загрузка...

Железный Глаз (fb2)

Книга 449003 устарела и заменена на исправленную

- Железный Глаз 118 Кб, 35с. (скачать fb2) - Алекс Аргутин

Настройки текста:



Алекс Аргутин ЖЕЛЕЗНЫЙ ГЛАЗ Эзотерический комикс

1


У человека по имени Железный Глаз все было в порядке со зрением. Кличку эту он получил за меткую стрельбу из любого вида оружия. А также за особый блеск из под надвинутых на зрачки век, характерный для людей, склонных к употреблению галлюциногенов.

Несколько часов назад секретное и очень влиятельное лицо предложило ему немного поработать за внушительное вознаграждение. Спрятавшись за какую-то маску с уродливым ухом серебристого цвета, с экрана мобильного телефона оно потребовало от профессионального налетчика добыть фотографии из сейфа Астрономического института.

Железному Глазу понравилось предложение, и раздумывал он недолго. Долго думать этот высокий и решительный рецидивист не умел. Тем не менее, всецело полагаясь на свою незаурядную интуицию, он еще ни разу в жизни не ошибался. И как только сумерки сгустились окончательно, Железный Глаз приступил к выполнению задания.

Чтобы добраться до объекта, находившегося на окраине небольшого швейцарского городка, наемнику пришлось немного пройтись. На улицах было безлюдно, прохладно и очень сыро, как это иногда случается ненастными ноябрьскими вечерами. В темном небе то и дело пролетали молнии, раскаты грома огненными колесницами проносились над маленькими особняками за стальными заборчиками. Но человек в длинном кожаном плаще не замерз и еще не промок, когда за струнами моросящего дождя показалась чугунная ограда и трехэтажные корпуса обители науки.

Плотно прижав к шее воротник, Железный Глаз пересек последнюю улицу и оказался рядом с решеткой. Несколько привычных манипуляций с крохотным передатчиком, настроенным на резонансную частоту микросхем сигнализации, и все экраны в комнате охранника зациклились на последнем изображении.

С театральной легкостью хорошо тренированного человека нежеланный посетитель перемахнул через ограду. Бесшумно приземлившись на сырую траву, он замер и осмотрелся. Только в одном окне горел свет. Тень на шторах свидетельствовала, что охранник заваривает чай.

Надев резиновые перчатки и привернув к вороненому стволу глушитель, Железный Глаз миновал двор и остановился рядом с массивной дверью запасного входа. Уничтожив замок с помощью портативного вибролома, он вошел внутрь и неслышными шагами поднялся на второй этаж.

В полумраке засветилась надпись: «Лаборатория исследований пространства. Проход строго по пропускам». Именно здесь и находился сейф с фотографиями. Пропуском бандиту должны были послужить отмычки, оружие и удача.

Где-то впереди затарахтел телефон. На лестнице послышались торопливые шаги. Грабитель улыбнулся и возобновил свое продвижение к цели. Он знал, что это звонит Серебряное Ухо. По договоренности звуковой сигнал играл роль ориентира в затемненных помещениях лаборатории.

Не потратив и секунды на очередной запор, Железный Глаз вбежал в круглый зал со множеством одинаковых дверей. Распахнув ту, за которой надрывался маленький динамик, он остановился около сейфа. Система замурованного в стену хранилища оказалась традиционной. Не отвлекаясь от работы над цифровым замком, взломщик поднял ствол и направил его в сторону двери.

Телефон все трещал и трещал. Шаги охранника уже были слышны в круглом зале. Испытав приятное волнение, Железный Глаз распахнул сейф и выстрелил одновременно. Охранник с дыркой во лбу свалился на пол в мгновение, когда свободная рука злодея коснулась роковых фотографий.

Особенно сильная вспышка молнии осветила дождливые улицы. Что-то в небе над городком взорвалось. Грохот оказался такой силы, что не только стекла повылетали в домах, но и многие крыши не выдержали и сползли на смазливые газоны.

Однако вор не потерял самообладания. Сунув фотографии в нагрудный карман плаща, он отошел от сейфа и выпрыгнул из окна, приземлившись на лужайку перед лабораторией.

2


Новые раскаты грома каменными кулаками застучали по еще уцелевшим крышам. Испуганные жители выбежали на улицы и в недоумении позадирали подбородки к небу. Цилиндрический корпус космического корабля, совершавшего посадку около Астрономического института, был заметен отовсюду. И когда сырая трава воспламенилась под раскаленными стабилизаторами, распахнулся огромный люк и выпустил наружу пятерых обросших шерстью существ. Покрутив головами и активировав бластеры, они бросились к мирной цитадели ученых.

Свалить на шикарной тачке Железному Глазу показалось занятной идеей. Не раздумывая о последствиях, он ринулся им на перехват. Пять нажатий на курок слились в непрерывную очередь. И пока пораженные мишени падали на пылающую траву, преступник вбежал в чрево ракеты.

Оставляя на своем пути корчившиеся тела инопланетян, он неистовым смерчем пронесся по палубам и переходам. Его яростная контратака оказалась так скоротечна, что створки шлюза захлопнулись, когда он уже вбежал в отсек управления.

Корпус корабля задрожал и оторвался от земли. Выброшенный из кресла волосатый пилот, все-таки успевший дать задний ход, упал на ковровое покрытие. Вжатый аварийным стартом в еще теплое сидение, Железный Глаз защелкнул на поясе и груди страховочные ремни. Энергетическое поле, включившееся автоматически, освободило руки от перегрузки. Но безжалостный угонщик не спешил коснуться незнакомых кнопок и рычагов.

Еще ни разу в жизни он не видел ничего подобного. Все здесь выглядело странно и непредсказуемо. По узким экранам, расположенным над приборной панелью, бежали надписи на незнакомом языке. То и дело вспыхивали лампочки на стенах, блестевших желтым металлом тонких трубок и проводов. Где-то внутри ракеты, покидавшей планету на предельном ускорении, надсаживались зуммеры и свистки.

«Что же дальше?»— пробормотал было про себя Железный Глаз. Внезапный ответ механическим голосом прозвучал в его голове:

«Докладывает Главный Компьютер. Программа выхода в сектор 4 завершена. Существуют ли дополнительные указания перед гипер-переходом?»

— Стоп! Перехода не будет! Дать полный обзор корабля! — крикнул в ответ землянин. Наличие мысленного интерфейса очень порадовало мозг начинающего космолетчика.

Мониторы под потолком ожили, и Железный Глаз получил возможность оценить качество подвернувшейся дополнительной работенки. В живых не осталось ни одного из прежних хозяев ракеты. Все они попадали и умерли там, где их настигли огненные пилюли. На двух палубах по коридорам и небольшим отсекам валялось девять истекавших оранжевой кровью пришельцев.

— Убери трупы! — приказал Железный Глаз и отстегнул ремни безопасности.

В этот миг заросшая грубой шерстью морщинистая ручища протянулась из-за кресла и вцепилась в горло удачливого похитителя.

Виновник рокового нарушения планов уже четырнадцати лохматых чужаков среагировал незамедлительно. Рывком подтянув ноги к животу, он оттолкнулся локтями, перевернулся и выскользнул из захвата. Приземлившись за спиной пятнадцатого, Железный Глаз выпустил в его затылок последнюю пулю.

Красноглазый примат, укрывшийся от видеокамер под креслом, повалился на ковер и задрыгал ногами. Но что-то еще зашевелилось в коридоре, и Железный Глаз настороженно обернулся.

Створка двери распахнулась, пропуская трехколесного робота-уборщика и тележку, заваленную нашпигованными свинцом телами.

Облегченно вздохнув, Железный Глаз, чуть шевеля губами, подумал:

«А ведь одним из них мог быть я…» — но тот час осекся, — Доложи обстановку! — холодно процедил он сквозь зубы.

Вежливый голос в голове, как и в первый раз, отрапортовал:

«Весь прежний состав мертв! Кто спрашивает?»

— Железный Глаз. Можешь перейти на звуковой диапазон?

— Вас понял! Желаете ввести координаты в программу? — это предложение прозвучало уже вполне по-человечески, и землянин удовлетворенно хмыкнул. Запустив руку во внутренний карман плаща, он вытянул пакет, похищенный из сейфа.

Из открывшегося пакета к ногам Железного Глаза упали фотографии туманной бесконечности.

«К чему они теперь, если перед тобой Вселенная, доступная как любой супермаркет или банк…» — решил похититель. Не заинтересовавшись снимками, он сунул их в груду мертвых тел.

— Брось за борт! — отворачиваясь к мониторам, приказал уборщику новый хозяин, а про себя подумал:

«Только не надо опять про координаты. Мне они пока еще не известны…»

— Слушаюсь, Командир! — ответил ему корабль. 

3


Впервые в жизни Железный Глаз почувствовал себя по настоящему независимым. Но трезвость рассудка он не потерял и целых три дня посвятил изучению технической документации этого невероятного достижения инопланетного разума. Затребовав информацию о его прежних владельцах, налетчик получил сенсационный ответ.

Корабль этот оказался построен почти тысячу лет назад. Предки Йети, как называли себя обросшие шерстью красноглазые инопланетяне, захватили ракеты Межгалактического Альянса после его краха из-за внезапной эпидемии странного психического заболевания. Прадеды волосатых существ оказались менее восприимчивы к заразе. Легко освоившись с незамысловатым управлением, они быстро прибрали к своим когтям останки флота некогда могущественного союза.

Сами Йети жили далеко за пределами звездного скопления «Млечный путь», населяя кислородные планеты спиральной галактики NGC 598. У них не было особой иерархии, и все вопросы решались советом представителей семей-экипажей. Занимаясь в основном грабежом и космическим разбоем, эти лохматые обезьяны не признавали никаких уз, кроме родственных.

Самки Йети не принимали участия в рейдах. Постоянно пребывая в очередной беременности, они быстро набирали немалый вес и зачастую теряли остатки разума. Мужские же особи, достигнув совершеннолетия, обычно сразу покидали родные места на какой-нибудь древней посудине. Даже теперь косматым разбойникам не было числа, а через пару столетий их внуки и правнуки смогли бы заполонить практически всю доступную трофейным кораблям часть Вселенной.

Инстинктивно сторонясь обезумевших миров, некогда входивших в состав Альянса, Йети тщательно мониторили другие соседние галактики, ревностно оберегая свою монополию на гипер-перелеты. Именно поэтому, перехватив сигналы, посланные с голубой планеты примерно лет сто назад, четыре родственных экипажа вознамерились оценить степень цивилизованности человечества. Обнаружив, что телескоп Астрономического института засек и сфотографировал их флагман, первая команда мохнатых карателей немедленно приступила к высадке.

Поразмыслив, Железный глаз решил с остальными тремя кораблями Йети в контакт не вступать, а в случае его поисков — исчезнуть в подпространстве. Но пока ничто не вызывало подозрения в опасном соседстве, начинающий космолетчик быстро разобрался, как можно сочетать полезное с приятным.

В промежутках между сном и принятием пищи он купался и загорал на побережье голографического океана, потягивая специальные напитки с концентратами знаний основ космической навигации и подпространственной динамики. Жидкости эти, приготовленные Главным Компьютером, на вкус ничем не отличались от искусственных соков, заряжая мозг особой энергией, формировавшей в любом сознании структурные комбинации информационных данных.

Ознакомившись с системой защиты и вооружением корабля, Железный Глаз остался разочарован. Как выяснилось, огневой потенциал «клевой тачки» соответствовал лишь классу торгового транспорта. До настоящих крейсеров Йети добраться так и не смогли. Все они бесследно исчезли в последние месяцы разумного существования создателей.

Однако, особое внимание землянина привлек к себе спасательный катер. Испытывая его летные качества, он в порыве воодушевления атаковал ближайший астероид. В результате залпа из «малокалиберной» вибропушки кусок безжизненного сплава камня с металлом превратился в облако пыли.

После удачного эксперимента с астероидом Железный глаз отбросил в сторону все сомнения. Ни у одного государства его родной планеты даже близко не было ничего подобного. Решив на следующее утро назначить отправление к далеким звездам и невиданным галактикам, налетчик отошел ко сну. 

4


По воле случая оказавшись на борту космического корабля экзотических пришельцев, Железный Глаз так увлекся, что совершенно забыл про опасность. А в это время опечаленные родственники погибших, пытаясь выяснить, что случилось с их авангардом, накручивали уже пятнадцатую орбиту вокруг сомнительной планеты.

Когда же в поясе обломков Фаэтона рассыпалось на молекулы мелкое небесное тело, совершенные приборы кораблей Альянса сразу засекли там наличие аналогичного оборудования. Сложив два и два, Йети нырнули в подпространство и материализовались в пределах видимости от Железного Глаза.

Внезапное появление противника застало землянина врасплох. На борту только что сгустились искусственные сумерки, и он блаженно спал, переваривая в подсознании накопленную информацию.

Но Главному Компьютеру отдых не требовался. И как только его чувствительные детекторы уловили дрожание вакуума, характерное для материализации космических кораблей средней тяжести, сразу включилась сигнализация. Железный Глаз вздрогнул и рванулся на поверхность из глубин беспечных сновидений.

— …боевая готовность номер один! — механический голос окончательно разбудил угонщика.

— Огонь из всех орудий и в подпространство! Координаты… — как можно дальше! Точку выхода рассчитай сам! — понимая, что рискует, Железный Глаз решил во всем положиться на умную технику. Вступать в сражение с явно превосходившим его по численности врагом было еще опаснее.

Корпус корабля задрожал, и в сторону материализовавшихся объектов протекли огненные реки вибрирующих энергий. Оболочки двух ракет лопнули в нескольких местах. Безжалостный вихрь закружил их останки, развеивая по ближайшим астероидам.

Третья же ракета немного замешкалась с выходом, и ее капитан немедленно приказал открыть ответный огонь. Но похищенное судно уже начало осуществлять маневр уклонения, вздрогнуло и пропало.

Железный Глаз не успел добежать до кресла пилота. Переход застал его посередине коридора, ведущего в командный отсек. Сильный толчок сбил парня с ног, ударив головой о металлические трубки обшивки.

Время, проведенное в подпространстве, даже Главному Компьютеру показалось бесконечным. Расчетная программа гипер-навигатора сделала все так, как было приказано. Только сообщить о том, что заряд аккумуляторов на исходе, оказалось некому. И когда робот-доктор осмотрел и перенес землянина в медицинский отсек, искусственный интеллект сам принял решение о досрочном возвращении в реальность.

Истощив все ресурсы в беззвездном холоде небытия, ракета медленно приходившего в себя Железного глаза материализовалась поблизости от галактики IC 1101, густо населенной небольшого роста зелеными человечками. В памяти компьютера об этой цивилизации, до всеобщей деградации не входившей в состав Межгалактического альянса, подробная информация отсутствовала. Помимо достаточно туманной анатомии их тел, в краткой сводке упоминалось лишь о том, что зеленые человечки поклоняются некому Механическому божеству, принося ему в жертву технические устройства.

Несуеверные Йети, считая идола аборигенов порождением нездоровой фантазии, уже оказывались неподалеку от звезд лилипутов. Но каждый раз, атакованные гигантскими восемнадцатиногами, безразличными к радиации открытого космоса, они либо спасались бегством, либо теряли свои корабли и пропадали на чужбине.

Внешне напоминавшие кальмаров, но значительно превосходившие их в размерах, эти полуразумные существа обитали внутри газовых образований вокруг ядра галактики и покровительствовали зеленым человечкам. В безвоздушном пространстве их неуклюжие с виду тела благодаря органам, эманировавшим сильное электромагнитное поле, перемещались почти так же быстро, как корабли Йети.

…Постепенно способность соображать вернулась к Железному Глазу, но что-либо предпринимать было уже поздно. Не успел Главный Компьютер ввести командира в курс дела, как восемнадцатиноги окружили ракету. Заслонив жирными телами обзорные иллюминаторы, они поволокли ее в гущу звездного скопления.

Все произошло так быстро, что с момента появления конвоиров до насильственного приземления Железный Глаз успел лишь вооружиться и посоветовать Компьютеру восстановить запас энергии за счет гигантов. Надев универсальный комбинезон, наполнив многочисленные карманы автоматическими минами и особенно мощными излучателями, землянин приготовился к вынужденной посадке.

Корабль коснулся твердой поверхности. Обессиленные восемнадцатиноги тотчас умчались в открытый космос. Железный Глаз коварно усмехнулся. 

5


Восемнадцатиноги опустили ракету на возвышение в центре площади, заполненной зелеными человечками. Все они как-то пританцовывали, что-то кричали, размахивали желтыми и красными флажками, всячески проявляли бурный восторг. Площадь окружали их примитивные жилища, обвешанные причудливыми нагромождениями балконов и анфилад.

С той стороны, где строения, были выше, к месту посадки выдвинулась процессия человечков в двести. На их плечах стояло еще человечков сто и поддерживало круглую платформу, испещренную полустертыми письменами.

На платформе, важно развалившись и опершись на плечи и спины целой толпы приближенных, восседало девять нарядно разодетых вельмож. Все же остальные человечки были голы и ничуть этого не стеснялись. Судя по всему, они не торопились как-либо разделаться с пленником.

Решив подыграть им и выяснить их намерения, Железный Глаз приказал Компьютеру открыть шлюз, выпустить его, сразу закрыть и никого не впускать. Атмосфера планеты во многом напоминала Земную, и глубоко вздохнув, наемник шагнул наружу.

С его появлением восторг толпы возрос до предела. Флажки полетели в небо, а сами карлики, мультяшно аплодируя в крохотные ладони, запрыгали и заплясали еще активней. Чтобы в случае опасности успеть скрыться, вооруженный до зубов молодчик остановился в метре от шлюза и улыбнулся.

Ждать пришлось долго. Делегация никак не могла подобраться к посадочной площадке. Хилые ножки человечков из нижнего яруса то отшатывали их назад, то уводили в сторону. Когда же эта неустойчивая конструкция наконец приблизилась, в голове Железного Глаза раздались возгласы:

«Привет космолетчику! Слава герою пространства! Да здравствует Высокий человек!» — лицемерные приветствия не прекращались, и Железный Глаз начал терять терпение. Подождав еще немного, он приказал Компьютеру усилить его мысль и взял быка за рога:

— Привет, зеленые человечки! Что вам нужно?

Выкрики толпы притихли, и в ответ нестройно прозвучало несколько голосов:

«Мы всех останавливаем и всем рады, мы всех приглашаем в наши дворцы, у нас каждый день — праздник!» — такое заявление порадовало невольного гостя.

— Ну что ж, давайте вместе повеселимся! — громко ответил он и подумал, обращаясь к Компьютеру — «Будь на связи, если что заметишь, сразу докладывай».

Толпа расступилась окончательно, и живая пирамида вплотную приблизилась к возвышению. Все еще горячо приветствуемый основной массой аборигенов, Железный Глаз взбежал по услужливо подставленным спинам и оказался на платформе. Хор восторженных голосов вокруг взвыл с новой силой, и делегация тронулась в обратный путь.

Площадь позади начала пустеть. Казалось, корабль совсем не интересует местных жителей, но профессиональное чутье наемника не унималось. Послав Компьютеру повторный приказ оставаться в боевой готовности, Железный Глаз настроился на любые неожиданности.

Пошатываясь, пирамида миновала первые строения и засеменила вдоль неровной растоптанной улицы. Домики и здесь не отличались хоть каким-нибудь однообразием. Их покрытые листвою стены, слаженные из часто переплетенных веток, корнями уходили в хорошо удобренную почву. Многочисленные навесы и мостки с ограждениями и без поскрипывали, раскачиваясь под экзальтированными уродцами. Широко распахивая беззубые рты, те продолжали что-то выкрикивать.

Железный Глаз присмотрелся к сопровождавшим его туземцам. С близкого расстояния кожа их выглядела еще зеленее и какой-то пористой. У большинства ни на голове, ни на теле растительности не было. Редкие волосины свешивались местами только у молчаливых вельмож. Разодетые в мятые и давно не стиранные кружева, отрешенным выражением лиц они напоминали недавно появившихся на свет младенцев.

«Да… Неслабо поработала болезнь над бывшими хозяевами Вселенной», — отчего-то подумалось Железному Глазу. Глядя на веселившуюся внизу толпу, у наемника сложилось впечатление, что это и есть их естественное состояние. И если человечков лишить того, что их так радует, они быстро ссохнутся, сморщатся и превратятся в маленькие перчики, повсеместно свисавшие с вьющихся гирлянд, опутывавших здания.

Но еще больше землянина удивило сооружение вроде высокого дворца со множеством лестниц, вид на которое открывался за городом. После хоть и живописных, но примитивных жилищ уродцев, он не ожидал увидеть такое великолепие. Как будто почувствовав это, возлежавшие над своими носильщиками вельможи снова прервали молчание:

— Вот место, где ты отдохнешь и получишь удовольствие наравне с нами!

— Какого рода удовольствие? — насторожился Железный глаз.

Но ответа он не получил, только почувствовал, как процессия ускорила свое продвижение. 

6


Когда живая пирамида остановилась перед парадными ступенями, платформа опустилась на каменный край фундамента. Вельможи, продолжая восседать на согнутых спинах менее знатных человечков, жестами пригласили гостя под сверкавшие золотом своды.

Железный глаз прищурился. Материал, из которого неизвестный архитектор выстроил это грандиозное сооружение, не оставлял сомнений. Отполированные грани величественных колонн блестели желтизной заветного металла. Тяжелые литые портики нависали над искусной ковкой решеток и ограждений. Многочисленные лестницы поднимались все выше, постепенно сужаясь. Вслед за человечками взбежав по одной из них, Железный Глаз обнаружил там еще большую роскошь.

Огромное помещение могло вместить несколько посадочных площадок, подобных той, на которую восемнадцатиноги опустили плененный корабль. Полы были собраны из объемных хрустальных плит, просвечивавших на несколько метров вглубь. Прорезая эти кристаллы до каменного основания, золотые колонны потоньше поддерживали перекрытия, делившие пространство на неправильные многоугольные секции.

Инкрустированный нефритовыми звездами, опаловый свод купола нависал над внутренним устройством зала, создавая ощущение затуманенного неба. Лучи, проходившие сквозь него, раскладывались на спектры, создавая в воздухе иллюзии радуг. 

И внутри этого великолепия парил какой-то очень сложный прибор, целиком собранный из серебристого металла. Электрические разряды пробегали по изгибам его змеевиков, шатуны поршней бесшумно вдавливались и плавно выходили наружу из покрытых чеканными письменами цилиндрических насосов.

«Странно, что в таком нагромождении золота и хрусталя нет ни малейшей симметрии,» — мелькнуло в голове Железного Глаза.

Оказавшись внутри дворца, процессия сразу разбрелась по боковым нефам и принялась опустошать изумрудные кубки и кувшины, расставленные повсюду на невысоких пьедесталах. Расфуфыренные главари, проводили онемевшего наемника вглубь помещения и предложили присоединиться к ритуальным возлияниям. По их сигналу шесть слуг опустили три драгоценных емкости у его ног.

«Так мы встречаем и так мы угощаем путешественников!» — услышал Железный Глаз слабое подобие мысли, на которое еще были способны уже пригубившие свои кубки вельможи.

На мысленный запрос, адресованный кораблю, Компьютер ответил, что все в порядке. Его анализаторы, воспользовавшись зрением командира, уже изучили содержимое сосудов. В них плескалась обычная дождевая вода, заряженная энергией, видимо произведенной чудесным прибором. Наемник нехотя поднял кубок и отпил несколько глотков.

«Лишние знания не повредят…» — подумал он.

Но это были не знания. В голове потемнело. Дворец исчез. Полностью сбитый с толку внезапными переменами, Железный глаз обнаружил себя на берегу невозможного по его представлениям хрустального моря. Острые скалы полупрозрачных фиолетовых волн неторопливо опускались, исчезая в пучине кристаллической пыли. Медленно выныривая на поверхность, они поигрывали брызгами остроугольных отражений.

Железный Глаз обернулся. Прямо за его спиной к оранжевому небосводу, подрагивая в лучах светло-голубого солнца, взлетали обрывы желейных возвышенностей берега. И все это невообразимое зрелище сопровождалось какой-то гипнотической тишиной.

Не успев толком ни о чем задуматься, грезящий на яву впал в приятное забытье. С его появлением в этом мире движение кристаллов начало замедляться. И когда оно остановилось совсем, потрясенный землянин пришел в себя лежащим на плитах золотого Дворца в окружении блаженно посапывавших зеленых человечков.

Парень приподнялся и огляделся. Никто на это не обратил внимания. Все лилипуты тоже возлежали или сидели, прислонившись к колоннам. Протянув руку, быстро вошедший во вкус дегустатор схватил новый кубок и опустошил его, с безразличием отметив, как на дне забурлил маленький фонтанчик.

На этот раз Железный глаз очутился в столь же невероятных, как берег хрустального моря, зарослях из папье-маше. Веселящая энергия мгновенно переполнила его организм, и он тут же забыл, как сюда попал. Напротив, ему представилось, что он уже проделал долгий путь сквозь бутафорскую чащу и, наконец, близок к цели.

Активный восторг, граничивший с оргазмом, охватил его разум. И совершенно неуправляемые движения ног понесли возбужденного алконавта сквозь дебри. Разрушая все на своем пути, разрывая пополам деревья и топча кустарник, он выбежал на просторную поляну, заросшую коричневатой щетиной узко нарезанного пергамента.

Навстречу ему из леса выскочило нечто явно одушевленное. Роняя из бумажной пасти красное конфети, оно остановилось напротив. Чудовище было высотой с небольшой дом, имело массивное туловище и штук десять всевозможных конечностей. Поводив ветвящимися рогами, существо зашелестело и бросилось на человека.

Железный Глаз даже не испугался. С каким-то упоением он подбежал к врагу. С разбега ударив ногой в толстую шею, он отскочил в сторону, врезав сделавшимся на миг стальным кулаком по спине. И когда животное осело, ухватившись за рога, без видимого усилия оторвал голову.

Легкость, с которой ему это далось, еще больше развеселила победителя монстра. Радостно подпрыгивая, он снова вломился в картонную глушь.

Лес кончился. Неистово хохоча Железный Глаз выбежал на край обрыва. Глубоко внизу, пенясь на поворотах болтами, шайбами и гайками, неслась бурная река. На горизонте, за распаханными полями стекловаты, искря в лучах яркого квадрата солнца, высился алюминиевый замок.

Это был его дом, и он наконец вернулся. Ощущение родного, хорошо знакомого комфорта охватило неустрашимого путешественника. Энергично оттолкнувшись от края пропасти, «блудный сын» взлетел над полями. Оказавшись под зеркальным небосводом, он заметил в его глубине перламутрового человека-птицу, ритмично колыхавшего зелено-огненным оперением.

Осознав, что это его отражение и еще громче расхохотавшись, Железный Глаз опустился на балюстраду родного гнезда. 

7


Тем временем, последний из залетевших на край Вселенной кораблей Йети сошел с орбиты и на предельном ускорении ринулся к планете своего обидчика. Родственники погибших, от скорби и отчаяния потеряв головы, решили продырявить литосферу Земли, вызвав неминуемые разрушения, губительные для всего живого на поверхности. Кровные узы, связывавшие экипажи инопланетян, оказались настолько сильны, что у сентиментальных хозяев космоса не оставалось выбора — жить дальше с такой печалью в сердце они не могли.

Но Земные астрономические службы уже зарегистрировали сражение неопознанных объектов в поясе астероидов. И, судя по возраставшей скорости оставшегося на радарах болида, становилось очевидно, что после входа в атмосферу он врежется в горы где-то на территории Афганистана.

В связи с нависшей над Человечеством угрозой, уполномоченные представители служб безопасности создали комиссию, возглавить которую выпало бывшему клиенту Железного Глаза. Собрав группу из одаренных астрофизиков, рассчитавших окончательную траекторию чужака, Серебряное Ухо встретился и с химиками.

Чтобы не повредить тела инопланетян в случае вооруженного конфликта, опытный стратег решил воспользоваться новым, совсем недавно синтезированным, нервно-паралитическим газом. По заверениям разработчиков, в отличие от других подобных средств, это химическое соединение радикально успокаивало любое мыслящее существо хотя бы на сутки. Правда, последствия его воздействия еще не были до конца изучены.

Физики и астрономы голубой планеты не ошиблись. Ошиблись пришельцы. Отдавая приказ об активации ускорителей, никто из команды, занятой оплакиванием безвременно погибших, так и не вспомнил об аварийной системе торможения, включавшейся автоматически. Поэтому, сбивать инопланетный объект не пришлось. Затормозив в мощном антигравитационном поле, незадачливые камикадзе благополучно приземлились там, где их уже поджидали объединенные силы служб безопасности.

Серебряное Ухо потирал руки. Он плохо представлял, что за существа могут находиться в чужом корабле. Но одно он понимал точно. В молекулярной структуре нового химиката притаился опасный информационный вирус, который должен был подействовать даже на искусственные мозги, вызывая необратимые реакции в их логических схемах.

Йети не повезло. Как только стабилизаторы корабля коснулись поверхности планеты, его окутало зеленое облако. Проникнув в детекторы атмосферы, коварный газ мгновенно парализовал компьютерную систему. Лишенное разума чудо инопланетной техники обреченно распахнуло шлюзы. А его пассажиры, извергая розовую пену, повалились на пол.

Опытные штурмовики, прятавшиеся неподалеку, нацепили респираторы и без какого-либо сопротивления проникли внутрь космического объекта. Не обнаружив там ничего враждебного, они рапортовали Серебряному Уху об успешном выполнении задания.

О таких результатах можно было только мечтать. Отдав приказ изолировать обездвиженных мстителей в специальных контейнерах из высокопрочного стекла, предусмотрительный патрон тщательно проверил герметичность своей маски и тоже поднялся на борт небывалого трофея.

Оказавшись в отсеке управления, Серебряное Ухо остановился пред дисплеями, пестревшими лихорадочной информацией, выбрасываемой агонизирующим кораблем на экраны. Словно желая прекратить мигание этого рокового лингво-математического стробоскопа, завороженный победитель нажал на первую попавшуюся кнопку.

Это произошло в тот момент, когда тело девятнадцатого пришельца уже вынесли наружу, и Серебряное Ухо остался на борту один. Аварийная система, включавшая чисто механическую схему, отвечавшую за возвращение корабля в порт приписки, сработала незамедлительно.

Створки шлюзов захлопнулись, двигатели взревели. На глазах у пораженных спецназовцев и ученых, бросившихся во все стороны, сверкнувшая серебром ракета исчезла в набежавших на солнечный диск облаках.

От падения в момент старта маска слетела с еще минуту назад влиятельного лица. При выходе из атмосферы ракету несколько раз тряхнуло, и парализованный стратег выкатился в коридор.

После травмы, нанесенной прятавшимся в газе вирусом, Главному Компьютеру так и не удалось оправиться. В частности, полностью вышли из строя системы парапсихологического перевода и датчики внутренней биосферы. Так и не восстановилась подача электроэнергии в помещения и коридоры. Робот-доктор не смог покинуть «аптечку» и оказать помощь пострадавшему…

Но у опасного химического соединения не нашлось сил убить от рождения крепкого и выносливого человека. Четыре дня спустя Серебряное Ухо пришел в себя, лежа в луже рвоты и в абсолютной темноте. Задыхаясь от удушливого смрада испражнений, по частям и с немалым трудом он вспомнил, как оказался в столь незавидном положении.

Испытывая страшную жажду и невыносимый голод, проклиная все на свете, бывший служащий Госдепа уже готовился попрощаться с жизнью. Но внезапно корпус ракеты снова задрожал. Вынырнув из подпространства неподалеку от спиральной галактики NGC 598, корабль беспомощно завис в открытом космосе.

«Что-то случилось…» — догадался узник, и среди останков его разума пробудилось какое-то подобие надежды. Цепляясь руками за переборки, он попытался встать на ноги.

Нечто твердое, выросшее на спине за время, проведенное без сознания, ударилось о железо потолка и опрокинуло его обратно. Однако, изможденное тело не упало на слипшееся от скисшей рвоты ковровое покрытие. Забыв о чудовищном самочувствии, неудачник понял, что висит на проросших из его локтей длинных и острых, как рыбьи кости, отростках.

Убедившись в том, что это не кошмар и не галлюцинация, Серебряное Ухо вспомнил про еще неизвестное побочное действие парализующего газа. 

8


Железный Глаз очнулся и пошарил рукой. Разомкнув веки, он обнаружил, что рядом с ним, ожидая его пробуждения, стоят все те же девять зеленых вельмож.

— Нам показалось, тебе понравилось угощение, — произнесли они хором.

— Да… — только и смог пробормотать гость, сильно впечатленный недавним видением.

— Это подарок Механического Бога, — запинаясь произнесли карлики.

— М-м-м… — недоверчиво отреагировал Железный Глаз. Человечки завертели головами, словно пытаясь разгадать смысл такой реакции.

— Давай меняться, — пробормотали они, — Ты нам корабль, мы тебе кайф, — они сказали именно «кайф», Железный глаз не ослышался. И действительно, ощущения, пережитые им только что, намного превосходили эффект воздействия напитков Главного Компьютера. Но с окончательным ответом парень спешить не стал.

Землянин медленно поднялся на ноги. Все тело поламывало. Видимо, он немало провалялся на хрустальных плитах. Только не это встревожило Железного Глаза. С рукой, которой он смахнул пыль с одежды, было что-то не так. Все пальцы и ладонь до запястья подозрительно позеленели.

Сообразив в чем дело, космолетчик врезал ближайшему лилипуту так, что тот отлетел на несколько метров, и выхватил лучемет. Нажав на гашетку, он опрометью бросился вон, на бегу расшвыривая из карманов автоматические мины. Те человечки, что не погибли при первом залпе, повинуясь какому-то коллективному чувству, кинулись ему под ноги.

Пиная и расстреливая их в упор из раскаленного оружия, Железный Глаз выбежал на открытое пространство. Вызванный мысленным приказом спасательный катер подхватил его в мгновение, когда подарок Бога взлетел на воздух, и расплавленное золото потекло во все стороны.

Обогнав разлетающиеся осколки, катер ворвался в распахнувшийся грузовой шлюз. Двигатели взревели, и корабль пулей взмыл в небо. Возмущенная таким стартом, атмосфера планеты зеленых бедолаг в миг осталась позади.

Но ракету снова окружили восемнадцатиноги. Их ментальный вопль вихрем пронесся по всем динамикам внутренней связи, эхом прозвучав внутри катера.

«Бог! БОГ!!! Механический БОГ!!!!!»

Бывший наемник не очень-то доверял сверхъестественным объяснениям происхождения мира. Бросив взгляд на трехмерную визуализацию, он лишний раз убедился в своей правоте. Только, предпринимать что-либо было уже поздно…

На предельном ускорении судно Железного Глаза влетело в огромную дыру в центре гигантского диска, явно напоминавшего бутафорскую платформу зеленых человечков. Механический Бог, покачав уцелевшей пастве великанскими краями, заметными даже с поверхности планеты, медленно набирая скорость, отбыл в туманно-звездную даль. Визуализация заискрила помехами и вырубилась.

Не смотря на неправдоподобность произошедшего, Железный Глаз и теперь не потерял самообладания. Но на вопрос о возможности в создавшихся условиях воспользоваться подпространственным переходом, компьютер отвечал отрицательно. На естественный вопрос «почему» электронный мозг депрессивно прошептал, что они и так уже вне реальности. Это известие заинтересовало Железного Глаза.

— Как такое могло случиться? Может эта штуковина совершает переход?

— Может и совершает, — совсем как человек, ответил Компьютер, — только для нас это не имеет значения. Находясь внутри, мы находимся в отрицательной пустоте.

Железный Глаз призадумался.

— Выпусти меня из катера, — приказал он и поднялся в отсек управления.

Переступив порог, землянин сразу подошел к экранам внешнего обзора. Ни проблеска, ни лучика света не было заметно за бортом. Все радио и ментальные сканеры тоже молчали. И, в который раз напрягая мозг в поисках решения, Железный Глаз вспомнил про руку. Тот час на пороге отсека появился медицинский робот и осмотрел позеленевшую кисть.

— Ничего опасного, — вяло пробормотал Компьютер, — Нужно лишь удалить из организма излишки чуждой энергии, и рука приобретет прежний вид.

— Валяй, — небрежно обронил пострадавший, и его позеленевшая конечность медленно начала розоветь. В этот момент Железного Глаза озарило откровение.

— Исследуй природу этой энергии! Она же подарок Бога! — закричал он.

На исследования не потребовалось много времени. Пару минут спустя налетчик ознакомился с результатами.

Информационное поле, роковым образом повлиявшее на жителей этой галактики, оказалось продуктом интеллектуальной деятельности, бессмертным воспоминанием расы, населявшей Вселенную почти сразу после ее рождения и гибели другой Вселенной, откуда они пришли. Исчезнув из этого мира неизвестно куда, как памятник своему прошлому, они оставили Механического Бога бороздить пространство, роняя в него семена… 

9


— Командир! Утечка энергии! — голос Главного Компьютера вывел Железного Глаза из оцепенения, — Еще минут двадцать, и ты останешься даже без освещения!..

— Что ж… Трансформируй энергию, отобранную у восемнадцатиногов, в энергию Золотого дворца. Пусть забирает! — среагировал Железный Глаз.

Мелочиться не приходилось, — «Не станет же проклятый артефакт пожирать плоды собственного культа»… — рассудил он.

Несколько минут спустя прозвучало сообщение о выполнении. Теперь оставалось только ждать, и налетчик поудобней откинулся в кресле. Приказав соорудить себе коктейль из самых тонизирующих знаний, на которые был способен интеллект торгового судна, землянин приготовился встретить судьбу с гордо поднятой головой.

Свет в помещениях замигал. Взвыли сирены оповещения о приближающейся катастрофе. Лампочки на панели управления начали вырубаться одна за другой. В это мгновение вся непутевая жизнь простого работника по найму промелькнула перед его мысленным взором и канула в омут нарастающего возбуждения. Напиток подействовал.

Причудливые схемы и всевозможные чертежи замелькали перед глазами, отвлекая мозг от непродуктивных спазмов жалости к себе. Вся мудрость древних, все их догадки и предчувствия внедрились в мысленные процессы разума по всем фронтам. Тысячи далеких звездных скоплений, сотни рас и бесчисленные изобретения, сделанные ими, зашелестели электронными томами, падая на дно взбудораженного подсознания. И Железному Глазу уже начало казаться, что он вот-вот осознает нечто настолько важное, что способно в корне изменить что угодно…

Но лампочки снова ожили, и компьютер задыхающимся голосом сообщил:

— Командир! Потерянная энергия возвращена, и мы больше не в подпространстве…

— Да ладно… — не удержался Железный Глаз и приподнял веки.

На обзорных экранах посветлело. Отмахнувшись от искусственных грез, гений спонтанных решений жадно впился взглядом в реальную картинку.

Судя по всему, корабль оказался припаркован на просторах какого-то гигантского ангара. Высоко задранный потолок выглядел плоским и состоял из множества пятиугольных секций. Сквозь небольшие промежутки между ними проглядывала полыхающая плазма неба. Ее изменчивые огненные волны вспыхивали бликами на люках, стабилизаторах, антеннах, солнечных батареях, лазерах и других выступающих деталях невероятной коллекции всевозможных спутников, ракет, орбитальных станций, крейсеров и звездолетов.

— Кто ты? — как раскат грома прозвучал в ушах человека вопрос.

— Тот, кто может оказаться тебе полезен! — зло сощурив глаза, крикнул в ответ землянин.

— Ну да?.. И как ты себе это представляешь? — осенним ураганом грозный ответ прошелестел по переборкам отсеков. Прочные листы хромированной стали захрустели, как фольга. Из глубины ракеты послышался шум осыпающегося стекла лопнувших от перенапряжения осветительных фонарей.

— Тебе нужна энергия! В благодарность ты мог бы поделиться своими знаниями! — мысль Железного Глаза была прозрачна и очевидна. Механический бог сразу представил себе тысячи кораблей Йети, бессмысленно бороздящих космический универсум.

— Ха-ха-ха!!! — землянину показалось, что вот-вот пойдет град. Но молнии не сверкнули, — Оттягивайся, сколько влезет! — эхом отозвалось все вокруг.

В хорошо знакомом слове, как и тогда, под сводами Золотого дворца, Железному Глазу опять послышалась некая двусмысленность. Но сколько он себя помнил, за удовольствия всегда приходилось расплачиваться.

«Не отступлюсь и на этот раз», — решил заядлый авантюрист.

Пылающее небо разверзлось, одна из пятиугольных секций прямо над кораблем распахнулась, и того втянуло в образовавшуюся воронку. На мгновение стало темно. Но уже секунду спустя яркий свет ворвался в отсек управления. В воздухе запахло озоном.

Бросив взгляд на мониторы, Железный Глаз с удовлетворением обнаружил, что его судно находится уже не в сотовом ангаре, а на поляне, по краям заросшей металлическими кустами. Их узорчатая листва, отбрасывая тени на розовеющий песок, искрила в лучах треугольного солнца. С неподвижных веток гроздями свешивались рубиновые ягоды.

Немного дальше — там, где кончались причудливые заросли, — над высокой проседью травы высились вершины изумрудных конусов и пирамид гор. Слегка покалывая сиреневый небосвод электрическими разрядами, они как бы приглашали к путешествию за линию горизонта.

Железный Глаз покинул рубку и спустился в трюм. Удобно расположившись в кресле катера, он потребовал распахнуть шлюз.

Почти мгновенно набрав высоту, землянин обнаружил, что эта странная местность расположена в центре острова, затерявшегося посреди бардового океана. В той стороне, куда медленно смещался пунцовый треугольник светила, виднелась бледно-коричневая полоска земли.

Направив катер к удаленному берегу, Железный Глаз отчетливо ощутил, как от скорости поднимается настроение. Удовлетворившись ответом бортового навигатора о составе атмосферы, он приоткрыл створки звуконепроницаемого фонаря кабины.

Со свистом насыщенный йодом воздух ворвался внутрь. Алая пена, взлетая над волнами, разрисовала лобовое стекло узорами. Высоко в небе, сверкая острыми гранями, заскользили кристаллические облака. Их невесомые тени, мерцая преломленным светом, замелькали по изменчивой поверхности красных вод.

Не желая зря напрягать бесполезное в этом мире воображение, Железный Глаз выбросил из головы последние мысли. Приказав катеру увеличить подачу энергии в двигатели, он залюбовался этим фантастическим пейзажем. Бессмысленно улыбаясь, словно растворяясь при этом в будущем, прошлом и настоящем, он обогнал звук.

Далекий берег заметно приблизился. И когда до полосы прибоя осталось не более километра, землянин вырубил двигатель. Плавно потянув рукоятку управления на себя, он воспарил над пляжем.

С высоты открылась незабываемая картина. Начинавшийся за прибрежными дюнами стальной лес со всех сторон окружал строение, издалека напоминавшее футуристический костел. Островерхие крыши, изгибы лестниц и переходов, эркеры и балконы возвышались над серебристым лугом.

Приглядев недалеко от леса удобное для посадки место, Железный Глаз приземлился. Повинуясь какому-то бессознательному, но очень настойчивому желанию прогуляться пешком, он покинул кабину и спрыгнул на горячую почву. 

10


Железный Глаз прыгнул вниз и провалился в пустоту. Кругом потемнело, посветлело и потемнело снова. Ему показалось, что некто швырнул его назад на миллиарды миллионов лет. И суточные перемены освещения невообразимым стробоскопом космических эпох атакуют зрение, перемещая во времена, когда еще не было мира, в котором он появился на свет.

Железному Глазу представилось, что он пролетел сквозь эту Вселенную, вернувшись в такое прошлое, о котором ни один ученый не смог бы сказать что-либо определенное. И он был единственным человеком, узнавшим истину. Он понял — жизнь родилась тогда!

И когда его ноги коснулись твердой поверхности, он не нашел позади спасательного катера, да и сам уже не был человеком. О кристаллический грунт звякнули его стальные пятки. Острые крылья дрогнули за спиной. На душе стало легко и свободно. Словно отлитое из никеля и янтаря, лицо его всколыхнулось в улыбке.

Лес впереди больше не выглядел мертвым. Он шелестел листвой. С ветки на ветку перескакивали натриевые зверьки. Поскрипывая острыми зубами, они грызли медные листья. Оловянными клювами осмиевые птахи цапали на лету кургузых шмелей. Толстые кадмиевые ящерицы ползали в фольге травы под многоствольными деревьями и кустами.

Пошевелив платиновыми плечами, Железный Глаз поднял правую руку и направил сжатый кулак в сторону леса. Титановые кости хрустнули, и деревья впереди расплавились. Испытав прилив сил от наводнивших все вокруг элементалий потерявших материальную форму растений, его бессмертный организм сделал шаг в сторону просеки. Ало-зеленый плащ крыльев и красные с черным волосы закрутило на ветру.

Деревья быстро восстанавливали свой прежний рост, и Железному Глазу еще несколько раз приходилось переживать приливы свежести и внутреннего подъема. Он шел размеренной походкой хозяина местности, венца природы, время от времени вытянутой вперед рукой прокладывая дорогу.

Ладонь его левой руки покоилась на эфесе увесистого меча. Внутри рукоятки находился особый кристалл, делавший его прочнее алмаза и гибче стали. Длинное золотое лезвие было украшено витыми узорами, представлявшими из себя сложную схему, некий адаптер, способный впитать и передать хозяину силу и сущность любого поверженного врага.

Высоко в небе парила огромная птица. И железный Глаз, величественно перешагивая через радужные лужи расплавленного металла, снова взмахнул кулаком. Тень птицы поплыла дальше, а ее ванадиевый корпус упал неподалеку. Птица оказалась столь велика, что пригнув верхушки деревьев, загородила путь. Более совершенный обладатель крыльев только расхохотался, и от его смеха поднялся ветер, подхвативший и унесший сломанный механизм прочь.

Но ветер не смог унести животное, похожее на волка, появившееся на краю бурелома. Его углеродно-пепельная шерсть стояла дыбом от кончиков ушей до хвоста, искрившего о ветви соседних растений. Из широко распахнутой пасти выкатилось рычание, посрывавшее с кустов рубиновые украшения.

Этот волк не был волком. Откуда-то Железный Глаз знал, что если расправиться с ним, как с птицей, в следующий раз он окажется свинцовым вараном или ртутным слоном. В таких случаях действовать приходилось наверняка.

Зверь прыгнул. Птице-человек отступил, позволив ему упасть на острые пики молодых побегов. И пока, разбрасывая молнии, прожигавшие в кустарнике оплавленные туннели, тот выцарапывал свое туловище из проткнувших его ветвей, Железный Глаз шагнул вперед и повернулся лицом к противнику. Выхватив из кармана эбонитовых брюк прозрачный цилиндр, он сдавил его и снисходительно посмотрел на врага.

Хищник заволновался. С обнаженных клыков протекла пылающая жвачка слюны. Колкие глаза непримиримо сверкнули. Но вместо того, чтобы напасть, волк остался стоять как вкопанный. Карбоновая щетина перестала шевелиться, повисла клочьями и остыла. Из всех дыр повалил дым. Взгляд обреченно потух.

Железный глаз отвернулся, сунул потеплевший цилиндр обратно в карман и еще раз восстановил просеку. За его спиной стремительно разыгрывалась необратимая реакция прощания с существованием. В метре над каменистой почвой, засыпанной обломками окислившейся оболочки животного, шар плазмы величиной с футбольный мяч быстро сжимался к центру. Когда от шара осталась одна яркая точка, свет погас, и лес пригнуло к земле мощным порывом.

Ветер долетел и до Железного Глаза, уже удалившегося от места гибели оборотня на приличное расстояние. Птице-человек снова захохотал и побежал к показавшемуся в просвете между деревьями архитектурному изыску. Он давно не был дома и больше не хотел задерживаться на пути к стенам, видевшим его рождение.

Выбежав из леса, он остановился на краю огромной поляны, заросшей вездесущей в этом мире фольгой травы. Посредине ее, доставая ледяные айсберги облаков остриями высоких пиков, возвышался его замок-крепость — величайшая мистерия, загадочнейший артефакт, отец и мать… Абсолютный источник Времени и Обстоятельств, некогда выплеснувший из своего сна этот Свет, — как намек на воспоминание о прожитой и вышедшей из под контроля Жизни…

Невыразимые в словах чувства и ощущения все больше переполняли Железного Глаза по мере приближения к замку. Изящные спирали лестниц, плавно изгибаясь и мерцая, сужались на высоте, опутывая тихо звеневшие иглы вытянувшихся вверх кровель. Молниевидные зигзаги подвесных галерей прокалывали изящные изгибы башенных стен. Крылатые фигуры с кулаками, грозно вытянутыми вперед, вглядывались в далекие горизонты. Красно-черные треугольные флаги развевались на ветру, блуждающим в объемном орнаменте этого, устремленного к вечернему небу, сооружения.

Железный Глаз сделал шаг, и поляна его узнала. Заволновалась под ногами блестящая трава, зашевелили веерами хвостов разноцветные птицы. Марганцевые мангусты и вольфрамовые белки собрались посмотреть своими умными глазами на вернувшегося из будущего крылатого господина.

Не удостоив даже взглядом животных, Железный Глаз взбежал по парадной лестнице, ведущей в подвесной сад первого яруса. 

11


С незапамятных времен предки волосатых Йети населяли одну из кислородных планет спиральной галактики NGC 598. Эволюционировав из полуразумных млекопитающих, гнездившихся на деревьях с толстыми дуплистыми стволами, они могли так навсегда и остаться на первобытном уровне, если бы не вмешательство Межгалактического Альянса.

Раньше Йети даже не задумывались о масштабах безвоздушного пространства над их головами. Постоянно мерцавшее крупными звездами, небо воспринималось ими исключительно как естественная декорация к трогательным семейным сценам и суровым разборкам.

Однако, космос подмигивал этим существам неслучайно. Располагаясь неподалеку от большого скопления оптических пульсаров, планета Йети оказалась довольно редким явлением во Вселенной. Этим она однажды и заинтересовала финансовых воротил Альянса. Убедив аборигенов в исключительно мирных целях и разнообразных преимуществах, они приступили к строительству туристического центра, а за одно и базы для торговых кораблей.

Туземцы, уже вынужденные контролировать рождаемость искусственно, не возражали. Предложив пришельцам себя в качестве внушительных телохранителей и коммивояжеров, они начали свое триумфальное шествие по космическим просторам.

И все было бы хорошо, но гигантскпя галактика IC 1101 перестала питать накопители Механического Бога энергией новых рас. Восемнадцатиноги его вообще не заинтересовали, так как оказались неспособны к самостоятельной психоэмоциональной деятельности. Поэтому, механический артефакт оказался вынужден обратить внимание на следующий всплеск интеллектуальной активности — Межгалактический Альянс.

В итоге, подавляющее число цивилизаций, уже несколько веков безобидно торговавших друг с другом, за короткий срок забыли о привычном занятии, позеленели и вымерли от истощения, либо приспособились к новым условиям.

Красноглазым повезло. Удаленность их галактики от основных путей Альянса спасла волосатых приматов от сводящих с ума излучений Механического Бога. Но корабли с припасами и зеленеющими туристами все еще продолжали прибывать. Осознав свою полную безнаказанность, Йети повадились захватывать эти транспортные средства, а обезумевших адептов выбрасывать в открытый космос. Почувствовав свободу и независимость, из телохранителей и коммивояжеров лохматые герои постепенно превратились в матерых космических стервятников.

Железный Глаз все рассчитал правильно. Благодаря его подсказке Механический Бог увидел, что и здесь есть, чем поживиться, и немедленно переместился ближе. Вынырнув из подпространства, он эманировал мощное информационное поле, мгновенно изменившее работу всех судовых компьютеров красноглазых ловкачей.

Попавшие под это излучение корабли Йети потеряли управление и выплеснули свою энергию в космос. На глазах у обескураженных экипажей мир вокруг них засветился и принял форму капель, отбывших к эпицентру исполинской космической аномалии.

С неожиданной силой испытав чувство религиозного стыда, лохматые мародеры побросали корабли и на спасательных катерах попытались достичь поверхности альма-матер. Те из них, кому посчастливилось дотянуть и приземлиться, повинуясь новому инстинкту, сразу приступили к закладке фундаментов будущих Дворцов удовольствий.

Сам же Механический Бог, неторопливо смакуя очередную порцию энергии, поступавшую в его накопители, блаженствовал и торжествовал. С тех пор, как перестал существовать его родной мир, и он, переждав Большой взрыв вне пространства, приступил к своей миссионерской деятельности, посеянный им некогда урожай не часто давал обильные всходы. Но в этой части Вселенной грядки следовали одна за другой.

В течении трех дней не иссякали потоки, питавшие механического жнеца. К концу же четвертых космических суток неподалеку от галактики Йети материализовалась еще одна ракета. Странное существо, похожее на скелет рыбы, заинтересовало космического деспота. Решив воспользоваться случаем и подбросить Железному Глазу настоящего соперника, Бог переместил находку в более подходящие условия.

Серебряному Уху показалось, что пред смертью, которая уже заглянула ему в лицо, он окончательно потерял представление о реальности. Вместо вязкого небытия с сомнительными проблесками сознания, умирающий мозг окутал серебристый туман. Замигав бесчисленными вспышками, стробоскоп космических эпох заставил мученика очнуться. Зрение вернулось к бывшему госслужащему на берегу реки, бурлившей гайками, шайбами и болтами.

Поднявшись с хрустального песка, рыбо-человек расправил плечи. В плотном воздухе просвистели острые лезвия ключиц, удлиненных Механическим Богом в дополнение к его и без того опасному облику.

Недалеко от обрыва Серебряное Ухо ждал боевой везделет с неограниченными условиями эксплуатации. Заметив это, бывший работодатель Железного Глаза перестал испытывать страх. В его обновленном самосознании появилось ощущение, что он близок к цели, как никогда.

Взмахнув острыми шипами над затылком и висками, выгнув спину и щелкнув электрическим разрядом позвоночника, мутант невольно спровоцировал ядерный смерч, затихший лишь в нескольких десятках километров. Бодрым и уверенным шагом новоиспеченного хозяина всего сущего, он подошел к везделету. 

12


Треугольное солнце взошло над металлическим лесом. Его багряные лучи, отраженные гранями кристаллических облаков, заиграли в причудливых сплетениях железных растений. Ожили и забегали кадмиевые ящерки. Литиевые птицы с длинными носами мелодично закричали и расправили оперение. В медной листве защебетали осмиевые голуби и воробьи. Длинные чугунные змеи проползли к берегу по утрам особенно красного моря.

Очнулся от невесомого сна и Железный Глаз. Ночь эта показалась ему бесконечной. С тех пор, как он прилег на мягкое ложе посреди спальных апартаментов замка и незаметно уснул, прошло не так уж много времени. Но сновидения, ничем не отличавшиеся от реальности, растянули эти часы на несколько суток. За быстро пролетевшую ночь птице-человек прожил не один день, словно заново узнавая мир, ставший некогда его родиной.

Потянувшись, он встряхнул черно-пламенными волосами, сбросив под ноги остатки сна. Эти маленькие жучки, паучки и многоножки стремительно разбежались, прячась от солнца. Железный Глаз улыбнулся. Взмахнув крыльями, он легко оторвался от балкона, нависавшего над поляной. Сильный порыв ветра подхватил его могучее тело и бросил высоко вверх.

Пролетая мимо айсбергов-облаков, птице-человек без видимого усилия увеличил скорость. Несколько минут спустя жаркий тетраэдр светила остался далеко позади, и Железный Глаз окунулся в бархатное пространство доисторического космоса.

Вакуумный мрак, проглотивший его словно песчинку, переливался впереди тысячами огней треугольных кристаллов других светил, расстояние между которыми выдерживалось с завидным постоянством. И вокруг каждого из них вращалось по три диска плоских планет с материками, заросшими всевозможными породами стальных деревьев. И где-нибудь на побережье красного океана высился все тот же замок, похожий на вьющееся растение.

Все вычурные цитадели с точностью повторяли друг друга. Железный Глаз, за время сна посетивший не одну из них, никогда не мог сказать, был он уже здесь или не был. Первое время путешественник думал, что эти таинственные сооружения не обитаемы. Но вскоре убедился, что это не совсем так. Невидимая его зрению жизнь кипела внутри сложных конструкций, меняя направления воздушных течений внутри ярусов, иногда подрагивая предметами и даже передвигая их с места на место.

На третьи, снившиеся ему, сутки он краем оперения случайно задел вазу из хрупкого материала. И когда, упав, она разлетелась на мелкие осколки, из ближайшей стены, сделавшейся на миг зеркальной, вышел оловянный человечек, ростом не больше метра, молчаливый и сосредоточенный. Ловким движением руки он заставил осколки собраться и тут же вернулся в стену. Стена снова отобразила интерьер, и Железный Глаз вдруг осознал, что не видит там своего отражения. Вместо этого он обнаружил, что ярус полон похожими на него крылатыми существами, ведущими оживленную беседу.

Видение длилось недолго и исчезло вместе с человечком, растворившемся в зеркале, как в сильной кислоте, но беззвучно и без выделений. Анонимная механичность его поведения почему-то успокаивала, и решив, что он стал свидетелем визуализации далекого прошлого, Железный Глаз отбросил закравшиеся было сомнения. Сам он призраком быть не мог. Об этом говорило хотя бы чувство голода, проявлявшееся время от времени.

Птице-человек рассмеялся, сложил крылья и, выбрав направление наугад, камнем полетел вниз. Пора было позавтракать, и он не собирался откладывать радостное забытье, наступавшее после насыщения. За время сна пернатый путешественник уже победил еще одного карбонового волка, трех молибденовых тигров и пару палладиевых медведей. Птиц он больше не трогал. Энергии в них почему-то было не больше, чем в растениях.

За пару минут преодолев расстояние, в обычном мире равное примерно дюжине световых лет, Железный Глаз упал в волны еще одного красного океана и сразу ушел на глубину. Выкрученные пружины и спирали водорослей морского дна заскребли по пластику и металлу его организма. Маслянистые косяки резиновых рыбок бросились наутек. Птице-человеку это понравилось, и он решил напугать их еще. Нырнув и вынырнув несколько раз, он выбежал на берег и вытянулся на горячем песке, широко раскинув по сторонам руки и крылья. Нежась в ярких лучах, он прислушался.

Листья деревьев колокольчиками позвякивали на ветру. Где-то среди прибрежных кустов гудели нейлоновые шмели и полиэтиленовые стрекозы. Когда шум их будничного жужжания стихал, негромкое бормотание волн успокаивало, не нагнетая тоску, а настраивая на умиротворенное самосозерцание. 

13


— Железный Глаз! — услышал птице-человек смутно знакомый голос, — Вот с кем мне предстоит разобраться!

Ненавязчиво поджидавший выхода на берег какого-нибудь очередного волка или медведя, хозяин треугольных звезд открыл глаза. Прямо над ним, неслышно вынырнув из ниоткуда, нависла конструкция из стеклянных и металлических пластин. В центре ее на упругих ремнях угрожающе покачивалась фигура рыбо-человека. Его бело-коричневые волосы извивались ужами, одежды, вышитые серебром по хрустящему эбониту, блестели на солнце.

Злоумышленник, казалось, был немного удивлен, но его намерения не оставляли сомнений.

— Ты… — Железный Глаз сделал вид, что вспомнил сильно изменившееся влиятельное лицо. На самом деле он просто попытался отвлечь его внимание, чтобы нащупать рукоятку меча. Как только это удалось, он спросил:

— …Кто? — взбешенный тем, что его не узнали, рыбо-человек зарычал и дико сверкнул глазами. Обрушив на рефлекторно отскочившего Железного Глаза лавину огня, он крикнул:

— Я Бог!!! — заявление Серебряного Уха было недалеко от истины. Механический артефакт практически создал его заново. И если за костлявой спиной не шелестели крылья, то их полностью заменял летательный аппарат.

Железный Глаз подумал, что на этот раз крупно влип. Именно сейчас, когда он так и не позавтракал, и силы его за время сна и утреннего моциона на три четверти истощены, является некий самозванец и требует сатисфакции…

Собрав в кулак остатки энергии, птице-человек протянул руку в сторону врага и разжал пальцы…

Мощный сноп искр вырвался из распахнутой ладони, на пару секунд ослепив Серебряное Ухо. Все еще губительный для любого хищника из металлического леса, выброс этот не причинил никакого заметного вреда агрессору. Осознав это, Железный Глаз напряг мускулы и стрелой взлетел в небо.

Почти сразу оказавшись под кристаллами облаков, он увидел, что осталось от поляны, где находился замок. Неприятель хорошо подготовился. Пока Железный Глаз нежился на берегу, тот предусмотрительно уничтожил основной козырь соперника.

«Значит…» — задумался было ангел, но на размышления времени не осталось. Серебряное Ухо уже неистово вращал головой и в любое мгновение мог его обнаружить. Внезапно увеличив вес тела и вытянув вперед меч, бывший налетчик рванулся навстречу своему недавнему работодателю.

Рыбо-человек не ожидал столь категоричной реакции. Но, сообразив что происходит, он бросил свою машину в ответную атаку. Везделет и Железный Глаз сшиблись в воздухе и мгновение спустя камнем рухнули на краю почерневшей поляны.

Откуда-то сверху долетел запоздавший грохот столкновения. Вслед ему над лесом и океаном прокатилась целая лавина скрежетов и стонов. Механический Бог, досадуя на предполагаемого фаворита, не сумевшего вскрыть упаковку питательного продукта менее опасным способом, уронил несколько дисков планет на кристаллы соседних звезд. В воздухе стало светлее.

Железный Глаз попытался подняться. Конечно, будь у него несколько минут, титановые кости ног и позвоночника успели бы срастись. Но Серебряное Ухо уже выбрался из груды лома и замахнулся серповидным мечем…

К несчастью для рыбо-человека, рука его, прежде чем нанести решающий удар, на секунду замерла. Механический Бог, продолжавший наблюдать за сражением, захотел сам испытать ощущение победы. В его бесконечном астральном существовании не часто случались подобные мгновения. Не желая упустить возможность хоть как-то развлечься, он сконцентрировал свой интеллект в жизненном центре побеждающего бойца. Безжалостно уничтожив разум прежнего хозяина, он полностью овладел телом Серебряного Уха.

Этой задержки оказалось достаточно, чтобы Железный Глаз, шевельнув крыльями, все-таки оторвался от расплавленного песка и вонзил острие своего оружия прямо в голову замешкавшегося противника…

Могучий, ни с чем не сравнимый, неудержимый разряд изначальной сущности умирающего памятника божествам потек по узорчатому лезвию в организм ошеломленного героя. Однако, еще не совсем понимая, что происходит, Железный Глаз не спешил выдернуть меч из разрушающегося врага.

Это был его завтрак, и он хотел съесть его до конца.


Оглавление

  • 1
  • 2
  • 3
  • 4
  • 5
  • 6
  • 7
  • 8
  • 9
  • 10
  • 11
  • 12
  • 13


    Загрузка...