несмотря на тщательную подготовку, ее план провалился. Килан доверилась Панго, а он предал ее, как и все прочие. Вместе с осознанием пришли опустошение и стыд.

Коллекционер взглянул на нее, рыдающую на полу, покрытом слизнями, и почувствовал что-то вроде жалости.

– Должно быть, тебе нелегко пришлось, когда ты приехала на Забвение, совсем одна, без друзей и семьи, в погоне за мечтой, которую не знала, как осуществить. Я забрал тебя с улицы, дал тебе цель. Наверное, ночами ты страдала, желая стать независимой, но не имея сил на это. Я не собираюсь вникать во все это. Позволь мне положить конец твоим страданиям. Сегодня, моя дорогая, я тебя освобожу.

Он взял фонарь с Эфиром и приготовился выпустить его снова.

Постой, – сказал Грандмастер, протянув руку.

Коллекционер замер, ожидая, пока брат подберет правильные слова.

– Очевидно, я ошибался в некоторых вещах. Все это время Эфир был у тебя, что пришлось нам весьма кстати. Спасибо за то, что спас наши жизни, и прочее. Но, я думаю, что... Просто выслушай меня: тебе лучше отпустить Килан. Будь я на твоем месте, я бы наверняка уничтожил ее сразу же, не раздумывая ни секунды. Но тут я скажу тебе то, что ты и сам знаешь: мы разные.

Коллекционер почувствовал прилив раздражения.

– Переходи к сути, – процедил он сквозь сжатые зубы.

– Настоящую, истинную силу получить нелегко, – сказал Грандмастер. – И я думаю, милосердие – лучший способ для тебя.

– Ха-ха-ха! Тиран-социопат предлагает мне проявить милосердие? – расхохотался Коллекционер.

– Так вот что ты думаешь обо мне? – спросил Грандмастер. – Хм. Ты не так уж неправ. Я делаю, что могу, чтобы выжить, и не нуждаюсь в оправданиях. Но, послушай меня, говорю тебе: это создание больше не представляет угрозы. Ты забрал у нее все, чем она могла бы причинить тебе вред. Уничтожь ее сейчас – и ты окажешься тем, кем она тебя считает: холодным, жестоким злодеем. Правда это или нет, не дай ее словам исполниться. Иначе она победит. Скажи, что ты понял, в чем тут смысл.

Коллекционер обдумал слова брата. Он был одержим силой так давно, что забыл, как много у нее форм. Сила – не только разрушение. Сила – не всегда контроль. Сила – это созидание. Сила в том, чтобы давать, когда можешь легко отнять. Сила была и в страхе, и тут Коллекционеру внезапно раскрылась ее новая грань. Он не мигая уставился на Килан. После нескольких секунд томительного молчания он вытащил из кармана Диск Памяти и швырнул его в направлении девушки. Килан поймала его в воздухе и сжала так сильно, словно хотела раздавить.

– Я бы не стал уничтожать это, будь я на твоем месте, – предостерег Коллекционер. – На нем много того, что покажется тебе более чем полезным. Я вверяю его тебе. Прощальный подарок.

– Думаете, ваши истории и размышления мне интересны? – процедила Килан.

– Дитя, это не просто мои истории. Это истории самой Вселенной. Ответы на загадки, о существовании которых ты и не подозревала. Будь осторожна с этим Диском. Уничтожь его – и никогда не узнаешь, кто опустошил твой родной мир, – сказал Коллекционер. – Это был не я, кстати.

– Чего вы от меня хотите? – пробормотала девушка.

– Покинь Забвение и никогда не возвращайся, – произнес Коллекционер, перекидывая полу плаща через плечо. – И побыстрее, Килан. Пока я не передумал.

Килан вскочила на ноги, сняла слизня с волос и кинула его к ногам Коллекционера. Выбегая из музея, она улыбалась. Она не знала, что ждет ее в будущем, но точно знала, что она больше не является собственностью безумца. И только это имело значение. В остальном она разберется по ходу дела.

– Дерзит, несмотря ни на что. Мне это нравится, – заявил Грандмастер. – Интересно, куда она пойдет и кем станет. Будь Килан чуточку покрепче, я бы взял ее в телохранители.

– Она – приспособленец, – сказал Коллекционер. – И станет тем, кем ей будет необходимо стать.

– Я раньше думал, что ты скупаешь вещи, чтобы восполнить какую-то потерю в прошлом или что-то вроде того, но ведь дело не в этом, правда, Тиван? – заметил Гранд- мастер. – Тут у нас совсем не страсть к накоплению, это, скорее, продолжение тебя самого. Хороший, плохой, невообразимо отвратительный. Какой странный мозг заключен в твоей черепной коробке.

Грандмастер бросил взгляд на тела, по- прежнему разбросанные по всему музею.

– И кто теперь будет убирать этот бардак? – спросил он. – Тебе стоит нанять ту девчонку из «Приюта Клитона». Она наверняка ищет работу.

Коллекционер издал долгий, утомленный вздох.

– Пора прекращать покупать рабов, – сказал он. – От них больше проблем, чем пользы.

– Прекрати использовать слово на «р»! – взвился Грандмастер. – Да, и пересмотри по возможности свои условия найма.

Грандмастер заметил на рабочем столе брата то, на что не обратил внимания по прибытии.

– Наша старая доска для Астрофишек, – произнес он в изумлении. – Ты хранил ее все эти годы. Все-таки немного сентиментален, а?

– Я как раз занялся ее реставрацией, но тут меня отвлекли, – заявил Коллекционер.

– Сентиментальный дурак, – усмехнулся Грандмастер. – Давай сыграем. Успокоим нервишки.

Он уселся и оглядел каждый дюйм игровой доски.

– Надеюсь, ты не станешь жульничать. Я помню, как ты не любишь проигрывать. О! А у тебя есть теклазианский чай? Я бы хотел принять ножную ванну перед сном. И на всякий случай повторю: я не собираюсь спать в подвале рядом с ксандарианским дробильщиком.

Коллекционеру надоела болтовня брата.

– Закрой рот хоть на секунду, – попросил он. – Наше бремя стало легче. Наши враги повержены. Давай просто насладимся этим.

– Мы не добыли Камень Бесконечности, но, я думаю, Вселенная еще молода. У нас еще будет время. По крайней мере, у тебя есть Эфир. Сейчас, во всяком случае.

Коллекционер крепко сжал сосуд с Эфиром. Этот предмет был самым ценным из всего, что ему принадлежало. Он уставился на алое облако ярости в своих руках и почувствовал его пульсацию. Закрыв глаза и очистив разум, он мог отчетливо слышать крики своих врагов. Это ощущение очень бодрило. Наконец-то Коллекционер почувствовал, что к нему возвращаются силы и контроль над ситуацией.

– А что с этим Таносом? – спросил Грандмастер. – Если он придет за тобой, все может закончиться не очень хорошо.

– Пусть приходит, – сказал Коллекционер, с улыбкой глядя на ужасающую красоту Эфира. – Пусть все они приходят за мной.

Вселенная MARVEL

Брэндон Снайдер


ИСТОРИЯ КАМНЕЙ

Истоки



Оглавление

  • Литературно-художественное издание
  • ПРОЛОГ
  • ГЛАВА 1
  • ГЛАВА 2
  • ГЛАВА 3
  • ГЛАВА 4
  • ГЛАВА 5
  • ГЛАВА 6
  • ГЛАВА 7
  • ГЛАВА 8
  • ГЛАВА 9
  • ГЛАВА 10
  • Вселенная MARVEL




  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики