Плохая невеста (fb2)

- Плохая невеста 848 Кб, 246с. (скачать fb2) - Елена Шторм

Настройки текста:



Глава 1

- Доигралась? Я же говорила тебе, что доиграешься, дрянь!

Мать орала. Бледная кожа обтянула скулы, глаза лихорадочно блестели. Я со странным упоением смотрела, как злость искажает её красивые черты, пока мои руки сжимали проклятое письмо.

- Саель, отстань от неё, - попросил отец, но его голос казался грустным, неуверенным. - Девочке и так не сладко.

- Из-за твоей доброты эта дешёвка и порочит нашу семью!

- Саэль!

Теперь голос отца налился гневом, и мать вздрогнула. Притихла.

- Ты перегибаешь, - мягче добавил наиболее разумный из моих родителей.

И дальше - то, что поражало меня всегда. Удивительная, блаженная тишина. Мать не может ему перечить. Смотрит на меня с ненавистью, сжимает губы - но глотает злость и все новые ядовитые слова. Потому что уже давно не свободна, потому что слово мужчины в доме - закон.

Я глубоко вздохнула, впиваясь ногтями в ненавистную бумагу, причину вспыхнувшего скандала.

Казалось бы, когда тебе пишут от имени самого Чёрного Короля - это высочайшая честь.

“Лорин Ди’Амар. Вы попали в число избранных для отбора его величества Миронара, сына Тралрима, правителя всей Элии“, - сообщало письмо. И продолжало сыпать титулами, обещать почести и неземную благодать.

Но было и другое.

Во-первых, я надеялась, что не стану ничьей невестой в ближайшее время.

Во-вторых, послание было подписано рукой самого господина Шардиса, советника короля. Я ещё помнила, как этот жестокий, сухой мужчина сорока семи лет рассказывал, насколько хорошо мне будет под его крылом, в роли послушной жены.

- Ты не так уж ценна, Лорин, - звучали в памяти его слова. - Зачем корчишь из себя королеву? Высшие одарили тебя силой и смазливым лицом, но скоро твоё время пройдёт. Тебе уже двадцать, женская красота ужасно недолговечна, и если сейчас ты наслаждаешься вниманием лучших мужчин, то через пару лет будешь рада продать себя любому обнищавшему аристократу. Лучше меня ты никого не найдёшь. Я соглашаюсь на этот брак потому что знаю, как научить женщину скромности, хотя о твоём жутком норове ходят слухи, девочка.

Худшее предложение руки, которое я слышала. Мне есть, с чем сравнивать. Шардис был моим женихом - шестым по счёту, и в этом столько же невысказанной горечи, сколько в глазах моей матери.

Ещё одно письмо прилагалось к официальному, и острым смыслом, сквозящим между его строк, можно было резать металл.

“Годарт Ди’Амар, я хочу, чтобы эти строки помимо вас прочла ваша младшая дочь - в конце концов, вы достаточно распустили её, чтобы подпускать к своим делам. Как мы выяснили с Лорин при последнем разговоре, я недостаточно хорош для неё. С болью и горечью, я принимаю её решение, но хочу сделать прощальный подарок вашей вежливой семье. Он в соседнем конверте. Если ваша дочь считает, что я её не заслуживаю, я вижу лишь одно решение - дать ей возможность показать, что она достойна большего. Предложить её сердце самому владыке Миронару, и пусть он нас рассудит.

Теперь в его власти решить, чью руку получит Лорин: его, мою или же любого из его верных слуг, какое бы положение они ни занимали”.

- Лорин, - голос отца вернул в реальность. - Если откажешься… я правда хочу, чтобы ты могла отказаться.

- Но я не могу?

- А как ты думаешь, пустоголовая бестолочь? - снова взвилась мать. - За тобой прислали карету и людей самого короля! Ты оскорбила советника! Хочешь ещё с владыкой поиграть, чтобы нашу семью пустили по миру - такого ты добиваешься все эти годы?!

- Саэль… - в голосе отца уже не слышалось гнева, только усталость.

Если честно, я сама чувствовала себя выпотрошенной куклой, которую вскрыли тупым ножом. Хотели причинить боль, а нашли внутри солому и труху. Истерики матери всегда действовали на меня подобным образом.

- Никакого выхода нет? - спросила отца. Он повёл головой и ослабил воротник.

- Мы могли бы что-нибудь соврать, но… сама видишь, лорд Шардис это не купит. Он назовёт меня изменником - как и твою мать. И сестёр.

То есть, всю прекрасную семью, которая меня ненавидит.

А если я соглашусь - то попаду во дворец. В качестве кандидатки в невесты Чёрного Короля.

Об этом отборе судачат уже год. Ничего подобного до его проклятого величества Миронара никто не устраивал. Впрочем, ему не привыкать менять правила и попирать старые законы. Так делал его отец, так поступает он.

Самозванцы, захватившие власть в трудный час.

Теперь девушки из всех знатных родов будут склоняться перед королём и стараться его ублажить. Слоняться перед мужчинами в целом… потому что только одна станет избранницей его величества, а остальных он в любой момент может раздать своим советникам, друзьям, подчинённым - от чёрных рыцарей до старого одноглазого садовника. Кому пожелает!

Всё будет так, как он захочет. Это единственное правило, по которому живёт король.

- Сколько всего там невест, кандидаток?

- Около полусотни.

Немыслимо - вот и всё, что я могу сказать.

Мне надо подумать. Попасть на воздух, протолкнуть в горло хоть немного свежести, чтобы не умереть от злости и бессилия прямо здесь! Рядом с матерью, которая снова начинает жалить меня словечками из того арсенала, что у неё всегда припасены только для меня. Я - её нелюбимая дочь, позор семьи. Вольнодумица, не пожелавшая идти по стопам остальных.

- Дайте мне немного времени, - попросила я и подалась к дверям.

В спину ударила ещё пара возгласов отца - наверное, он хотел убедиться, что я не сошла с ума и не собираюсь убегать далеко. Только в сад, а не в лес, и не в соседнюю деревню, как пару раз в детстве… Остаётся лишь гадать, как скоро глава семейства придёт за мной. Но я заслужила хоть полчаса тишины.

Подумать. Мне надо… как-то всё это принять.


В саду было тихо и прохладно - первые часы осени пришли незаметно, оставив лишь влагу на листьях и звенящую свежесть в закутке, где я спряталась. Ненавижу прятаться. Но приходится делать это слишком часто. А сейчас, после разговора с родителями, меня словно стукнули пыльным мешком по голове. Я чувствовала себя раненной лисицей, которая чудом отбилась от гончих, сбежала в свою нору и теперь пытается понять: насколько глубоко разодраны бока?

Выживу ли я? И как я дошла до такой жизни?

Я никогда не была примерной дочерью. Гордостью рода - в отличие от двух старших сестёр. Мать говорит, что отец избаловал меня, но сейчас у меня мало времени вспоминать подробности. Я просто… не думала, что всё выйдет так.

В шутку слуги зовут меня худшей невестой Элии. Я не против, хотя мать это злит безмерно - и она схватится за сердце, если прозвище выползет куда-нибудь за пределы наших земель. Но так или иначе, это правда. Я просто не хочу замуж - в отличие ото всех без исключения женщин, которые меня окружают.

Не хочу. Потому что брачная связь отнимет у меня магию, превратит гордую силу в жалкое подобие, которым можно разве что уложить волосы или протереть пыль на стеллажах. Так происходит всегда, с каждой из нас. И почти каждая считает, что это нормально.

Зачем женщине магия, в конце концов? Большинство из нас даже не пытаются обучать чему-то за гранью необходимых бытовых мелочей.

Но со мной другая история. Я родилась… сильной, как иногда бывает с третьими или четвёртыми детьми. Другой. И отец, всегда желавший сына, но получивший неожиданный компромисс в виде одарённой дочери, не сумел распорядиться им правильно.

Не стал сразу же думать, что сильная девочка - это шанс породниться с кем-то из влиятельных семей и не вложил в мою голову мысль, что именно удачно выйти замуж - залог счастья. Действительно, избаловал! Шёл на поводу у каких-то инстинктов, возился со мной сам, нашёл учителей, которые рассказали мне не только про танцы и музыку, но и обучали, как вести дела в поместье (это девочке ещё может пригодиться - быть опорой мужу), верховой езде (это уже хуже применимо) и, наконец, магии. Последнее - в некоторой степени вынужденная мера. Мою силу нужно было обуздать. Поразмыслив, отец даже отослал меня на три года в академию чародейства, на единственный курс, куда принимали немногочисленных девушек.

Нет, со временем он понял, что поступил неверно, и попытался исправить ситуацию - то есть, начал искать мне женихов. Но было поздно. Отношения с матерью и старшими сёстрами я испортила ещё в детстве. На мужчин смотрела не то чтобы с нелюбовью - скорее, с интересом, да не тем. В академии мне встретилось несколько хороших парней, которых я называла друзьями, но… было “но”.

Среди тех, кто мне хоть сколько-нибудь нравился, не нашлось “достойной” пары. То есть, какого-нибудь золотого сынка, наследника изумрудных шахт и плодородных полей. Дела семьи шли не очень хорошо, и отец, несмотря на всё доброе отношение ко мне, всё же решил выгодно меня продать.

Первым моим официальным женихом стал второй студент академии - Нейлин, сын богатого чиновника, симпатичный снаружи, но кошмарный внутри. Он даже пробовал за мной ухаживать - но именно в тот момент я поняла, что не хочу замуж за кого угодно. Попытки осторожно об этом сказать чуть не довели до скандала, и тогда я придумала вести себя иначе. Что-то во мне к тому моменту уже знало, как понравиться мужчине - и, немного постаравшись, я поняла, как добиться обратного.

Опаздывала на свидания. Улыбалась и глупо хихикала невпопад, когда Нейлин допускал промашки. Делала вид, что не понимаю ни единой его шутки. Говорила на полтона выше, чем нужно. Не причёсывалась с утра и даже притворилась, что влюблена в другого - безобидного сына купца, который списывал у меня результаты практик.

Нейлин выдержал три месяца, а потом что-то нашептал своему папаше, и ему нашли невесту получше.

Знала бы я, что он будет вариантом, который я вспоминаю почти с теплотой!

Дальше шли ещё четверо. Старый лорд Соренмер, чьим почтенным возрастом я пользовалась, таская его на конные прогулки и намеренно громко разговаривая, будто он был глуховат, а не слеповат. Гад Джеандер, мастер самых сальных шуточек и любитель порассуждать, что женщина пригодна только для одного - ублажать мужчину в постели! От него удалось спастись, лишь на два месяца прикинувшись больной. Холодный как смерть лорд Ганн, который сразу сказал, что его интересует только моя сила, а для утех у него уже есть две любовницы, так что раз у меня слава не падкой на мужчин ледяной принцессы, у нас получится отличный союз. К счастью, с ним удалось разойтись почти по-хорошему. Харедер… про него даже говорить не хочу.

А потом появился Шардис, советник его проклятого величества. И он… мне надо было сразу понять, что с этим цепким безжалостным колдуном будет сложнее, чем с остальными. Но я совершила глупость. А может, просто устала. Пара спорных слов, граничащих с неуважением, не совсем правдоподобные попытки снова слечь в постель с мигренью - и он оскорбился.

Он так и сказал мне: я ещё пожалею. И теперь, кажется, пришло время.

“Хочу сделать прощальный подарок вашей вежливой семье”!

Бросила дурацкое письмо на землю и закрыла лицо руками.

Наверное, всё было бы не так ужасно, не будь король тем человеком, которого у меня полно причин ненавидеть. А дворец - местом, куда я всегда боялась попасть.

И всё же, что мне делать? Невольно вспомнились слова матери: идиотка, зачем тебе сила? Не она решает женские проблемы, а уважение, мудрость и покорность! Покорной мать была лишь с одной половиной человечества - с мужской. И всё же, я кусала губы и думала: она по-своему права.

Я могу устроить тут небольшой пожар, но это не спасёт меня от проницательного советника. Я могу сбежать, но это погубит мою семью. Королю никто не смеет перечить. Так о чём размышлять?


Я так и сидела, глядя только в темноту под закрытыми веками, когда рядом послышались шаги. Знакомые, мягкие.

Повернула голову, встречаясь взглядом с отцом.

- Не плачешь? - Он остановился и тихо присел рядом.

Кажется, плакать я почти разучилась. А если очень нужно - предпочитаю делать это по ночам, когда никто не увидит и не набросится с новыми упрёками.

- Знаешь, папа… возможно, мне и лучше там будет, - я постаралась улыбнуться, запирая любую слабость глубоко в сердце. - В конце концов, ты так старался найти мне хорошего мужчину, а там - может быть, я найду сама?

- Лорин…

- Королю всё равно не перечат, верно? Давай не будем ничего обсуждать. Я поеду.

С ветки вспорхнула птица, и на нас посыпались мелкие, ещё зелёные листья. О том, что всё это возможно только если я не опозорюсь, мы поговорим позже. И о том, что господин Шардис может позаботиться, чтобы шансы опозориться попадались мне на каждом шагу - тоже.

Мне надо будет подготовиться. Но… в конце концов, я выберусь отсюда, останусь хоть ещё ненадолго сама по себе. После сегодняшнего разговора эта мысль кажется привлекательной.

Значит, я стану одной из невест короля, а остальное не так уж важно.

Глава 2

На подготовку мне отвели неделю. Много или мало? Сбор вещей, беглый осмотр платьев и украшений - на всё это у меня самой ушло бы лишь несколько часов. Ещё день-другой - чтобы собраться с мыслями и придумать, как себя вести. Но это можно было сделать и в дороге.

К сожалению, во дворец мне предписывали явиться в определённый день и час, так что в дело успела вмешаться мать.

- Покажи мне гардероб, - потребовала она, явившись поутру. - В этом ты собралась предстать перед королём? Серьёзно? В этом?!

Я чуть не разодрала себе ладони ногтями и не наговорила ей гадостей в ответ. За всё то время, что мы вынужденно проводили в одном доме, мы и скандалили, и молча сносили друг друга. Сейчас я постаралась быть вежливой, призывая на помощь всё терпение и уговаривая себя: неизвестно ведь, когда увижу её в следующий раз.

Но всё же в свои дела лезть не позволила.

- Я разберусь, мама. Во дворце ты всё равно не сможешь мне помочь.

В слова пробрались острые ноты, и если честно, я думала об их смысле уже с облегчением. По правилам, установленным его величеством, родственников невест во дворец не приглашали и даже не разрешали посещения - чтобы все находились в равных условиях.

Возможно, король просто не хочет терпеть толпы просителей, которые будут рассказывать, как хороша их дочь.

Конечно, Саэль Ди’Амар разобраться мне так просто не дала. Каждый день пыталась насесть на меня с требованиями, насылала портных и критиковала мои манеры. Написала моим старшим замужним сёстрам и цитировала мне их ответы. Увы, добрых слов для меня у них тоже не нашлось - как не находилось никогда.

Только к концу седьмого дня язвительность матери сменилась каким-то… отчаянием. Я зашла сообщить ей - что уеду на рассвете. И попрощаться. Она смотрела сквозь меня, в пустоту.

- Пожалуйста, Лорин, не погуби нас, - попросила словно у высших сил, а не у меня.

- За что ты так ненавидишь меня? - спросила я тогда, после формальных слов.

Её губы дрогнули, но она поджала их и больше ничего не отвечала.

Отец всё это время был спокоен - в своей манере, предпочитая решать две проблемы из десяти, а остальные не замечать. И я говорила себе, что уже давно перестала его за это винить. Что он - единственный из всей семьи, кто был ко мне добр, даже если и не горяч.

- Девочка, - вздохнул он, оглядывая меня с головы до ног перед тем, как проводить к карете. - Ты очень красива, а ещё… гораздо умнее, чем они все говорят. Пожалуйста, только об одном прошу: будь разумна! Не выдумывай, не обижайся и не спорь. Пиши нам.

И в его голосе слышалась та же мольба: главное, не сделай ничего дурного. Умри, но не подведи. Ни слова о том, что ему будет не хватать меня или моей посильной помощи в поместье.

Мы вышли во двор, он сжал меня на прощание, и объятия показались неожиданно крепкими - такими, будто мы расставались навек. За кого он волновался? За мать и сестёр, за меня?

Двери экипажа распахнулись, и человек короля подошёл, чтобы помочь мне с ручной сумой. Оставалось сесть и поехать по неровной дороге, одной… что ж, хотя бы в этом нет неудобства.

Я была рада остаться одна.


***

Путь прошёл спокойно. Четыре дня, чтобы подумать о вечном, глядя на проплывающие поля. Отдых только в приличных гостиницах - меня оберегали со всей строгостью и доставили ко двору практически в срок. Я вышла из кареты, разминая затёкшие ноги. Оказалась перед взорами двух десятков слуг, которые стремительно разгружали вещи - не только из нашего экипажа, но и ещё из двух рядом. Перед началом пути ко мне приставили служанку от имени короля, девушку Алью, и сейчас она скромно улыбнулась:

- С прибытием, леди Лорин. Если вам угодно, идёмте, а кладь принесут.

Я пыталась узнать её в дороге, даже разговорить, но всё бестолку. Получала в ответ лишь кивки и взгляды в пол. Поняла, что она чуть младше меня, ещё не замужем, вышколена, и… в общем-то, всё.

Слишком мало, чтобы надеяться стать подругами, да?

Сам дворец был таким же, как и на картинах. Несколько старых, белокаменных зданий, с овальными крышами и золотыми узорами на колоннах - удивительно, что Миронар здесь всё не переиначил, как сделал со многими нашими порядками. Мы прошли по аккуратной дорожке, с которой уборщик сметал принесённые ветром лепестки, и поднялись по широким ступеням особого крыла. Сейчас его так и называли: крыло невест.

Дама в пышном платье, статная и худая, была первой, кто встретил нас внутри.

Она выделялась - бледным пятном среди холла, в окружении слуг и служанок, которым отдавала распоряжения. Быстро, отрывисто и явно нервно. Стоило войти - как её острый взгляд впился в меня. Она выставила руку, делая жест вроде “постой, милочка”.

Стоять пришлось пару минут.

- Добро пожаловать, - резко произнесла дама, расправившись с очередным приказанием. - Ваше имя?

- Лорин Ди’Амар.

- Леди Амейра Грейн, распорядительница отбора, - представилась она, и мне оставалось только сделать реверанс по всем правилам. После этого дама поискала моё имя в большой тетради, которую держала в руках. - Да. Хорошо.

Дальше она пристально изучила мой дорожный наряд. Поморщилась.

- Смотрю, вас немного задержали, - тон её оставался резким, недовольным. Не понять, моим видом или просто жизнью. - Располагайтесь быстрее. Ваша комната - на втором этаже, семнадцатая, жить будете с Диалой Нэм. У вас три часа, чтобы привести себя в порядок, принять ванну и после явиться на общий сбор. Не успеете - пеняйте на себя.

Такой вот приём. Я тихо усмехнулась: а кто обещал иной?

Схватила сумку и поспешила по лестнице.

Второй этаж гудел! По коридору бегали служанки и пара девушек, которые этих служанок теребили - то есть, прибывшие невесты, мои будущие… сказать смешно, соперницы. Ещё в пути я узнала от Альи, что нас всех привезут в течение двух дней, вчера и сегодня - так что ни о какой размеренной подготовке речи не шло. Дворец его величества принял нас всех разом, как базарная площадь народ в праздник. Я с некоторым оцепенением глядела на это буйство жизни.

Зато покои оказались внушительными. Пять комнат: моя спальня, спальня соседки, помещение для служанок, общая гостиная и ванная.

Я разглядывала всё… собираясь с духом? Составляя план? В общем, помедлила, стоя перед пустым обеденным столом, и не осталась без внимания.

- Надеюсь, ты не скажешь, что небогато? - пока я считала воробьёв, рядом возникла миниатюрная брюнетка. - Тут какая-то из девушек рискнула возмутиться в коридоре. Леди Амейра кричала в ответ так, что я думала, половину из нас выгонят.

Я на всякий случай бросила ещё один взгляд на обстановку. На миг стало жаль сестру по несчастью, которой успели указать на её место, но “небогатым” наше жилище язык не поворачивался назвать. Мои собственные покои дома проигрывали в любом сравнении. Но демоны бы с ними. Девушка передо мной - явно та, с кем мне жить в ближайшее время. Она оказалась смуглой, маленькой, с гладкими чёрными волосами и выразительными глазами на милом лице.

- Замечательное место, - охарактеризовала я и комнату, и дружелюбный дворец.

- Диала, - представилась соседка, слабо улыбаясь.

Я ответила тем же. Что буду делить покои с другой невестой, узнала лишь в дороге. И пару дней гадала, кем же она окажется. Брюнетка на первый взгляд выглядела… безобидной.

- Лорин. Рада познакомиться. Как настроение, Диала?

- Волнуюсь, - призналась она.

- Не переживай, на нас всего-то посмотрит главный человек в Элии. Некоторые каждый день через такое проходят.

Улыбка соседки стала чуть шире. Мы перебросились ещё парой фраз, но знакомство пришлось отложить. За суетой… в общем, я действительно побежала разбирать вещи и приводить себя в порядок с дороги.

Ванна оказалась комфортной: вода подавалась из трубы, а чтобы согреть её, служанка бросила на дно солёный шарик, который тут же зашипел и заволок всё пеной. А вот на моё возражение, что я справилась бы магией, она едва не вздрогнула.

- Как вам будет угодно, леди… Но мы обычно не пользуемся чарами по пустякам. Не лучше ли оставить силы, чтобы уложить волосы, нанести макияж? Привести в порядок ногти? С последним я могу помочь, - Алья потянулась было к моей руке, но остановилась.

Да, вот оно. Самое время вспомнить, куда я попала. В царство женщин, где магия нужна для косметических пыток, а не удобств. И мне лучше соответствовать, чтобы через три часа не вылететь с отбора. Я пока не решила, что именно здесь делаю и на что надеюсь - но решила разбираться с насущными проблемами.

Два следующих часа я занималась собой. С наслаждением погрузилась в воду, смыла с тела дорожную пыль, выбрав душистый раствор из десятка флакончиков рядом. Надела с помощью Альи одно из лучших платьев, завила волосы в локоны и нанесла “грим”. Полюбовалась на себя в зеркало. Результатом осталась довольна.

И, почти забыв обо всех невзгодах, вышла в гостиную. Диала заперлась в комнате и ещё не появлялась - из-за дверей доносились лишь приглушённые голоса моей соседки и её служанки. Я выглянула в коридор, но и там оказалось подозрительно тихо.

Только за четверть часа до назначенного срока я поняла, почему.

Устроившись в общем холле, я надеялась посмотреть на других девушек, которые придут сюда пораньше, но не тут-то было. За ними явилась помощница распорядительницы и по парам вызывала из комнат. Некоторых приходилось буквально вытаскивать! Наконец, они высыпали сюда, взволнованные, недовольные. И…

Если честно, когда они стали заполнять в холл, я почувствовала себя странно.

Причёски, которые страшно тронуть рукой. Платья, достойные королевского бала, не меньше! Это я оценила. А что не смогла? Некоторые переговаривались - и меня буквально окунуло в шёпот о туфлях и нарядах. О том, красиво ли у одной из девчонок подвиты ресницы. О том, что другая не успела закончить маникюр - при этом она продемонстрировала идеальные ногти с цветочным узором. Я встала. Поймала на себе несколько быстрых, скучающих взглядов - и едва не тряхнула головой.

Высшие силы.

Всё время, пока нас собирали и пока мы шли вниз, девицы продолжали оценивать друг друга.

Знает ли кто-нибудь, какие его величеству нравятся духи?

- Сомневаюсь, что твои. Так давят, что сейчас голова разболится, - ответ перешёл в дробный смех за моей спиной. И в едкий комментарий о том, что одна из нас перестаралась c помадой.

Диала, нашедшая меня и пристроившаяся рядом, выглядела не хуже большинства. А меня одолевали неожиданно холодные сомнения.

Я ведь не дура. Знаю, что значит следить за собой - любую девушку можно этому научить, это не магия разума. Но сооружать на голове нечто похожее на цветочную корзину? Рисовать на ногтях три варианта кружев, выбирая лучший? Мужчины, которых я знала, либо не обращали внимания на такие мелочи, либо пугались особенно ярких вывертов моды. И можно подумать, у нас нет проблем серьёзней! Кого мои соперницы надеются поразить?

Ответ я, кажется, узнала через десять минут.

Нас вывели вниз и выстроили в большом зале - в шеренгу, всю полусотню кандидаток. Практически по линейке, по номерам комнат. “Как лошадей на продажу”, - мелькнула мысль.

И нервная леди-распорядительница, расправив плечи и высоко держа подбородок, явилась к нам.

Должна ли я говорить, что её причёска и платье выглядели великолепно? Действительно красиво, богато и без перебора. Гораздо приятнее, чем поджатые губы и тёмные складки вокруг.

Она осмотрела нас всех, сделала ещё шаг и отрубила:

- Добро пожаловать на королевский отбор!

Замолчала. Девушка рядом со мной затаила дыхание. Диала с другой стороны вообще давно не шевелилась.

- Повторяю для тех, кто не запомнил: меня зовут леди Амейра Грейн. Мне выпала честь быть распорядительницей торжества, устроенного его величеством Миронаром. - Она медленно, зловеще двинулась вдоль нашей линейки, рассматривая каждую из кандидаток.

- Вы прибыли из знатных и не очень родов. Ваше происхождение, впрочем, не имеет веса для самого короля. Каждую из вас рекомендовали как здоровую, способную к магии девушку - и это мы обязательно проверим. Как и ваше усердие. Желание впечатлить его величество и стать для него идеальной супругой. - С этими словами она остановилась перед одной из моих сестёр по несчастью. Окинула неожиданно придирчивым взором.

- Вижу, не все из вас восприняли подготовку серьёзно. - Я толком не видела девушку, но почувствовала общий невесомый вздох. - Надеетесь впечатлить его величество растрёпанными волосами, дорогая?

“Дорогая” попыталась что-то ответить, но получила жесткое:

- Правило первое: когда я говорю - вы не перебиваете. Король ждёт от вас повиновения, скромности и старательности. Если вы не поняли этого сразу, возможно, вам не место на отборе вовсе. Моя задача - помочь каждой из вас, но мои силы не безграничны.

Она пошла дальше, неуклонно приближаясь ко мне. Демоны Хаоса, неужели и меня стороной не обойдёт? По пути ещё пара кандидаток удостоились едких рекомендаций: не сутулиться. Юбку расправить - неужели у самой глаз нет? Интересно, она со всеми так или всё-таки дочерей особенно знатных семейств её яд минует?

Если судить по тому, как держатся некоторые, они во дворце не в первый раз. Например, потрясающая блондинка с холодным взглядом, которая стоит почти в центре.

Дойдя до меня, леди Амейра Грейн прищурилась и поджала губы.

- В целом должна сказать, что вам есть над чем работать. Жаль, что некоторым из вас придётся показаться королю в таком виде - но это ваши проблемы. Сейчас он прибудет, чтобы посмотреть на вас. Помните об уважении и ждите.

На этом она отошла, к счастью, так и не сказав ничего мне.

А я вдруг поняла с болью, кого она мне напоминает.

Мою мать, конечно. Та же манера говорить, то же недовольство на красивом лице, которое я видела слишком часто. Даже бледная кожа и худоба казались знакомыми.

Додумать эту мысль я не успела - в зал вошёл новый человек и объявил:

- Всем приготовиться. Его величество идёт.

Глава 3

“Идёт” - это было сильно сказано. Если я ждала, что после этой фразы его величество Миронар влетит в зал, то жестоко ошибалась. Как, судя по общей реакции, и ещё как минимум две трети участниц.

Мы так и стояли, затаив дыхание. Повисла гнетущая тишина. Леди Амейра повернулась к дверям и глядела на них преданно, неотрывно, словно ждала, что король возникнет из воздуха и этот миг никак нельзя пропустить. Слышался только редкий шорох юбок - и ничего не происходило.

Мы прождали минут десять в этом безмолвии.

Потом двери вновь распахнулись - но вместо обещанного правителя в зал втекли несколько охранников. Остановились у стен и застыли. Снова всё стихло. Честно скажу: у меня руки начало сводить от напряжения!

Когда в коридоре раздались тяжёлые шаги, впору было кому-нибудь упасть в обморок. А потом в зал спокойно, никуда не торопясь, наконец-то вошёл он.

Король, его проклятое величество и наш господин.

Мне кажется, даже воздух закончился - все глотнули его разом, напоследок, и задержали в лёгких, зная, что сейчас вокруг воцарится мёртвая пустота, как на сильном морозе или в порталах Хаоса. Правитель Элии был весь в чёрном - оправдывая прозвище и следуя новым традициям.

Длинный плащ касался пола. На угольной одежде блестели капли белого золота. Он внушал… странные чувства: я уверена, полусотня девушек впились в него жадными взглядами. Он безусловно хорош собой - это ли не счастье для невест? Стройное тело, переходящее в широкие плечи - закованные в броню, что делает их ещё внушительнее. Высокий рост подчёркивает зловещая корона с витыми рогами. Та, что выбрал его отец тридцать лет назад.

Единственное яркое пятно в его облике - медные, почти с кровавым отливом длинные волосы. И глаза. Яркие, не по-человечески, янтарные.

С ним были ещё трое, но рассмотреть их с тем же интересом не вышло. Лица спутников скрывали черные маски. Двоих я всё же мысленно отнесла к рыцарям, несущим службу против Хаоса. Последний немного отличался, но я не успела понять, чем: король остановился перед нами.

Черты его лица казались резковатыми, а вот выражение… скучающим. Лёгкий намёк на улыбку. С ней он оглядел нас всех и никого в частности.

- Приветствую, леди. Рад видеть вас у себя в гостях.

Одна вежливая фраза - и всё вокруг затрепетало. Я видела, как напряглась Диала, как её взгляд прилип к Чёрному королю, ловя каждое движение. Несколько девиц напротив расслабились и заулыбались. И, кажется, я была единственной, кто изучил наш цветник, посмев оторвать взгляд от монарха.

- Вы, наверное, устали с дороги. Не буду томить вас ожиданием, - его тон стал жёстче, резким, властным. - Расскажу, зачем собрал вас здесь и чего жду. Одна из вас станет моей женой. Королевой Элии. Практически ни с кем из вас я не знаком, но мы это исправим. Вас ждут испытания, которыми займутся мои дорогие распорядители: леди Амейра и…

Дальше случилось то, от чего моё сердце просто окаменело. Звуки словно пропали. Я в трансе смотрела, как губы короля двигаются, как он делает жест рукой - и двое распорядителей встают рядом. Амейра - растеряв весь норов, с видом подобострастным, будто она по первому знаку готова кинуться правителю в ноги. И второй - тот человек, снимает маску…

И я смотрю на Шардиса. Фигуру которого не узнала. А старый советник глядит на меня.

Из всех кандидаток - на меня!

Его имя словно эхом прозвучало в огромном зале - или у меня в ушах.

- Скажите и вы пару слов, лорд Шардис.

- Рад приветствовать, леди, - улыбнулся мой бывший жених. - Вы все получали приглашения, составленные моей рукой, и некоторые знают меня лично. Но пусть это не смущает остальных: я позабочусь, чтобы на отборе главенствовала… справедливость.

Его взгляд скользнул по девчонкам и снова прилип ко мне.

Этого просто не может быть! Я понимала, что столкнусь с ним во дворце - но надеялась, что нескоро. А если он будет заведовать отбором? Как прочна его власть?!

Приступ паники удалось приглушить несколькими глубокими вздохами, но в ушах теперь шумело.

- Однако хочу сказать, - продолжал король. - Несмотря на все испытания, супругу я выберу сам. Это всё-таки личное дело, - он позволил себе улыбнуться, будто удачно пошутил. - Так что мои предпочтения могут влиять на результаты конкурсов - или даже идти вразрез с некоторыми. Кстати, об этом.

Он двинулся и пошёл мимо нас, а взгляд его вдруг стал таким же, как у Амейры. Он изучал товар. Магические сосуды. Или стаю породистых гончих, которые мечтают поставить лапы ему на плечи, почтут за честь облизать лицо, а если не выйдет - согласны на тонкие пальцы.

Остановился король напротив одной из девчонок. Кажется, той самой, которую журила за нетоварный вид распорядительница.

- Как твоё имя?

- Н-нала, ваше величество.

Её голосок прозвучал так испуганно, что у меня сердце дрогнуло. Я уже полчаса жалела нас всех - и меня мутило от происходящего.

- Буду прям, Нала. Ты мне не подходишь.

Если бы он ударил по воздуху плетью - это произвело бы меньший эффект.

- В-ваше величество!.. - почти прошептала девушка. - Я… чем-то вам не угодила?

- Да. Внешностью. Не обессудь, ты просто не в моём вкусе. Мне не присылали ваших портретов, но я не хочу тратить время на женщину, которую не могу представить рядом с собой.

Я закрыла глаза.

Рядом ещё слышались какие-то звуки. Шум шагов, чей-то вздох и даже подобие смешка. Ещё несколько раз каблуки сапог стукнули по полу - и король вновь заговорил:

- Ты.

- Рисса, в-ваше величество…

Эту он не удостоил новыми объяснениями. Пошёл дальше. Третьей и четвёртой - просто кивал!

Когда он добрался до Диалы, та застыла как кролик перед броском прочь. Смотрела на короля, так поджавшись, что мне вдруг захотелось схватить её за руку. И я думала об одном: хватит ли сил скрыть бурю, которая ломает всё в груди?

Миронар отвлёкся от перепуганной брюнетки и переключился на моё лицо. Наверное, это всё нервы, но зал расплылся. Чёткими во всём мире остались лишь несколько его черт: брови вразлёт, острые крылья носа. Глаза, в которые невозможно не смотреть.

Эти проклятые глаза словно светятся изнутри - заревом пылающей в нём силы. Которую он, несомненно, увеличит, взяв себе жену.

Прошла вечность, прежде чем он отвернулся и двинулся дальше, всё с той же полускучающей улыбкой.

- На этом всё, - объявил король, добравшись до конца шеренги. - Леди, тем, кто мне не подошёл сегодня, я не могу предложить ничего в своём дворце. Вашим родным будут высланы вести, и вас отправят назад с теми же удобствами, с которыми доставили.

Зависть кольнула неожиданно. Так просто? Они попадут домой, на свободу?! Но тихий всхлип оборвал мысли, и мне стало до боли стыдно.

Он же опозорил их! Нескольких девчонок, ни за что! Не поговорил, не спросил, не узнал! Не в его вкусе? Но вкус короля диктует моду, и он просто назвал их дурнушками - эта слава прикрепится к ним, будет преследовать по пятам! Кому нужна жена, на которую правитель не потратил и минуты?

Миронар объяснял что-то дальше, но я едва слушала, едва могла удержать слова в голове. Нас разместили в его владениях, он благодарит нас за участие, и скоро начнутся испытания отбора - о каждом нам сообщат отдельно. А пока речь о первом.

- Оно простое, - улыбнулся король. - У вас будет два дня, чтобы освоиться здесь, узнать друг друга и меня. За это время постарайтесь мне запомниться. Впечатлить меня - в хорошем смысле, разумеется. По окончании срока я назову пятерых, которым это не удалось. Думаю, звучит достаточно просто для начала?

Странная, жестокая и довольная улыбка Шардиса стала последней каплей.

Я чётко поняла в этот момент: я ненавижу это место. Ненавижу их всех. Жестокого советника, затащившего меня на этот “отбор” и явно не намеренного останавливаться. Амейру, которая по-прежнему заглядывала в рот королю. Чёрных рыцарей, безмолвных слуг, красавицу-блондинку, которая явственно улыбнулась, когда король забраковал её соседку.

И, конечно, его самого. Проклятого короля-самозванца, который всё это устроил.

Глава 4

Как я дожила до конца унизительной церемонии - не знаю. После неё нас “отпустили”, хотя вернее будет сказать - выгнали, под руководством Амейры. Я брела в отведённые покои, надеясь унять злую дрожь.

Мне нравится считать себя сильной - насколько это позволительно женщине в Элии. Но хватит ли во мне любой силы, даже если я выскребу её из каждого последнего кусочка тела, чтобы просто выжить здесь? Сколько надо продержаться, как далеко зайти, чтобы не вылететь с позором, и… что меня ждёт?

Хочется сбежать. Прямо сейчас рвануть в комнату, переодеться, выпрыгнуть из окна и нестись куда глаза глядят. Может, лучше стать беглянкой, чем жить здесь? Укрыться в каком-нибудь небольшом городе или в тихой деревне - я помню, как в детстве водила дружбу с деревенскими мальчишками. Найти работу, хоть в таверне, хоть на конюшне! Где-нибудь в этом мире должен быть для меня уголок?

Но тогда отца назовут преступником. Тогда его и даже моих нелюбимых сестёр с матерью ждёт участь не лучше смерти. Да и готова ли я сама вот так вот бросить всё, чем жила, на радость Шардису и его проклятому величеству?

Оглянулась на Диалу, которая молчаливо шла рядом.

- Вроде, прошло неплохо, да? - пробормотала она, поймав мой взгляд.

“Неплохо”!

Хуже всего, что другие ничуть не собирались с ней спорить!

Группа девиц рядом бурно обсуждала знакомство с королём.

- И правильно он избавился от этих клуш, - шепнула одна. - Смотреть стыдно было.

К счастью, хотя бы “забракованные” не шли с нами и её не слышали! Остальные говорили осторожней - но я с диким чувством поняла, что вокруг много довольных лиц. Ненормальные. Мне нужно сбежать от них, правда!

Но до покоев я добралась в ряду прочих, сжимая зубы. А там лишь кивнула Диале, закрылась в комнате и упала на кровать, обхватив голову руками.

Тут же мелькнула дурацкая мысль: надо осторожнее, не повредить макияж.

Будь оно всё проклято!

Под пальцами гудело. Где-то внутри, в голове и груди, разгоралось пламя - то, что сопровождало рвущуюся наружу силу. Её нужно выпустить. И я легко поддалась: вскочила, оглядела спальню, ища, что тут можно сделать. Мою одежду Алья успела развесить. Но можно распихать по ящичкам личные вещи. Переставить здесь всё немного: ширму ближе к гардеробу, кровать - к окну.

Не церемонясь, я погрузилась в себя. Пламя взвилось, но скоро послушно заскользило по телу. С рук срывались только невидимые потоки. Толкали и подхватывали вещи, разносили по моему велению. Отец всегда волновался, когда я поднимала в воздух какой-нибудь сундук - но с радостью позволял ставить защиты.

Кстати, этим тоже надо заняться.

За следующие полчаса я запечатала ящики стола. То же проделала с дверью - теперь сюда мало кто войдёт кроме меня. Понятия не имею, пригодится ли такая осторожность, но я почувствовала себя чуть спокойнее. И просто легче.

Магия всегда была моей отдушиной. Злые языки говорят, что женщинам нельзя её доверять. Что мы не можем себя контролировать, что каждая из нас рискует сорваться - и подпитать огонь Хаоса. Того самого, что постоянно тянет щупальца к разумному миру. Что именно поэтому так важна брачная привязка, которая отдаст нашу силу в надёжные мужские руки.

Чушь. Несправедливая и обидная чушь - как и всё вокруг.

Я вздохнула, садясь на передвинутую кровать. Ладно, что делать дальше? Может, ничего? Подождать два дня, не проявляя ни малейшего интереса к королю? Или заявиться к нему с размазанной по лицу тушью и наговорить глупостей? Но ведь его самовлюблённое величество может оскорбиться не хуже Шардиса.

Чего вообще ждать от проклятого советника?!

Я встала, подошла к окну. Сделала пару глубоких вдохов, посмотрела на сад, но это не помогло. Надо проветриться. И осмотреться, подумать. Всё лучше, чем сидеть взаперти!

Собралась и вышла. Свободу мою никто не ограничивал, где невестам прилично появляться, а где нет, Алья успела объяснить. В коридоре было на удивление пусто, лишь служанка несла что-то в дальний конец. Я немного нервно подбиралась к гостиной, и…

Как оказалось - не зря.

Нет, там не сидела стайка моих “соперниц”, знакомясь и начиная перемывать кости остальным - это я бы пережила. Там сидел, сняв маску и закинув ногу на ногу, Шардис.

Я чуть не застыла, увидев его. Первой мыслью было побежать прочь. Но он уже оторвал взгляд от книги, лежащей на коленях, и заметил меня.

- О, Лорин, куда-то спешишь? - улыбнулся мой неудавшийся жених. - А я как раз тебя жду.

Прежде, чем я успела мысленно всё проклясть, его руки захлопнули книгу, и советник встал. Одно движение - отбросить ненужную вещь на кресло, и ещё несколько - дойти до меня. Я сделала шаг назад, но остановилась.

Нет, я знала, что сбегать от него не буду. Это просто глупо. Но пламя, задремавшее внутри, вновь затрепетало. На этот раз я просто постаралась унять его, сглатывая - но Шардис подался вперёд и навис надо мной.

- Господин, - я выдохнула, изображая вежливый кивок. - Чем могу вам помочь?

А он схватил меня за локоть.

Его седые, с редкими остатками черноты волосы были зачёсаны назад. Серые глаза казались почти прозрачными, непроницаемыми - я часто не могла понять, что за ними таится. Помню, как при первой встрече он показался мне почти добрым. Ещё одна ошибка.

- Как тебе тут, нравится? - спросил этот… ублюдок и не думая притворяться, что нас связывают лишь формальные отношения. - Приживаешься? Куда идёшь - может, надумала соблазнять короля?

Рука дёрнулась прочь сама - но хватка оказалась железной. Я впилась зубами в язык, чтобы с того не слетела пара проклятий. Всё внутри клокотало. Только не нервничать, сдержать силу! Иначе…

- Можно сказать и так, лорд Шардис, - отвечала ровно, - ведь показать свои достоинства королю теперь моя прямая задача. Хотя, пожалуй, стоит быть осторожной, чтобы он не счёл меня навязчивой.

Кажется, советник немного другого ждал в ответ.

Неужели он думал, что я покраснею как маков цвет или начну умолять оставить меня в покое? Иногда правда, особенно общеизвестная и неинтересная - лучший щит от тех, кто пытается запустить когти тебе в душу. Я привыкла ею прикрываться. С другой стороны, уже выяснила, что с ним не работают обычные приёмы.

- Неплохо держишься, - тихо усмехнулся Шардис. - Почти спрятала свои шипы? Так и продолжай. Надеюсь, ты не думаешь выказать неуважение его величеству и быстро отсюда исчезнуть. Будь с ним любезна, Лорин, очаровывай его изо всех сил. Потому что если вдруг он не сочтёт тебя достойной… как думаешь, какая участь хуже всего? Стать женой конюха?

- Ни в коем случае, лорд Шардис. Я уважаю любую работу, особенно если она творится на благо Элии и её короля. Спасибо за советы. Может, у вас есть и другие, которые помогут мне произвести хорошее впечатление?

- Строптивая кукла, - выдохнул советник. - Худшее место - это в руках какого-нибудь ублюдка, Лорин. Среди подчиннённых его величества есть… не самые чистоплотные. С извращёнными вкусами. Вроде его палача, Хартейна. Слышала о таком?

Проблема в том, что мне всё сложнее было сдерживать себя.

- Нет, не имела чести. Просвятите меня?

- Я покажусь тебе подарком рядом с ним. - Шардис сделал паузу, прожигая меня взглядом. И прошептал: - Старайся. Борись. Нас ждёт много прекрасных дней впереди. А когда тебе надоест - можешь приползти ко мне на коленях и умолять спасти. И, возможно, я соглашусь тебя взять. Иначе рано или поздно ты окажешься у худшего из мужчин Элии. Так что… у тебя есть время подумать.

Вот так. Мой щит рухнул, разбился как тончайшее стекло. Я просто почувствовала себя голой и беззащитной под натиском этого человека.

К счастью, он отпустил меня. Одинокую, испуганную, с пылающими щеками и бешено колотящимся сердцем. Глядеть ему в глаза было сложно - но у меня не было другого выбора.

- Разрешите идти, господин распорядитель?

Он не ответил - и я не стала ждать другого приказа.

Древние Боги! Просто зашагать вдаль по коридору, ровно, казалось непосильной задачей. Ноги стали ватными, в голове шелестел ветер.

На лестнице я практически сорвалась на бег.

Пробежала несколько пролётов, стискивая руки до боли, задыхаясь. Остановилась уже… в саду. Не видя толком ничего вокруг, кусая губы от жара внутри и панических мыслей. Он ведь не шутит. Проклятый советник не блефует - он действительно намерен разрушить мою жизнь!

На отборе, среди сотни холодных взглядов и абсолютно чужих людей.

Моя семья? Стоит ли она всего этого? Отец не мог меня защитить - а может, недостаточно хотел. Может, я зря пытаюсь казаться сильнее, чем есть, а может, это всё не важно. Никто и никогда не был моей защитой, опорой… я всегда одна.

И что мне делать?

Я сама не заметила, как забралась в сад. Раскинувшийся между дворцовыми постройками, зелёный, пышный. Здесь ещё правило лето, стояла тёплая погода и витал дурманящий запах роз. Пробрашись за колючую ограду, я пошла куда глаза глядят - и запуталась в небольшом лабиринте. Кусты и деревья. Никого больше. Как же хорошо, высшие силы.

Просто не видеть их всех.

Я люблю уединение. Потому что быть одной, когда рядом действительно ни души, гораздо легче, чем чувствовать гнетущее одиночество в толпе людей, которым ты не нужна. А последнее всегда было частью моей жизни. И я шла… просто шла, вдыхая свежий воздух, пока не заметила пару столбов впереди. Беседка? Она оказалась маленькой, немного забытой - насколько забытым может выглядеть хоть что-то в королевском саду. Белое дерево завил плющ, неровной волной хлынувший на столбики и половину крыши. Внутри - лавочка, отделённая большой деревянной стеной от другой половины. И тишина.

Может, это ощущение, что сюда редко кто-то приходит, заставило меня зайти внутрь и сесть, обхватив руками плечи. Прислониться спиной к стенке, вжимая лопатки в прохладное дерево.

И, самую малость послушав тишину, выкрикнуть:

- Демоны!

Как же мне здесь тошно! В этом дворце, где не найти ни одного доброго лица, в этой стране, где женщин считают за мусор, в этом мире… Иногда, в такие минуты хочется подумать: а может, было бы лучше, поглоти всё ненавистный Хаос? Найди он всё-таки пути в наш мир, проберись за печати и сожги всё дотла, превращая в очередную безжизненную пустыню?

- Ненавижу, - прошептала, борясь с резью в глазах. - Демоны, ненавижу… демоны!

- Разве можно так настойчиво ругаться именем нашего врага? - остановил меня насмешливый голос. - Тем более, женщине?

Глава 5

Я похолодела. И ругнулась снова - на этот раз, про себя и на себя, причём слова были ничуть не лучше прежних. Голос, несомненно, принадлежал мужчине. И раздался из-за стенки, за которой я не ожидала никого найти.

Положилась на тишину. Идиотка.

В следующий миг я вскочила, сделала пару шагов - и чуть не столкнулась с мужчиной, тоже задумавшим обогнуть препятствие.

Первое, во что упёрся взгляд - непроницаемая чёрная маска. Резкие очертания надбровных дуг, провалы на месте губ и глаз. За ними клубится тьма, защищая от любых попыток проникнуть дальше. Чёрный рыцарь.

Только потом я поняла, что он высок. Смотрит на меня сверху-вниз, судя по наклону головы. И придерживает крепкими руками за плечи, чтобы не дать упасть.

Мысли на несколько секунд вылетели из головы, а сердце стукнуло глухо и болезненно.

- Тем более, такой красивой, - ошарашил меня незнакомец после паузы.

Признаться, я ждала чего угодно. Но не мягкого комплимента всё с той же усмешкой. На меня нахлынуло какое-то дурацкое оцепенение - я вообще не могла сказать, откуда оно взялось. Человек передо мной походил на одну чёрную скалу: волос не видно под капюшоном, всё тело завёрнуто в ту же богатую ткань, что и у остальных рыцарей, про лицо и добавить нечего. Но он держал меня - как-то почти уважительно. Одновременно крепко и аккуратно. И голос его не звучал опасно.

- Простите, - я постаралась прогнать эти чувства, нацепить на лицо собственную маску. - Я обычно такого себе не позволяю, честно. Сегодня просто тяжёлый день. Мне жаль, что я потревожила ваш покой.

Сложно понять эмоции человека в маске, но в том, как он склонил голову, мне почудилось удивление.

- Вы из невест короля, - не спросил, обозначил незнакомец, отпуская меня. Рука чуть задержалась, проверяя, что я не упаду.

- Да, прибыла сегодня. Лорин Ди’Амар, господин…

- Обойдёмся без моего имени. В конце концов, сейчас оно мне не принадлежит.

Я знала, что это значит. Даже ребёнок знает. На службе чёрные рыцари прячут не только лица - они отказываются ото всего, что связывает их с этим миром. И тем не менее, это в основном касается моментов, когда они бдят во дворце или на постах, а не прохлаждаются в беседках.

- Вы на службе? - уточнила я.

- Считайте, что у меня небольшой перерыв.

Я вдруг подумала: у него удивительный голос. Уверенный, с насмешливыми нотками, и в то же время - мягкий. Мелодичный. Будто кто-то тронул пару струн арфы, собираясь начать с низких звуков незнакомую балладу. С чего мне пришло это в голову, зачем?

Чёрный незнакомец указал на лавочку, и я, продолжая удивляться, села. Он опустился рядом.

- Так что не так с вашим днём, леди жёлтая роза?

Посмотрела на него. Теперь проверяя, достаточно ли прямо я держу плечи. Проклятье, как он меня назвал?

- Лория, - безошибочно угадывая мои мысли, пояснил он. - Их здесь много. - И кивнул на сад.

Я отрешённо уставилась на зелёную ограду, видимую из беседки, вдоль которой прошла недавно. Из-за листьев выглядывали несколько обрезанных ветвей с желтыми цветами. Как я могла не заметить? Я иногда слышу о них. Правда, связывал их с моим именем только один человек - отец.

Усмешка вышла немного нервной и смущённой.

- Не хочу утомлять своими бедами человека с тонким поэтическим вкусом, - слова сложились сами собой.

Тем более, и бед никаких нет, - надо было добавить. Наглая ложь. И единственно верное решение: не стану же я жаловаться незнакомцу. Тем более, рыцарю короля! На самого короля, его советника, дворец, страну и мужчин!

- Какое совпадение. А я не люблю слушать про чужие беды - люблю сидеть в укромных уголках сада и никого не видеть. Но мы уже встретились, Лория. У меня есть опыт, и вам определённо надо высказаться. А то неровен час ещё призовёте демонов.

- Я думала, чёрные рыцари более суеверны и не станут шутить такими вещами.

- Кто сказал, что я шучу? - Он оперся одной рукой о лавку, явно меня разглядывая. - Так кого вы ненавидите?

Опасный вопрос. И что ответить?

- Обстоятельства, - решилась я. А после выдавила маленькое признание: - Я просто не готова к этому отбору. Не знаю, что на нём делать. Как себя вести. Обычные проблемы девушки, которой нужно обойти хотя бы два-три десятка соперниц, чтобы не опозорить семью.

- О, я отлично знаю, что чувствует девушка, которой нужно обойти три десятка соперниц, - заверил рыцарь. И добавил после паузы. - Нет. Понятия не имею. А это единственная ваша цель? Король как мужчина ещё не посетил ваши грёзы, не завладел сердцем?

В моём сердце для короля - масса чувств, но ни одного хорошего.

Его образ невольно встал перед глазами, прямо здесь и сейчас. Непрошенно вклинился между мной и странным рыцарем. Он же такой..!

Сколько вам укладывали волосы, ваше величество? Можете представить, что вас оценят за подвитые ресницы? Все просто подобострастно на вас взирают! Мужчине гораздо проще быть красивым, разве нет?

Он - всё, что олицетворяет мою злость. Женщинам Элии и до него приходилось несладко, но это он придумал, что мы нужны лишь для украшения, продолжения рода и подпитки магии. Хотя если быть точной, начал его отец. А Миронар продолжает дело родителя, с каждым годом подгоняя нас всё ближе к краю пропасти.

Тридцать лет назад Элию настигла беда. В столичной гильдии магов произошёл инцидент, открывший разлом в оболочке мира. Что именно случилось - никто не знал. Но тогда в наш мир хлынули бесплотные демоны. Прямо в город. Чёрные дни, невинные жертвы. Суматоха, которая переросла в смуту. Старый король и его люди не могли справиться с опасностью, и тогда появился он - Тралрим, отец нынешнего правителя. Уважаемый лорд, но главное - способный чародей. Глава небольшого ордена, который давно изучал Хаос.

Он знал, как драться с демонами и запечатать разлом. Организовал оборону. И словно по ходу дела прибрал к рукам власть: бескровно, но жёстко. Народ охотно шёл за ним, его называли героем. Даже я с радостью признала бы, что он нас спас - не будь остального.

В моём детстве ещё шептались: разве герою нужна корона? Разве это не долг мага - защищать страну? Он воспользовался положением и явно получил больше, чем отдал. Но постепенно шёпот стих.

А Тралрим стал везде насаждать новые порядки.

Создал орден чёрных рыцарей, которые неотступно следят за тканью мира. Бросал за решётки и ссылал недовольных. И именно при нём о женщинах стали говорить всё хуже и хуже.

Нельзя допустить, чтобы случившееся повторилось. Элии нужны защитники, маги. Мужчины. Их надо обучать, а нас… мы ведь всё равно не станем сидеть в академиях и нести службу. У нас недостаточно ума и способностей! Так появился ритуал брачной привязки. Нас стали всё реже подпускать хоть к чародейству, хоть к любым полезным занятиям. Говорят, моя бабушка ещё могла бы найти работу в каком-нибудь городе. Сейчас же лучшее, на что может рассчитывать юная леди - удачно выйти замуж и помогать супругу.

А несколько лет назад заговорили ещё и о том, что женщины с силой опасны. Могут потерять контроль, случайно истончить ткань мира! Пока моих трёх лет учёбы и выпускной грамоты достаточно, чтобы меня не тащили под венец с первым встречным. Пока я могу надеяться, что незнакомый рыцарь не назовёт меня угрозой за пару бранных слов. Но никто не скажет, что ждёт дальше.

Может, до сегодняшнего дня во мне ещё жила какая-то глупая надежда, что всё не так плохо. Но теперь я увидела воочию. Этот оценивающий взгляд молодого короля, это презрение!

В нём нет справедливости, ясно? Только желание забрать чужую силу и укрепить свою!

- Мы не знакомы с его величеством, - постаралась я прогнать все эти мысли, выдавить улыбку. - Десять минут не в счёт. Конечно, если я проявлю себя достойно, он обещал, что мы друг друга узнаем. Но вряд ли он хотел бы, чтобы я влюбилась в его портрет, правда?

Безымянный рыцарь вновь склонил голову к плечу, выдержал паузу.

- Ладно. И что же не так с вашими попытками обойти соперниц?

Я вздохнула. Даже не представляя, что тут можно рассказать. Нельзя посвящать незнакомца в свои тайны. Или всё-таки можно? Чуть-чуть?

- Понимаете, боюсь, что невеста из меня… плохая.

- Почему? - удивился рыцарь. - Вы сломали ногу кому-то из женихов?

Я улыбнулась. Так далеко не заходила, к счастью.

- Ко мне сватались несколько мужчин, но увы, ни с кем не сложилось.

- Несколько? - я представила, как мой собеседник приподнимает брови за маской. - Сколько?

- Трое, - наконец, опустилась я до откровенной лжи.

Может, и здорово, что преуменьшила. Рыцарь без того провёл рукой по подбородку - возможно, даже царапнул шею. Но стоило решить, что я его впечатлила, как он запросто пожал плечами:

- Не все девушки выходят замуж сразу, Лория. Возможно, и среди ваших соперниц хватает тех, кто в себе не уверен. Лорд Шардис пригласил вас на отбор, счёл достойной короля. Вы же красивая и, - он чуть наклонился вперёд, - я вижу в вас силу. Её много, верно?

Проклятье.

Меня словно вытолкнули в зимнюю стужу. За порог дома. Без верхней одежды. Всего-то несколько слов, но они сковали льдом что-то важное, робко поднявшееся было в душе. Удивительно похожее на надежду.

- Это всё, что имеет значение, да? - голос подвёл, и прозвучало суше, чем я хотела. - Сила и красота. Его величество отослал четырёх невест, просто мельком взглянув на них - сказал, они не в его вкусе.

Рыцарь подозрительно замолчал, даже сложил руки на груди.

- Это вас расстроило? - уточнил после паузы. - Вы обижены на короля за его решение?

Я? Могу сказать одно: умей я всегда и во всём себя сдерживать - не попала бы сюда. Вообще давно сидела бы тихо, привыкала к нелюбимому мужу - может, с лордом Ганном без его сексуальных притязаний было бы сносно.

Но я не умею. Остаётся надеяться, что хотя бы со второй попытки подберу “верные” слова.

- Мне больно, - нашла я вариант, который вроде бы отражал суть и никого не оскорблял. - Представить, что я могла оказаться на их месте, повези мне меньше. Представить, что они чувствуют. Вам бы не было больно, суди вас люди исключительно за внешность? За силу, положение?

- Поверьте, меня часто судят за всё перечисленное, - неожиданно парировал рыцарь. - К тому же, вы даже не видите моего лица. Что если я уродлив как поганка, покрыт шрамами и ожогами?

Я сморгнула.

- Если это вдруг правда - простите, мне очень жаль. Но я не считаю, что это делает вас недостойным. Или плохим.

Он так странно замолчал, что я не знала, что думать. Мне казалось, меня пристально разглядывают - безымянный рыцарь склонил голову, развернулся ко мне всем корпусом. Дымка, прикрывающая его глаза, медленно перекатывалась за маской. Зловеще или нет - не понять.

- Подумайте об этом с другой стороны, - примирительно предложил мой странный собеседник. - У короля много забот, и невест много. Наверняка он считает, что если с каждой начнёт проявлять нерешительность, отбор затянется на годы.

Видимо, надо было ответить или хотя бы кивнуть - но я не успела.

- Знаете, я ведь могу помочь вам, - неожиданно продолжил рыцарь. - Я знаю его величество лучше вас. Что вам там нужно сделать?

- Впечатлить его, - поделилась я. И, немного поборов изумление, начала пересказывать слова Миронара.

- Встретьтесь с ним. Подкараульте, когда он никого не ждёт. Например, я знаю, что завтра он будет отчитывать нас на боевом совете, а потом выйдет из зала и пойдёт по алмазной галерее между десятью и одиннадцатью часами утра. Спросите, где это. Дождитесь его там. Думаю, подобное начало он оценит.

Сказать, что меня поразило предложение - сильно преуменьшить!

- Может, подскажете и как дальше себя вести? - нервная усмешка пробралась в вопрос.

- О нет. Это уж сами придумайте.

- Вы близко его знаете? - осторожно уточнила я.

- Гадаете, не передам ли я ему ваши обиды? - вновь вернулся к вкрадчивому тону рыцарь. - Не беспокойтесь.

- Зачем вы помогаете мне? - вгляделась я в чёрную маску.

- Просто встретил интересную девушку в расстроенных чувствах. Будет жаль, если дворец быстро потеряет вас, Лория.

И прежде, чем я успела хотя бы поблагодарить, мой удивительный собеседник встал:

- Мне пора. Но если вы не против, мне будет интересно узнать, как вам помог мой совет. Как насчёт встретиться здесь снова? Через два дня. Я могу держать розу в руках, чтобы вы меня узнали.

Я не выдержала и улыбнулась, глядя прямо на него.

- Буду рада. Спасибо, господин рыцарь.

Он только кивнул, но даже в этом движении мне чудилось нечто дивное. Почти приятное. Когда его плечи развернулись и плащ заколыхался в такт шагам, я всё ещё смотрела на удаляющуюся фигуру.

Что-то очень непривычное подарил мне этот разговор. Человек в маске. Он пытался… поднять мне настроение и предложить помощь?

Только потом я подумала: надо бы тоже как-нибудь его назвать.

Глава 6

К себе я вернулась в ином настроении. Чуть лучше, светлее, полнее сил. Закрылась в спальне, но ещё некоторое время стояла у двери, не думая толком ни о чём.

Скоро ко мне постучалась Алья. Служанка сказала, что сейчас подадут обед, в гостиную. Есть мы будем вместе с Диалой - если король или распорядители не решат иначе и не пригласят всех невест куда-нибудь разом. Я лишь кивнула.

Немного посидела в тишине и вышла, когда меня позвали вновь.

Диала устраивалась на стуле, разглядывая тарелки и приборы. Мне кажется, думала соседка вовсе не о еде. Она улыбнулась мне - но слабо и немного заученно, хоть и мило.

Я заверила Алью, что мы справимся с едой, и попросила оставить нас. Диала оценила мой взгляд и передала то же своей служанке.

Так мы остались вдвоём. За небольшим столом. Перед тарелками, закрытыми полупрозрачными магическими куполами - они переливались голубым, прятали тепло и запахи еды. И лично я - без аппетита.

Ну, надо с чего-то начать.

- Будем знакомиться? - спросила я Диалу.

Та ожила.

- Как хорошо, что ты предложила. Я уже думала, как к тебе подобраться - “в гости”, что ли, проситься. Ты такая грустная с тех пор, как увидела его величество, ещё и ушла куда-то…

- Гуляла, - улыбнулась я. - Думала, как впечатлить нашего великолепного жениха.

- А я - о других невестах, - озадачила меня брюнетка, рассеянно проводя рукой над своей тарелкой. Лёгкое движение магии - и купол развеялся. Повеяло ароматом птицы и овощей. Фигурно уложенных, отварных. Порция, кстати, была небольшой - видимо, чтобы женщины его величества случайно не располнели к концу отбора.

- А что с ними? - уточнила я. - Ты их знаешь?

- Некоторых. Например, Минель На’Мир. Мне казалось, ты тоже обратила на неё внимание.

- Светлые волосы, худая, высокая?

- Да, - подтвердила Диала. - На’Мир - древний и знатный род… думаю, не надо объяснять. Говорят, они даже знакомы с его величеством. Ну и ты видела её: впечатляет. Магии её тоже обучали. Есть ещё несколько сильных девушек - Санда Шэр, Эния Лейс… проблема в том, что они все знают друг друга и наверняка решат держаться вместе. Вот наши основные соперницы.

Признаться, от такого перечня я немного оторопела. Успела тоже снять купол с тарелки, но так и застыла с вилкой в руках.

- Ты так говоришь о них, будто семейные архивы изучала.

- Примерно так и было, - кивнула брюнетка, продолжая удивлять. - Когда я узнала об отборе, мой отец сразу написал его величеству, попросил включить меня в число участниц. Конечно, ответ пришёл только две недели назад, но я всегда надеялась. И за последние месяцы разузнала побольше о тех, кого ещё могут сюда прислать.

Высшие силы.

А она умна. В нескольких фразах, мило оброненных соседкой, внезапно нашлось больше расчёта, чем я вообще предполагала увидеть вокруг! В груди вспыхнули странные чувства. Недоумение. Любопытство. И слабое сомнение: мы же не будем сплетничать о соперницах?

- Диала, а зачем тебе всё это?

Брюнетка пожала плечами:

- Я далеко живу, на юге. Мало кто из женихов забирается в нашу глушь и вообще знает обо мне. Отец считает, что этот отбор - мой лучший шанс найти супруга. Если продержусь долго, наверное, смогу заинтересовать кого-нибудь из достойных мужчин. А если меня отсеят без скандалов, велик шанс, что этот кто-то возьмёт меня в жёны. - Она вдруг замолчала. - Но я бы не хотела вылететь. Думаю, я немного влюблена в его величество.

Если бы я успела донести до губ сок, наверное, поперхнулась бы!

Час от часу не легче.

- Влюблена? Как многие, услышав о нём массу хорошего? Или серьёзнее?

- Наверное, как многие, - улыбнулась Диала.

А я вспомнила её сегодня. Как она смотрела на Миронара, как застывала и провожала его взглядом. Разве что не краснела - или румянец не слишком заметен на смуглой коже.

Высшие силы, Диала, ты в своём уме? Зачем тебе этот мужчина?

- Чем он тебя сразил? - перевела я эмоции в более удобоваримые слова.

- Ну я действительно много слышала о нём с детства. И потом, меня отправляли в столицу, в академию - тоже потому что отец надеялся, что здесь я кого-нибудь очарую. Не успела. Но я видела его величество на разных церемониях. Он такой… уверенный в себе, ответственный, говорит потрясающе! И красивый.

- Куда уж без этого, - выдохнула я. Положила в рот кусочек птицы, заставила себя прожевать, не чувствуя вкуса. - Ты училась в академии?

- Да. А ты тоже? - Диала снова подалась вперёд, и на мой невысказанный вопрос пояснила: - Ты ловко сняла купол только что. И мне кажется, в тебе много силы. Наверное, тебя учили.

- Учили, - подтвердила я, попутно вглядываясь в соседку. Я не могу так легко, как таинственный чёрный рыцарь, увидеть всполохи вокруг человека, но кое-что различу. Проклятье, она же действительно одарена.

- Как я и говорю, нас таких здесь не очень много, - взбудораженно продолжила Диала. - Думаю, это даёт нам преимущество.

Я почувствовала, что ноготь скребёт по вилке. А потом тоже подалась вперёд и выдала фразу, которой сама от себя не ожидала:

- Давай постараемся помочь друг другу? Знаешь, я совсем не хочу замуж за короля. Но мне очень нужно продержаться на этом отборе. Не знаю, на что я надеюсь, но если вылечу - есть человек, который захочет меня присвоить. И рядом с которым я просто не смогу жить.

Лицо Диалы на миг… дрогнуло. Так проникновенно, что меня кольнула тоска. Было похоже на искреннее сочувствие - или что-то еще, личное.

- Кто он?

- Лучше не знать.

Она медленно кивнула - а потом вернулась к тону попроще:

- Я буду очень рада. И с другими надо поладить. Просто держаться, не провалиться, но и не высовываться - тогда будет легче.

То, как она об этом говорила - резануло. Будто мы готовимся к войне. Я редко нахожу общий язык с женщинами, я вообще мало с кем лажу просто, но и драться - не хочу! Тем более, за мужчину, который всё это придумал, за мужчину, который пару часов назад вытер ноги о четверых из нас.


Но я постаралась убедить себя, что это просто осторожность.

- Мне сказали, где можно встретить короля, - поделилась я. - Пойдём со мной. Завтра.

Глаза Диалы расширились - ещё бы.

- Кто сказал?

- Один из рыцарей, - я спрятала невольную улыбку. - Долго объяснять, но я ему верю. А ты можешь как-нибудь проверить меня, если сомневаешься.

Она смерила меня долгим взглядом, но в итоге порывисто накрыла мою руку:

- Нет, что ты. Отлично. Спасибо!

Я рассказала ей, где и как мне предложили подкараулить его величество. И подумала, что соединяющая крылья дворца галерея не может быть короткой. А значит, мы обе найдём место где-нибудь рядом.

- Только давай нападать по отдельности, - улыбнулась я. - Лучше очаровывать мужчину наедине, если я что-нибудь понимаю.

- Отлично. Пойдём вместе, а дальше ты первая. Я сориентируюсь.

В голосе Диалы вдруг пробились бойкие, почти задорные ноты - которые она постаралась спрятать за очередным взмахом ресниц. А я тихо восхитилась про себя.

Серьёзно - кажется, с соседкой мы поладим. Было бы здорово.

Но не так быстро. Мы наконец занялись едой и прикончили её в молчании. А потом я пожелала Диале удачного дня и ушла к себе.

Понимая, что времени осталось мало. Завтра я пойду впечатлять мужчину, которого ненавижу. Надо хоть что-то придумать, да?

Глава 7

В половине десятого утра солнце светило ярко, почти отчаянно, словно надеясь вернуть ушедшее лето. Тонкие лучи прошивали галерею насквозь. Я стояла у окна, тихо сжимая руки и напоминая себе не комкать платье.

Алья сказала нам, как сюда добраться. И мы с Диалой вскочили до рассвета, долго приводили себя в порядок, а после нашли серо-синий блестящий коридор. Моя соседка осталась караулить у выхода, а я “несла стражу” в центре, делая вид, что любуюсь погожим днём.

К счастью, меня никто не тревожил. Несколько слуг прошли мимо, ещё пару лордов я приветствовала реверансом. Но время тянулось бесконечно - в смеси жары от солнца и холода, который нет-нет, да пробирал изнутри.

Что если его величество выберет иной путь? Что если я увижу его и двух слов не смогу связать? Не сказать, чтобы я привыкла подкарауливать мужчин по углам.

Я пару раз аккуратно вызывала на ладони волшебные часы. Почти в пол-одиннадцатого хотела потянуться за ними снова, но одёрнула себя. Надо всего лишь собраться. У меня одна-единственная, простая цель. Если не добьюсь её - значит, недостаточно боюсь Шардиса или обещанного палача.

Очередные шаги заставили развернуться и всё же впиться пальцами в подоконник. Я узнала его фигуру и красные волосы. Сразу.

Король двигался прямо на меня вместе с двумя рыцарями. Сердце глухо ударило о рёбра. Отвела взгляд ради мнимых приличий. Но на меня обратили внимание ещё загодя, и когда я вновь взглянула на монарха, тот едва ли не сам замедлился.

- Ваше величество, - сделала я очередной реверанс. - Будьте добры, уделите минутку внимания вашей невесте.

Вся тройка остановилась. Странная ситуация. Но даже в ней я против воли мазнула взглядом по мужчинам на спиной короля: вдруг узнаю моего таинственного собеседника? Увы, один был явно ниже рыцаря Беседки, а второй напротив казался валуном без лица. Не вышло.

- Невесте? - отрезвил меня властный голос короля.

- Одной из сорока шести невест, - поправилась я.

Проклятье. Хотела, чтобы прозвучало шутливо, а вышло будто меня душили удавкой. Надо же улыбнуться. Надо быть очаровательной! Но меня словно скрутило изнутри в тугой узел, обрывая нервы. В горле встал ком, а желудок жгло - казалось, я успела отравиться собственным ядом, который вырабатывался при взгляде на этого мужчину.

Он вроде бы не изменился внешне: всё та же зловещая корона, широкие плечи. Но лицо почему-то выглядело… чуть иначе? Глаза не горят - поняла я спустя секунду. Наверное, всё дело в свете. Здесь слишком много солнца, чтобы заметить.

Миронар кивнул рыцарям, и те послушно зашагали вдаль по галерее. Что ж, время радоваться? Первая часть прошла успешно?

- Как ты меня нашла? - спросил король. Взгляд, который казался мне скучающим вчера, вдруг прошёлся по мне с явным, опасным интересом.

- Мне подсказали, ваше величество.

- Никому нельзя доверять. Что ж, я сам напросился. - Он улыбнулся, так просто и неожиданно, что я замерла. - Ладно. Должно быть, ты пришла впечатлять меня. Жду не дождусь.

И судя по лицу - он не лукавил.

Снова заинтересованный взгляд. И это ощущение: меня оценивают и взвешивают. Но как бы там ни было, я начала:

- Обычно люди знакомятся за разговорами. Но поскольку ваше время очень ценно, буду кратка. Меня зовут Лорин, мне двадцать лет, врачи говорят, что я здорова, - поражая саму себя, я вдруг тоже улыбнулась, хоть и вряд ли весело. - Я хорошо владею магией. Пожалуйста, дайте мне шанс и не прогоняйте с отбора сразу. Для меня это очень важно.

- И всё? - приподнял брови король.

- Нет, - поспешно заверила я. - У меня для вас небольшой подарок.

С этими словами я отцепила от запястья мешочек, вынула и протянула ему маленькую коробочку.

- Там яд?

- Что?.. - вопрос поразил меня так, что я чуть не вздрогнула.

- У тебя такое лицо, будто ты отравить меня хочешь, - продолжил изучать меня король.

- Давайте сама открою, - я мысленно выругалась, но быстро раскрыла бархатные створки - на себя. Из-под маленькой крышки вырвался свет и два десятка блестящих нитей. Синие, белые, голубые. Они сплелись в воздухе и замерцали, сложившись в рисунок. Подобие фонтана на дворцовой площади. Мне кажется, неплохое: даже вода струилась правдоподобно.

- Занятно, - неожиданно признал мой царственный жених. - Предлагаешь мне любоваться им по вечерам?

- Или просто забросить куда-нибудь, - ответила я честно.

Это просто холодный расчёт. Меня всегда хотели из-за силы. Сам Шардис посватался ко мне именно из-за неё, а уж потом завёл разговоры о покорности и смазливом личике. Даже вежливый чёрный рыцарь не смог прервать цепочку.

Это главное, что у меня есть, и маленькая безделушка всего лишь покажет мои таланты. На случай, если Миронар не разглядел. Не успел, не пытался. К тому же, я ваяла её вчера до поздней ночи, с упоением, как всегда отдаваясь магии и сверяясь с принесённой картиной. Старалась. Вложить душу в любимое дело - куда легче, чем подбирать слова, глядя в лицо королю.

- Сама делала?

- Конечно, ваше величество.

Когда его пальцы вдруг накрыли мои, я резко втянула воздух. Король забрал коробочку, медленно закрыл, но не поспешил убирать.

- Спасибо, Лорин. Женщины редко дарят мне что-то ценное.

Ещё одна улыбка. И моя - в ответ. Я постаралась вызвать её, думая о хорошем - как ни странно, вспомнились уроки в детстве с отцом. Кажется, вышло.

- Тогда, если у тебя нет других слов или подарков, можешь идти.

- Благодарю. Хорошего дня, ваше величество.

Я присела снова, развернулась и зашагала прочь - приказав себе не оборачиваться. А также решив выбраться более сложным путём. Чтобы не помешать Диале, которая уже, наверное, здорово нервничает. Мысленно пожелала брюнетке удачи и пошла, ища слугу, у которого можно спросить дорогу.

Вроде хорошо прошло, да? Хорошо же?! Нервы всё же дали о себе знать, и память странно работала. В ней то и дело всплывали все подробности разговора. Каждый жест короля, интонации и слова. И я невольно поймала себя на мысли.

Он показался мне не совсем таким, как вчера. Не могу выразить точно - но я ожидала, что будет хуже. Впрочем, какая разница? Я сделала что хотела. Этого должно быть достаточно - пока.


***

Когда я вернулась в “крыло невест”, несколько девушек сидели в холле и что-то обсуждали. При моём появлении их разговоры сбавили тон, но не стихли, и я уловила обрывки. Про короля и любимые наряды.

Прислушиваться не стала, просто ушла к себе, чтобы спокойно подождать Диалу. Та появилась ещё минут через двадцать - и сверкала, как роса на солнце.

- Как оно? - поспешно спросила я.

- Здорово! - брюнетка взволнованно поправила волосы и упала в кресло. Приложила ладони к щекам. - Мы говорили. Обо мне, о нём. Так здорово, Лори, я в первый раз говорила с его величеством! Спасибо!

Я улыбнулась ей, облегчённо, и только через пару секунд меня начали терзать сомнения.

О ней? О нём? Звучало куда лучше, чем вышло у меня.

Увы, в следующие сутки эти сомнения неумолимо росли.

Нет, я полагала, что мой план хорош. И быть может, без участия соседки никогда не узнала бы, как дела у других. Но чуть позже, после обеда, Диала сообщила:

- Сегодня к нам придут Санда и Эния. Я позвала их - надеюсь, ты не против? Посидим, попьём чай, узнаем друг друга.

Санда и Эния… те, о ком она отзывалась, как о достойных соперницах. О ком выведывала заранее. Когда они явились в назначенный час, меня посещали странные чувства.

Диала попросила Алью сделать нам чай и ловко расставила на столе вазочки с конфетами. А Санда, бледная шатенка с безупречным маникюром, осмотрела их так, будто ждала подвоха.

- Откуда такая роскошь? - улыбнулась, присаживаясь.

- Привезла с собой, - отвечала моя соседка. - У меня есть ещё.

- Хочешь, чтобы на нас платья треснули в самый неудобный момент? - рассмеялась вторая, Эния.

- Конечно, ровно на то и расчёт. Налетайте, дорогие соперницы.

Звучало весело. Почти непринуждённо. Но я вдруг вспомнила: одна из этих красоток откровенно радовалась, когда король избавился от четырёх “клуш” одним махом.

- Что у вас тут? - поинтересовалась Санда. - Уже добрались до его величества?

- Ага. Мы с Лори его сегодня подкараулили и поговорили с ним, каждая, - бесхитростно поведала Диала.

Я постаралась улыбнуться, хотя ответ вышел неожиданно откровенным. Откровеннее, чем мне хотелось бы.

- Серьёзно? - изогнула брови наша гостья. - Не слишком ли навязчиво? Мы вчера написали его величеству, и сегодня он нас принял.

- Хорошо поговорили? - спросила я, катая в уме это “навязчиво”.

- О, достаточно, чтобы позволить себе кусочек шоколада, - ухмыльнулась Санда, всё же цепляя конфету из вазочки. - Тем более, он пригласил сам, это же высшая честь.

- Многие просто ему пишут, - добавила Эния. - Думаю, это безопасный вариант. Рассказать о себе в такой форме, побольше.

- А письма через кого передают?

- Через лорда Шардиса.

Ладно, похоже, такую услугу я бы отмела не глядя.

- И почти все потом идут в главный дворец, пытаются попасться королю на глаза. Там сейчас столпотворение отчаявшихся, - Санда вновь улыбнулась. - Не удивлюсь, если из них вылетят даже не пять, а десять. А вот кто точно не волнуется - так это стерва На’Мир, - она скривилась, будто нашла в чае паука. - Конечно, старая знакомая королевской семьи. Уже спит и видит себя фавориткой.

К концу разговора я поняла одно: он меня утомил. И, будь я проклята, уверенность тоже смог расшатать.

- Диала, зачем они нам? - спросила я соседку, когда гостьи гордо поднялись и ушли, а мы убирали со стола.

- С ними полезно дружить, - будто извиняясь, пожала плечами брюнетка. - Думаешь, не получится?

Я покачала головой:

- С тем, кто хочет забрать меня в жёны, тоже выгодно. Просто будь осторожна, ладно?

- Конечно, Лори.

Следующий день я провела, как на иголках. Чтобы чем-то себя занять, плела узоры на стене и написала отцу. Уверяла, что всё у меня в порядке и я уже не самая худшая - есть повод радоваться. Ещё нам принесли “дары” от Амейры: целую книгу по придворному этикету и советы, как за собой следить. К моему удивлению, там были настойчивые рекомендации не усердствовать с причёсками - “лучше уделяйте больше внимания лицу”. И вообще, всё это настояло прочитать и выучить в кратчайшие сроки.

А для меня персонально лежала ещё одна записка - от Шардиса.

“Как успехи, Лорин? Надеюсь, ты не забыла мои слова и стараешься?”

Может, это она заставила пламя снова вспыхнуть в груди.

Демоны, что если у меня не получилось? Что если я действительно слишком навязчива, да ещё и холодна? “У тебя такое лицо, будто ты отравить меня хочешь”, - сомневаюсь, что ещё хоть одна невеста услышала подобное от короля!

Нервы медленно натягивались, заставляли ходить по комнате. Наконец, нас предупредили, что через три часа всех снова ждут внизу - объявить о результатах первого испытания. Подготовка праздничной мишуры, в которую нужно завернуться, немного отвлекла от тревожных мыслей. Но я почти обрадовалась, когда помощница Амейры постучалась в дверь.

Когда нас снова собрали и погнали вниз.

Все сорок шесть невест выглядели напряжённей, чем в прошлый раз. Даже одежду не обсуждали.


***

В этот раз король не пришёл.

Вот так вот просто. Зато пришли Шардис и Амейра. Последняя вновь построила нас, а мой персональный кошмар гордо встал посреди зала и обводил всех холодным взглядом.

Мне и теперь досталась отдельная порция его внимания, будто лучший кусок пирога, отрезанный жёсткой рукой. Даже не знаю, что за начинка в нём была: злорадство? Упоение моментом?

Зато вдруг поняла - хватит. Я уже ничего не изменю, так хоть слабость оставлю при себе. Вскинула подбородок, выбрала точку над его плечом, как делают солдаты, и смотрела туда, больше не встречаясь с советником взглядом.

Наконец, тот прочистил горло и улыбнулся нам всем.

- Дорогие леди. Думаю, для многих из вас это были плодотворные и интересные два дня. Вы познакомились с придворной жизнью, друг с другом, даже с его величеством. Уверяю вас, всё самое интересное для большинства из вас впереди. А сейчас от имени короля оглашаю его волю. Он благодарит вас всех за старание. И всё же, сообщает имена тех, кто выбыл. Итак… Мениан Дар.

Мениан оказалась девушкой прямо рядом со мной. Она ахнула, закрыла рот руками - и на неё тут же зашипела Амейра.

Краткий укол жалости перечеркнуло второе имя.

Третье.

Четвёртое!

Мне казалось, Шардис специально выдерживает паузы. Жестоко, но эффектно, как в театре.

Пятое… меня нет. Диалы тоже. Вздохнула, тихо, еле слышно - и всё.

Можно расслабиться, Лорин.

- Увы, вам не удалось заинтересовать его величество Миронара. Однако он даёт вам ещё один шанс, - продолжил Шардис, выделяя последнее слово. - Вы приглашены на бал, о котором я сейчас расскажу. Там на вас будут обращены многие взгляды. И возможно, кто-то пожелает взять вас в жёны.

Почему каждое слово звучит напоминанием? Угрозой? Интересно, так ли их слышат выбывшие девушки? Может, я просто схожу с ума в этом месте, от этого человека?

- Остальных же поздравляю. И с удовольствием перехожу ко второму испытанию. Да, леди, его величество устраивает бал, и именно там у вас будет новый шанс проявить себя. Вас будут оценивать за умение держать себя, танцевать, за красоту… также, если у вас есть особые таланты - вы сможете их продемонстрировать. Надеюсь, вам понравится. Подробности узнаете из посланий, которые вам принесут.

Рядом несдержанно, восхищённо зашептались. Ещё бы! Бал - гораздо интереснее сомнительного задания впечатлить мужчину. Бал - это уже что-то серьёзное, да?

Слишком серьёзное.

Я постаралась не думать об этом здесь и сейчас. Просто следила, как Амейра на нас цыкает и взглядом обещает приструнить особо радостных. Ждала, что ещё скажет Шардис. Новых жестоких улыбок и для одной меня полных зловещего смысла слов.

Но что-то пошло не так.

Виной тому был слуга, который успел прокрасться в зал и сейчас, в паузе подал распорядителю записку. В руках он держал какой-то объёмный свёрток. Амейра сощурилась. Лицо Шардиса, когда он читал послание, напоминало любимую всеми маску, но в глазах всё же вспыхнуло нечто непривычное.

- Однако это ещё не всё, - проговорил советник. - У его величества для вас ещё один сюрприз. Он пишет, что некоторые девушки произвели на него особенно хорошее впечатление и он решил отметить их небольшими подарками, - тут он кивнул на слуге.

Сверился с листком и пошёл прямо к нам.

- Леди Санда Шэр.

Где-то там засияла, я уверена, бледная шатенка с острым языком.

- Леди Керин Талар.

Эту я даже не успела узнать.

- Леди Минель На’Мир.

- Леди Диала Нэм…

Когда он добрался до Диалы и прозвучало её имя - мне слишком резко стало не по себе.

- И. Леди. Лорин. Ди’Амар. - Шардис сказал это так, будто собирался прибить меня словами.

Я застыла. Повторила мысленно один демонов вопрос: серьёзно? И не сразу поняла, что слуга усердно тянет мне коробочку, которую надо принять.

Чёрную бархатную коробочку. Очень похожую на ту, что я всучила королю!

Высшие силы!

Шардис просто испепелил меня новым взглядом. Развернулся на каблуках и вернулся в центр зала, давая время то ли выдохнуть, то ли понять, насколько всё плохо.

Диала всё-таки улыбнулась - чуть заметно, пряча радость как сокровище. Мениан смотрела перед собой блестящими от слёз глазами. Остальные снова волновались - и я определилась ещё до того, как советник произнёс несколько слов напоследок, до того, как нас отпустили.

Кажется, я перестаралась.

Кажется, Шардис - не единственный, чей взгляд уже здесь и сейчас желает мне долгих мук.

Не привлекать внимания?

Можно сказать, что затея провалилась. С треском.

Глава 8

Не угодить в руки Шардису, не наткнуться на очередной разговор “по душам” - единственное, чего я желала, добираясь до покоев. Смешалась с другими девушками, забралась в самый центр нашей красочной толпы. И тут же поймала на себе несколько завистливых взглядов. Сейчас мало кто шептался. Все шли молча, как затаились.

Может, поняли что шептаться с кем попало - дорогое удовольствие, уже разбились на группы по интересам. Война постепенно начинается.

Вот Диала, пробираясь ко мне, умудрилась мило улыбнуться и даже принять пару поздравлений. Но когда мы оказались с ней в комнате, соседка выглядела озадаченной.

- Фух, - тихо выдохнула она. - Такого я не ожидала.

Брюнетка очень быстро раскрыла коробочку, и я последовала её примеру. С бархатной подложки сверкали серьги - два камня чайного цвета в золотой оправе. Рядом лежала тщательно сложеная записка.

“Небольшой знак симпатии, Лорин. Жду вас в них на балу.”

Никаких тёплых чувств, больше похоже на сухой приказ. Только обращение по имени выглядело немного чужеродно.

- У тебя тоже серьги? - поинтересовалась у Диалы. Мы встали рядом и рассмотрели подарки друг друга.

- Под цвет глаз, что ли, подбирали? - пробормотала соседка, трогая собственные камни - чёрные и в тёмной оправе. Я даже усмехнулась.

- Знаешь, я рада! - воскликнула Диала, захлопывая и сжимая в руках коробочку. - Конечно, мы хотели совсем другого, но это так лестно, правда?

- Лестно, - кое-как согласилась я. - Ладно, знаешь, мне надо проветриться.

- Пойти с тобой?

- Нет, спасибо.

Я спрятала дар короля в один из запечатанных магией ящиков, приказывая себе пока о нём не думать. Чуть позже разберусь - готовясь к балу. Сейчас меня заботило другое: мы ведь договорились встретиться с моим таинственным знакомым в беседке. И я уж точно не хочу нарушать обещание.

Выдохнула, вышла… и стоило ступить в коридор - я заметила Шардиса. Он разговаривал с одной из невест - судя по лицу, та о чём-то просила. Что хуже всего - советник будто безошибочно почуял, как я открываю дверь! Очередной блеснувший взгляд. Я развернулась и зашагала прочь, практически ожидая оклика.

Удивилась, когда никто не позвал.

Высшие силы! Этот мужчина меня сведёт в могилу, правда? Но он так разозлился четверть часа назад - я просто не могла не вспоминать. С неожиданным удовлетворением. Может, и правда здорово, что его величество оказал мне честь? Его подарок принесёт проблемы. Чужое внимание сулит мне сложный бал. Но, будь я проклята, возможно, лицо Шардиса всего этого стоило.

В саду я немного заплутала, ища дорогу. А найдя беседку, поймала себя на мысли: я спешила. А теперь поправляю волосы. Думаю, как выгляжу - не с привычным холодным расчётом леди, а почти неосознанно.

Я хочу понравиться моему безымянному собеседнику?

Сложный вопрос. Опасно думать о подобном - ведь можно ненароком признаться себе, что ему я благодарна больше всех. И жду встречи. Мне приятно с ним разговаривать, приятен он - а дальше? Разум начнёт строить цепочки, которые рано или поздно приведут либо в пропасть, либо к закрытой наглухо двери. Там, за створками в тёмном подвале, я прячу слишком глупые, обнажённые надежды.

Я просто зашла в беседку - надеясь, что мой рыцарь там, как бы смутно мы ни договорились о времени. И нашла пустоту. Только шум ветра где-то неподалёку и несколько опавших листьев.

Села, подавляя вздох и невольно обхватывая себя за плечи. Ничего страшного. Возможно, он поздно узнал, что нам уже объявили результаты, или немного задерживается. Я подожду.

Но ждать было сложно. В голову то и дело лезли новые странные мысли: бал - будет ли он на королевском балу? Ведь наверняка. А если так, смогу ли я его узнать?

Лёгкий шум шагов - я встрепенулась и подняла голову.

Знакомый рыцарь в чёрной маске заглянул на мою половину беседки и остановился.

- Я, видимо, опоздал, - мягкий голос окутал меня сразу и всю. Удивительно, но даже в нём я словно увидела улыбку. - Давно ждёте, Лория?

- Нет, - я тоже заулыбалась, даже не борясь с нахлынувшим облегчением. - Минут пять. Рада вас видеть.

Он откинул полу плаща и протянул мне розу. Наверняка сорванную где-то по пути, но мне пришлось приложить усилия, чтобы улыбка не превратилась в нечто глупое. А вот следующей фразы я не ждала:

- Хочу извиниться сразу. Сегодня уже у меня плохое настроение. Так что если я вам скажу что-то едкое - пропустите мимо ушей, договорились?

Я встревоженно приняла цветок из его рук.

- Что-то случилось? Поделитесь?

- Нет, вот уж мои глупости вам ни к чему. Лучше развлеките меня рассказом. - Он сел рядом, как в прошлый раз, и прежде, чем я смогла возразить - спросил: - Ну что? Как прошло ваше первое задание, обольстить короля?

Я посомневалась. Вгляделась в него - в капюшон и чёрную маску. Всё как-то резко изменилось: я ведь пришла сюда искать поддержки. Эгоистично? Пожалуй. А ему самому не сладко. И всё же, эта интонация, вопрос - поспорить сразу было сложно.

- Хорошо, - с сомнением поведала я. - Вашими стараниями - лучше, чем можно было представить.

- Да? - Интерес в мягком голосе показался мне таким сильным, что даже “плохое настроение” отступило на второй план.

- Его величество выделил меня, - продолжила я, словно извиняясь. И рассказала про серьги - пытаясь выловить, оценить реакцию безмолвного мрака на месте глаз.

- Чем же вы так его поразили? - удивился мой рыцарь.

Самой бы знать. Я лишь продолжила рассказ: про безделушку и про то, как представилась Миронару.

- Значит, подарок за подарок. Долго вы свой готовили?

- Если честно, весь вечер.

Собеседник как-то странно замолчал, склоняя голову к плечу.

- Один вечер? То есть, не заранее? И сотворили нечто, что понравилось королю… да, Лорин, вы необычная девушка.

- Вы мне льстите, - поспешно запротестовала я. - Вы же не видели, это просто ерунда.

- Я узнал о вас, - сказал мужчина внезапно. - Вы склонны приуменьшать свои достижения. Слуги считают, что у вас было больше трёх женихов, а лорд Шардис признался, что последним был он сам.

Я замерла. Мысли взлетели как листья на ветру - оставляя меня с неожиданно пустой головой. Что?

- Не смог сдержаться, - очередная усмешка прозвучала словно где-то вдалеке. - Как так вышло, Лория?

Наверное, надо прикрыть глаза, а потом встать, извиниться - и быстро сбежать. Он узнавал обо мне? Зачем, с какой целью?! Это слишком опасно и совершенно не смешно - я не могу откровенничать с ним, не до такой же степени! Только завернуться в любимый кокон - как я делаю всегда. Но…

Я вдруг поняла, что дико устала прятаться - ото всего и ото всех.

- Шестеро, - выговорила чётко. - Столько мужчин ко мне сватались. А я изо всех сил пыталась им не понравиться. Вы, наверное, сочтёте меня неблагодарной, моё оправдание никому не нравится. Я просто не хочу расставаться со своей силой. По крайней мере…

- Что?

- Без любви.

Насколько правдиво звучат эти слова? Я и сама не знаю. Дико хотелось хоть на миг отвернуться, но взгляд сам приклеился к чёрной маске. Мужчина за ней - как он воспринял мою неблаговидную правду?

Он тоже долго на меня смотрел. Безмолвно, непроницаемо - и следующий вопрос вышел осторожным:

- А вы любили кого-нибудь?

- Не посчастливилось.

- И не пробовали?

- Простите, как это можно “попробовать”?

Рыцарь пожал плечами, теперь неожиданно тяжело:

- Может, вы всё-таки увлечены королём? Как он вам?

Я сжала руки. Проклятье! Говорить с мужчиной, который тебе приятен, о том, кого ты ненавидишь, но о ком слова плохого нельзя молвить - как такое провернуть? Но внезапный интерес ударил по натянутым в груди струнам. Словно схватил за них, потянул вперёд, предлагая сделать ещё один шаг навстречу. Просто заверить: король меня не прельщает. Совсем. Никак.

- Я не знаю, что вообще можно сказать о его величестве. Он красив, блистателен и правит всей Элией - очевидные достоинства. Но мне кажется, женщина, которую он выберет, будет рядом с ним несчастна.

Теперь рыцарь повёл головой, и я не могла сказать, что за напряжение прозвучало в следующем вопросе:

- Почему? Скажете опять, что он не уважает невест?

- Не осмелюсь, - выдала я и поправилась: - Ладно, хорошо. Думаю, я буду несчастна рядом с ним.

Молчание. И безымянный мужчина вдруг качнул головой:

- Если вам не интересен жених, зачем вы на этом отборе, Лория? Вам нужна корона?

Я слегка оторопела. В лицо хлынул холод, а после - жар. Такой неожиданный, глухой удар - прямо по обнажённым нервам.

Возможно, это и есть “плохое настроение”, - сказала я себе спустя миг, поймав воздух губами. Фраза, которую нужно пропустить мимо ушей. А может, моя правда действительно звучит слишком странно, высказанная наполовину?

- Я здесь, потому что меня пригласил лорд Шардис, - горько улыбнулась, сбрасывая последнюю защиту. - Против моей воли, и я не смогла отказаться.

Рыцарь застыл - в какой-то не совсем удобной позе, прислонившись к стене плечом и локтём.

- Поясните.

- Он считает, что я оскорбила его - когда он сватался ко мне, а я старалась избежать брака. Теперь он пытается меня проучить. Или заполучить.

Или всё сразу. Слова лились сами, вырываясь на волю из-под осколков моей скорлупы. Я продолжала, попутно уговаривая себя: останавливаться здесь и сейчас - глупо. Разве что слишком уж дурно отзываться о советнике нельзя. Правда, если убрать подробности вроде “приползёшь на коленях” - не делает он ничего слишком дикого по меркам новой морали Элии.

- Серьёзно? - голос за маской понизился на пару тонов. - Вы уверены?

Острая боль - это в руку, которую я сжала слишком плотно, вонзились шипы бедной розы.

- Думаете, я вру.

- Не совсем так, - повёл головой рыцарь. - Просто мне интересно, что на этот счёт скажет сам лорд Шардис. Может, у него своя правда, которая вам не видна?

Я двинула губами.

Видимо, слишком явно и грустно. И мне вдруг показалось, что собеседник тоже делает над собой усилие. Рука, которой он оперся о стену, потянулась к лицу - словно он хотел тронуть лоб. Плечи заметно напряглись. Я услышала тихий свист, с которым он выдохнул.

- Ладно, значит, он хочет выдать вас замуж, - подытожил рыцарь. - Провалитесь на отборе рано - и вас заберёт кто-нибудь из его друзей. Вылетите поздно - он сам будет рад потребовать вас в жёны. И вы к этому не готовы… Я всё равно считаю, что выступать дурно вам не стоит. Лучше покажите себя хорошо на балу.

Переход был таким неожиданным, что я повела плечами.

- Думаете, мне лучше дальше покорять короля?

- Да. Уже решили, как себя вести, что надеть?

Я невольно усмехнулась:

- Не успела. Нужно узнать подробности от леди распорядительницы. Хотя смею надеяться, бал мне всё-таки по плечу.

- Подготовьтесь на всякий случай, - посоветовал рыцарь. - И держитесь так, будто вас ничто не тревожит. Вы будете там блистать, я уверен.

- А вы? - Я невольно воззрилась на него, прямо в провалы глаз. - Придёте?

- Определённо. - Он вновь помолчал. - Я подумаю, что делать. А заодно посмотрим, сможете ли вы меня узнать.

Волна жара неожиданно тронула лицо - от нескольких слов.

- Я очень постараюсь, господин Тайна.

- Тайна? - усмешка. - Как скажете. Мне нравится.

Он встал - и подал мне руку. Я приняла жест, чувствуя, как немного подрагивают пальцы.

Было бы глупо ожидать большего. Я только что ходила по краю пропасти, и то, что этот мужчина поддержал меня, а не позволил упасть - большая удача. Теперь я просто хочу увидеть его лицо. И спросить, кто он всё-таки такой, чем живёт, что его тревожило сегодня. Но сейчас он просто помог мне подняться и кивнул:

- Тогда до новой встречи, леди роза.

Сказал это, развернулся - и снова ушёл первым. Оставив меня с ворохом вопросов и цветком в руках.

Глава 9

Я шла обратно в полной задумчивости. Не понимая, ругать себя за откровенность или радоваться, что она по большому счёту сошла мне с рук. Просто выговориться - это оказалось слишком здорово, и хотелось присесть где-нибудь ещё ненадолго, застыть, отдышаться.

И всё же, одиночество отрезвляло, возрождая тревоги.

Теперь таинственный рыцарь знает обо мне слишком много, я же о нём - по-прежнему практически ничего. Мысли глушили, и я слегка вздрогнула, когда услышала:

- Леди Лорин!

С противоположного конца дорожки меня окликала Алья.

- Я вас ищу, - выдохнула служанка, подаваясь вперёд. - Леди Амейра хочет, чтобы все невесты заняли свои покои. Сейчас её помощницы разносят важные указания к балу.

Я даже не вникла толком в смысл слов: лишь поняла, что она смотрит на меня. И на розу в моих руках - знак внимания, от которого я не решилась избавиться сразу. А теперь выходит, что не успела?

Проклятье, только этого не хватало.

- Хорошо, иду. Спасибо.

Алья тихо улыбнулась, но всё же опустила взгляд - к цветку.

- Лория… похоже на ваше имя.

- Да, нашла на лавке и не удержалась, - бесстыдно соврала я, шагая вперёд. Постаралась прикинуться равнодушной - абсолютно, ко всему происходящему. Очень хотелось верить, что удалось, но в груди знакомо дрогнуло и запекло. “Слуги считают, что у вас было больше трёх женихов”! Какие именно - те самые, что привезли меня из отцовского поместья?

Кому я вообще могу доверять в этом дворце?

Архиважные указания, которые нельзя было пропустить, лежали на столе в нашей с Диалой гостиной. Соседка как раз рассматривала их, и я, кое-как отринув тревожные мысли, присоединилась.

Пункт первый: наряд. “Выбирайте платье под цвета зала - пусть оно выделяет вас, но не кричит”.

Пункт второй: “Придумайте две-три темы, разговор на которые вы можете поддержать”.

Третий: список танцев, которые мы должны знать - двенадцать наименований.

- Похоже, от нас снова не умных бесед ждут, - вздохнула я.

- Как думаешь, зачем всё-таки его величество прислал нам серьги? - судя по всему, соседка мучилась этим вопросом, пока меня не было. - Это он нас так поощряет? Может, с теми, кто ему понравился, он потанцует на балу?

У меня от этой мысли что-то свернулось внутри. Перед глазами встала фигура короля, которому я всучала коробочку. Я и от одного его прикосновения готова была дёрнуться, а разделить с ним танец? Может, не надо?

Попыталась отвлечься.

- Мне всё-таки интереснее, за что он нас выделил. Эта девушка… - я с трудом, но всё же вспомнила наименее знакомое имя, - Керин. Знаешь про неё? Она тоже магически одарена?

- Да, - Диала посмотрела на меня как-то хмуро. - Думаешь, всё же сила виновата? Лорин, ты совсем не романтична. Зато Эния ничего не получила! И ещё некоторые невесты.

- Значит, сила и ещё что-то, - предложила я компромисс. - А как ты вела себя с королём?

Хотя зачем спрашивать? Улыбка Диалы только подтвердила: мило и безобидно. Минель На’Мир - уже знакома нашему царственному жениху. Санда, кажется, из тех женщин, которые рады шипеть на соперниц, но полностью преображаются, завидев привлекательного мужчину. Керин… сложно строить предположения, практически ничего не зная о сёстрах по несчастью.

Да и к чему мне? Просто чтобы убедить себя, что тут нет подвоха? Понять, как держаться дальше? Тоже ведь ясно: главное в этот раз не позволить улыбке слететь с лица. Чтобы меня всё-таки не записали в отравители. Постараюсь думать о хорошем - о том, что на этом балу я встречу чёрного рыцаря.

Следующие два дня были посвящены подготовке - от которой несчастное крыло невест снова сходило с ума. Нас вызывала Амейра. Ставила в пары с учителями танцев и, поджав губы, смотрела, как мы двигаемся. Нет, не с целью научить за один вечер - с целью забраковать то, чем никак нельзя оскорбить взор его прекрасного величества. Многим девушкам от неё досталось. Из моего списка она тоже вычеркнула один танец - хотя ругалась при этом не так зло, как на некоторых бедняг. А вот Диала танцевала отлично - грациозно и неожиданно гибко. Практически порхала с любым партнёром.

Я ждала, что меня найдёт, выцепит в коридоре или вызовет прямо из комнат Шардис, но он словно затаился. Только пару раз я видела его и ловила новые горящие взгляды. Они не добавляли спокойствия, но я мысленно ругалась и готовилась.

И гадала.

Как всё-таки найти моего знакомого? Что я о нём знаю? Как звучит его голос. И насмешливая манера говорить - но её легко спрятать. Интересно, а голос можно? Я немного потренировалась перед зеркалом, говоря на разный лад, но так и не пришла к однозначному выводу.

Рост. Странное замечание о шрамах или ожогах, которое можно трактовать как угодно.

В конце концов мне показалось, что я думаю об этом слишком много. Ведь если господин рыцарь захочет, найдёт меня сам. Не станет играть с женщиной, которая призналась ему во всех своих бедах, правда?

Но, наверное, ему будет приятно, если я не ошибусь?

Демоны.

К нам снова приходили Санда, Эния и ещё две их подруги. В основном к Диале, а не ко мне. Соседка и сама пару раз пропадала, выспрашивая что-то у других невест. А потом делилась “новостями”:

- Многие пытаются выяснить, что любит его величество, - доверительно сообщила она мне. - Достают сведения о его прошлых фаворитках. Какими духами те пользовались, какие платья носили.

- Торговать слухами уже начали?

- Начнут, - вздохнула соседка. - Вот этот аромат, говорят, похожий! Как думаешь, мне пойдёт?

Мне впервые захотелось стукнуть её чем-нибудь, чтобы привести в чувство. Но за несколько часов до назначенного испытания я сама ощутила себя на её месте. Когда облачилась в платье. Жёлтое. Одно из двух моих лучших. Я долго смотрела на себя в зеркало, думая, не добавить ли немного сияния магией. Трогала серьги, задавшие тон всему наряду, и небольшое ожерелье.

Этот тёплый цвет - он правда мне идёт?

А потом разозлилась - на себя и всех. Рыкнула сквозь зубы, рассыпала блестящие капли по подолу. Посмотрела - хорошо же. Может, не идеально, но хорошо!

Постояла в центре комнаты, бесцельно играя с потоками силы, и ненадолго прикрыла глаза.

Каких демонов я волнуюсь? Всё будет нормально, Лорин. Обязательно.

Вышла я, конечно, раньше Диалы, но мы всё-таки оказались в холле в числе первых.

Тогда я увидела его в очередной раз. Шардис, в строгом и подчёркивающем фигуру камзоле, выглядел так, будто готовился к битве. И даже моложе на несколько лет.

Он подошёл к нам - печатая шаги, улыбаясь.

- Вы просто сияете, леди, - дежурный комплимент, но взгляд светлых глаз упёрся в меня. - Ждать бала осталось совсем недолго. Надеюсь, мы все там отлично проведём время.

Я набрала воздуха в грудь. Тихо прокляла его мысленно.

Несомненно. Он просто не мог этого не сказать.

Глава 10

Огромный зал в главном дворце сиял и переливался огнями. Яркими, светлыми - их блики играли на белых колоннах и желтоватых мраморных стенах. Каблуки отбивали тревожный ритм по полу, когда нашу большую группу, всех невест заводили внутрь.

Двор снаружи был заставлен прибывшими каретами - подтверждая, что столичная знать тоже собралась здесь. Порадоваться балу, посмотреть на нас. Мужчины в длинных камзолах и женщины в пышных платьях уже мило беседовали под музыку, когда мы явились.

К оценивающим взглядам я уже начал привыкать. И всё же, сейчас их было слишком много. Амейра разбила нас по парам и взяла оставшуюся в одиночестве девушку под руку. Я собиралась пожалеть несчастную, когда с удивлением поняла, что это Минель.

Почему к блондинке никто не присоединился? Её соседку уже успели прогнать? Долго думать об этом не стала - да и холодная “фаворитка” выглядела ничуть не расстроенной.

Мы плавно двигались вперёд, улыбаясь и сияя. Глядя только в спины соратниц или прямо - на его проклятое величество.

Миронар восседал на троне, и когда подошла моя очередь приветствовать жениха реверансом, я невольно подумала: он вообще рад нас видеть? Король словно скучал, подперев голову рукой. Одет он был к балу: вместо плаща и доспехов - точно такой же чёрный с блеском золота камзол. И зловещую рогатую корону сменил тёмный обруч.

Но улыбка казалась слегка натянутой. Горящий янтарный взгляд прошёлся по мне, пробирая до костей.

- Он точно собирается танцевать, - шепнула мне Диала.

- А по лицу не скажешь, - хваталась за собственную надежду я.

Наконец, вся наша вереница выразила глубочайшее почтение жениху, и Миронар встал. Одним жестом приостановил музыку, чтобы выдать несколько слов:

- Теперь можно сказать, что все в сборе.

Он говорил, что надеется, нам будет весело. Предлагал гостям развлекаться, а невестам - чувствовать себя как дома. Никаких дополнительных указаний, но я мысленно пожала плечами. Ладно.

Новый жест - и руки пожилого дирижёра в углу взлетели. Смычки, замершие было в воздухе, опустились на струны.

Словно по команде, под первые звуки новой музыки, в центр потянулись несколько парочек. А нас быстро отвела Аймера - и приказала рассыпаться, не липнуть друг к другу как переспелые виноградины.

- Помните, что я говорила, - прошипела она.

С этого момента мы остались сами по себе.

Если я ждала, что нас ещё долго будут рассматривать под разными магическими приборами и дадут время продышаться, то зря. Девушки с краю - им так вообще “повезло” сразу. Я видела, как с Санде подоспел статный мужчина в зелёном - и, поклонившись, увлёк на танец. Шатенка так и заискрилась - видимо, радуясь, что её выбрали первой. Остальные немного растянулись. Расправляли юбки. Посылали поощрительные взгляды кавалерам, хотя больше внимания было устремлено на короля.

Тот же развернулся и, лениво оправив полу камзола, уселся обратно на трон.

Вот так. Неудача, дорогие леди!

Я приказала себе собраться и тоже осмотрелась. В основном искала свободных мужчин. Не разберёшь, кто из них носит маску на службе, решительно. Выцепить бы кого-нибудь высокого, относительно молодого…

Увы, не сложилось.

- Составьте мне компанию, леди? - первый кавалер возник перед нами с Диалой практически неожиданно. И почему-то выбрал меня. Я улыбнулась. Надеюсь, мило. Он - точно не Тайна, ниже ростом на полголовы и довольно худощав. Но отказывать без веского повода - ужасно грубо, и я с улыбкой приняла протянутую ладонь.

Он увлёк меня на первый танец - и полминуты спустя мы кружили по залу.

- Как ваше имя, господин? - спросила я бесхитростно.

- Дерн, дорогая леди.

- Расскажете о себе немного? Чем вы живёте, давно ли во дворце? Я практически никого здесь не знаю, волнуюсь.

Лёгкий, непринуждённый разговор. И, пожалуй, мой план. Расписывать девушке свои достоинства - всяко приятнее, чем болтать о погоде, так что меня не сочтут неучтивой. А я хотя бы допрошу каждого из партнёров, чтобы точно не пропустить нужного.

Если он будет - нужный. Если он здесь.

Дерн поведал, что вместе с отцом поставляет магические товары в несколько городов. Потом мы поблагодарили друг друга и расстались - мне казалось, молодой лорд поклонился мне с чувством.

Не успела заиграть новая мелодия, не успела я двинуться с места - как меня поймал второй мужчина. На этот раз пожилой, седовласый и полноватый. О, этот господин точно говорил о себе с удовольствием. Расписывал, как он строит новый особняк и какой чудесный праздник закатил на недавний шестидесятый день рождения. Я улыбалась. Это было по-своему интересно. Но в груди, рядом с сердцем чего-то не хватало.

Словно пустота росла внутри.

Первые несколько танцев я не успевала толком вздохнуть и оглядеться. Пыталась выцепить взглядом из-за плеча партнёров другие пары. Других мужчин. Невест. Стала невольно задумываться: как нас всё-таки оценивают? Несколько человек, мне казалось, вылавливали девушек без особой разборчивости, даже не приглядываясь. Может, именно они по указу Миронара нас изучают, а потом доложат королю, кто и как держался?

Или он просто наблюдает со стороны? Я позволяла себе бросать взгляды на трон: прилежной невесте это только на пользу, правда? И раз за разом находила его мрачное величество всё на том же месте.

Ближе к краям зала кружились и девушки, выбышие после первого испытания. Я вспомнила невесту, стоявшую рядом со мной - Мениан. Каково ей сейчас? Кажется, она даже искренне улыбалась, проводя третий танец с одним партнёром.

А потом, в какой-то момент, меня как волшебной молнией ударило! Внимание привлекла фигура - стоящий у колонны человек. Высокий. С тёмными волосами, собранными в косу.

Он поднял голову. Наши взгляды встретились. Сердце неожиданно ухнуло вниз.

Я решила прерваться, пользуясь паузой - отошла в сторону, дыша глубоко и часто. Не выдержала, обернулась - и снова поймала тёмный взгляд.

Мужчина как-то странно улыбнулся, отрываясь от колонны и двигаясь ко мне.

Сердце предательски заколотилось - как дурное, честное слово!

- Не думал, что скажу это - но, может, подарите мне танец? - Когда он встал передо мной, я едва разбирала, что происходит вокруг. Звуки слились в один гул, пространство сузилось до его лица. Открытого, приятного, с правильными чертами, но немного… грустного?

А голос?

Я едва уловила тембр в шуме музыки и разговоров! И всё же, он показался мне мягким. Спокойным и низким. Тот или не тот, как понять?

Протянула ладонь, улыбаясь.

Касание вышло приятным. Все касания - когда он вёл меня, когда опустил одну руку на талию, а второй сжал мои пальцы.

- Я вообще не планировал танцевать, - признался незнакомец, - но мне почудилось, что вы скучаете рядом с другими.

- Наверное, я просто напряжена, - отвечала, не слыша собственных слов.

- О, не берите в голову. Я тут пытаюсь узнать, как заметить по женщине - что она ждёт иного мужчину.

Странная улыбка тронула его губы. А взгляд скользнул куда-то в сторону - на миг. Я не смогла расценить - танец, как назло, был сложным. Нам пришлось расцепить руки, я покружилась и обошла своего партнёра. Несколько секунд мы даже не видели лиц друг друга.

Высшие силы, да нельзя же так! Может, я и не против игры в другой раз, но не здесь и не сейчас!

- Расскажите о себе. Кто вы? - попросила я, вновь оказываясь в его руках.

- Один из рыцарей его величества.

Сердце стукнуло особенно глухо.

Шаг в сторону, поворот.

- Не бойтесь, хоть и говорят, что мы все к нему близки, я здесь не чтобы вас оценивать, - словно ободрил меня рыцарь.

Я даже это пропустила мимо ушей. Какая-то часть сознания отметила: он подтвердил мои догадки насчёт отбора? Да есть ли разница?! Мне нужны совсем другие ответы.

- Мы с вами встречались? - я заглянула ему в глаза.

- Я видел вас во дворце.

- И говорили? - почти шёпот.

- О нет, не довелось.

Я чуть не замерла, не позабыла все движения. Внутри всё рассыпалось, и следующие несколько фигур я проделала как заводная кукла.

Это не он. Демоны бы меня побрали. Не он - а я чуть не выдала свой нездоровый интерес одному из рыцарей короля!

Одному из…

- Скажите, - я попыталась улыбнуться, и удалось как-то до странного легко. Кукла ведь создана, чтобы радовать взоры. - А много здесь ваших соратников? Других рыцарей?

Музыка смолкла - почти неожиданно. Я лишь завершила движение и застыла в реверансе.

- Хотите узнать о них? - удивился мой партнёр.

- Мне интересна ваша суровая служба.

Он усмехнулся - уж не знаю, чему. И предложил:

- Ещё один танец?

Я мысленно взвесила: меня ведь никто больше не звал. Почему бы нет?

- С удовольствием.

Увы, разговор разочаровал меня как ни один из предыдущих. Я узнала, что мужчину с тёмными глазами зовут Арейн. Он улыбался, мы даже пошутили про маски, которые пугают женщин. Он мне по-своему приглянулся - спокойный, задумчивый, вежливый прямо как Тайна. И про пару своих друзей он рассказал.

- Понимаю ваш интерес, - кивнул он. - Про нас даже при дворе ходят разные слухи. Не верьте им, Лорин - мы обычные люди. Не пьём кровь девушек и не мечтаем по ночам о просторах Хаоса.

Обычная, пустая беседа. Может, она показалась бы мне приятной, но сейчас на языке осел вкус пепла. Я не узнала ничего ценного - и среди фигур, на которые Арейн указал, не было никого похожего на рыцаря Беседки.

Просто чушь. Кошмарная дурь, которой я сама себя извожу - и, пожалуй, с меня хватит.

Я поблагодарила за танцы, но Арейн смотрел на меня с лёгким интересом, словно наш несложный разговор его привлёк. Если попросит снова - это почти неприлично…

- Надеюсь, вы не собираетесь пригласить невесту короля в третий раз? - раздался за спиной жёсткий голос.

Я резко обернулась. И воззрилась на Шардиса, который подошёл к нам, злой и хмурый.

- Не знал, что это запрещено, лорд Шардис. - Арейн, судя по сведённым бровям, тоже не был рад, что нас так прервали.

Советник лишь качнул головой:

- Просто подумайте о девушке… Лорин, вынужден пригласить вас сам.

И протянул мне руку. Спокойно, холодно и настойчиво. В светлых глазах не было ничего хорошего - только обещание, что я попала в его сеть.


***

Я с диким трудом заставила себя двигаться. Чувство, что из меня сделали куклу, вернулось. Только теперь все шарниры заржавели намертво, и поднять руку, изогнуть кисть казалось почти непосильной задачей.

Оставить её в жёсткой ладони - тем более.

Сделать несколько шагов, когда я иду плечом к плечу с этим мужчиной.

Он развернулся. Взял меня - осторожно, словно пробуя наощупь.

Мы постояли - и мне стало казаться, что весь мир надо мной издевается, потому что музыка как-то до отвратительного долго не начинала играть снова!

Потом я поняла, в чём дело - заметила, как король встал с трона и двигается к кому-то из нас.

К Минель. Красноволосый правитель и блестящая блондинка замерли друг напротив друга.

Я готова была думать о них вечно - лишь бы не думать о Шардисе. Не смотреть ему в глаза.

Но посмотрела. Как всегда, стараясь принять удар и распрямиться снова.

А он сломал мои планы следующей фразой:

- Кто он, Лорин? Кого ты ждёшь?

В этот момент скрипки потянули новую мелодию, и нас окутала музыка.

- Что вы имеете в виду, лорд Шардис?

- Ты встречалась вот с ним - с Арейном? Позавчера, вечером. От него ты носишь розы?

В грудь словно положили лёд. А миг спустя там взвилось знакомое пламя. Особенно когда Шардис сжал меня плотнее. У него сильные пальцы. Они врезаются в кожу почти до боли и до противного онемения внутри.

Алья! Она всё ему доложила, моя служанка? Или он сам её допросил, или просто следит за мной?

- Нет, - отрезала я. - Извините, не понимаю, о чём вы говорите.

- Ты всерьёз решила кого-то соблазнить, Лорин? Решила, что продаться первому встречному лучше? Что ж, я даже рад. Это ли не шаг к покорности.

Я просто вспыхнула, и если бы он не отпустил меня на миг - наверное, впилась бы ногтями ему в плечи.

- Я. Не понимаю. О чём вы говорите.

- Не обольщайся, так просто не выйдет. К тому же, вот его величество вряд ли разделит мою радость. - Он развернул меня, как нарочно - давая посмотреть на короля, танцующего с Минель.

Странный поворот головы монарха. Словно тот уже почуял моё враньё.

- Лорд Шардис, вы сами себе не противны? - просто выдохнула я.

- А тебе я противен? - судя по голосу, по глазам, советника ударило болезненно. - Считаешь себя лучше меня? Ты, бесполезная девчонка из захудалого рода, которая ничего ценного в жизни не сделала, думаешь, что можешь воротить нос?

Я попыталась не отвечать. Попыталась смотреть сквозь него, за его плечо, куда угодно! В пелену тумана, в которой размывался бальный зал.

- Скажи это. Всем правда интересно будет послушать.

Зубы сжались, и руки трясло. Меня всю раздирало изнутри - словно пламени, ревущему под сердцем, надоело терпеть.

Только не сейчас. Я должна держаться! Вдохнуть глубоко, до укола в рёбрах - но это не помогает. Даже от движений не легче, потому что ноги превратились в стальные цилиндры, бесцельно ходящие в такт музыке!

Он видит, понимает, что со мной? Провоцирует меня?!

Минута за минутой, танец казался вечным. Я перестала верить, что он закончится, что всё пройдёт - даже когда Шардис замолчал.

- Ты зацепила меня, Лорин, - сказал он вдруг. - И никуда не сбежишь. Твой ужасный норов - мы его поправим.

Руки обожгло. И грудь - тоже! Только секунду спустя я поняла, что происходит: сила! Прямо из пальцев Шардиса она хлынула в мои. И столкнулась с пламенем - словно плеснула в него маслом!

Слабое воздействие, даже не трюк. Так делают учителя с детьми и студентами - но сейчас мне показалось, что меня ударили под дых!

Перед глазами встала пелена.

- Найдите себе другое занятие! Отстаньте от меня! - Я поздно поняла, что слишком громко это сказала. Что музыка… почти стихла, и мы с советником стоим под последние аккорды друг перед другом.

Что я вырвала руку из хватки Шардиса - на глазах у всех.

Вокруг как-то резко замолчали. Застыли. Несколько секунд тишины, бешеные удары моего сердца. Мои руки - с них течёт магия. Невидимая для большинства, но кто-то наверняка заметит!

Отрезвление даже сейчас пришло с трудом. Я дрогнула, отчаянно прикусила язык и постаралась хотя бы утихомирить силу. Вышло, пожалуй, только спрятать потоки, но это не помогло. Все вокруг - смотрели. Все - шептались. Тихие вздохи…

Приближающиеся шаги показались ударами молота в крышку моего гроба. Потому что я развернулась - и упёрлась взглядом в короля. Тот уверенно, спокойно подошёл к нам.

- Что-то случилось, Шардис?

Советник, абсолютно холодный и владеющий собой, чуть склонил голову.

- Ваше величество, - заговорил негромко, словно вовсе не желая привлекать никакого внимания. - Позвольте пару слов. К сожалению, у меня есть серьёзные сомнения по поводу леди Лорин.

Несколько секунд правитель молча взирал на нас. Словно пытаясь проникнуть в мысли - или придавить, прижать и запугать так, чтобы у нас не осталось сил на враньё. Потом поднял руку. Короткий знак пальцами - и музыка вдруг ожила снова.

Ещё несколько тактов вокруг никто не двигался, а затем люди спохватились. И как-то очень старательно затанцевали вновь. А мы остались стоять прямо посреди зала, тесным зловещим кругом.

- Какие? - требовательно спросил король.

Шардис держался ровно - не понять, расстроившись хоть сколько-нибудь от того, что со мной разберутся тихо, а не публично.

- Мне больно признавать, но я начинаю думать, что вы рано наградили девушку. И что я сам ошибся, пригласив её на отбор. Прошу прощения и готов нести ответ. Леди… несдержанна, возможно, опасна.

- В чём это выражается?

- Вы только что имели честь видеть.

- Я вижу девушку, которая плохо контролирует силу. Серьёзный порок. Но во-первых, это значит, что силы много. А во-вторых - ты спровоцировал мою невесту, Шардис?

Я с трудом поверила собственным ушам.

- Кажется, у тебя получилось, - продолжал король. - Но время и место выбраны ужасно. Испытывать магию кандидаток мы будем позже, - он глянул на меня. - Это, кстати, секретная информация, так что сейчас же забудь. Что-то ещё?

Его манера говорить - именно сейчас она меня поразила. Миронар вроде бы улыбался уголками губ. Как и прежде. Но между слов сквозило нечто безумно опасное. Меч в бархатных складках плаща. Сотня мечей.

Уверена, Шардис чувствовал это ничуть не хуже - но всё же выдал:

- Я думаю, леди Лорин встречалась с кем-то из ваших подданных - уже участвуя в отборе. Наедине.

Молчание. Я чудом не прикрыла глаза! Сжала до боли зубы, чтобы отрезвить себя - хотя пламя внутри погасло, как по велению правителя.

- Вот как? - Теперь король изогнул брови, и острый взгляд нацелился на меня. - Это правда?

- Я не делала ничего запрещённого, ваше величество, - откуда-то нашлись силы ответить.

- Ты же не предпочтёшь кого-то мне? Даже представить не могу такой ситуации.

- Нет…

- Тогда обсудим всё в подходящей обстановке, Шардис, - он даже не дал мне договорить. - А сейчас - проверю девушку лично.

Может, не чувствуй я себя выжатой досуха - поняла бы сразу, что это значит.

А так ещё пару секунд витала где-то между мирами. Глядя на протянутую мне руку. Глядя, как вторая его кисть повторяет знакомый жест - и несчастные музыканты перестают играть, сворачивают мелодию за несколько тактов. Всё вокруг немного мешается, но возобновляет свой ход, когда король приказывает “подать” очередной танец.

Я просто касаюсь его сухой, неожиданно шершавой ладони.

Смотрю в глаза.

Он притягивает меня, резко - и ведёт.

Несколько секунд я просто пыталась сжиться с этой мыслью: я танцую с королём! После Шардиса не так уж страшно. Но мир вокруг расплылся, осталось только лицо с острыми чертами. Рука на моей спине, практически стальная. И янтарные глаза - почему-то сейчас они пылают, хотя вокруг полно света.

- Чем он тебя довёл? - внезапно спросил Миронар. - Женщина, которая не хочет замуж, могла бы и сдержаться.

Что?

- Простите, ваше величество. Вы думаете, я не хочу замуж?

Его губы тронула странная усмешка.

- Я знаю о своих невестах. - Он вдруг наклонился, привлёк меня в движении, и добавил почти на ухо: - Пусть даже и плохих.

Я думала, что меня уже ничто не проймёт. Была уверена. Но эта фраза ударила хуже, чем магический взрыв, который разнёс бы стены дворца. Нет. Не фраза! Голос…

Неожиданно мягкий, ненормальный, тот самый голос, рассыпавшийся осколками в моей голове.

Слабая попытка вздрогнуть - которую Миронар прерывает эхом знакомых слов:

- Я думаю, что женщина, которую он выберет, будет с ним несчастна.

Я чуть не сбилась с шага. Сбилась бы - точно - если бы его руки не сжали меня и не повели дальше. Ещё один горящий взгляд.

В нём не осталось ничего от скучающего, безучастного короля.

И, если честно, в нём светилось очень мало доброго - для меня.

Глава 11

- Чего молчишь? Дар речи потеряла? - усмешка. Она смотрелась неожиданно естественно на жёстких губах - и звучала до боли знакомо.

“Я просто не могу поверить”?

“Мне просто дурно, настолько, что ноги уже не держат”?

- Кажется, я и так уже наговорила слишком много, - удалось шепнуть.

Так не может быть, ведь не может! Я искала среди десятков рыцарей. Сотни мужчин. Я была готова представить своего знакомого в шрамах, с бельмом на глазу, даже не сильно моложе Шардиса! Но я надеялась на одно: он со мной честен! Он не мог обмануть меня… так.

- Это правда вы? - спросила я, словно надеясь, что король Элии сейчас скажет: нет, Тайна меня предал. Доложил господину обо всём, слово в слово. И это будет легче пережить.

- Правда, Лория.

Ещё несколько мягких нот в стальном голосе - они сводят с ума. Я разговаривала с ним. Открыла ему сердце - а он слушал и шутил. Мой нежеланный седьмой жених. Самый опасный мужчина, которого только можно представить.

- Сделай лицо повеселее. Не каждый день я посвящаю женщин в свои тайны.

- Считаете, это вы со мной чем-то важным поделились? - невольно ахнула я.

И поняла, что перегнула палку. Должно быть! Но образы в голове смешались, разрозненными кусками цветного стекла. Они никак не складывались в мозаику, даже близко. Я видела его в первый день - жестоким и эгоистичным. Видела сейчас, скучающим на собственном празднике, будто яркий свет и пёстрые наряды вызывали у него мигрень.

Слышала в беседке - насмешливого и… живого? Или так мне казалось? Может, он просто переодевается рыцарем, день за днём, и вытягивает из случайных встречных слухи о себе и собственной свите?

Я ничего о нём не знаю!

- Не забывайся, девочка, - в тон моим мыслям осадил Миронар. - Ты не роза, ты демонов терновый куст.

А сейчас он попросту раздражён. Наверное, мои неаккуратные слова - прошлые и нынешние - тому помогли.

Я всё-таки закрыла глаза и несколько секунд танцевала так, вдруг понимая, что могу вообще повиснуть тряпицей. Он всё равно доведёт меня до конца. Не отпустит. Крепкие руки немного врезались в тело при каждом движении и развороте. Держали.

- Спасибо, что защитили от Шардиса, - постаралась исправиться я.

- Не обольщайся. Всё ещё может измениться.

Вскинула взгляд. Красные волосы почти коснулись моих плеч. Янтарные глаза сузились.

- В двенадцать часов, - внезапно сказал король. - В саду. У меня будет предложение, от которого ты не откажешься.

Я только сморгнула - с трудом понимая: это значит, я переживу бал? Но день не закончится? Первая мысль в усталой голове - может, не самая умная!

Какое ещё предложение?!

- Это совсем поздно, - попыталась слабо возразить я. - В прошлый раз меня увидела служанка, может проследить и теперь.

- Поэтому вылезай в окно. Ты вроде способная девочка. Я тебя встречу.

Я просто смотрела в лицо королю, желая спросить одно: он издевается?

Судя по взгляду, он был убийственно серьёзен. Это приказ, который я исполню - или буду жалеть всю оставшуюся жизнь.

Ещё полминуты мы молча кружили, пока музыканты наконец не смилостивились. Под затихающую мелодию Миронар особенно крепко сжал мою руку, прежде чем опустить.

Хотя отпустить ли? Пытаясь отойти к стене, скрыться хоть ненадолго от навязчивых взглядов, я уже сильно в этом сомневалась.

Будь я проклята.


***

Вытерпеть до конца бала было действительно сложно. Ещё несколько раз я принимала приглашения, танцевала с новыми партнёрами, стараясь только в одном: улыбаться. Хотя бы не выглядеть выброшенной на берег рыбой. А потом сделала то, что мне раньше и в голову не пришло бы: подошла к Амейре. И попросила отпустить меня пораньше, ссылаясь на сильную головную боль.

Хотя бы на четверть часа. Чтобы не возвращаться в общем потоке, не делиться впечатлениями с Диалой - сейчас я этого просто не выдержу. Где-нибудь дам слабину. Выдам себя.

Как ни странно, распорядительница покривилась, но кивнула. Она вообще не очень-то ко мне цеплялась - может, потому что король уже второй раз одарил меня вниманием? Кто бы знал.

Шардиса я не видела - и спокойно ушла к себе, в сопровождении служанок.

Рухнула на кровать, закрывая глаза. Следующий час прошёл как в тумане - я старалась не провалиться в сон прямо в одежде, слушала появившиеся в какой-то миг голоса в коридоре и тихие шаги Диалы. Вызывала волшебные часы, бесцельно глядела на стрелки.

За десять минут до назначенного срока с трудом подняла себя на ноги и переоделась. В дорожное платье - удобное, не пышное. Может, не самое то для “аудиенции”, но демоны меня дери, выпрыгивать из окна лучше в наряде попроще.

Ровно в полночь я тихо раскрыла створки. Призвала силу и сотворила несколько полупрозрачных ступеней, по которым спустилась вниз. Если честно - да, мне не впервой таким заниматься. Уже в детстве мать поняла, что наказывая, меня лучше запирать в комнате без окон.

Что будет, если меня поймают на этом занятии, я не думала. Всё равно самое страшное - встреча впереди.

Встреча…

Я заметила его, только оказавшись на земле. Тень у кустов. Мужчина в чёрном отделился от зарослей как призрак, схватил меня за руку - и повёл раньше, чем сказал:

- Идём.

Очнулась я через полминуты, когда он завёл меня в тёмный лабиринт. Из такого и не выберешься в ночи.

“Странные у вас развлечения, ваше величество”.

Мы остановились.

Он потянулся и снял маску одной рукой. А я практически с удивлением поняла, что пламя в его глазах - оно точно не воображаемое. Его хватило, чтобы слегка осветить лицо под капюшоном. И даже мои несчастно сцепленные пальцы.

Некоторое время мы изучали друг друга. Взгляд короля отчего-то блуждал по моему лицу, будто он видел меня впервые.

- Ты и правда необычная девушка, - странный вздох.

- Чем я могу помочь, ваше величество?

- Ладно, к делу, - сжал зубы Миронар. - Ты бегаешь от женихов, не хочешь отдавать им силу. Тебя обучали в академии. Знаешь, как работают брачные привязки?

От одного этого упоминания внутри что-то дрогнуло.

- Передают резерв магии от женщины к мужчине в ходе особого ритуала, ваше величество, - ответила я как на экзамене. Странное начало разговора. Кошмарное, если честно.

- Да, ритуал, - кивнул король. - Обычно его проводит маг, сочетающий пару браком. Или, если мужчина достаточно искусен, он может сделать всё сам. От женщины нужно лишь согласие.

Примерно такое же согласие, как “я поеду на этот отбор, чтобы мою семью не пустили по миру”. О да. Спасибо вам и вашему отцу, ваше величество, что придумали столько интересного.

Миронар чуть опустил подбородок, и, глядя исподлобья, объявил:

- Мне нужна твоя сила, Лорин. Не вся - только доля. Через похожий ритуал. Ты согласишься, ты отдашь её мне, ты почувствуешь себя чуть слабее - но ненадолго. Между нами не будет связи, через пару дней ты восстановишься. И мы всё повторим.

Я, наверное, не удержалась - губы раскрылись сами. Высшие силы!

- Зачем?

- Затем что если не согласишься - я отдам тебя Шардису.

Настолько жёсткие слова, что в груди всё замерло. А потом взвилось - снова! Демоны. Чего я ждала? Стыдно признаться, но даже сейчас на краю сознания витала мысль: он ведь не похож на того мерзавца, которого я всегда представляла. Не был похож - скрывая лицо, в беседке.

В маске.

Глупые надежды рухнули, погребая меня под обломками и пылью.

- Зачем это вам? - уточнила я, даже не пытаясь добавить в голос счастья.

- Тебе не показалось с первого раза, что вопрос лишний?

Сжала руки.

- Почему я?

- Потому что ты не можешь отказаться, - ещё один удар.

- Сомневаюсь, что вам часто отказывают, ваше величество.

Горящие глаза сузились, плечи короля закаменели. Я вновь поняла, что забываюсь. Только держать себя в руках - просто безумно трудно.

Миронар вдруг шагнул ко мне и медленно, зло, словно борясь с чем-то, пояснил:

- Я изучил вас - нескольких сильных девушек. Собирался рассмотреть поближе. Думал, что предложу это одной из вас позже, после следующих испытаний, но, - его губы изогнулись. Улыбка показалась мне жестокой и, самую малость - словно горькой? Нет, ерунда. - Так уж удачно всё с тобой сложилось. Ты не откажешься, ты боишься Шардиса. Ты очень одарена. И даже обучена, это сделает задачу легче. Ты, - он повёл головой. - Искренняя. Я проверил всё, что ты говорила, послал срочных гонцов к твоему отцу. Ты не предашь.

Последние слова что-то сломали в привычной картине мира, в очередной раз. Давно мужчины не говорили, что ценят во мне характер! И вот, пожалуйста. Иначе я себе это представляла. Я безумно везучая, раз решила быть искренней с самим королём. А плата потрясает воображение.

- То есть, вы действительно отметили серьгами кандидаток… на вот это?

- Да.

- А жена вам нужна?

- Конечно. Сильная, разумная и преданная жена. Когда выберу её, наш договор подойдёт к концу.

То, как он смотрел на меня при этих словах, подселило дрожь в желудок.

- Что я получу взамен? Простите за искренность, но хоть чем-нибудь вы мне отплатите?

- Моим расположением, - прищурился Миронар. - Я усмирю Шардиса. Ты всё равно останешься на отборе, я не нарушу ради тебя правила, и ты тоже будешь старательно им следовать. Я не возьму тебя в фаворитки и не стану искать тебе мужа. Но пока я тобой доволен - ты в безопасности.

Пока он мной доволен.

Судя по всему, сейчас довольство его величества где-то на грани. Я смогу не бояться Шардиса - или, вернее, бояться меньше, ведь что-то подсказывает: даже получив выговор от короля, советник так просто не отстанет. Возможно, просто сменит тактику! Выждет! Откуда мне знать, что он не ударит в самый неожиданный миг?!

И если я посмею оскорбить своего царственного жениха - тот со мной расправится.

Я просто попала с одной горячей наковальни на другую.

Что-то ещё, чего я не вижу? “Сильная и преданная жена”! Высшие силы, я ведь его не заинтересую? Нет. Ни в коем случае. Есть милая Диала, теряющая голову от любви к нему, есть блистательная Минель. Есть сорок невест кроме меня!

Им просто не повезло случайно столкнуться с королём в беседке.

- Что я должна делать? - спросила я, решая больше не оттягивать неизбежное. - Как передать вам силу?

Миронар изогнул губы:

- Как во время брачного ритуала. Через поцелуй.

Ноги окончательно вросли в траву. Что-то внутри звенело и протестовало.

Его величество не изволит шутить? В голове, как сметённые ветром письма, взвились обрывки воспоминаний - свадебные церемонии моих сестёр. Поцелуи под сенью деревьев, клятвы верности и взволнованные лица невест.

Всё то, на что я не могла смотреть спокойно.

Миронар чуть подался вперёд, и даже в этом движении я увидела угрозу.

- Поцелуй - это серьёзно, - сделала шаг назад. - Что со мной будет, когда наш договор подойдёт к концу? Дайте слово, что я останусь с магией! И вы…

- Послужишь мне - я позабочусь о тебе. Это хочешь услышать?

Не совсем. Я не знаю. Звучит опасно! Высшие силы, мне нужно время - собраться, понять, что он на самом деле затеял! Меньше всего на свете я хочу целовать этого мужчину - после того, как он загнал меня в ловушку. Смял до хруста моё доверие и выбросил осколки в мусорную яму.

От одной мысли об этом режет глаза. Мне просто больно, мне давно не было так паршиво.

Но если он не выпьет меня до дна, всё остальное я смогу пережить.

- Просто расслабься, - сказал Миронар. - Ты поймёшь, когда хватит.

Я набрала воздуха и закрыла глаза.

- Делайте что нужно.

Если я думала, что безрадостный тон его остановит - зря. В темноте почувствовала, как рука касается моей щеки. Ведёт по ней - словно запоминая очертания, но очень быстро.

А потом он привлёк меня - и губы накрыл жар.

Резкий, требовательный. Опасный. Он словно влился в меня, раскрыл губы одним движением. И заполнил собой. Я даже не могла сказать, что происходит. Потеряла все путеводные звёзды, застыла в темноте посреди океана.

Что-то хлестнуло тело. Пламя внутри взвилось и потекло вверх по венам. Мне стало горячо, показалось, я сейчас вспыхну свечкой. Или зашиплю, превращусь в пар на осеннем ветру. Захотелось оттолкнуть его - немыслимо! Руки упёрлись в каменные плечи, но ладонь накрыла мой затылок. Не давая вырваться.

Вторая рука - на моём лице.

Это дико. Неожиданно чувственно, горько и сладко одновременно. Меня пробирает дрожь - пока пламя медленно тает внутри.

А потом король как-то резко выдохнул мне в губы и оторвался. Мы застыли друг перед другом вновь.

Только его пальцы до сих пор на моём подбородке.

И в голове шумит - самую малость.

Я очень о многом думала. Но когда он взглянул на меня - чуть не застыла.

Янтарные глаза… погасли. До едва заметного блеска. Немного зловещего, но всё же почти обычного в свете звёзд.

- Не так уж страшно, правда? - шёпот. - Ничего такого, ради чего стоило бы упрямиться. Или тебя не целовали мужчины, Лория?

Что ему ответить? Что вообще произошло?!

- У меня было шесть женихов, ваше величество. Целовали.

Он чуть свёл брови, но вместо ожидаемого гнева - внезапно усмехнулся.

- Как себя чувствуешь?

- Сложно сказать.

- Проверь. Я подожду.

Я очень хотела потянуться к магии. Но голова кружилась, мысли путались, и больше всего - от звука его голоса. Вернувшегося к подобию того мягкого тона, что накрывал меня волнами! И как-то неожиданно, безумно словно повторил в памяти:

“Сегодня уже у меня плохое настроение. Так что если я вам скажу что-то едкое - пропустите мимо ушей, договорились?”

- Ваше величество, что происходит?

Сила отозвалась после пары попыток, а король, глядящий на мои руки, сделал вид, что не расслышал очередного вопроса.

- Проследи, всё ли будет в порядке. Если да - встретимся через три дня, роза. Пойдём. Надо вывести тебя отсюда.

Прежде, чем я нашла ответ, он снова взял меня за запястье и потянул.

Я не нашла больше слов. Ни для себя, ни для него, ни для всей ситуации в целом.

Глава 12

Несмотря на дикую усталость, заснула я не сразу. Долго лежала в кровати, глядя в тёмный потолок. Вспоминала, как дрожащими руками строила новые ступеньки и забиралась в окно. Обращалась к силе, раз за разом, пытаясь понять: как она? Словно искала у себя первые признаки тяжёлой болезни. Безумный день.

Потом всё-таки провалилась в сон. А утром проснулась поздно - меня никто не будил и не тревожил. Амейра сказал, что сегодня у нас будет свободное время, разве что вечером объявят результаты бала. Ну хоть за них я не волновалась. Вроде бы.

Надела домашнее платье, накинула халат - и вышла в гостиную, собираясь добраться до ванны.

Но наткнулась на мрачную Диалу, сидящую за столом.

Брюнетка подняла на меня глаза, встрепенувшись:

- А я уж думала, ты совсем решила пропасть, - слабая улыбка. - Вчера сбежала. Всё нормально, Лорин?

Я чуть не усмехнулась в ответ: конечно, чудесно! Лучше просто не бывает.

- Голова болела. Мы слегка повздорили с лордом Шардисом, потом король пригласил меня на танец - перенервничала, наверное.

Я осторожно выдавала каждое слово. Боялась, что соседка спросит про это “повздорили”, начнёт узнавать подробности. Да и остальные будут шептаться, обсуждая мой всплеск силы. Но к моему удивлению, Диалу волновало другое:

- Да, король… - произнесла она, глядя в одну точку.

- А как твой бал? - опомнилась я.

- Нормально. - И всё.

Я мало внимания обращала на неё вчера. Видела, что без внимания мужчин милая брюнетка не осталась, но мы разделились. Кажется, она специально подалась поближе к трону и старалась провести всё время на глазах у Миронара, как и некоторые другие.

- Точно? - нахмурилась я.

Тогда Диала подняла глаза.

- Он не пригласил меня, Лорин. Он танцевал с Минель, потом с тобой, потом с Керин и ещё с двумя девушками даже без серёжек! На том и остановился.

На меня дунуло холодным ветром.

- Диала, послушай. Это всего лишь второе испытание. Будут ещё и встречи, и какие-нибудь прогулки в вечернем саду. Тем более, не могу сказать, что мой танец с королём прошёл замечательно.

- Да, конечно, - тёмное недоверие в глазах соседки на миг кольнуло. А потом Диала поджала губы и попыталась исправиться: - Прости. Я помню, ты не хочешь за него замуж.

Да если бы она только знала! Как можно хотеть чего-либо от этого мужчины, как можно им слепо восхищаться?!

- Надеюсь, у тебя ещё будут возможности узнать его величество получше, - пожелала я.

Диала улыбнулась. Но что-то в её взгляде не давало мне покоя - затаённое и похожее на зависть.

Когда я вернулась из ванной, в гостиной стояли Санда, Эния и ещё одна из их подружек. А Диала вертела в руках флакончики с духами. Со мной поздоровались, даже улыбки расцвели на лицах “соперниц”. Но потом соседка махнула мне рукой:

- Мы прогуляемся. Не теряй, Лори.

И никто не предложил мне присоединиться.

Не то чтобы я сильно хотела. Но странный осадок остался ото всего этого утреннего разговора.

После я действительно “отдыхала”, хотя скорее бродила по комнате и думала. О будущем. Обо всём.

Значит, я останусь на отборе. Пока его величество мной доволен! Пока меня можно прижимать к полу и пить из меня силу. В который раз за утро я потянулась к магии и не выдержала - решила сделать то, что давно хотела. Начала плести вокруг всей спальни полог тишины. Он уберёт большинство звуков, помешает мне слышать шаги в гостиной - если не прильну к двери. Но и что творится здесь, останется тайной. Может пригодиться, если снова полезу в окно. Или просто захочу ругаться в голос.

Было сложно. И через пару часов, закончив, я поняла чётко: мне действительно хуже, чем раньше.

Моё пламя - я отдала его часть.

Села, впиваясь руками в обивку матраса и тяжело дыша.

И что дальше? Это ещё не конец, нет! Что мне делать? Надо понять, как вести себя с проклятым королём.

Попробовать отказаться от “сделки”, на следующей встрече? Вряд ли. Даже не представляю, под каким предлогом. Попытаться узнать, зачем Миронару всё это нужно? Стоит вспомнить горящий взгляд, и желание пропадает. Тайны короля - они не для бедной леди, верно? По крайней мере, злить его слишком опасно.

Возможно, у меня есть шанс дотерпеть до конца отбора и попутно выпросить себе условия получше. Вроде свободы от замужества ещё на пару лет. Если он не соврал. Если моя сила восстановится! Я пойму это за три дня, так или иначе. Главное - чтобы его величеству не взбрело в голову ещё что-нибудь дурное.

Так я дожила до вечера, когда нас в очередной раз созвали в общий зал. Снова была линейка кандидаток, едкие замечания Амейры, шепотки и разговоры. И Шардис был тоже. Он не подошёл ко мне, не вызвал и на словах не вспоминал вчерашний вечер. Увы, смотреть на меня советник не перестал. Мы встретились взглядами, и губы моего бывшего жениха плотно сжались. Затаённая угроза?

Но я поняла с удивлением, что даже она не так уж пугает. Меня сейчас волновал один мужчина - и он явился скоро.

В этот раз - практически не заставив себя ждать, как ни странно. Его величество Миронар прошествовал в зал, гордо неся давящую ауру и знакомые витые рога на голове. Но почему-то, когда я увидела его, меня затопили странные чувства.

Он оглядел нас. Всех. Улыбнулся и заговорил:

- Добрый вечер, мои невесты. Надеюсь, вчерашний бал вам понравился. Мне он принёс много интересного. Благодарю вас, что украсили праздник.

Я поразилась даже. Не слишком ли много вежливых слов в одном приветствии?! А король словно почуял мой интерес, и прямо в паузе, пробегая вновь взглядом по нашей шеренге, задержал внимание на мне.

Слабый, тёплый блеск янтарных глаз. Ничего похожего на вчерашний огонь, высшие силы.

- К сожалению, по всем разумным правилам я должен расстаться с некоторыми из вас, и откладывать этот момент не буду. Я выбрал семерых девушек.

Он называл имена. В отличие от Шардиса - быстро и чётко. “Стрелы” летели по залу, поражали бедных невест, но в этот раз никого рядом со мной не зацепили.

- Знаю, вам безумно жаль покидать меня, но помните, что жену я могу взять только одну и это не повод горевать. Четверыми из вас заинтересовались мои придворные после вчерашнего бала. Подойдите к лорду Шардису, он вам расскажет подробности. Надеюсь, они вас утешат.

Серьёзно, он в порядке?

Новая улыбка - и она вдруг не кажется мне формальной или натянутой. Она тонкая, касатеся даже глаз, и уголки губ приподняты в красивом изгибе.

И при взгляде на эти губы я чувствую себя неожиданно неловко.

Я запретила себе думать о том, как он забрал вчера часть моей силы. О демоновом поцелуе. Чтобы горечь, припрятанная где-то под сердцем, не разлилась по всей груди. Чтобы не чувствовать слишком остро, каким образом я плачу за тень надежды. Он пользуется мной. Это не вызывает ничего кроме обиды и бессильной злости. Я искренне желаю ему выбрать худшую из жён и подавиться её магией.

И всё же смотрю на него - и не могу не думать: а сегодня у него что, хорошее настроение?

Пока я боролась с этими мыслями, Миронар снова взглянул на меня. Просто так. Без повода. И я слишком поздно поняла, что мы смотрим друг другу в глаза.

Такой долгий взгляд - слишком значимый, чтобы просто стереть его из памяти.

- Следующее испытание выявит, как вы контролируете силу, - добавил его величество. - Не буду утомлять подробностями, о них вам расскажут. И ещё, думаю, пора нам знакомиться ближе. Я буду звать некоторых из вас, леди, на свидания, начиная с завтрашнего дня.

Тишина, которую разбавляют редкие взволнованные вздохи. Почему от этой идеи у меня снова лёд под сердцем?

Когда я вернулась в комнату и через полчаса мне принесли записку, я почти не удивилась. Только болезненно выдохнула.

Там было место, время и: “Жду завтра на ужин, Лорин. Серьги не обязательны.”

Глава 13

- Проходи, садись. Ужинать стоя немного неудобно. - Первая фраза, которой одарил меня король на следующий вечер.

Я поняла, что действительно изображаю статую с бесцельным взором. Подошла, опустилась на отодвинутый слугой стул.

Нам накрыли стол на широком балконе, в одной из комнат в главном дворце. Я не знала, относится она к личным покоям короля или нет. Не очень-то и интересовалась.

Подождала, пока слуги расставят блюда, и гадала, что дальше. Когда Миронар одним кивком головы отпустил обоих - только плотнее втопила каблук в дорогой ковёр.

- Не люблю лишние уши, - поделился король. - Можешь говорить свободно.

Моя спина - такая прямая, что на плечах можно расставлять хрустальные бокалы. Мать бы порадовалась. Моё лицо? Наверное, изображаю счастье я всё-таки плохо, так что тут надежды меньше.

- Вы сказали, что мы встретимся через три дня, ваше величество. Не ждала, что вы будете менять свои решения.

Мой проклятый жених как будто ожидал другого. Медленно отложил вилку, подался назад на стуле. Указательный палец стукнул по столу - явно не от радости.

Рогов, кстати, нет. Обруч. И взгляд как вчера, спокойно-янтарный. Правда, вот сейчас - всё равно диковатый.

- Только пришла, а уже шипы наружу. Не настолько свободно, роза.

Он вдруг повёл головой:

- Это просто ужин.

Просто ужин? Точно?

Кажется, пришло то самое время, когда я жалею о первых словах и старательно прикрываю их новыми:

- Простите, ваше величество. Мне всё же показалось, что вы привлекаете слишком много внимания ко мне.

Медная бровь чуть дёрнулась.

А затем Миронар привстал, взял кувшин с вином и налил в бокал, который поставил передо мной. Едва заметным движением снял купол с большого блюда. Ещё с одного. Отрезал несколько ломтиков мяса и положил на мою тарелку.

Всё это - без единого слова, потрясающе спокойными движениями, словно ему не впервой ухаживать за бедными аристократками.

- Хочу показать всем, что ты мне нравишься, - выдал король Элии, возвращаясь на стул. - Шардису полезно знать. Не переживай, я позову и других.

Передо мной изумительно пахло мясо, запечённое с фруктами, призывно белели сыры - а я смотрела на всё это, чувствуя, как в желудке встаёт ком размером с кулак.

- У нас правда всего лишь ужин?

- Всего лишь? У тебя вечер с королём, роза. - Следующая улыбка была резкой и неожиданной. - Хотя если надеешься на ещё один поцелуй, придётся подождать.

Пальцы, держащие бокал с вином, дрогнули. Щёки закололо - маленькими горячими иголками.

- Тебя точно целовали раньше? - ещё одна фраза, которая чуть не заставила взвиться с места.

Посмотрела на короля Элии, внезапно желая плеснуть ему в лицо рубиновым ядом и добровольно отправиться на эшафот.

Да. Правда. Четверо мужчин. Мой первый поцелуй случился ещё в детстве, с сыном привратника - просто из интереса. Было мокро, смешно и любопытно. Второй я “подарила” парню из академии, примерно из тех же соображений - мы неплохо дружили, и обоим хотелось узнать, каково это уже в юности.

Нейлин и Джеандер, двое из моих женихов, тоже пытались попробовать невесту до брака. Не очень прилично, но мало кто запретит. Только с ними меня едва не тошнило, и я старалась отвечать так плохо, чтобы им передалась хоть часть моей печали. Тренировалась специально - на персиках, как моя старшая сестра перед свадьбой. Разве что с иной целью!

То, что два дня назад мне даже мысль подобная в голову не пришла - само по себе горько. И ещё хуже осознавать, что в общем-то, поцелуй с проклятым королём не походил ни на один другой.

С минуту я молчала, пока вдруг не подумала о новой детали. Его величество и сегодня весел? Что ж. Это мне на руку, это я использую.

- Мне кажется, мой опыт не имеет значения, ваше величество. У нас ведь деловое соглашение? Вы забираете мою силу, попутно ища невесту. После чего вы наградите меня за службу. - Я снова глянула на Миронара, глаза в глаза. - Скажем, свободой от замужества. Пока я сама не захочу.

Красноволосый король изогнул брови.

- Условия ставишь? - по его губам пробежала краткая усмешка - только вовсе не безопасная. - Кто тебя научил? Знаешь, Лория, я даже согласен в принципе. Но есть одно “но”: я не говорил, что после договора не выберу именно тебя в жёны. Ты пока далеко не последняя из кандидаток.

Меня будто придавило его взглядом.

Захотелось схватить воздуха, сжать бокал и встать - отойти хоть к краю балкона. Вместо этого отпила вина двумя большими глотками, надеясь приглушить чувства.

Нет, я опасалась подобного. Даже думала, что делать.

Это и больно, и смешно. Неужели ему действительно нравится играть со мной, называть то розой, то терновым кустом? Неужели ему как и Шардису хочется меня сломать? Они, в конце концов, король и советник. Два сапога пара. И что, мне от ещё одного жениха спасаться?

Только с ним нельзя как с остальными. С Шардисом было нельзя, а тут я целиком завишу от неустойчивого расположения правителя. От его настроения. Демонов в голове.

Но как-то же можно?

- Ваше величество, раз уж вы доверяете мне, могу подсказать, на кого из девушек обратить внимание. Я всё-таки живу с ними. Могу быть вашими ушами и глазами.

Пока я, прямо скажем, ни с кем не подружилась. Но желание появилось острое - сама от себя не ожидала.

Миронар отложил вилку и подался вперёд, ставя локти на стол.

- Что, действительно кого-нибудь присоветуешь?

- У меня соседка хорошая - вы её даже серьгами отметили.

- Какое коварство, Лория, - следующая улыбка была чем-то за гранью добра и зла. Широкой и лукавой до порочности. - Ты же говорила, что я сделаю любую женщину несчастной. И готова отдать мне на растерзание милую умницу?

- Диала, кажется, влюблена в вас. - Мне стоило труда не задержать взгляд на его губах и не спросить, как он относится к моему “растерзанию”. - Она будет в восторге.

- Диала Нэм? - Глаза короля вдруг стали чуть ярче - и я замерла.

А потом улыбка погасла. Миронар внезапно тихо приказал:

- Опиши мой характер.

Что?

- Простите?

- Хоть в двух словах. Расскажи, какой я человек за плащом и короной.

Переход был неспокойным - и ударил в самое слабое место.

Какой он?!

Кусочки мозаики, которые я пыталась собрать недолгое время, а потом отринула, изрезав руки - они вновь встали перед глазами.

- Вы умны и хитры, - выдохнула я. - И… не знаю. Полны тайн.

- Не так плохо, - улыбнулся Миронар. - По крайней мере, лучше чем “красив и блистателен”, но ещё жутко размыто. А мы с тобой не так уж мало времени провели вместе, роза. Я не помню Диалу Нэм до отбора. Если мы и встречались, то мимолётно - а скорее всего, она видела меня со стороны. Если она говорит, что влюблена в меня - значит, она либо очень глупа, либо расчётлива и фальшива. Ни первый, ни второй вариант меня не привлекают.

Наверное, я молчала слишком поражённо. Хоть у нас и не всё однозначно шло с Диалой, стало даже обидно за брюнетку. Или за других “влюблённых”. Может, они просто хотят верить в лучшее! И всё же, негромкая отповедь что-то задела в душе, заставила опустить взгляд и не двигаться.

- Но я приглашу её куда-нибудь, - добавил король. - Всегда можно ошибиться. Пока она на отборе, и пусть лучше не точит на тебя зубы, раз уж вы соседки.

Я просто повела головой, ошарашенная всем происходящим. Миронар продолжал:

- Да и вообще идея интересная. Я бы послушал, что ты говоришь о других.

- А ещё у вас бывает очень разное настроение, ваше величество, - тихо выдохнула я.

Что он ответит на это?

Как выяснилось - ничего.

- Готова к завтрашнему испытанию? Если оно не доставит тебе проблем - встретимся снова после, как договаривались.

Я усмехнулась - и, поражая саму себя, вдруг спросила почти шутливо:

- Не подскажете по старой традиции, как там действовать?

На что получила ещё одну усмешку:

- Хочешь в теплицу, роза? Колючки выпадут. Прояви хоть немного усердия.

Возвращаясь к едва тронутой еде, я думала, что всё-таки паршивая у меня задача. Дотерпеть до конца отбора, а значит - проходить испытания. Не злить лишний раз Шардиса и “соперниц”. Не оскорбить этого человека и не попасть к нему в жёны.

Пока я явно веду себя как-то не так.

Глава 14

Третье испытание было не то чтобы лучше предыдущих - просто другим. Словно король Элии наконец-то насмотрелся на наши танцы, наряды, накрашенные ногти и решил перейти к тому, что его действительно интересовало. К силе.

Впрочем, меня начинали мучить сомнения. Вчерашний разговор не выходил из головы. Я не то чтобы нашла хоть одно доброе пожелание для короля за утро, но пару раз думала: он действительно слишком проницателен. Настолько, что рядом неуютно. Силу большинства из нас он рассмотрел за первые два дня, и все эти конкурсы больше походят на мишуру для отвода глаз.

Но всё же, их нельзя игнорировать. И очередное испытание заставляет волноваться - по многим причинам.

Диала больше не упрекала меня за близость к его величеству. Вчера она даже поздравила меня с тем, что мне первой выпало свидание. А сегодня сама повеселела.

- Я тоже получила приглашение, - поделилась соседка. - И всё же… Лори, ты его явно зацепила. Чем?

Хотела бы я знать сама. И воспользоваться этим секретом, чтобы венценосный жених ослабил хватку. Может, мне тоже в него “влюбиться”? Или выкинуть что-нибудь ещё ужасно глупое в понимании короля? Или хотя бы не давать повода для насмешек? Если я действительно начну заглядывать ему в рот и хлопать глазами - что он решит?

Разумеется, Диале я ничего толкового не сказала. А она позвала меня на чаепитие с Сандой и другими завтра. Звучало неожиданно, весь её интерес был неожиданным.

Будто ко мне решили присмотреться.

Но насчёт грядущего испытания мы волновались вместе. Последний слух - кажется, Санда знает, что там будет. В отличие от остальных: нам не разглашали подробностей. Я покачала головой и провела утро в тренировках. Слишком много себе не позволяла, чтобы не устать.

Но мне по-прежнему казалось, что я больна! Пламя почти не просыпалось в груди в последние дни. И это тревожило, безумно!

Наконец, вечером нас стали вызывать из комнат. Большими группами - когда в коридоре началась суматоха, я выглянула за дверь. Амейра уже отчитывала первую дюжину невест:

- Как же вы медлительны! Что такого важного вы забыли, леди Са’Рон? Ладно бы выглядели идеально - но сегодня вам даже это не поможет!

Их собрали, увели, а через полчаса вернулись за нами.

- Просто нечестно, - шепнула Диала, когда и нас выгоняли в коридор. - Там было от силы четверо способных, а здесь? Самых лучших собрали!

Я порадовалась, что она так открыто причисляет себя к лучшим - значит, настрой у соседки интереснее, чем после бала. Но она не врала. Санда, Эния, их подруги. И Минель, которая снова держалась особняком - нас было одиннадцать, сильная группа. Учитывая, что нам соревноваться друг с другом - это проблема.

Скольких из этих девушек я одолела бы в честной “схватке” три дня назад? А скольких одолею сейчас?

Когда нас привели в небольшой зал, я тронула шею. Здесь были расставлены кругом высокие столики. Мне и моим соперницам велели занять места за ними, и я с удивлением обнаружила на гладкой поверхности карты.

Игральные. Разложенные веером. С плотной бумаги смотрели сказочные короли, придворные дамы, купцы и ремесленники. Много игр пришли на ум, но я сильно сомневалась, что нас позвали сюда сверкать сообразительностью.

Подняла глаза, когда в зал вошёл Шардис в сопровождении троих чёрных рыцарей. Последние даже не кивнули нам, просто встали у стен. Советник же вышел в центр.

- Я буду следить за вашим испытанием, леди, - его холодный голос словно вернул меня на неделю назад, когда я леденела от его вида. - Сегодня мы узнаем, как каждая из вас контролирует силу. Это один из самых важных навыков, кто бы что ни говорил.

Тихий взгляд на меня. Конечно, господин советник.

- Перед вами карты. Вот не надо их трогать, леди Лорин, это явно не говорит о вашей сдержанности.

Прикрыла глаза и убрала руку.

- Как вы наверняка поняли, мы не предложим вам сегодня интересной партии. Ваша задача - сложить из этих карт по замку. Здесь и сейчас. Использовать надо все, не касаясь ни одной. Конструкция должна быть устойчива - укрепите её или просто держите до конца испытания. Надеюсь, дело займёт не больше пяти минут. Те две из вас, что закончат последними, уйдут с отбора.

Тихая улыбка Санды не добавила спокойствия. Шардис отошёл обратно, к стене. Подождал, пока один из слуг закроет двери.

- Ах да. Мешать друг другу запрещено. И просто помните, леди, что отсутствие контроля укрепляет Хаос. Господа рыцари здесь не просто так. Будьте предельно собраны. - Советник окинул нас всех строгим взглядом, сложил руки за спиной и кивнул: - Начинайте.

Команда была не такой уж чёткой, но в следующий миг зал пришёл в движение.

Я воздела руки над картами. Это не сложно! Должно быть! Сила отозвалась, хлынула с пальцев. Первые карты я подняла и выставляла, не глядя на соперниц.

Сколько взять для начала? Из обычной колоды? Не важно, нам ведь не сказали строить красивый замок! Первые пять пар я сложила в уголки, накрыла сверху четырьмя “потолками”. Осторожно придёрживая бумажных человечков силой. Первый этаж готов.

Несложно, но одна ошибка может стоить мне свободы. А нас торопят, ведь специально! И мы здесь, вместе, нарочно - на глазах друг у друга. Не выдержала, подняла взгляд на остальных.

То, что карты взвились над столом Минель и одна за другой падали в ровные стены, заставило сжать зубы. Санда строила всё как и я, но уже второй этаж! Нельзя на них равняться. Мне, на минуту, не нужно приходить к финишу первой, это только во вред. Пусть Миронар слушает, как справилась блондинка. А я действительно не умею себя контролировать порой. С радостью схватила бы все эти картинки и заставила королей с дамами сгореть в огненном танце! Но сейчас не до развлечений.

Я не могу проиграть, не на магическом испытании.

Принялась за дело - немного злая, но скорее решительная. Ещё один этаж. Придержать. Проклятые карты стоят неровно.

Тихий возглас огласил зал, а следом - шорох. Кажется, все подняли глаза, чтобы увидеть, как домик одной из девушек рушится - и бумажные короли летят прямо на пол!

- Одной меньше, - чья-то усмешка.

Бедная девушка, побледнев, застыла за столом.

- Не стой, собирай их! - зачем-то громко сказала я. Она ещё может успеть.

А я успею точно, всем назло. Потоки хлынули на третий этаж моего замка - его я выставляла аккуратно, чувствуя, как вся конструкция дрожит. Каждую карту. Всё тщательнее и бережнее. Вспомнила вдруг, как отец говорил мне в детстве: нежнее, Лорин. Нежность ведь девушке тоже нужна.

Перекрытия между бумажными человечками - тонкие, но прочные. Это сложнее, чем ступени, которые выдержат мой вес. Это раздражает, но я справлюсь.

- Всё готово, лорд Шардис! - довольный голос Санды заставил вскинуть взгляд. Немного потерять концентрацию. И тут же я увидела спокойную Минель, перед которой застыл её домик - кажется, раньше, чем у шатенки.

В следующий миг нас снова выдернул из покоя шелест - и стон Энии.

Её замок повторил судьбу первой бедняжки. И летящие карты, которые она ринулась подбирать, врезались в память. Как и её дрожащие руки.

Будто цепная дрожь прошла по залу! У кого-то улетела верхушка, кто-то отчаянно пытался спасти рушащуюся пирамиду!

- Леди Санда, вам сказано спокойно ждать остальных, - голос Шардиса.

Мои сцепленные зубы. Когда я выставляла “крышу”, руки гудели от напряжения.

Всё? Правда?

Ещё несколько штрихов - усилить перекрытия и укрыть всё небольшим куполом. Просто на всякий случай! От ветра, чужого гневного вздоха или… или.

Я закончила, осмотрелась - и с удивлением поняла, что “прибежала” третьей. Диала, глянув на мои усилия, ещё доплетала похожую защиту рядом. Несколько девушек достраивали последние этажи, а хуже всем пришлось Энии, её соседке и ещё парочке, просто развалившим домики с первой попытки.

Странное удовольствие - наблюдать за теми, кто позади. Я опустила взгляд на собственную работу - такую важную, конечно же. Если леди не может построить домик из карт, она точно помогает Хаосу. Это тоже вы придумали, ваше величество?

Одна мысль - и неожиданно знакомое чувство в груди. Пламя?

Отвлёк новый шум. Соседка Энии. В следующий миг я увидела, как рушатся мечты: за пару секунд складываются под собственным весом и оседают на стол.

Стон был таким горьким, что мне стало не по себе.

Ещё через полминуты всё закончилось - Эния успела, всё же обойд двух невест, а остальные стояли и просто боялись отпустить свои творения.

- Достаточно! - отрубил Шардис.

По залу пронёсся вздох - то ли радостный, то ли обречённый.

А потом один из рыцарей отделился от стены и на что-то кивнул.

- Я видел, - голос распорядителя был просто злым. - Леди Эния! Вам было чётко сказано не мешать другим! И даже если бы не было - как вам кажется, испортить чужую работу, надеясь, что мы не заметим - поступок, достойный леди?!

Я вздрогнула. Заплаканная девчонка подняла глаза. Эния раскрыла рот.

- Я не делала ничего подобного! Подождите! О чём вы?

- Господин распорядитель, она не… - попыталась вставить Санда.

- От том, что видели двое проверяющих. - Шардис глянул на ещё одного рыцаря. - Простите, трое. Леди Эния, сегодня отбор потеряет шестерых девушек. Но вы будете первой, изгнанной отсюда с позором.

Все замолчали - тишина повисла резкая и гнетущая.

- Стойте, - паника на лице Энии была дикой. - Я ничего не делала!

- Уверены? Или хотите, чтобы ваши слова усугубили и без того отвратительный проступок?

Эния схватила воздух губами и шагнула назад. И по тому, как, я вдруг поняла, что на этот раз советник не врёт, и рыцари - тоже.

Она действительно пыталась подставить соперницу?

А я почти ждала чего-то подобного.

Пользуясь воцарившейся ненадолго тишиной, Шардис оглядел нас:

- Остальные справились. Можете разбирать свои… произведения. Хотя ваше, леди Минель, хоть сейчас в музей.

Блондинка только поблагодарила, остальные и вовсе слова не успели вставить. Просто устало глядели друг на друга - на победивших и проигравших.

- Вы займёте место леди Энии, - сообщил советник пострадавшей девушке. - А с ней разберётся его величество. Все кроме провинившейся свободны.

Я быстро сложила свой замок и отошла. А потом представила, что сейчас будет - и решила покинуть зал побыстрее.

Где-то за спиной остались новые возгласы Энии, сбоку - шёпот остальных девушек. Мне слишком сложно было на них сейчас сконцентрироваться. На обидах, подножках, протестах. Всё это, наверное, очень важно, но меня затопили совершенно другие мысли. Потому что я вдруг поняла.

Где-то между третьим и четвёртым этажом.

Сила - она… здесь. При мне. Я почувствовала её - как раньше! На самом деле!

И даже пламя, даже оно!

Миронар не обманул меня?

Мне очень хотелось уйти ещё дальше и подумать в одиночестве, и останавливали только процедуры. Надо дождаться слуг, держаться со всеми. Но ничего.

Правда, через несколько часов мне снова встречаться с королём, но внезапно эта мысль пугала гораздо меньше. Внезапно меня накрыла волна надежды.

Может, не так уж всё и плохо? Просто для разнообразия? Может?

Осторожно прикрыла рот руками и выдохнула - шумно и с чувством.

Глава 15

Через четыре часа я вновь открывала окно. И спускалась по ступенькам и глухую тьму. Ночь была тихой - ни ветра, ни шёпота листьев. Идеальное время для заговоров, убийств и тайных встреч.

Постояла на земле, ища короля взглядом. Подошла к зелёной ограде, начиная сомневаться - но тень накрыла сбоку и прихватила за плечо:

- Ты немного опоздала. Осторожней, роза - мы же не хотим, чтобы я заглядывал в твою спальню?

Вздрогнула, обернулась на голос. Застыла.

- Простите, ваше величество.

Снова маска, за которой я не вижу лица, но от неё после такого приветствия не легче. Подавила желание попросить не издеваться надо мной и даже слегка присела.

В лабиринт мы забирались молча.

Хотя если быть честной, сегодня меня терзали вопросы. Весь вечер и даже сейчас - пока Миронар открывал лицо, пока я механически вела рукой по тёмной листве. Я не знаю, как их задать. Наверное, умнее всего набрать в рот воды, встать столбом и позволить поцеловать себя скорее - но мне дико хотелось отсрочить этот момент.

- Говорят, ты неплохо справилась, - наконец, заговорил король.

Я сделала вид, что пожимаю плечами. И докладываю о каких-то важных, но совершенно не личных делах:

- Мне лучше, ваше величество. Да, на испытании я чувствовала себя… сильной. Как прежде.

- Я рад, роза.

Блеск его глаз - по-прежнему гораздо слабее, чем после бала. И мне начинает казаться, что это добрый знак.

- Вы не специально придумали всё это? - спросила я осторожно, не сдержавшись. - Не чтобы помочь мне контролировать себя?

Лёгкое движение бровей - как удивление. Слабый изгиб губ.

- Не думай обо мне слишком хорошо, Лорин. Это распространённая ошибка.

Я повела головой, почему-то неожиданно жалея, что вижу его хуже, чем раньше. А мужчина шагнул ближе - словно намекая, что разговоры лишние.

- И всё же, ваше величество, что именно вы со мной делаете? - вопрос слетел с языка, утонул в тёплом ночном воздухе. Как и мой тихий шаг прочь. Миронар прищурился - и в следующий миг на его руке заплясали несколько искр, маленькие светлячки между нами.

- Хочу видеть твоё лицо, - пояснил он, словно читая мои мысли, заставляя вскинуть взгляд и поёжиться. - Что делаю? Считай это экспериментом. Тебе ведь нравятся магические опыты? Особенно если они полезны для кого-то и вполне приятны.

Сомнительная откровенность, ещё один осколок - который я кладу перед собой и не знаю, куда приткнуть.

- На такие опыты меня точно не звали.

- Ритуал брачной связи ведь тоже появился не сразу. Кто-то и ради него целовал женщин. Поверь, наши встречи - они куда безопаснее для тебя.

Сморгнула, глядя в завораживающие глаза. А для него, что он получает от моей силы? Ужасно захотелось спросить в очередной раз - но я прикусила язык.

- А я единственная, с кем вы экспериментируете? Или есть ещё девушки?

- Начинаешь ревновать? - внезапно оскалился король.

Кажется, я просто не в себе. Меня накрыла этим вечером какая-то тихая эйфория - от пройденного испытания, от ощущения, что я здорова. И слова вьются во рту, хочется выпустить их - но результат всегда печален. Я постаралась вытянуться ровнее и ответить без эмоций:

- У вас ещё без малого тридцать невест осталось. Леди, которая решит вас ревновать, обречена на тяжёлые муки. Думаю, тут лучше отнестись спокойно - и у меня научный интерес, ваше величество.

 - Разве хорошие вещи в жизни не стоят капли страданий? - Миронар изогнул одну бровь, но его голос вдруг показался мне тяжелее. - Обычно девушки относят к ним и любовь.

Как получилось, что я говорю о любви с этим человеком? Уже в третий раз! А ещё хуже - что он добавляет:

- Ты пока единственная, роза. Я же сказал, с тобой всё очень удачно.

И взгляд внезапно скользнул к моим губам. Это просто лишило последних мыслей. Слишком откровенно. Слишком заинтересованно и неприкрыто. Проклятье, если он поцелует меня сейчас, будет паршиво - я просто чувствую кожей.

- Сегодня одна из невест, Эния, попыталась навредить другой. Из ревности или зависти. Это ведь вас не радует, правда? - Я попыталась вильнуть в сторону от темы, так далеко, как только можно. Чем заставила короля нахмуриться.

- Нет, - он поднял взгляд.

- Кстати, можно спросить, что вы с ней сделаете?

Увы, вряд ли его величество обрадовался моим танцам на сковородке.

- Хочешь поговорить о ней? Защитить, попросить более жёсткого наказания? Скорее всего просто отправлю домой с позором и велю найти ей жениха в ближайший месяц. Она опасна. Тебя тревожит её судьба?

Меня очень многое тревожит. Шардис поступил со мной не менее подло на балу. А теперь он кричит на провинившуюся, и накажут только её. Советнику же всё сходит с рук - и проклятый король с удовольствием меня им пугает.

- А может, Эния опасна потому что её учили думать только об одном? - осторожно, но всё же проговорила я, поражая больше всего себя саму. - Об удачном замужестве? И нарядах, и накрашенных ногтях. Может, она не так уж виновата?

Как мои сестры, которых мать натаскивала с младенчества. Дикая, болезненная мысль. Не та, к которой я хотела сейчас прийти и не та, которую хотела бы выдать Миронару!

Но она злит - и заставляет вспомнить, в каких я отношениях с этим мужчиной. Выдувает из головы совершенно неудобный образ его полуопущеных ресниц.

- А может, учи её магии, она бы сегодня навредила сопернице незаметно, - отвечал король ровно. - И не только ей. Хаос - не детская сказка, Лорин. - Он помолчал и внезапно вернулся к насмешливому тону. - Но ты перестаёшь меня бояться. Это интригует.

Демоны меня забери.

- Сейчас не лучший момент обсуждать других невест, - продолжил его величество. - Я обещал тебе поцелуй - готова?

Прежде, чем я успела действительно приготовиться, светлячки погасли. Оставляя нас в ещё более густой в тьме, чем раньше. И рука опустилась на мои волосы - без каких-либо разрешений.

Сильные пальцы у меня над ухом. Они пробираются к затылку, прижимают кожу, притягивают. Заставляют податься вперёд. И он весь рядом, сразу! Скидывает капюшон, обхватывает моё лицо двумя руками.

Мне казалось, что губы - всегда мягкие, какая в них сила? В его есть. Поцелуй выходит жестким и внезапно пробирает до нутра. Как креплёное вино - по губам, по языку, льётся в грудь, где расходится колючим теплом. Миронар меня держит. Я стараюсь думать об Энии, о Шардисе, даже о ерунде - но не могу.

Мысли сбегают, оставляя меня наедине с чувствами, как волчицу перед отрядом охотников. Чужой вкус, чужие руки на шее, его язык. Жар просыпается только вечность спустя, когда я уже теряю надежду. Наконец, огонь в груди даёт забыть о горящих щеках и льётся прочь.

От меня к мужчине.

Снова хочется оттолкнуть его, мне безумно жаль своё пламя! Но волна бежит по телу. Всё это сравнимо с тем, что было в прошлый раз, только кажется крепче. Яростнее.

А потом в какой-то миг меня словно бьёт разрядом.

Перед глазами мигает! Огненное марево, как облако, застилает взор. И тут же наваливается тяжесть. Давит на виски. На грудь! Мне становится плохо, гадко - как от резкой головной боли.

Щёлчок перед глазами - и я вижу… не то, что можно объяснить.

Огненная трещина посреди облака. Сквозь неё бьёт нестепримый закатный свет. Я жмурюсь, но это не помогает. Она всё равно здесь. Где-то там бьётся сила, которая тянет ко мне невидимые щупальца.

Ненавидит меня…

Видение отпускает так же резко, как и пришло, оставляя металл во рту.

Он - отпускает.

Я поняла, что стою во тьме и хватаю губами воздух. Лицо всё ещё в плену мужских рук, но я не ощущаю их. Только тяжесть. Кружится голова - так сильно, что трудно стоять.

- Роза, ты в порядке? - голос, почему-то севший, добрался до сознания.

Я пару раз моргнула, стараясь отдышаться. Стараясь… не запаниковать, не ринуться с места, найти в себе силы одуматься и осмотреться.

- Не совсем, - мой шёпот.

Каких демонов он со мной творит?!

Почти открыла рот, но воззрилась на проклятого короля - и осеклась. Его плечи пару приподнялись, будто он сам тяжело дышал. Снова погасшие, человеческие глаза, в которых, позволь я себе сойти с ума, можно было бы увидеть намёк на беспокойство.

А потом тень скользнула по его лицу. Брови дёрнулись друг к другу, как в судороге. На миг, не больше - и вновь всё пропало.

Оставляя безмолвную тишину ночи и вопросы.

Он не понял, да? Что я видела, что почувствовала!

Тяжесть медленно, но всё же ушла, оставляя меня просто высушенной и разбитой. Как в прошлый раз.

А Миронар - его рука неожиданно обхватила мои плечи. Привлекла, словно убеждаясь, что я устою на ногах, не упаду. Я оказалась прижата в его груди - поднявшейся и опустившейся.

- Сейчас всё пройдёт, Лорин.

Я не хочу снова спрашивать, я хочу оказаться от него подальше.

- Мне нехорошо, - выговорила наконец чётко. - Прошу, проводите меня, давайте закончим на сегодня.

Он развернул меня и ещё раз очень пристально изучил. Но то ли я наконец научилась притворяться, то ли темнота спасла - король кивнул.

Только вернувшись к себе, я упала на кровать и, обхватив подушку, сжалась.

Глава 16

Что я видела? Как? В тёмной комнате вопросы скребли и пугали. Я даже зажмурилась, вызвала в памяти пылающую трещину, но она осталась просто видением.

Мне паршиво, но я опять не могу заснуть. Этот огненный след очень похож на Хаос. На разлом в оболочке, которым нас всех пугали с детства.

Огненный, дикий.

Почему я его увидела?

Я не знаю, что делать. Не знаю, что со мной будет. Вопросы не помогают, сегодняшняя ночь убедила, что их все Миронар отметает, не морщась.

Но это чувство опасности - оно сильнее, чем страх перед королём.

С этими мыслями я заснула, поплотнее укрывшись одеялом.

Но с утра они продолжали терзать.

Я не могу сидеть сложа руки. Если на следующей встрече станет ещё хуже? Если он всё-таки намерен выпить меня до дна? Как узнать, как хотя бы попытаться?

У меня нет здесь друзей. Это, кстати, я чётко поняла в тот день.

Результаты последнего испытания на этот раз не объявляли внизу. Все и так знали, кто выбыл. Вместо этого Амейра ненадолго собрала нас в холле.

- Его величество решил, что раз предыдущий конкурс прошёл негладко, надо дать вам возможность отдохнуть, - её голос был суровым, но мне почудились и удивлённые нотки. - Поэтому следующий этап будет… щадящим. Небольшой приём, на котором из каждая из вас получит десять минут общения с женихом. Пожелание - постараться его развлечь. У вас как обычно два дня на подготовку.

Я тряхнула головой. Небольшой? Нас тут ещё двадцать восемь невест - это Миронар пять часов будет со всеми развлекаться?

Впрочем, я уже ничему не удивляюсь.

- Испытывать вашу силу будут позже, так что тоже учтите, - добавила Амейра, отпуская нас.

Вернувшись в комнату, я решилась. Уточнила у Диалы, можем ли мы посещать королевскую библиотеку. Почему у неё? Алье я перестала доверять, Амейра слишком плотно связана с королём.

- А зачем тебе, Лори? - удивилась соседка.

- Хочу почитать кое-что из академических теорий. Слышала же - на будущее.

Ответ брюнетку устроил. Но прежде, чем я ушла, она всё-таки затащила меня к Санде - на “чаепитие”. Зачем я согласилась? Может, потому что вроде как обещала раньше. И потому что отказываться напрямую - немного опасно.

Через полчаса я сидела в гостиной у шатенки и наблюдала за шестёркой взволнованных девушек. За их бурлящим обсуждением.

- А я думаю, что она сама виновата, - поморщилась Санда. - Я говорила ей: потренируйся! Аккуратнее будь! А она? Ещё кричала, что это из-за меня, - так шатенка рассказывала о бывшей “подруге”, которая с утра освободила комнату.

Если подумать, вчерашний возглас Санды действительно многих сбил. И мало кого обрадовал - но сейчас все собравшиеся кивали.

- Да что тут обсуждать? С такой рядом жить страшно, - картинно охнула одна из девушек.

- А Минель, видели её? - продолжала Санда. - “Конечно, господин Шардис, мои творения достойны музея. Я ведь тут самая лучшая, остальные и рядом дышать не смеют”! Ходит, презрение копит.

Пара усмешек. Я вспомнила блондинку - и, признаться, не могла найти на её лице ни тени подобных эмоций. Наоборот, она казалась мне настороженной, когда советник её хвалил. Разве что спокойной.

- Вам не кажется, что она просто немного закрыта? - попыталась сгладить я. - Может, привыкла к одиночеству?

- Она просто королевой себя мнит! Давно уже.

- Ладно, девочки, давайте придумаем, как развлечь его величество на этот раз, - вернулась к загадочному тону Санда.

А я поняла, что не хочу никого развлекать. Надеюсь, Миронар уже достаточно от меня получил!

Зачем я здесь?

- Простите, но я пойду, - встала. Поймала на себе пару удивлённых взглядов. - С утра нездорова.

- На тебе и правда лица нет, - к счастью, отметила Диала.

Остальные смотрели настороженно, но я поняла, что больше не могу. Сидеть с ними, вариться в этом котле - как глотать яд. Сколько стоит моя гордость? Я уйду, и они начнут делать из меня врага? Пускай. Какая разница, если даже “подруге” Санда не то что не помогла перед испытанием - не нашла для неё хоть капли сожаления после?

Я не хочу подпускать их близко, и будь что будет.

Ушла, надеясь просто попасть в библиотеку. Может, я отыщу там что-нибудь утешающее, а если нет - всё лучше, чем снова слушать, как обольстить короля.

Что ж, хотя бы к книгам меня пустили. Что было уже неплохо.


***

- Не знаю точно, что мне нужно. Хочу немного подготовиться к следующим испытаниям, - рассказала я пожилому смотрителю. Это дало шанс побродить в хранилище знаний одной.

Библиотека была огромной. Два этажа, несколько залов и красивые, уходящие вверх стеллажи из белого дерева. Дотянуться до верхних полок можно только с помощью лестниц или магией. Но мне вряд ли помогут пыльные и забытые всеми тома.

Долго выбирала книги, присматривалась. В первое время сомневалась - куда глядеть, что искать? Но мысли были, и за час с небольшим я успела определиться.

Набрала стопку, надеясь за ненужными рукописями замаскировать важные.

- За сколько вы собираетесь всё это прочитать, леди? - поразился всё тот же старичок.

- Я пока не планирую покидать отбор, - отвечала, даже улыбнувшись. - Есть время.

Мои сокровища завернули в мягкую шерсть, и я принесла их в свою обитель. Где рухнула на кровать, берясь за чтение.

Меня интересовали две вещи.

Первая - все общие знания про Хаос. Описания разломов, история борьбы с ними. Мои учителя не считали, что юной леди пристало сильно интересоваться подобными материями, так что я знала лишь основы и сейчас восполняла пробелы.

Хаос - иное измерение, окутывающее наш мир. Хищное и опасное, - пафосно вещала первая же из книг. Оно населено сущностями, которые мы не можем понять, которых зовём демонами. Их изображают с рогами и крыльями, но у них нет привычных человеку тел. В Хаосе всё переменчиво, а его энергия связана с магией, пронизывающей мир.

Я застыла, найдя на одной из страниц описание разломов.

Трещины. Их может создать выплеск силы - неконтролируемой, подпитанной эмоциями. Или просто бездарно направленной, как случилось в первый раз.

Они похожи на раны с рваными краями, из которых вместо крови струятся свет и огонь.

Похожи на то, что я видела. Безумно.

Первый разлом появился при старой династии, когда магия процветала. Тот самый дурной эксперимент в гильдии чародеев. После которого Хаос нашёл путь в наш мир.

Ещё несколько более мелких последовали за ним - как язвы на теле больного.

С ними не могли справиться. Никто, кроме лорда Талдрима. Как именно - книга ожидаемо молчит. Предыдущий король организовал орден чёрных рыцарей, обучил их распознавать опасную силу. Что они делают сейчас, при дворе? Снова нет ответа, но строчки утверждают, что Талдрим посвятил битве с Хаосом всю жизнь. До самой смерти - шесть лет назад.

Тогда же трон занял его сын.

Имя Миронара на страницах неожиданно кажется живым, словно я вижу красноволосого короля воочию.

Это всё довольно ожидаемо. Но описание разлома - оно встаёт перед глазами. Высшие силы, я действительно видела его?!

Почему, с какой стати?

Сердце заколотилось, и тяжесть, все неприятные ощущения тоже вспомнились как сейчас. Нет. Вот только Хаоса мне не хватает во всём этом кошмаре!

Перелистала остальные страницы, но легче уже не стало. Тогда я принялась за другие книги. Ещё пара трудов по истории - скучные и описывающие то же самое. Краткий перерыв на ужин, где я нервировала Диалу бледным видом. И снова рукописи: контроль силы, описание ста безопасных практик, которые могут помочь магу - всё это мне не нужно.

Остаток вечера и ночи я терзала страницы, и только под утро мне вдруг улыбнулась странная удача.

В книге про брачные связи.

Миронар ведь сказал, что наш эксперимент на них похож.

“Первые связи установлены магами его величества Талдрима. Чувственный ритуал, замешанный на верности, искренности и поддержке”, - автор, женщина, описывала всё так мило и невинно, что у меня сводило зубы.

Но некоторые строчки…

“Ритуал создаёт связь между невестой и женихом. Девушка передаёт силу мужчине, доверяя и предлагая себя”.

“Известны случаи, когда сильная магия или страсть позволяли жениху и невесте улавливать чувства друг друга. Это даёт надежду, что связь однажды поможет проверять искренность намерений и заключать браки между по-настоящему любящими людьми”.

Я перечитала ещё раз последний абзац, протирая глаза от несуществующего песка.

И ещё. И снова!

Чувства? Друг друга?

В усталой голове очень медленно, словно пробираясь сквозь густой туман, складывались мысли.

Книга передо мной забита высокопарной чушью. Она только и твердит, что брак - высшее счастье, что ужасные ритуалы всем на пользу и должны стать мечтой каждой леди. Но если на миг отбросить всё это и поверить, я остаюсь один на один с картиной, которая буквально рушится мне на голову.

Нигде нет упоминаний, чтобы женщине становилось плохо во время ритуалов. Да, “счастливая” слабость - сплошь и рядом, но никто не рассказывает о кошмарной тяжести и боли. Никто и подавно не видит разломов Хаоса.

Зато некоторые говорят, что ощущали чужой восторг и понимали, как их любят.

Или не любят.

Если поверить всему этому. Если просто представить… Я могла перенять ощущения своего… жениха. Мужчины, который меня целовал.

И я сижу с этим открытием на кровати, обхватив колени и неподвижно глядя в пустоту.

Пару минут я так и провела в безмолвии.

Что я помню помимо давящей тяжести?

Силу, которая льётся из разлома. Которая ненавидит меня. Или его. Она кажется чем-то чужеродным, злым, сейчас - особенно. Это ведь не его чувства ко мне, это что-то третье! Миронар не хотел меня убить, во время поцелуев уж точно? Вспомнила, прикладывая руки ко лбу.

А потом в памяти встало его лицо. Намёк на беспокойство в янтарных глазах.

Я наконец потянулась к магии, как обычно. Нарисовала в воздухе каждую из букв алфавита, просто чтобы чем-то себя проверить. Руки холодели, но в основном от волнения - и закончив, я закусила губу. Ничего не изменилось с прошлого раза. Я хочу спать после долгой ночи, но физически - в полном порядке. И даже потоки льются с пальцев уже легче, чем вчера.

Моё видение осталось целиком и полностью где-то там, в ночи. Когда красноволосый король унёс его с собой.

Что если я действительно поймала его чувства?

Что если моя магия нужна ему не для развлечений, не для зловещих экспериментов над женщинами, а просто… больше, чем я могла представить?

Это были очень и очень странные несколько минут. Я прошлась по комнате, разминая затёкшие ноги и пытаясь согнать оцепенение.

Тогда что с ним, высшие силы? Он болен? Проклят Хаосом? Вот уж, нездоровый король - плохая новость для Элии, но меня точно не это сейчас волнует. Меня волновал янтарный свет в глазах и странно меняющееся настроение. Даже отношение ко мне.

Если с королём что-то не так - это государственная тайна. О таких точно не рассказывают ни случайным леди, ни одной из двадцати восьми своих невест!

И он не собирается.

Вернулась к книге, заставляя себя вглядываться в строки. Но теперь все яблоки падали в одну корзину. Я не нашла ничего другого - только новые и новые намёки.

И ещё кое-что волнующее.

“Есть мнение, что даже манера брачного поцелуя может сыграть роль. Немного смелости и желание понять свою пару могут усилить ощущения”. Дальше шли описания. От которых внезапно стало жарко.

То есть, если я почувствовала его один раз, это может повториться. А если я приложу какие-то усилия, то, возможно, случайно увижу и больше.

Усилия!

Я просто упала на спину, сжимая неожиданно жгущие губы.

То есть, например, если я буду думать не о Шардисе и не о том, какой король беспардонный мерзавец? Отвечу на поцелуй? О, высшие силы.

А если он и мои чувства увидит? Что там будет - страх, интерес и гора недоверия? Но если ему правда плохо, вряд ли у него хватит времени разглядывать меня. Я могу попробовать. Узнать ответы.

Вдруг у него всё же паршивые планы? Вдруг он понимает, что эксперименты для меня добром не закончатся?

Страшные вопросы, очень важные. Но где-то за ними - ещё одна мысль. Если отбросить тяготы, с которым связана передача силы, целоваться с королём Элии - не так уж жутко. Лучше, чем с предыдущими женихами, я могу это признать? Хочется выпить воды, чтобы согнать с губ непрошенные воспоминания. А лучше засунуть себя в воду всю.

Я, демоны меня забери, должна просто попробовать. Это очень важно - так что опасаться, пожалуй, уже поздно.

Я так и заснула, с этими мыслями и с книгой в обнимку. Всего часа на три - потому что разбудили меня в срок, к завтраку. Всё равно отговорилась и пропустила его, но ещё минут через тридцать принесли очередную записку.

Тогда пришлось встрепенуться.

Послание от Миронара как всегда было коротким, но что-то задело в душе на этот раз. Он предлагал мне подойти к Амейре, и тогда меня проводят к королю. Если успею до ужина.

Я понятия не имела, зачем. Но сжала письмо и решила узнать.

Глава 17

Меня действительно проводили. Не сразу - видимо, искали минутку, когда его величество будет не совсем жутко занят. Отвели в главный дворец и дальше - кажется, на этот раз всё-таки в его личный кабинет.

Большая оказалась комната. И стол из лакированного тёмного дерева, за которым король сидел - просто огромный. На таком можно вальс танцевать.

- Как дела, роза? - Миронар поднял взгляд, и я тоже его рассматривала. Это входит в привычку: отмечать свет в глазах и выражение лица. Сейчас красноволосый мужчина кажется расслабленным, спокойным.

- Всё в порядке. Зачем вы хотели меня видеть, ваше величество?

- Может, просто хотел. Исключаешь такой вариант?

Я недоверчиво повела головой.

Решила не отвечать - и полагала, что мы так и будем стоять-сидеть, но король вышел из-за стола. Прислонился бёдрами к тёмному дереву, упёрся в крышку ладонями.

- Тем более, служанка говорит, что ты не завтракала и вообще нездорова. Это правда?

Я вот разного ждала от этой встречи, но сейчас слегка остолбенела.

В основном - от его серьёзного тона. Требовательных нот не было и в помине, стали тоже, и получилось нечто слишком похожее на искренний интерес. Ещё немного - дотянет до заботы. Мысль, что ему доносят, ела я или нет, тоже заставила напрячь плечи.

- Была немного, но сейчас мне лучше.

- Точно? Выглядишь усталой.

Если ещё раз спросит, я просто не пойму, куда себя деть.

- Ваше величество, я же старалась, глаза красила, пудру изводила, а вы так прямо.

Миронар рассмеялся. Негромко, но провалиться мне на месте! Я почему-то смотрела, как король Элии запрокидывает голову, обнажает зубы, и просто чувствовала, что наблюдаю ту ещё чудесную картину. Он часто так? Его величеству вообще позволено радоваться жизни?

- Ну раз язвишь, значит, я спокоен, - продолжил мой жених, и его взгляд снова потяжелел. Он помолчал, я помолчала. Мы стояли в светлом помещении и на приличном расстоянии друг от друга, которое казалось даже странным.

- Мы не назначили следующую встречу, - прищурился он наконец. - Скажи, Лорин, как ты смотришь на завтра, до испытания? Знаю, рано. Если тебе нехорошо - говори, последний раз предлагаю.

Две новости - хорошая и плохая.

Плохая - это то, что ему нужно так быстро. Знать бы почему. И снова взвиваются сомнения, страхи: а вдруг он сжить меня со свету вздумал?

А вот, что он спрашивает, вдруг оставляет без защиты, как сильный ветер, который схватил и сорвал с плеч плащ. Достаточно ведь приказать. В прошлые разы срабатывало. Я вообще верю, что его приказы работают без сбоев.

Но так уж вышло, что из всех дней именно сейчас уклоняться не хочется.

- Рано, но я могу.

Может, он начнёт издеваться, спрашивать, поцелуи ли мне так понравились? Нет, взгляд короля стал ещё пронзительнее.

- Спасибо.

Я сейчас очень медленно отвернусь, сделаю вид, что ничего не слышала, а когда повернусь обратно - мираж развеется, ладно?

Мне уже тревожно. Не на шутку.

К счастью, ситуация всё-таки исправилась сама.

- Представляешь уже, как будешь развлекать меня? - нашёл новую тему Миронар.

- Я подумаю. Но всё же надеюсь на некоторое снисхождение, если фантазия мне откажет.

- Главное чтобы язык не отказал, терновая девочка.

Интересно, а как он разговаривает с другими невестами? Вот просто неожиданно и дико любопытно.

А ещё сердце давит грудь.

Всё, что я прочитала - просто слова в одной книге. Намёки. Но я смотрю на красноволосого короля и не могу не думать, что он сегодня похож если не на рыцаря, дарившего мне надежду, то на человека, с которым… приятно разговаривать. Будет ли так завтра? Что если он всё-таки служит Хаосу или одержим демонами? Что творится у него в голове?

- Ладно, я позову тебя снова, - кивнул король.

Я изобразила реверанс и скоро вышла. Когда возвращалась по коридорам, в груди поднималось волнение - ещё больше. А уже в нашем крыле я наткнулась на Шардиса - мы просто столкнулись в коридоре. Слишком безлюдном, чтобы надеяться пройти мимо советника без последствий.

- Как дела, Лорин? - Он и не прошёл. Сверкнул глазами. - Пристально слежу за твоими успехами и не могу нарадоваться. Стараешься?

Я не знала, что крылось сейчас за ледяным выражением, но ответила:

- Действительно стараюсь, лорд Шардис. Как вы мне и советовали, даже больше.

Очередной взгляд, затаённая буря. Но он отпустил.

И я ушла к себе, надеясь подготовиться к завтрашнему дню. Хотя бы морально.


***

Миронар

Когда в голове тихо - это время ни с чем не спутать. Все чувства обостряются, сорвавшись с цепи. Яркие краски за окном. Вкус еды. Тонкий запах женщины, ушедшей из кабинета.

Эти чувства возвращают на несколько лет назад. Когда я был просто наследником престола, который жил в тени отца и знал, что в один миг примет на себя чуть больше ответственности и прочей дряни, чем это вообще должно быть позволено законами.

Когда всё было легко, розы цвели пышнее, музыку сочиняли лучше и прочее-прочее.

Я уже несколько дней живу в этом прошлом - ну просто сказка.

Потому что у меня получилось.

Чувство свободы подтачивает другое, отвратное - как грязь на руках. Точно такое же, как всегда, когда я решаю отделаться от Хаоса, идя у него на поводу. Я всерьёз надеялся, что хоть небольшую сделку с женщиной проверну не как подобает мерзавцу, но видимо, от себя никуда не деться.

Наверное, это совесть, которую я так старательно пытаюсь убить в себе который год.

И после ухода розы я ещё с минуту разглядываю потолок.

В ней действительно что-то есть. Я думаю о шипастой девчонке часто, и в этом нет ничего плохого. Разве что она уверена, что женщина рядом со мной будет несчастна. Злит, правда.

Я не хотел быть с ней груб. Я был с ней настолько бережен, насколько мог себе позволить - произношу это мысленно и обрываю себя на очевидной лжи.

Я угрожал отдать её Шардису. Потому что действительно был готов в тот миг. Я решил забирать силу у одной из немногих женщин, которые этого боятся - и теперь она вся насторожена, напряжена, ждёт подвоха в любой момент. Я и сам жду порой - что она не восстановится. Но если девушка три раза говорит, что всё нормально - значит, не так уж и страдает?

Она привыкнет. Демоны, да ей бы уже могло понравиться - хоть немного романтики в ней есть? У меня всё получится с ней и получится с женой. И вот никак не могу отделаться от мысли - жена бы из неё вышла неплохая. Шесть женихов? Завлекает. Она красивая, удивительно интересная, и шипастый язык хочется распробовать на вкус всё больше раз от раза.

Много ли их ещё таких? Минель прекрасна, во всех отношениях. Ещё эта умница Керин. Имена остальных я держу в голове потому что у меня хорошая память, но сомневаюсь, что хоть одна из них стоит доверия. Или места рядом со мной.

Три приятных женщины из пятидесяти - печальный улов. И я так или иначе приложил к этой ситуации руку, но на сей счёт совесть молчит.

Я не могу быть нежен с девчонкой. Как и ни с кем. Позволю в такой день как сегодня - и получится слишком заметно. Безумец на троне, чьё настроение меняется от часа к часу, долго не проживёт. А это печально, серьёзно, не только для меня.

Так что я просто встаю из-за стола и надеваю маску.

Не настоящую, конечно. Одну из десятка, что ношу официально, каждый день. Нацепляю на лицо ничего не значащую улыбку, прогоняю мысли о женщинах и иду - туда, куда должен.

Вниз и вниз по коридорам, бросая взгляды на замирающих в поклонах слуг.

К печати.

На посту Арейн, и он просто кланяется:

- Ваше величество. Сейчас?

Сейчас. Я же не зря тащил свой королевский зад через полдворца.

Как же я не хочу, всех демонов ради. Но меня никто не спросит, а если посмеет - получит день тяжёлых работ остальным для урока. Так это устроено.

И я вхожу в зал с витражами на потолке. Встаю перед разломом.

Хаос встречает меня как старый друг. Пылающая дрянь, которую мы держим здесь который год. Я протягиваю ладонь к огню, и потоки взвиваются.

Я отдаю свою силу печати, получая взамен ворох наград из отвращения и боли.

И от дурацких мыслей не остаётся и следа.

Глава 18


Лорин

В этот раз всё было совсем просто: за мной зашёл слуга и предложил следовать за ним. Без лишних объяснений - только посоветовал накинуть что-нибудь на плечи, снаружи сегодня ветер. После молчаливый молодой человек отвёл меня в сад и выбрал неожиданно привычный путь.

К беседке. Я качнула головой: могла и сама сюда дойти. Но, может, с сопровождением надёжней.

“Сопроводитель” поспешил скрыться, а Миронар появился ещё минут через пять - в маске и капюшоне, от которых быстро избавился.

- Давай сегодня начнём с основного, Лорин.

Его лицо показалось мне напряжённым. Заострённые черты. И глаза горели как-то плохо, проклятье. Я поняла, что успела скрутить опавший лист в руках - волнение и так гнело, а теперь подступило к горлу.

Ничего. Я же решила.

- Хорошо.

Король взял меня и вдруг усадил на лавку. Опустился рядом. Сухие руки опять взяли моё лицо - немного обжигая. То ли они горячие, то ли я замёрзла, не разобрать. Мне надо расслабиться, даже если сложно. В прошлые разы всё случалось в темноте, а сейчас я гляжу в его глаза и вдруг цепенею.

Но после - как раньше, его губы впились в мои.

Он меня целует.

Дико, всё дико. Я вдруг поняла, что не так уж хочу открытий. Новой боли и тяжести. Ведь сейчас, в краткие первые секунды - всё хорошо. Малодушная мысль или просто странная? Его жёсткие губы, его уверенность - они по-своему приятны.

Так и думай, Лорин.

Когда я приоткрываюсь ему навстречу - смущение неожиданно бьёт прямо по щекам. Когда пускаю его сама, ловлю чуть заметный вздох, пробую его губу. Это не любопытно, не “лестно, потому что он король”, не “пригодится как опыт”. Это заставляет сердце скакать. Особенно когда его руки вдруг отзываются, и меня вдавливает в стену под напором.

Мои пальцы неловко ложатся на гладкий подбородок. И снова огонь в груди! Пламя вдруг льётся свободно. Силу я верну, верну - сейчас почему-то думаю об этом почти бодро.

Но очень быстро всё меняется.

Даже не вспышка - взрыв! Перед глазами встаёт огонь разлома. И протянутая к нему рука - ощущаю её своей, но пальцы мужские, знакомые до боли. Те, что сжимают моё лицо. И зал вокруг - какой-то огромный, красочный. Двое рыцарей на посту…

Угроза. У нас с ней долгая история, я воспринимаю её почти как данность, хотя к такому сложно привыкнуть. Где-то там, в её прошлом остались вражда, вина и ошибки слабых людей. Мне не должно быть до них дела, не сейчас - иначе закончу как отец.

А потом всё пропало. Слишком резко. Рано.

Я вдруг поняла, что сижу на лавке почти свободная, что Миронар от меня отпрянул. Просто разорвал поцелуй на середине. Его глаза ещё пылали, его руки опустились мне на плечи. И король изучал меня - зрачки напоминали стрелы, нацеленные в лицо.

Губы сжались в нить.

- Ты видела? - резкий, отрывистый вопрос.

Кажется, я в беде.

Я ещё не отошла от видения, плоховато ощущала мир вокруг - но этого хватило, чтобы понять.

- Что именно, ваше величество?

- Отличный вопрос. Что именно? - Янтарные глаза резко сузились. - Каких открытий ты не хочешь? Или вернее хочешь? Ты только что лезла мне в голову, Лорин?

Я не ответила, вот не смогла! Слова неожиданно пропали.

- Правда думала, что при этом не пустишь меня в свою? - Губы Миронара чуть дёрнулись, обнажая зубы. Паршиво, очень! - Размышляешь о брачных связях. Обо мне, о Хаосе. И в библиотеку побежала после нашей прошлой встречи. Что ты видела?

Что будет, если я совру?

- Кажется, разлом. И ваши… чувства к нему.

Король втянул воздух. Его губы вновь дрогнули, беззвучно проклиная нас обоих.

- Я случайно, - слабое оправдание, знаю.

- Случайно?! Увидела в прошлый раз… А пошла копаться в книгах, тянулась сейчас ко мне - тоже случайно?

- На меня тогда навалились видения, стало плохо - внезапно! И я испугалась жутко! До сих пор не знаю точно, что уловила - но мне показалось, вы меня убиваете. Я же не могла предположить…

Как это вообще сказать? Что у него проблемы? У него, у правителя Элии? Высшие силы, он просто зол! И этот свет в глазах - кошмарный знак.

Через секунду я узнала, что бывает и хуже:

- Ты поэтому сегодня такая податливая? Поэтому отвечала на поцелуй?

Меня просто окатило горячей волной.

- “Искренняя”, “честная” девочка, - уголок мужских губ дёрнулся, и зрачки разошлись от гнева.

Ладно, ладно, хватит! Вилять точно поздно.

- Вам правда нужна помощь? - я попыталась смотреть ему в глаза. - Послушайте, я же спрашивала много раз! Знай я, что моя сила вам не для забавы, пообещай вы мне хоть что-нибудь доброе, я бы, наверное… иначе всё воспринимала.

- Помощь? - пальцы вонзились мне в плечи. И словно одёрнув себя, Миронар отстранился.

Я видела, как его руки сжали уже пустоту в ладонях.

- Хочешь ответов? Тайн? Их достойна только одна женщина - моя жена, - голос стал холодным и словно загнанным под контроль. Ледяной клинок в ножнах. - Ты претендуешь на эту роль? Может, решила что со мной не так уж плохо рядом?

И снова - взгляд, которым меня вдавливает в дерево. Вопрос, загоняющий в тупик. Его жена?!

- Или ты не рвёшься замуж за человека, который по-твоему готов тебя убить?

- Не вы. Ритуал, случайная сила, - я всё ещё пыталась спасти положение.

- То есть, я просто мерзавец, который затащит тебя в смертельно опасные опыты, убеждая в обратном. Что ещё ты обо мне думаешь?

- Вы сами предупреждали не думать о вас слишком хорошо!

И показывал, что это правда, наглядно - как же мне сложно это не выкрикнуть! Вся ситуация внезапно злит и задевает до тупой боли. Я попалась, как дура. И, конечно, ему не нужен мой интерес, мои переживания - лишь покорность.

Миронар смотрел на меня так долго, что сердце невольно зашлось. Я перестала что-либо понимать в его взгляде - но там чудилась буря. Отголоски борьбы и кровавых сражений. Наконец, он снова протолкнул воздух сквозь зубы:

- Сейчас не получится поговорить. Иди. Обойдёмся без ритуала.

Вот так вот просто?

- И это всё?

- А чего ты хочешь? - раздражённая усмешка. - Чтобы я запер тебя в башне или выгнал с отбора? Я подумаю. - Глаза сузились. Я почти взвилась с места, но король всё-таки добавил: - Решу, что нам делать.

“Нам”?..

- Сиди тихо, - ещё один завет, когда я встала, а он перехватил меня за локоть. Крепко, но хотя бы не до боли. - Будь мила на испытании. Надеюсь, тебе хватит ума держать язык за зубами. Просто надеюсь, что я не слишком в тебе ошибся.

Последние слова прозвучали неожиданно… сдержанно.

Я даже подняла глаза - но его лицо казалось таким же непроницаемым. Только ещё несколько секунд, когда рука сжимала мою и наши взгляды сцепились, казалось, что он не хочет меня отпускать.

- Как скажете, ваше величество.

Стальные пальцы разжались - и я всё-таки подалась прочь.

Двигалась как в тумане, почти наощупь. Чувствуя, как где-то за плотной пеленой каблуки стучат по неровным камням. Подкашиваются на стыках, грозя подвернуться - но мне плевать. Ногти впиваются в ладони.

Всё плохо. Всё очень и очень паршиво, и я виновата сама. Куда идти, чего ждать? Зачем он меня отпустил? Высшие силы, я просто не могу, об этом слишком сложно думать!

Держать язык за зубами? Сидеть тихо, пока он не решит отравить меня или всё-таки выдать за Шардиса, чтобы научилась молчать наверняка? Я всё равно не раскрою его секреты. Даже если захочу. Некому! У меня никого нет - ни здесь, ни дома. Последние добрые люди остались в стенах академии - в прошлом, которое кажется сном.

Настолько далёким, что я лезу в душу мерзавцу на троне - потому что он пару раз поговорил со мной нормально.

Какая разница, что будет дальше?

Стены крыла невест возникли почти внезапно. Внутри было тихо - “соперницы” готовились к испытанию. Представила, каким оно выйдёт!

Мне всё равно.

Я поднялась по лестнице, шагнула в коридор - и услышала шум открывающейся двери. Невольно решила повернуться…

Боль ударила в затылок. Сначала слабо, а через миг - сильнее.

Я даже не поняла, как подогнулись ноги. Почему я смотрю сверху-вниз, а перед глазами мутно. Успела подумать - неужели вот, так быстро пришла расплата? А потом над головой пронёсся женский шёпот.

И накрыла темнота.

Глава 19

Я приходила в себя еле-еле. Мысли возвращались медленно, а кроме них не было ничего. Кромешная темнота вокруг - откуда? Почему холодно и жёстко? Я…

На полу?

Голова почти не ныла, хотя во рту поселился горький привкус.

Паника ударила следом.

Где я? Сколько времени прошло?! Кто оглушил меня, зачем? Дёрнула руками - и в запястья врезалась боль. Двинуть ими не получилось.

Верёвки?

Тихо, ни шороха - и я лежу, связанная, демоны знают где

“Он решит, что я сбежала!” - это первая трезвая и пугающая до дрожи мысль. Как ушат ледяной воды, как удар под рёбра! Я завозилась на полу, пытаясь сесть и хоть немного приглушить ужас.

Сесть получилось - на колени.

Ноги путались в платье. Волосы упали на лицо. Руки давило, и тело казалось ватным, не своим.

Судя по тому, что боли нет - меня оглушили магией.

Сила!

Она полыхнула внутри, взвилась - словно просясь наружу. Паника, злость! Надо понять, что творится. Энергия хлынула в руки, но по затёкшим пальцам бежала еле-еле. Наливалась внутри комком, мучая.

Кисти сводило.

Со второй попытки мне удалось вызвать несколько искр. Они быстро развеялись где-то за спиной, но в неясном свете я успела осмотреться. Тесная коморка. Каменные стены, стеллажи с пыльной утварью. Крепкая дверь.

Надо распутаться - и бежать отсюда.

Тронула “верёвку” за спиной - и вдруг поняла, что она целиком из чар.

Следующие пара минут прошли в накатывающем страхе.

Меня просто оставили здесь, обездвижили и заперли! Кто, зачем? Пара идиоток, которые решили, что так я не явлюсь на испытание и меня прогонят?! Ответ просто сжал сердце - я представила. Ещё раз. Чем это может грозить. Что подумает Миронар.

Может, он уже ищет меня? Но где? Явно не здесь! Через пару часов дрянь у меня за спиной развеется, или я помогу раньше - от неё не останется следа так и так! Я смогу выбраться, но будет поздно! Даже не докажу, что на меня напали!

Он не поверит.

Может, он уже подписывает указ, который отправит на плаху мою семью.

Я зажмурилась, сжала зубы и просто заставила себя медленно, раз за разом пытаться ослабить “верёвку”. Слишком медленно! Сила текла, ударялась в замёрзшие пальцы. Направлять магию, которую не видишь - то же самое, что искать выход из незнакомого замка в темноте. Меня этому не учили. Разве что малость - разве что всё-таки есть руки, которыми шаришь по стенам, и нет никакого выбора!

Надо просто развоплотить эту гадость. Я дрожала, срывалась, хотела взвыть. Стало вдруг так обидно - за всё, что плечи дёрнулись сами.

Глаза резануло, обожгло.

Ненавижу. Этот отбор, моих “соперниц” - всех!

Наконец, путы поддались.

Вскочила. Энергия метнулась с рук, освещая подсобку снова. Я подцепила пальцами остатки нитей - но те растворялись на глазах. Следущее действие пришло само - просто шибануть дверь магией! Дёрнула за ручку я только следом.

И то, и другое не дало результаты. Взгляд упал на замочную скважину, и пламя взвилось.

Новый удар был просто неприличным. Дверь отлетела к стене. А я выбежала в коридор - щурясь от света и глядя на ближайшего слугу, чуть не выронившего из рук ведро.

- Леди? Вы?..

- На меня напали и заперли в кладовке! Сколько времени?

- Шесть…

Сердце кольнуло. Пара часов - столько я пролежала на полу. Испытание едва началось. Я успею! Ещё не всё так плохо - надеюсь, не знаю!

Следующую минуту я бежала. К охране - с мыслью спросить, где проходит демонов конкурс, но стражи на меня отреагировали странно.

Двое мужчин напряглись, чуть не сорвались с места.

- Леди Лорин? Где вы были?

И снова - объяснения. Подозрение на лицах, но кивок ближайшего:

- Давайте я вас провожу.

И всё. Он взял меня под руку для верности и повёл.

Медленно - казалось, что жутко медленно. Не потому что я боялась за секунды, а потому что сердце плясало. Глаза снова резало - я вдруг поняла, что вижу всё сквозь мутную пелену.

Втянула слёзы и попыталась смириться, пока дорожки и коридоры петляли.

Пока охранник не привёл меня к залу, где новые стражи тоже странно глядели.

Открылась дверь.

Большой и светлый зал был почти пуст. В центре стояли, что-то обсуждая, Амейра, Шардис и пара слуг. И при взгляде на меня все резко замолчали.

Если распорядительница ещё более-менее удивлённо, то советник - просто с тёмным, зловещим выражением.

Пауза висела секунду-другую.

- Где вы были?! - Амейра взвилась первой. - Где посмели пропасть?! И что у вас за вид?

Последний вопрос был чуть тише. Я решила не менять ответ:

- На меня напали и заперли в кладовке.

Руки сжались - словно пытаясь нащупать растаявшие путы, но бестолку.

- Вы серьёзно? - распорядительница вгляделась в меня ещё раз.

- Вы шутите? - Шардис - я даже не понимала его выражения. Что он, радуется? Или не верит мне? - Вы не явились на испытание, сорвали его, а теперь наговариваете на соперниц?

Может, он сам всё это подстроил? Я уже ничему не удивлюсь, я уже не знаю, как может быть хуже, правда.

- Вас искали, - добавила Амейра. - Не обнаружили на испытании, и его величество сказал всё отменить. Он… очень зол.

Прекрасно. Вот уж во что - в злость короля я поверила безоговорочно. Эта фраза лишь заставила внутренности сжаться лишний раз, и где-то глухо отозвалось пламя.

- Кто на вас напал? - допытывался Шардис.

- Я не видела. Слышала женский голос.

- Ну конечно, - поморщился советник. На миг мне почудилось что-то вроде сомнения в его глазах - но искра пропала так быстро, что стало лишь хуже. - Где? Когда? Подробности?

- Пару часов назад, - я начала описывать. Как шла, как меня ударили со спины. Как я очнулась в темноте и в волшебных путах.

- Очень удобно, - процедил мой бывший жених. - И вы, конечно, не заметили ничего такого, что подтвердит ваши слова. Или укажет на виновных.

Он глянул куда-то в сторону двери - я только запоздало поняла, что на слугу, который ещё переминался там с ноги на ногу.

- А у тебя что? Ты привёл леди?

- Я… встретил её, когда из кладовки выбиралась.

Дальше Шардис ненадолго переключился на парня. Но сбивчивые объяснения звучали не лучше моих:

- Леди изволила дверь магией вышибить.

- О да, с силой у неё нет проблем, - советник даже усмехнулся, и, сделав шаг, проговорил уже мне: - Знаете, Лорин, я рад, что вы явились. Что могу сказать? Раз вы нашлись и утверждаете, что пропали столь драматичным образом, ваши слова мы обязательно проверим. Допросим других кандидаток и слуг, осмотрим место - в этом будьте уверены. Правда, пока ваша история звучит… сомнительно.

От его слов меня смутно отвлекли тяжёлые шаги - которые я внезапно узнала.

Когда Миронар вошёл в зал, все застыли со склонёнными головами. Я тоже - отмечая только, что короля быстро дозвались. Дурной знак. Как и отмена испытания, как и злость, которую мне сулили!

Посмотреть ему в глаза было сложно - я буквально столкнулась с новой бурей во взгляде. Затаённой, почти спрятанной за спокойно-жёстким выражением, но всё же прорвавшейся наружу.

- Смотрю, Шардис, вы нашли пропажу? Где?

- Леди Лорин спокойно пришла сама, ваше величество.

Янтарные глаза сузились. Мне вдруг подумалось, что они не так уж полыхают - но злость определённо не исчезла.

- Где ты была?

- На меня напали, - горечь плеснула в голос внезапно.

А потом лицо Миронара немного застыло. Пара секунд, неуловимое движение черт. Только что брови тянулись друг к другу, глаза сверкали - и вот он смотрит на меня почти удивлённо.

Насколько я вообще представляю удивлённым этого человека!

- Кто?

Мой вздох и привычный ответ: не видела.

- Хорошо, что ты видела? - король неожиданно шагнул вперёд, и его голос тоже стал спокойнее: - Рассказывай, не стесняйся - у нас, как видишь, теперь много времени.

- Ваше величество, - попытался вставить Шардис, но остановился по движению королевской руки.

Я в который раз повторила - всё, что пережила за последние часы. Как меня ударили, как очнулась, выпутывалась. Слова казались сухими и мёртвыми по сравнению с чувствами - тогда и сейчас!

Но новое выражение на лице короля меня почти поразило.

- Вы осмотрели девушку? - резко спросил он.

- Ещё нет, ваше величество, - тихий голос Амейры.

Вряд ли нужно. Удар энергией редко кому вредит - и я даже не знаю, радоваться этому или сжимать руки. Судя по тому, что меня не тошнит, не ведёт, били качественно. Да и путы - без практики такое явно не провернуть.

Я бы гадала, кто это сделал, но сейчас слишком тяжело. Я просто смотрю на короля. Пытаюсь понять, что у него на уме! Поверит ли он, согласится хоть что-то выяснить или устроит суд прямо тут?

Следующие его слова были тише:

- Я уже начал думать, что ты сбежала. Выходит, надо было искать в кладовке, а не снаружи, - странные фразы и взгляд внезапно похожи на объяснение для одной меня. - А ты где искал, Шардис?

- Успел опросить других девушек, ваше величество. Послал слуг.

- Что ещё скажешь?

- Надо разобраться. - советник замолчал, и дальше, как мне показалось, подбирал слова: - Если позволите, у меня много вопросов. Почему девушку, обученную магии и в целом… внимательную подловили так, что она ничего не видела? Как её предполагаемые недоброжелательницы нашли ключ от кладовки?

- Вот и задай эти вопросы кому нужно. С удовольствием узнал бы и другое. Почему на невесту, которую я однозначно выделяю, нападают под твоим контролем? Тебе не дорога репутация?

Этот новый тон короля, невидимая молния, полетевшая в Шардиса, заставила меня втянуть воздух. Советник напряг плечи.

- Виноват. Но позвольте прямо, ваше величество: вы верите, что леди Лорин не привлекает ваше внимание подобным образом? Не пытается очернить… никого?

Миронар неожиданно усмехнулся:

- Думаю, Лорин хватает моего внимания. И да, у меня есть все основания полагать, что запираться в кладовке и разыгрывать глупые сцены - не то, что пришло бы ей в голову.

Я закрыла глаза. Ненадолго, боясь, что этот миг развеется ещё каким-нибудь острым вопросом. Сомнением! Неужели? Но из темноты вырвал голос короля:

- И раз уж я так уверен… - Он поймал мой взгляд, притягивая, приковывая. - Я хотел скоро выбрать фавориток отбора - так начну. Лорин Ди’Амар, ты станешь первой. То, что тебе досталось это звание, твоя заслуга. То, что прямо сейчас - считай платой за потрясения.

Тон последних слов выдул из головы мысли. Серьёзное лицо короля, странное выражение губ, едва не заставили открыть рот.

Фаворитка?!

Плата за потрясения?..

- Что именно это значит, - продолжил Миронар. - Я могу вызвать тебя когда захочу, куда захочу, в том числе в свои личные покои. Тебе самой позволено посещать любые места во дворце. Ты можешь рассчитывать на особое отношение слуг и распорядителей, - взгляд на Амейру. - Но есть и ограничения. Лорд Шардис ещё на балу говорил, что к тебе проявляли интерес другие мужчины. Это было допустимо раньше, если ты не отвечала, но теперь - ни в коем случае. Если кто-то оскорбит тебя предложениями, ты обязана сообщить. Немедленно. И я приму меры.

Куда захочет, когда захочет… И хватать меня в коридорах за локти нельзя?

Мне сейчас было достаточно от него ровно одного: “я верю тебе, Лорин”. Но он словно высыпал на мою голову ворох новостей и не собирался останавливаться. Я почувствовала, что губы готовы раскрыться - но слов нет. Невольно взглянула на Шардиса.

И вдруг поняла другое.

Советник что-то предполагал! Эта затея с фаворитками достигла его раньше меня. Вряд ли обрадовала. Скорее взбесила.

И моя первая версия - он подстроил моё “исчезновение”, подговорил кого-то, приложил руку!

А вторая кажется совсем фантастической. Не знаю, не от расстройства ли она пришла на ум. Но бывший жених может считает меня двуличной стервой. Которая привлекает внимание короля. Любыми способами. Пытается втереться ему в доверие и клевещет на соперниц - и на советника самого.

Эта мысль такая дикая, что меня пробирает. Может ли быть, что когда я пришла сюда - он искренне меня подозревал? Что он видит во мне сейчас не игрушку, а врага? От которого стоит ждать проблем? Которого можно бояться?

Я просто смотрела на Миронара, осознавая, что мыслей слишком много, но нужно ответить, нужно проглотить любые чувства.

- Это большая честь, ваше величество.

- Не сомневаюсь. - Новый взгляд был пронзительным. - На этом пока закончим. Шардис, я не буду заставлять тебя искать виновных лично, но надеюсь, что ты поможешь. Лорин, идём со мной. Ещё раз расскажешь подробности. - И последняя фраза, со стандартной улыбкой, которая, тем не менее, меня добила: - Поговорим по душам.

Я смотрела на него - чувствуя себя на острой грани.

Между радостью, облегчением, новыми страхами и большим желанием выплеснуть ему в лицо хоть часть тех чувств, которые меня захлёстывали в последние часы.

И всё же, в янтарных глазах блестело что-то удивительно похожее на шанс. Которого у меня больше не будет.

Я просто кивнула.

Сделала реверанс на деревянных ногах и пошла - слушая тишину за спиной. За красноволосым королём.

Глава 20

Путь казался долгим и быстрым одновременно. Я не проронила ни слова. Миронар успел отдать распоряжения у зала - прекратить мои поиски и начать разбираться. А потом отвёл меня в свои покои.

Дверь за спиной закрылась. То ли вздыхать от облегчения, то ли ждать новых бед. Я отрешённо осмотрелась: просторная комната с диванами и стульями, толстый ковёр, камин. Всюду дорогое тёмное дерево, золотые узоры.

Потом подумала, что ведь действительно вид у меня сейчас не лучший, наверняка. И пусть прихорашиваться я не люблю, здесь, посреди этой роскоши вдруг чувствую себя не к месту. Рядом с королём Элии, который остановился, развернувшись ко мне.

- Садись.

- Спасибо, не хочу.

У него дёрнулись брови, а я просто пыталась собрать себя по кусочкам.

- Спасибо, что поверили, - глянула на Миронара и засомневалась. - Вы ведь верите мне?

Он как-то странно поморщился.

- Я правда успел решить, что ты сбежала. Когда тебя не нашёл человек, которого я послал за тобой следить. Возмутительная мысль, учитывая, что далеко ты бы всё равно не ушла. Пожалуй, я тоже иногда думаю о тебе хуже, чем стоит.

Усмехнулась - нервно.

- Следить? Наверное, это лучше, чем сразу в подвал.

- Рад, что одобряешь.

- Зачем вы назвали меня фавориткой?

- Мне кажется, ты знаешь ответ.

Да ни демона я не представляю уже!

- Скажите, пожалуйста, прямо. Что ещё от меня требуется - здесь, сейчас? Сила? Откровенность?

- Второе лучше. - Миронар шагнул чуть ближе. - Ты сильно переживала? Как себя чувствуешь? Лекаря позвать?

Я просто не в себе. Поняла это, когда с языка уже сорвались следующие слова:

- Не нужен никто, я здорова. Хотите по душам, ваше величество?

Он не ответил, но взгляд стал внимательнее.

- Знаете, может, я не права, что пыталась вас раскрыть. Где я и где вы, да? И я правда думаю о вас что угодно. В принципе слишком много! Вы угрожали мне, играли с моим доверием, оставляли в неизвестности, забирали мою силу. Вы плохо относитесь к женщинам в целом. Вы пару раз пытались меня поддержать, и вот теперь, когда я ждала, что вы просто запрёте меня где-нибудь - вдруг защищаете и зовёте в личные покои. Вы даже не представляете, ни на секунду, сколько чувств у меня вызывают ваши королевские перемены!

К моему удивлению, по губам Миронара скользнула улыбка:

- Чувства - это неплохо, Лорин. Но тебе надо успокоиться.

Он вдруг шагнул ко мне, и миг спустя меня обхватила рука. Я ожидала чего угодно. Отступила - не понимая. Но не была готова к тому, что он сожмёт меня и утопит в новом поцелуе.

Никогда его губы не приносят хорошего. Я дрогнула, попятилась снова - и оказалась прижатой к стене. Крепкая ладонь упёрлась рядом, а вторая так и продолжала держать. Шею. За волосами. И я не знала, что делать - пока меня захлёстывал жар.

Не от рвущейся наружу силы, нет. Пьянящее, острое чувство - воздуха не хватает, все нервы наружу, и мне так хочется то ли вырваться, то ли податься навстречу, что я просто жмурюсь! Впиваюсь пальцами в его плечи, и мир исчезает.

И ничего больше.

Просто поцелуй.

А потом Миронар оторвался, выдохнул, но не отпустил. Обхватил рукой и удержал - заставляя прижиматься к нему плотно и дуреть ото всего происходящего.

- Успокойся, роза.

Я дрогнула - раз, другой. Не поняла, как руки сами вцепились в рубашку на его боках. Под тканью двинулись рёбра, стальная клетка. Ладонь легла мне на волосы, провела, остановилась. И я вся - в его объятиях.

“Мужчины многое со мной делали - но не держали, не так”.

Уткнулась лбом в его шею, прямо в ворот, внезапно чувствуя дурманящий мужской запах - и затихла.

Сколько мы так стояли? Разве так может быть? Он меня держит, и до предела терпеливо. Я только слышу глубокие вдохи и как бьётся его сердце.

То, что оно есть под чёрными одеждами - уже открытие.

Потом пальцы коснулись моей щеки, заставили поднять взгляд.

- У вас глаза не горят, - поделилась я.

- Не бойся, я не нашёл тебе замену. Идём.

Миронар всё-таки усадил меня на диван, налил из графина воды в бокал, подал мне, уверенным движением снял плащ. И опустился рядом.

- Мы ведь не о нападении на меня будем говорить? - шепнула я.

- Я найду тех, кто это сделал. И они пожалеют. Но нет, роза, сейчас - совсем не о нападении.

Я покрутила в руках бокал. Отпила. Вода и правда помогла, смягчила горло - и даже думать стало немного легче. А король Элии рядом со мной вытянул ноги. Закинул руку на спинку дивана, и весь его вид неожиданно показался мне почти расслабленным. Как будто он пришёл домой после тяжелого дня. О чём я? Он именно у себя дома.

Но я не могла перестать его разглядывать - линию плеч. Медные волосы, её подчёркивающие. Слегка задумчивое выражение лица.

- Я связан с Хаосом, - сказал он, наконец, поворачивая голову. - Хочешь узнать подробности?

Это откровенность, после которой не будет обратного пути. Я не могла сказать точно, что не позволило мне оторвать взгляд. Странная обстановка, в которой мы оказались? Дурацкое чувство: не помню, когда кто-то открывал мне душу в последний раз? Но я кивнула - раньше, чем поняла.

- Тридцать лет назад, когда правил Элвиг, - Миронар назвал старого короля так, будто тот был его знакомым, - магия процветала. Ты знаешь. Как и то, чем это закончилось: неудачный эксперимент, первый разлом. Мой отец победил Хаос, перекрыл ему пути в наш мир. Правда, мало кто понимает, как он это сделал.

- Как? - тихо отозвалась я.

- Любой разумный элиец полагает, что сейчас никаких разломов у нас нет. Я и часть рыцарского ордена скажет, что это неправда. Отец и его товарищи создали большой портал, прямо здесь, недалеко. И весь поток Хаоса, который льётся в наш мир, тянется туда. Представь, роза, что это пробоина в борту. Её одну легко контролировать - надеясь, что не будет остальных.

- Вы уверены, что хотите мне это говорить? - вопрос сам сорвался с языка. Ответная усмешка была почти злодейской:

- Поздно, Лорин. Слушай дальше. Мы так и живём - с этим порталом под боком. Его охраняют рыцари, которые уничтожают то, чему иногда удаётся оттуда прорваться. Но в целом его сдерживает печать, связанная с телом одного человека. Мой отец был не самым самоуверенным дураком, и когда пара его друзей предложили принять эту ношу до него - согласился. Увы, попытку связать их разломом они не пережили. Тогда глава ордена, сильнейший маг и по совместительству уже почти король, взял Хаос в свои руки. Ну а я просто примерный наследник.

- Что это значит? - Я замерла с бокалом в руках, глядя на него во все глаза.

- Раз в неделю я прихожу и запечатываю разлом. В другие моменты просто чувствую его силу, как, - король сделал паузу, подбирая слова, - старую рану в пасмурную погоду. Она давит на меня, иногда больше, иногда меньше.

Это “давит” прозвучало почти мягко, но чувства в момент передачи силы - их сложно было забыть.

- Как вы живёте с этим? - вот и всё, что я спросила.

Новая усмешка, лёгкое движение плеч - будто мы говорили о ерунде. С таким выражением наш домашний лекарь рассуждал об опасных болезнях - и он всегда казался мне странным.

- Отлично живу. Только стараюсь не принимать важных решений в слишком плохом расположении духа. Или в слишком хорошем. И эта сила - есть способы её прогнать, вытолкнуть из себя. Скажем так, до поцелуев с тобой я не сразу дошёл и давай о них позже.

- А что же было раньше?

- Например, помогают любые проявления злости. Для коих у меня немало поводов. - Красноволосый король подпёр голову рукой, даря мне новый пристальный взгляд. - Только если ты думаешь, что я подарок в хорошем настроении и угрожаю женщинам только по зову Хаоса - брось сразу. Просто иногда бывает неудачное время, чтобы со мной поговорить.

Слишком много смысла в нескольких словах. Мне стало неуютно сидеть вполоборота, я аккуратно поправила юбку. Хотелось поджать ноги, положить колени на диван, но вряд ли это было уместно. Бокал так и пришлось вертеть в руках.

- Когда мы расстались, вам было тяжело. А теперь, кажется, легче. Что произошло между?

Я была почти готова услышать: пошёл, казнил кого-нибудь за рассыпанное зерно. И уже не знала, как это восприму.

- Хороший вопрос, - одобрил Миронар, - После разговора я понял, что надо что-то с тобой делать. И лучше на трезвую голову. Поэтому пошёл в укромное место и выпустил силу Хаоса из разума несколькими заклинаниями. Это весьма опасно для мира, но иногда можно себе позволить.

Что?

- Вы подвергли мир опасности чтобы не убивать меня? - кажется, это я спросила слишком громко.

- Романтично, да? У близости с королём есть свои достоинства.

Он просто невозможно улыбается в самые дикие моменты. Я не понимаю, как так можно. И что о нём думать - тем более!

- Как моя магия помогает вам? - спросила, чтобы отвлечься.

- Просто усиливает мою защиту. С женой было бы легче, но у меня на неё другие планы.

- Какие?

- Вот выберу тебя - узнаешь.

Эта фраза упала новым грузом на сердце. Не понравилась мне - с какими бы чувствами я ни глядела на мужчину перед собой. То есть, всё остальное он рассказал, а это не хочет? Могу я понадеяться, что дело просто в новых подробностях - интимных, например? Или в более конкретных: время, место, расположение разлома?!

Но вместе с надеждой в груди заворочались страхи. Я глубоко вдохнула, стараясь их приглушить. Не здесь. Не сейчас.

- Почему вы решили рассказать мне так много?

Миронар помолчал, словно вопрос пробрался глужбе, чем должен был.

- Ты уже увидела главное. Так что лучше уж понимать, за что пострадаешь.

Пострадаю?!

- Что теперь вы со мной сделаете?

- Теперь, роза, у тебя простой выбор. Либо ты станешь королевой, либо женой одного из рыцарей. Есть ещё третий, если вдруг предашь меня - но не будем о нём. В любом случае, из дворца ты никуда не денешься. После отбора - замуж.

Я втянула воздух. Ну вот и всё. Доверие, любопытство, буря чувств, которую у меня вызвал рассказ короля Элии, даже странное волшебство момента - всё пропало.

На что я рассчитывала? Третий вариант, видимо, неудачно упасть с лестницы и свернуть шею. А нынче в крыле невест опасно - никто не удивится.

- То есть, у меня ещё несколько недель, чтобы найти мужа? - я глянула на короля с новой волной возмущения. - Как удачно, что вы запретили другим мужчинам походить ко мне!

Черты Миронара заострились, будто я его оскорбила - причём резко и серьёзно.

- Я отогнал от тебя Шардиса, - процедил он. - А ты сразу думаешь, как бы найти за это время другого мужчину?

Опасное выражение даже слегка поразило.

- Простите, что я снова о своей свободе и магии, а не о том, как вас завоевать. У вас-то выбор приличный.

- Да, потому что я сижу на троне. А другие - странно им будет даже глядеть на женщину, которую я зову к себе.

Что это за намёк? На мой немой вопрос Миронар усмехнулся и вдруг подался вперёд. Снова взял графин и налил мне ещё воды. Плавно, красиво - манера, с которой король Элии делал самые обычные вещи, завораживала даже сейчас. И за всеми этими движениями его лицо стало ещё ближе.

- Не обессудь, роза, если часть двора решит, что мы тут с тобой не Хаос обсуждали.

Теперь я сморгнула. Шею медленно тронул жар, а после загорелись и щёки. Отвернулась, осушила бокал залпом и поставила на стол.

- Может, тебе вина? - участливо-издевательский вопрос.

- То есть, серьёзно? Вы… При дворе спать с незамужними женщинами - нормально?

- Не переживай, твоя репутация не пострадает. В конце концов, это просто слухи.

Слишком много всего произошло. Он… слишком много мне рассказал. И даже если я захочу - видимо, не смогу думать о короле Элии как прежде. Но это всё надо сгрести, собрать в ладони и рассмотреть пристально где-нибудь в одиночестве. Подальше от него самого.

- Разрешите я пойду?

Миронар сузил глаза. Потом тяжело вздохнул и словно решил, что прогнать меня - действительно хорошая идея:

- Иди. Только не делай глупостей и не удивляйся, когда я позову тебя снова, роза.

Я прикрыла глаза. А как действительно прощалась с ним и выбиралась - почти не помнила.

Глава 21


Миронар

Конечно она отказалась от вина.

Я достал из шкафа бутыль, плеснул в бокал и снова устроился на диване, вытягивая ноги. День ещё даже близко не закончился, так что это лишь краткий перерыв. Надо узнать, как там ищут паршивых невест, отдать ещё с десяток распоряжений, но пока хочется смыть чем-то раздражение.

Мысли собрать.

Что с тобой делать, роза?

Я никогда не был настолько откровенен с женщинами. Не думал, что выдам все слабости вот так, случайно, девчонке, которая даже не заглядывает мне в рот. Которую я не выбрал - пока.

Может, потому что эксперименты не всегда идут гладко? Я сам её в это втянул, и тут уж действительно либо поддаться совести, либо совсем паршиво.

Или потому что не так уж это и плохо оказалось - смотреть на неё и чувствовать, что могу быть честен. Сбросить маску с женщиной и верить, что она не сбежит, увидев правду.

Её лицо выдаёт больше, чем она думает и уж тем более позволяет себе сказать. Я следил, как она всё воспримет. Испугается? Начнёт меня жалеть?

Ни того, ни другого, к счастью. Проблеск сочувствия, который она попыталась спрятать. Шок. Интерес и разумные вопросы. Глубокий взгляд и выражение, будто ей нравилось на меня смотреть - некоторое время.

Когда у неё такое лицо, хочется взять его в ладони и совратить её. Наплевав на все придуманные мною же правила.

А потом мы заговорили о замужестве. Которое пугает её явно больше Хаоса. Потрясающе.

То, что она первым делом заикнулась о других мужчинах, вызывает глухую ярость, от которой мне самому странно. Конечно, шипастая роза. Я пригласил тебя сюда, рассказал почти всё как есть, чтобы ты пошла искать себе настоящего рыцаря.

В моём дворце.

Прямо после того, как целовалась со мной.

На самом деле, не худшее чувство. Я просто всерьёз начинаю думать, что она та, кто мне нужен. Кажется, мы похожи больше, чем она хочет сказать самой себе, и никакой случайный мужчина ей не подойдёт.

Единственная проблема - женщина, которая мне интересна, только и делает, что закрывается.

Конечно, будь на её месте дурочка, влюблённая в образ короля на публике, было бы с одной стороны проще. Но вряд ли я смогу к такой хоть что-нибудь испытывать.

Интересно, если бы роза случайно не нашла меня в беседке, разглядел бы я её среди пятидесяти других? По крайней мере так хорошо, за этой холодной маской? Хочется думать, что да.

Но надо всё же присмотреться к остальным. У меня есть время.

Присмотреться и приучить одну недоверчивую девочку к себе. Подарить ей что-нибудь, что ли? Поменьше упоминать слово “замуж”?

Мне нужна жена. И нужна от неё вовсе не формальная верность. К тому же будь я проклят, если не смогу приручить собственную невесту.


***

Лорин

Меня проводили обратно аж двое охранников. В крыле невест было неспокойно: несколько стражей дежурили в коридоре, ещё двое мужчин в доспехах разговаривали в холле. Один из них, увидев, остановил меня.

Представился как Тиарн, королевский следователь, и объяснил, что тоже хочет меня расспросить. В покои я вернулась в плотном сопровождении - и ни служанки, ни Диала не показывались из комнат.

Тиарн выслушал мою историю ещё раз. Задавал вопросы. Но его прервало появление новой персоны - пожилого и сурового с виду лекаря.

- Так, господа, - буркнул седовласый мужчина, - мне приказано осмотреть леди Лорин, а вам - не мучить девушку.

- Мы почти закончили, - кивнул Тиарн.

Высшие силы, я же лекаря не заказывала. Но меня уже и не спрашивали - старичок разогнал всех и усадил меня на кровать. Долго ворчал что-то под нос, водя пальцем у меня перед глазами, заставляя поднять руки. Задавал вопросы. Чуть не пылинки с меня сдувал.

- Вреда для здоровья действительно не вижу, - заключил он наконец. - Но вы явно перенервничали и утомлены. Примите ванну наскоро, ложитесь спать. И вот микстуру обязательно выпейте.

Как я узнала минут через пятнадцать, микстура пахла мятой и щипала язык. Я усмехнулась, успев подумать о яде. Вспомнив вопрос короля на одной из наших первых встреч.

Но выпила. И заснула почти как ребёнок, не успев задаться новыми вопросами.

А наутро очнулась удивительно бодрой и даже расслабленной. Разглядывала занавески, сквозь которые пробивался свет, потянулась в кровати.

И лежала. Никуда не спеша.

Перебирая в памяти события вчерашнего дня.

Где-то там за стенкой сидит Диала - и я не очень жду новых объяснений с соседкой.

Где-то там продолжается отбор.

А я слишком много всего узнала за вчерашний день. Столько, что под конец чувства, кажется, испарились.

Я думала о Миронаре.

Он связан с Хаосом. Король Элии - несёт бремя, которое я даже после его рассказов и видений представляю с трудом. Мы все под угрозой - разлом ближе, чем кажется. Странно, но именно эта мысль меня не так уж тревожит!

Все мои близкие говорили о Хаосе со страхом. Может, будь у меня собственный дом, дети - я бы тоже переживала. Но сейчас меня волнует один вопрос: каково это? Сдерживать печать, постоянно чувствовать враждебную силу рядом?

Нести ответственность, о которой практически не с кем поговорить. Притворяться, что всё прекрасно, день за днём. Наверняка тяжелее, чем он показывает. Но в прошлый раз, когда я заикнулась о помощи, король оскорбился - и я не решилась повторять.

Он не собирается извиняться за то, что шантажировал меня и загнал в тупик.

Я не собираюсь его жалеть.

Но вчера мы сидели рядом, он раскрывался передо мной - и, кажется, я впервые увидела его истинное лицо. После того, как он меня целовал. После того, как я дрожала в его руках, не понимая саму себя.

Я не знаю, что это значит. У его величества тут толпа невест - и даже один нормальный поцелуй, чтобы привести девушку в чувства, вряд ли меняет ситуацию. Он мог так и с другими. Он прямо сказал, зачем водит к себе женщин - и, наверное, давным-давно! Откровенность важна, но и её Миронар объяснил - просто так уж сложилось.

Поэтому я удивилась, когда он разозлился.

“Ты пока далеко не последняя из кандидаток”. Насколько не последняя?

Мысль, на которой я поймала себя дальше, заставила перевернуться и сжать подушку.

Я действительно подумала, могу ли оказаться рядом с ним!

Как это было бы? Король Элии радуется, что моя сила теперь принадлежит ему целиком, я слежу за его переменчивым настроением. Иногда он рассказывает о своих планах, но всё равно не говорит половину. Я поддерживаю его.

Мы язвим и пытаемся уколоть друг друга - интересно, хотя бы королеве позволено говорить ему всё, что на уме? Например, что брачные связи - кошмарная несправедливая гадость? И что многие люди легче соглашаются на сделки, если им пообещать что-нибудь, а не угрожать?!

А ещё есть кипа обязанностей, которую я даже не представляю. В своих мечтах я управляла поместьем - причём, вопреки любой логике и законам, сохранив магию. Я ведь столько бытовых заклинаний знаю! Но тут - совершенно другое.

И красноволосый король не сказал, какие именно у него планы на жену.

Мысль царапнула, и я, подобравшись, села в кровати.

То, что я обо всём этом думаю - явный признак сумасшествия. А единственная предложенная альтернатива - всё-таки найти себе приличного рыцаря втихаря. Какая уж тут любовь! Просто бы человека незлого. Может, всё же удастся с кем-нибудь познакомиться?

Или на меня действительно никто не посмотрит.

О своей репутации я, как ни странно, жалела меньше. Мне правда так важно, что скажут вокруг? За встречи с королём осуждают слабее, чем за то, что я сбегала от женихов.

Пусть.

Я наконец встала, начала приводить себя в порядок - и за этим занятием меня застал стук в дверь.

На пороге стояла незнакомая девушка.

- Леди Лорин, меня зовут Рея, я ваша новая служанка. Его величество решил, что я подойду на эту роль лучше, чем Алья. Надеюсь вы не против. Очень хочу вам понравиться и готова помогать от всего сердца.

Я окинула удивлённым взором невысокую блондинку. Она улыбалась немного смущённо.

- А его величество не сказал случайно, в чём причина?

Я, конечно, вспомнила, как Алья нашла меня в саду с розой и как об этом узнал Шардис. Но и то, что король “посылал человека” следить за мной - тоже.

- Увы, я просто исполняю приказ. Пожалуйста, не прогоняйте меня.

Постаралась улыбнуться и заверить её, что никого я не гоню. Дальше Рея помогла мне одеться, причём вела себя так учтиво, что даже неловко стало.

Прямо золотые цепи вокруг. Лекарь, служанка - и не поймёшь, как относиться.

К завтраку я вышла в гостиную, где и встретилась наконец с Диалой. Вот только соседка ставила тарелки на поднос, явно намереваясь унести всё к себе.

Ни взгляда на меня, хотя вряд ли я превратилась в призрак.

- Доброе утро, - попробовала начать я разговор.

Брюнетка всё-таки опустила ношу - ложки звякнули, пальцы девушки сжались. Выражение, которое я поймала, было полно мрака.

- Фаворитка, значит.

- Диала… - только выдохнула я.

Она мотнула головой, словно отбиваясь ото всяких слов. Потом просто поглядела на меня и выдала:

- Знаешь, Лорин, я не буду спрашивать, действительно ли на тебя напали. Что вообще происходит, кто тайно помогает тебе и как ты раз за разом оказываешься рядом с его величеством. Всё это просто очень мило с твоей стороны. Горячо заверять, что тебе не нужен жених, что ты здесь случайно. Я защищаю тебя, пытаюсь помочь - а потом ты в его покоях! Проводишь демоны знают сколько времени! Не факт, что в первый раз.

Она выдала всё это так быстро, жёстко, зло, что я сжала руки.

- Даже не думай, что я хоть ещё раз тебе поверю, - процедила брюнетка. - Я сделаю всё, чтобы ты его не добилась, ясно?

Я не успела ответить - или не захотела. Диала резко схватила поднос и метнулась в спальню - дверь хлопнула и чуть не затрещала.

Ела я без аппетита. А чуть позже снова пришёл Тиарн.

- Мы нашли двух девушек, которые на вас напали, - сообщил он. - Если хотите, поговорите с ними. Они во всём сознались.

- Кто? - если бы я не встала сразу, то сейчас бы вскочила.

- Анда Вейл и Лейра Са’Рон.

Два имени, которые ввели меня в ступор - по одной простой причине. Я их практически не помнила!

Они не сидели в комнате у Санды - при мне. Я никогда не видела, чтобы они общались с Диалой или Шардисом, хотя тут сложно судить.

- За что?

- Судя по их словам - чтобы устранить соперницу. Вы им сильно не нравились. Хотя я надеялся, вы скажете больше.

Я не могла сказать больше. Я видела их только на испытаниях и общих сборах!

- Идёмте, - предложил Тиарн.

Я пошла. Прямо в комнаты, где жили “преступницы” - там оказалось неожиданно много охраны.

- Мы просто допросили всех, - поведал мне следователь по дороге. - Они ждали вас у выхода с лестницы, в той самой кладовой. Решили, что выглядывать соперницу в замочную скважину - достаточно умно. Ключ украли у служанки.

Следующие несколько минут казались мне слишком дикими, чтобы быть правдой.

Заплаканные девушки сидели в гостиной. Под надзором. Судя по их лицам - недавно здесь было много слёз, нервов и, может быть, даже сожалений.

Они умоляли простить их. Они признавались, что напали на меня со спины. Лейра Са’Рон была со мной на третьем испытании, где мы строили карточные домики, и хорошо его прошла.

То, что я услышала следом, заставило стиснуть зубы.

- Это несправедливо! Все говорили, что ты опасна, хуже Минель! Санда, Керин, даже твоя соседка! Все обсуждали, что надо что-то сделать… Просто потом они все испугались, а я..!

Лейра замолчала, душа слёзы. Тиарн перевёл на меня хмурый взгляд.

- Вам надо быть осторожнее, - только и сказал он мне, выводя обратно. - Скорее всего, им действительно подкинули идею. Но слова - не повод наказывать, иначе отбор лишится половины невест разом. Предположу, что его величество жёстко обойдётся с провинившимися, чтобы приструнить остальных. Но надолго ли - другой вопрос. Вам лучше не ходить одной.

Я только кивнула, сжимая руки.

“Даже твоя соседка”. Диала говорила, что помогала мне?

Особое отношение! Кажется, я действительно его ощутила. И что бы ни случилось дальше, теперь от него не отвертеться.

Повтор испытания Миронар назначил на сегодня - и я просто предвкушала, какие ещё потрясающие чувства он подарит.

Глава 22

Главным чувством на испытании было: есть я, а есть все остальные.

Эти остальные за редким исключением сидели кружками. Зал со множеством кресел и столиков, где слуги разносили чай, казался бы уютным - если бы не явное напряжение в воздухе. Большинство девушек болтали о какой-либо ерунде вроде очередных нарядов. Но мне казалось, теперь они просто прятали серьёзные мысли.

Я напоминала себе небольшой островок в океане. Всего два места рядом, и оба пустовали. Даже к Минель кто-то присоединился - правда, блондинка читала книгу.

Вот почему я свою не захватила?

Зачем нас томили здесь? Наверное, чтобы посмотреть, как невесты себя поведут. И все держались скромно - после разговоров о нападении и карах.

Миронар действительно вызывал нас по одной.

К счастью, моей очереди не пришлось ждать долго.

Я зашла в соседний зал, где его величество скучал за похожим столиком. Мне показалось, что скучал.

При виде меня он так улыбнулся, будто ждал. Будто был рад, возлагал какие-то надежды на ближайшие десять минут. И я поняла, присаживаясь на диванчик: встретиться с ним - внезапно приятнее, чем та рутина, которой я посвятила большую часть дня.

- Добрый вечер, ваше величество.

- Здравствуй, роза. Как спалось?

- Ваш лекарь проследил, чтобы хорошо, - заверила я.

- Какой молодец. Хоть кого-то не зря держу.

Я невольно оглянулась. Король был верен своим привычкам: слуги сбежали за дверь, всю комнату мягко окутывал полог тишины. В его покоях, конечно, тоже полно защиты. Проще говоря, мы снова наедине - интересно, с другими невестами он так же беседует?

- Как ваше настроение? - поинтересовалась я, изучая янтарные глаза.

- Тебя правда волнует этот вопрос?

- Да, конечно.

- Хорошо, - внезапно мягко сказал он. - Лучше с каждой минутой. Я же в предвкушении: ты должна развлечь меня. Что приготовила?

Ждала я этого вопроса. Вот что готовилась - не скажу.

- Давайте как всегда. Я сделаю вид, что не жду от вас подвоха. А вы сами развлечётесь за мой счёт - например, расскажете, много ли людей решит, что вы отослали слуг не зря и мы занимаемся с вами чем-нибудь непристойным прямо тут.

Фраза вышла чуть возмущённее, чем я планировала. В который раз подумала, не перешла ли грань - но глаза Миронара сверкнули прямо задорно. Улыбка стала широкой, бесстыдной.

- Что я заронил в твою невинную голову? Думаешь о непристойностях со мной, роза?

То есть, ему дважды предлагать не надо.

- Меня всё-таки воспитывали, ваше величество. Строже, чем может показаться.

- Иными словами, думаешь прямо сейчас.

Интересно, кто-нибудь всё-таки пытался его чаем облить, например? Я спокойно, демонстративно взяла чашку - на столике были щедро подготовлены напитки и сладости.

- Ты знаешь один верный способ улучшить моё настроение, - продолжил Миронар. - Так почему бы нет?

Я замерла - от того, как он взглянул на мои губы. И сникла.

- Прямо здесь?

- Да, здесь и сейчас.

Чашка отправилась обратно на стол, а моё настроение - куда-то в яму. Момент и до этого казался странным, но теперь любое веселье улетучилось. Я не то чтобы против уже. Но слишком определённо он всё сказал - снова сила. Царапающее чувство.

- Закрой глаза, - приказ.

Сжала руки. Закрыла, подбирая слова. Он приблизился ко мне быстро, пересел на диван - как вчера, но ближе. Тут и подумать толком не успеешь, только слушать шорох в темноте. Шершавый палец коснулся моего подбородка, провёл по губам.

- Мне не…

Его руки вдруг взяли мои пальцы - и я почувствовала, как по безымянному скользит вверх холод.

- Открывай.

Распахнула глаза, чуть не выдернула руку - от удивления. На пальце сидел ободок с гладким жёлтым кристаллом.

- Что это?

- Оно зачарованное. Должно немного привыкнуть к твоей энергии - и защищать от чужой. По крайней мере, на один средней силы удар его хватит. Не хочу, чтобы мою фаворитку ещё раз кто-нибудь тронул.

Последнюю фразу Миронар произнёс серьёзно, почти зло, глядя мне в глаза.

Я аккуратно вдохнула. Не менее осторожно выставила руку перед собой - хотелось разглядеть кольцо, проверить магическое поле. И я надеялась, что это не выглядит как незамутнённое любование “подарком”.

- А побочных эффектов у него нет? - например, что и мужчины не смогут ко мне прикасаться в принципе?

- Есть. Ты сейчас проникнешься и даже будешь вспоминать обо мне, когда на него смотришь.

Нам вроде бы доходчиво объясняли в академии: приворотных артефактов не существует, как и любой магии, влияющей на разум напрямую. Но почему-то я думаю именно о них.

- Вы прямо окружаете меня заботой, - заметила с усмешкой. - Кольцо, лекарь, служанка. Рея случайно не носит под платьем кинжал?

- Скажем так, кое на что она способна и будет тебя защищать.

Многообещающе. Даже приятно немного - правда, остаётся ощущение, что вокруг растут прутья золотой клетки.

- Чем-нибудь ещё я могу скрасить твои дни? - поинтересовался король, внимательно меня разглядывая.

Проклятье, ему правда интересно?

- У меня, кажется, с соседкой не лучшие отношения, - призналась я.

- Да, Тиарн намекал. Так много же комнат освободилось - переедь от неё. К Минель.

Хорошо, что к чаю я больше не прикасалась - поперхнулась бы.

Минель?! Почему она?

- Вы её тоже назначите фавориткой?

- Да, Лория, сегодня назову ещё двух - выберу из вашего цветника самых достойных.

Лория-из-цветника. Высшие силы, а блондинке он подходящее прозвище не придумал - лилия, магнолия?!

- Может, и вызывать нас будете вместе? - хмуро поинтересовалась я.

- Ну ладно, ревнуешь меня к Минель - живи одна, - пожал плечами король. - Скажу Диале Нэм переехать.

Легко. Беззаботно. Вот взял и решил.

Я вздохнула.

- Спасибо за помощь.

- Тебе надо бы завести подруг, роза.

- У меня с ними не складывается, увы.

Я ожидала, что он скажет: ты слишком замкнутая. И будет прав, наверное - по крайней мере, отец часто говорил именно так.

- У тебя просто характер тяжёлый, - задумчиво протянул Миронар. - Но должно же с кем-то сложиться.

У меня? Характер?!

Я развернулась, но прежде, чем начала возмущаться, король ошарашил меня следующим:

- Так всё-таки что насчёт поцелуя? Можешь сейчас? В следующем испытании все будут смотреть на вашу силу, и это через пару дней - хочу, чтобы ты восстановилась.

И его пальцы уже тронули мой подбородок.

Да будь я проклята. Мне просто слишком дико от этих прикосновений - и рук, и губ. Слишком много противоречий. Ему помогает моя сила? Да, и я не бессердечная стерва, чтобы упрямиться, зная причины. Я даже восстанавливаюсь.

Но в первые разы меня меньше смущал сам способ - а теперь почему-то колет.

Я всё равно прикрыла глаза и ощутила его губы на своих. Такую быструю и уверенную ласку - она началась почти нежно, а потом захватила разом. Как всегда. Возрождая все воспоминания - о его замечаниях, улыбках, о наших ненормальных разговорах.

Мне просто хочется запустить пальцы в его волосы. Притянуть его к себе. Податься вперёд, забывая про всё плохое - между нами. В целом.

И я смиренно ждала, когда взовьётся пламя, потечёт сила - но почему-то этого не произошло.

Он оторвался быстро.

- Что? Не получилось? - с тревогой спросила я.

- Знаешь, я всё-таки подумал, что можно разок тебя поберечь. Я проживу ещё два дня - жил же раньше.

Лицо мужчины передо мной казалось невозможным. Всё было как-то почти трогательно в его фразе. Всё! Только злодейские глаза и губы потешались надо мной.

То есть, он просто придумал повод меня поцеловать - и не особо скрывает.

Считает, что я должна быть в восторге.

Да будь он проклят!

Руки упёрлись в крепкие плечи. Я вывернулась - сама не знаю, как удалось! И выдохнула:

- Знаете, вы совершенно невыносимы. Вы не представляете, как хочется просто нагрубить вам - и делайте что хотите!

Черты Миронара заострились - но главным, что мне почудилось в янтарных глазах, было удивление.

- Что не так? - Его голос звякнул, всё ещё чуть поражённо. - Ты скисла, когда я пожелал просто взять твою силу. Тебе понравилось сейчас, ты тянулась ко мне - и снова играешь в терновник?

- Вы единственный, кто здесь играет! - я просто вспыхнула. Мне вдруг стало бесконечно стыдно за эти чувства, за тягу, которую он распознал. - Я согласна отдавать вам силу. Слышите? Я сочувствую вашей ситуации, я более чем готова вам помогать, но всё остальное мне не нужно! Ваша милость, ваша уверенность, что я растаю от поцелуев, при том, что мне нельзя даже глядеть на других мужчин, а вам - можно всё. Назначать фавориток, выбирать, пробовать каждую девушку. Где захотите, когда захотите!

- Забываешься, Лорин, - полный гнева взгляд.

- Вас удивляет, что у меня есть чувства? Скажу по секрету: у всех здесь, у каждой из ваших невест, даже самых бесчестных, они есть. У нас, женщин, они есть - даже если вы думаете, что нас можно без спросу отдавать незнакомым мужчинам. Как собак, а не людей. Даже если все ваши действия - и политика, и личные - показывают, что вы уверены в обратном!

Пару секунд янтарь полыхал пожаром. Пару секунд я понимала, что посылаю в огонь абсолютно всё, что у меня ещё осталось - но жалость, как ни странно, не пришла.

С меня хватит. Пусть делает что хочет - отберёт кольцо, звание и запрёт меня в тюрьме. Растопчет. Мне всё равно.

Миронар просто резко отстранился. Встал.

- Десять минут прошли. Ты свободна, - голос практически хлестнул.

Прекрасно!

Я молча вскочила, пошла быстрым шагом прочь. Уже у дверей сняла и сжала в руке кольцо - ещё не хватало, чтобы его заметили другие. Впрочем, если этот знак со мной останется, они всё равно увидят.

Но не сейчас.

Единственное счастье - мне не пришлось сидеть здесь дальше. “Испытанных” королём Элии уводили в покои, меня провожала Рея.

Чужие взгляды не волновали. Только одна картина врезалась в память: Минель поднялась с места и разговаривала с Шардисом у стены. Советник успел скосить на меня глаза, но больше никак не выдал интереса. О чём он говорил с блондинкой, какие наущения ей давал - я не имела понятия.

Может, готовил её к этому испытанию. Или к следующим.

Может, он очень хочет, чтобы именно она стала королевой. Или кто угодно другой. Не я.

Прекрасно, повторюсь!

Результатов испытания я ждала, выплёскивая силу в узоры на стенах - и чуть ли не в первый раз в этом месте с удивлением поняла: мне не страшно.

С меня просто хватит. Я так долго играла по идиотским правилам, так долго терпела! Да хоть “третий вариант”, хоть королевский гнев на всю семью - это, будь я проклята, того стоило.

Одна-единственная возможность сказать всё в лицо придурку на троне.

Но… оглашённое Амейрой решение короля оставило внутри лишь пустоту.

Миронар отослал ещё шестерых девушек. Вместе с Лейрой и Андой, которых уже выгнали - итого нас осталось двадцать.

И да, он назвал двух новых фавориток. Минель и Керин. Ни слова, ни распоряжения насчёт меня.

Всё осталось как есть - я при дворе. В его клетке.

Я прикрыла глаза, возвращаясь к себе после услышанного. Прижала руки ко лбу и простонала. Ещё долго пыталась понять, что дальше.

Значит, он ещё чего-то ждёт от меня. Значит он со мной “не закончил”.

Что ж, знаю одно.

Я просто больше не буду идти у короля на поводу. Ему нужна сила - пожалуйста. Но выигрывать этот отбор я точно не хочу. Лучше стать женой незнакомого человека, лучше так, чем просто сдаться тому, у кого нет к тебе ни капли уважения.

А может быть, есть способ лучше?

Я не могла сказать, что за чувства взвились в груди. Не понимала, что изменило ход мыслей - но мне вдруг отчаянно захотелось, чтобы красноволосый король пожалел. Хоть на краткий миг. Я могу выполнить любые требования. Показать, что я сильнее всех, лучше всех - лучше демоновых Минель и Керин. Обмануть его. Как он обманывал меня - продемонстрировать, что я стараюсь.

Но моих чувств он не получит. Ни смущения, ни радости, ни тяги к нему.

Рано или поздно - главное, чтобы не слишком поздно, - он спросит, что происходит, и услышит, что у нас просто сделка.

Я не знала, как точно собираюсь действовать, но даже не план - идея мне понравилась. Впервые за много дней я ощущала тёмную радость и собиралась так или иначе пойти у неё на поводу.

Глава 23

Следующее испытание, как и сказал его величество, ждало через два дня. Сила. Я готовилась: тренировалась собирать магию, даже утащила ещё пару книг из библиотеки.

Диала действительно переехала из моих покоев - несложно оказалось узнать, что к Санде. Миронар меня не вызывал - зато, как поведала Рея, с другими фаворитками время провёл.

Да как угодно.

Испытание проводили днём, на открытой площадке. Вывели нас всех разом в сад - благо двадцать невест уже не казались большой толпой. Тонкие лучи осеннего солнца освещали поле, ещё зелёную траву, гравий. Золотили начинающие желтеть листья. было ещё тепло - холода обещали прийти через две-три недели. И всё же, я пару раз поправила накидку, словно мороз обнимал плечи.

Чуть позже пришли мужчины - его величество и рыцари. Король выглядел недобро: улыбаться он пробовал, но я уже до печального хорошо различала его состояния. Глаза пылали, даже когда он смотрел на невест. Рогатая корона довершала образ.

Пятеро рыцарей в масках молчали и, видимо, собирались защищать мир от нас. Или нас друг от друга - последнее скорее радовало, чем нет.

Моё кольцо на пальце привлекло пару взглядов. Диала рассмотрела его ещё раньше - и сейчас брюнетка держалась нервно.

Король сам объявил условия:

- Дорогие невесты, - его голос звучал жестковато и почти язвительно. - Поскольку это испытание важно, я буду судить его сам. Что вы должны сделать? Выйти вперёд, сконцентрироваться. Собрать силу и ударить в щит одного из моих помощников. Сможете сделать это красиво - тем лучше. У вас две попытки. Как понимаете, здесь не осталось тех, кому магия плохо даётся - мне нужна сильная королева. Но сегодня я распрощаюсь ещё с несколькими из вас. И после этого отбор потечёт совсем иначе.

Как иначе?! О чём он? Судя по всему, король взбодрил всех невест - девчонки заволновались пуще прежнего.

- Давайте кто-нибудь одарённый покажет, - улыбнулся Миронар. - Минель, ты лучше всех подходишь. Будь добра.

Неприятное чувство меня кольнуло.

Все взоры устремились на блондинку. Та повела головой, но секунды спустя вышла к центру площадки. Ей навстречу двинулся один из рыцарей - и я вдруг поняла, что узнаю его фигуру.

Арейн, которого я едва не приняла за короля на балу.

То, что происходило дальше, вызвало зуд в груди - кажется, не у одной меня. Минель была безупречна! Ей дали ещё несколько инструкций, она кивнула. Развела руки, и изящные пальцы начали собирать силу.

Как тончайшую ткань. Нити, которые вплетаются в сложный узор. Однажды в детстве я видела на ярмарке танцоров, выступавших с яркими лентами. Зрелище оказалось диковинным для наших мест, привезённым откуда-то с юга - и врезалось в память.

Помню, как выгибались их тела, руки, и как струился по воздуху гладкий шёлк. Как он играл, оживал, манил - сейчас я наблюдала похожий танец.

Энергии и силы. Тонких потоков под солнцем. Минель красовалась с полминуты, пока все нити не легли в клубок в её руках - и не пришла пора бить.

Удар вышел знатным!

Полупрозрачное поле вокруг рыцаря дрогнуло. Словно для пущего эффекта - загудело. Громко, звучно - как огромный колокол или гонг.

- Изумительно, - оскалился Миронар, когда в ушах затихло.

Сложно было не согласиться.

Я вдруг поняла, что сжимаю руки. Что пламя уже занялось внутри. Я злюсь. Решила ведь быть лучшей хоть временно - и, возможно, это испытание мой самый верный шанс. Тут не надо улыбаться, не надо разговаривать с королём - просто удивить всех техникой или мощью.

Но будет сложно. Хуже, чем я думала.

Мысль о том, что Шардис успел чем-нибудь помочь светловолосой красотке, теперь не радовала ни капли.

Дальше звали остальных. Сначала одну из “подруг” Санды - та тоже пыталась играть с потоками, но нити слушались её куда хуже, чем Минель. И удар звучал слабее. Как и у других. Какая разница? Я мрачно наблюдала за Диалой - бывшая соседка справилась на удивление чётко, красиво - чем вызвала пару удивлённых вздохов.

Санда выступила отлично.

Керин была очень, очень хороша.

Меня оставили напоследок. Наконец Миронар назвал моё имя - и я вышла.

Подходя к рыцарю, старалась дышать ровнее. Мне нужно немного отвлечься - чтобы получилось собрать демонов клубок, не расплескать силу и не поджечь случайно траву.

Отвлечься… вгляделась в маску.

- Здравствуйте, Арейн. Это ведь вы? - спросила тихо.

 Мужчина помолчал пару секунд.

- От вас не скроешься, леди Лорин.

- Сложно забыть человека, с которым я провела целых два танца - и нас чуть не выгнали с бала за подобную вольность.

Он усмехнулся - причём довольно явно. Следующее, что я услышала:

- Лорин, ты собираешься приступать или пропустишь первую попытку? - громкий голос короля сбоку.

- Прошу прощения, ваше величество. Всего лишь концентрируюсь, - ответ действительно получился холодным.

Я прищурилась, погрузилась в себя. Энергия, потоки взвились следом. Вряд ли они сложатся в красивые фигуры - я всегда разделяла мощь и эффектность. Всегда предпочитала первую, если был выбор. Просто собрала силу несколькими резкими движениями, целясь в выставленный щит.

И ударила!

Гул ошеломил. Отдался где-то в животе, в груди, в земле! Уши заложило - я видела, как марево перед Арейном дрожит, и он даже страхует его второй рукой.

А потом рыцарь резко убрал защиту, и тишина оглушила.

- Просто потрясающе, леди, - услышала я голос рыцаря где-то вдалеке.

Обернулась, ловя взгляды.

Странный, неясный - от короля. Немного ошарашенные от остальных. И неожиданно холодный от Минель. Голубые глаза вдруг напомнили осколки льда.

Я уже поняла, что у меня получилось, но вот вид блондинки казался открытием. Значит, не такая уж она непрошибаемая?

- Второй круг, - чуть выждав, объявил Миронар. - В том же порядке.

Я отправилась на место рядом с Керин, стараясь отрешиться от общего внимания. Минель вышла следом. Встала перед Арейном прямо, собранно, решительно. И на этот раз её руки просто нарисовали в воздухе кольцо. Собирала энергию она буквально несколько секунд - а потом ударила.

И снова гул. Такой, что оглохнуть можно!

Мне сложно было сравнивать, но судя по притихшим девушкам, все вокруг прониклись. Арейн и Минель что-то сказал, и я чувствовала, что блондинка довольна. Очень даже! Дальше был второй круг - где все словно разом забыли о красивостях. Никто больше не рисовал узоров, надо же!

Смогу ли я ещё раз? Лучше?

Мне, будь я проклята, очень хочется. Это же магия, а я и так проиграла Минель в прошлый раз. Будь у меня шансы стать королевой после одного этого испытания - наш проклятый жених не устраивал бы остальных. Я не заигрываюсь. Я просто дам ему повод пожалеть.

Повод, выбрав другую, хоть иногда сомневаться - как могло быть иначе.

И снова вперёд я шла с единственным чётким желанием.

Сила просто загорелась внутри. Я вобрала её, всю, думая о красноволосом короле.

Взмах. Удар.

Грохот! Щит в руках Арейна дрогнул - и резко погас.

Мне казалось, он успел выставить второй в последний миг. Даже покачнулся. Или мир покачнулся? Я вдруг поняла, что перестаралась - ноги ослабли, а миг спустя меня схватили за плечи.

Рыцарь схватил.

- Эй, Лорин! - его голос казался беспокойным. - Лорин, вы чего?

Я самую малость перетрудилась. Но судя по эффекту, по звуку, который успела услышать - можно было широко улыбаться.

- Каких демонов? - следующий голос, Миронара, тоже прозвучал внезапно близко. - Мы всё поняли и на первой попытке, зачем эти представления?! Я что, просил вредить кому-то? Себе в первую очередь?

- Я в порядке, ваше величество, - отвечала, пытаясь встать ровно.

Король тяжело глянул на Арейна. Пропустил воздух сквозь зубы - миг мне казалось, что в янтарных глазах снова что-то бьётся. Он сделал ещё шаг. Сжал руку.

- Помоги девушке, - выдохнул спустя пару секунд. - Не стой на месте.

- Идёмте, - быстро сориентировался Арейн, - Всё хорошо.

И он на полном серьёзе предложил мне локоть. Помог опереться о себя - и увёл подальше, на край площадки. Я не представляла, как смотрит нам вслед его величество. Что за всем этим думает. Он ведь не порывался схватить меня сам, это ведь слишком дерзко, правда?

Зато взгляд Минель я поймала - злой, вот совершенно.

Дальше Миронар что-то говорил про результаты - мол, они практически очевидны. Но он объявит их ещё через полчаса всем выбывшим, подумав. Я толком не слушала. Что вылететь мне не грозит - поняла, да и остальное вряд ли удивит.

Но меня вдруг взволновало другое. Рука Арейна ещё поддерживала меня - и я, пользуясь этим диким моментом, резко повернулась к нему.

А потом, посылая в огонь все возможные сомнения, спросила очень тихо:

- Арейн, скажите, вам случайно не нужна жена?

Он остановился.

Думаю, поражённо. Думаю, мой вопрос можно было счесть крайне опасным - и в первую очередь для него! Но ведь это мужчинам нельзя делать мне непристойные предложения. А мне просто ничего нельзя, но я собираюсь заставить короля задуматься и не достаться ему. Как-то же надо выкручиваться?

- Самый необычный вопрос, который мне задавали. - Рыцарь передо мной тронул маску, будто захотел её снять. Но потом просто слегка наклонился вперёд и шепнул: - Лорин, сейчас не отвечу, но давайте встретимся. Я найду способ - вы не волнуйтесь за меня или по этому поводу.

И отстранился, убедившись, что я стою на ногах.

Эта реакция поразила меня - достаточно, чтобы прикрыть глаза. Серьёзно? То есть, правда?!

Мне почти ничего больше не волновало на испытании - и шла я обратно, с Реей, погружённая в собственные дикие мысли.

Глава 24

Что бы я ни думала о рыцаре, прежде ждала встреча с королём.

Миронар вызвал меня тем же вечером, к себе. После того, как объявил результаты испытания и отбор лишился ещё пятерых невест. Быстро, будь я проклята. Вот так - нас уже осталось пятнадцать.

Я снова пришла в королевский кабинет - сама не могла сказать, с какими чувствами.

Его величество даже не за столом сидел - рызмышлял о чём-то, глядя в окно, но развернулся на моё появление.

Смерил меня тяжёлым взглядом. Будто пытался сделать невидимый разрез на лбу и заглянуть в голову. Подошёл - даже не скрывая напряжения.

Оно так и повисло между нами, окутало, легло на плечи.

- Давай сегодня быстро, - первая фраза, вместо приветствий.

То что нужно.

Я молча кивнула. Он сделал ещё несколько шагов, поднял руки. Большие пальцы легли мне на скулы, и я покорно, как пресловутая кукла, подставила губы.

Поцелуй был… холодным. Моя сила отозвалась и потекла к нему - быстро. Как ручей, загнанный в железный жёлоб. Я старалась думать только об одном: я смогу. Продержусь - именно на этих ничего не значащих мыслях. Я не хочу ничего видеть, чувствовать, слышать.

“Просто сделка”.

Кажется, даже наша первая ночная встреча задела меня сильнее.

Кажется.

Он отпустил меня - с видом, который я не могла понять. Из глаз ушёл привычный свет, но лицо короля осталось недовольным. Пасмурным.

- Я могу идти, ваше величество?

- Нет.

Послушно замерла, хотя в грудь ударило молоточком. И не надо было, наверное, снова глядеть ему в глаза - особенно в этом давящем молчании. Но я не смогла иначе.

- Должен сказать, девочка, - выдохнул он через несколько секунд. - Такого как в прошлый раз мне давно никто не говорил. Но, смотрю, ты передумала и решила рисковать здоровьем, чтобы загладить вину. Или тебе просто захотелось упасть в обморок? Нравится, когда за тебя волнуются?

Высшие силы, о чём он?

- Сомневаюсь, что вы волновались за меня, ваше величество. Прошу прощения, что переусердствовала.

Черты заострились ещё больше. О крылья носа - порезаться можно.

“Это всего лишь сделка”, - может, сказать сейчас?

Рано.

- Я просто подтверждаю доверие, которое вы оказали мне как фаворитке, - нашла я нейтральный вариант.

- То есть, не хочешь создавать мне проблем? Как благородно. - Миронар еле заметно поморщился, словно понимая, что мало чего от меня добьётся. И продолжил прямо, как ударил: - Я ценю искренность, но в прошлый раз ты врала самой себе. Могла бы просто сказать: да, тебя задело, что я ещё не выбрал тебя. Ты ревнуешь - к Минель, к Керин, ко всем оставшимся. Взять и признаться.

Самовлюблённый мерзавец. Как я вообще пару дней назад могла радоваться, что вижу его?!

Что бы я ни ответила, станет лишь хуже - я поняла это чётко. Так с ним всегда, непреложное правило наших препираний. Мой самый верный вариант - молчать.

И я молчала.

Молчала.

- Ладно, раз не готова, иди, - наконец, выдохнул король совершенно зло. - Можешь прямо к Амейре. Я приду следом и расскажу вам кое-что важное.

Так и случилось - я всё исполнила прилежно, добралась до распорядительницы, и та быстро собрала нас всех в холле.

Миронар явился лишь немного позже.

Осмотрел свой “цветник”, и заговорил:

- Дорогие невесты. Вас осталось пятнадцать. Наконец-то я могу сказать, что здесь только те, кто мне хорошо запомнился. - Он улыбнулся, словно поощряя нас, но мне так и чудилась затаённая ярость. - Вы все наделены силой. Умеете держать себя - хоть на балах, хоть при личных встречах. Так или иначе талантливы. Интересны. Я выделил троих из вас, но всё ещё может измениться.

Янтарные глаза чуть сузились, когда он продолжал:

- Я обещал вам, что отбор пойдёт иначе. Больше не будет формальных испытаний - никаких очевидных условий, которые надо выполнить или выбыть. У нас будут новые свидания, общие обеды, прогулки. Я могу распрощаться с любой из вас в любой момент, но хочу, чтобы вы поняли одно: дальше я выбираю исходя исключительно из личных предпочтений. Не за силу. Не за умение плести интриги. И в супруги я возьму ту, кто мне действительно нравится.

Будь я проклята, но у него получилось - приободрить всех! Девчонки, вначале недобро поглядывавшие на фавориток, теперь стояли с такими лицами, будто им пообещали настоящую любовь. Даже мне захотелось повести головой: он серьёзно?

И ещё я даже не знала, что меньше понравилось мне в этой речи.

То, что не будет никаких условий, которые позволят распрощаться с отбором?

Или то, как откровенно он перевёл взгляд на Минель на последних фразах?

Проклятье.

Я ушла к себе, заперлась в комнате, вдруг понимая: мне снова одиноко. Как-то по особенному - как не было даже в последние дни.

Но одиночество развеял слуга. Принёс мне книгу из библиотеки - уверяя, что я якобы её просила. Я чуть не начала возражать, но мелькнувшее подозрение заставило прикусить язык. Поблагодарить и утащить “дар” в спальню, где я и раскрыла его.

Стоило немного потрясти - из книги выпала тонкая записка.

“Леди Лорин!

Простите, что приходится вот такие тайные послания вам писать - но я действительно хочу с вами поговорить.

Давайте попробуем завтра. В библиотеке. Насколько я узнал, к вам приставлена служанка, но в общем случае она вряд ли захочет мешать вам погружаться в мир знаний и подождёт в холле. К тому же, есть залы, куда её просто не пустят. Поинтересуйтесь снова книгами о Хаосе, и я найду вас у нужных стеллажей.

Не волнуйтесь, никто нам не помешает, доверьтесь мне.”

Час он тоже указал - сразу после обеда.

Я поняла, что хмурюсь. И волнуюсь - без сомнений! А то, что Арейн окажется в библиотеке вместе со мной, никого не смутит?!

Ещё раз провела пальцем по этому “доверьтесь” и глубоко вздохнула, чувствуя острый укол в груди.

Но я ведь сама его спросила. А раз так - глупо сбегать и пугаться. Мало кто в этом дворце откликался на мои просьбы и предложения. Мало кто сам предлагал мне что-либо хорошее.

Значит, я просто попробую.


***

К назначенному времени я забралась в библиотеку. Надеясь, что волнуюсь незаметно. Рея действительно сопроводила меня, но предпочла подождать у входа.

Мне стало немного жаль, что я обманываю её - девушка казалась хорошей. Говорила немного, как и Алья, и я не спешила подпускать её близко, понимая, что служит она королю, а не мне. Но иногда думала: может, позже?

Сейчас я просто поднялась на второй этаж. Пошла к знакомым стеллажам. Людей вокруг не было - кроме меня лишь пара незнакомых мужчин задержались внизу, и всё.

Вот остановиться у полок и ждать Арейна оказалось немного мучительно.

Я вздохнула, не найдя рыцаря поблизости. Провела рукой по корешкам, как-то незаметно заинтересовалась названиями книг. Даже достала одну.

И вздрогнула.

- Простите, что напугал. Идёмте со мной. - Рука уже легла на плечо. Рыцарь появился как подобает сказочному похитителю - быстро, из ниоткуда.

Возмутиться не успела, а он уже тронул дверь неподалёку и увлёк меня туда.

- Мне казалось, тут должно быть заперто, - выдала я, оглядываясь.

Небольшая комнатка, ещё несколько книжных шкафов, но ветхих, древних. То ли ими не пользуются, то ли помещение для особых гостей? Вторая версия мне не нравилась! Арейн был без маски - это я отметила чуть запоздало. Он только улыбнулся, прикрыл дверь и зажёг пару свечей магией.

- Потому нам и не помешают, - поведал.

Очень странное меня чувство настигло: повторения пройденного. Примерно так его величество меня на ночных встречах ловил! Только сейчас я глядела на другого мужчину - темноволосого, со спокойным лицом, на пару лет моложе правителя.

- Спасибо, что пошли на это всё ради разговора, - нашла слова я.

Он лишь сделал неопределённый жест - предлагая мне то ли сесть, то ли просто не беспокоиться.

- Нечасто девушки предлагают мне сердце. Тем более, похожие на вас, - снова слабая, почти удивлённая улыбка.

- Какие похожие на меня?

- Давайте лучше начнём по порядку, - вздохнул он, подходя ближе в полутьме. - Почему вас посетила мысль связать со мной судьбу?

Я повела головой. Да уж, тут стоит объяснить, чтобы не выглядеть сумасшедшей.

- Его величество поставил мне жёсткие условия. Либо я становлюсь его женой - конечно, если он вдруг решит, что я достойнее других претенденток - либо выхожу замуж за одного из рыцарей. Видимо… близких к короне рыцарей. В любом случае, к концу отбора моя судьба определится. При этом мне выбирать нельзя. Другим мужчинам смотреть на меня - нельзя, - я выдавала всё это, словно проживая заново. Сейчас условия казались ещё обиднее, чем в первый раз. Тогда и обстановка была иной: я сидела в покоях короля, шокированная его внезапным доверием и близостью.

Всё изменилось.

- Я понимаю, Арейн, очень странно с моей стороны идти к вам с таким предложением. Я не знаю ничего о вас. Вы - обо мне. Разумеется, я не буду говорить о любви и даже не надеюсь, что она между нами возникнет. Я мечтала выйти замуж за любимого мужчину, много о чём глупом мечтала, но это не важно. Вы просто показались мне хорошим человеком. Впрочем, и в людях я умею ошибаться, но…

Запнулась.

- Продолжайте, - мягко, почти сочувственно предложил рыцарь.

- Я могу предложить вам свою силу. Могу обещать, что если вы подарите мне хоть немного уважения, я отплачу ещё большим. И, пожалуй, пока всё. Хвалить собственный характер - глупо, да и не за что, если честно. Но всё-таки, кажется, я не худшая из невест при дворе.

Арейн смотрел на меня долго. Его рука приподнялась - будто он по-прежнему хотел усадить меня куда-нибудь. Или просто коснуться плеча.

А потом вдруг спросил:

- Он вас всерьёз довёл, да?

- Кто?

- Миронар.

Ногти вонзились в кожу. Резко, но почти не принося боли.

- То, что вы называете короля по имени - плохой знак для меня?

- Нет, не думайте так, - рука рыцаря снова взлетела в воздух, теперь ладонью вперёд. - Если вы боитесь, что я выдам вас - я не такой подлец. Просто да, мы с его величеством в доверительных отношениях.

Я что-то явно упускаю. Между доверительными отношениями и этой встречей!

- Он говорил о вас, - глядя мне в глаза, продолжил мужчина. - Один раз, но так много и подробно, что я, пожалуй, никак не могу заявить, что не знаю о вас ничего. И если его величество уделяет столько внимания женщине - это серьёзно.

Будь я проклята.

- Как и то, что он рассказал вам о своей связи с Хаосом.

Дважды!

Я просто поёжилась, борясь с желанием метнуться к двери и пытаясь найти мысли в неожиданно пустой голове:

- Погодите, так вы и моё положение представляете? Я зря изливала душу?

- Простите, мне нужно было услышать - иначе, из ваших уст.

Вздохнула болезненно!

- Вас можно назвать другом короля?

- Да, - кивнул Арейн. И улыбнулся почти виновато: - Поэтому я страхую невест на испытании. Поэтому и удостоился такой чести, как увести вас прочь.

Я, определённо, переоценила размер клетки. Прутья - они совсем рядом, руку свободно не вытянуть! У чёрного короля есть друзья - интересно, много ли? И я тайно встречаюсь с одним из них.

- Лорин, я не представляю, что вам сказать, - продолжал рыцарь передо мной, пока я мысленно ругала себя последними словами. - Вижу, что вы серьёзно расстроены и, наверное, почти в отчаянии. Вы не знаете меня, но хочу вас заверить, что ваша ситуация не доставляет мне радости. Просто…

- Вы не перейдёте дорогу королю?

- Я всё-таки считаю, что договариваться о браках лучше в других условиях. Желательно хотя бы с симпатичным вам человеком.

- Вы же слышали - у меня нет выбора, - это уже просто попытка оправдаться.

- Позвольте сказать, - вокруг тёмных глаз собрались неожиданные упрямые морщинки. - Во-первых, я знаю рыцарский орден хорошо - и, поверьте, в нём много достойных мужчин. Возможно, вы найдёте жениха куда интереснее меня. Во-вторых…

Он сделал паузу, явно обдумывая слова.

- Что?

- Что если я скажу вам, что его величество не всегда выполняет угрозы? Он описал вам худший вариант, но просто по моему опыту - Миронар не стремится делать несчастными людей, которые ему нравятся. Мне кажется, даже в крайнем случае он даст вам выбор и время. Конечно, это не так много, но предлагать себя первому встречному сейчас, думая, что вы загнаны в ловушку - поспешное решение.

Если бы он сказал, что небо за окнами позеленело - я бы легче поверила.

Миронар даст мне выбор и время?!

- Даже если его величество останется мной жутко недоволен?

- Сомневаюсь, что вы настолько его разочаруете.

- Недавно я была с ним весьма груба, - усмехнулась горько, уже не зная, что думать!

- Правда? - кажется, тут Арейн всерьёз удивился. - Об этом я не слышал. Впрочем, вы всё ещё его фаворитка, верно? Не думаю, что всё так плохо.

Я сцепила руки, а он, помолчав, продолжил с тем же интересом:

- Есть ещё “в третьих”. Вы сами не испытываете к королю чувств?

Я прикрыла глаза.

Чувства испытываю, ещё до приезда во дворец могла сказать с уверенностью - вопрос в том, какие!

Я злюсь на него. Не жалею о собственных резких словах - наверное, будь у меня шанс повернуть время вспять, я бы отреагировала на игру Миронара точно так же. Не нашла других выражений - даже если где-то внутри бьётся желание всё же попытаться. Передать часть собственной боли этому мужчине - вот главное, чего я сейчас хочу.

И зачем это рыцарю? Доложит “другу”? Или я могу верить, раз он обещал меня не выдавать?

Поняв, что я не отвечаю, Арейн приложил пальцы к подбородку.

- Я не имею права вставать у него на пути. Это предательство - даже более серьёзное, чем кажется со стороны. Но я хотел понять, что вами движет: просто страх? Желание хоть как-то повлиять на собственную судьбу? Или обида? Я могу представить причины для последней, общаясь с королём, поверьте.

Простите, господин Арейн, порыв откровенности закончился.

- И всё же, вы его друг.

Рыцарь посмотрел куда-то мимо меня.

- Просто представьте на минуту. Если бы вы были на его месте - с властью, сотней обязанностей каждый день и под постоянными взглядами. С силой Хаоса за спиной, которая влияет на ваше настроение. Как часто вы могли бы позволить кому-то видеть ваши истинные мысли? Как бы вы приучились вести себя, чтобы ничего не выдавать окружающим?

Я не выдержала - всё же отвернулась. Не надо. Пожалуйста.

- Если вам одиноко, если вам настолько плохо здесь - я могу предложить встречи, - тихо продолжил Арейн. - Как эта.

Я недоверчиво нахмурилась, вновь глядя на него.

- И о чём мы будем говорить? О вас, обо мне или о его величестве?

- Как пожелаете.

- Мне надо подумать.

Он кивнул. Больше не стал возражать, просто позволил тишине повиснуть между книжных шкафов, поплыть вместе с пылинками над огоньками свечей.

- Мы сможем выйти отсюда порознь и незаметно? - поинтересовалась я.

Арейн неожиданно улыбнулся:

- Конечно. Вы выбирайтесь как пришли, только пару книжек захватите всё же. А я вот сейчас потайную дверь тут открою.

И, подтверждая, что не шутит, он подошёл к стене, налёг на один из шкафов - и отодвинул тот наполовину.

У друзей короля свои методы, верно?

Мы распрощались немного скованно. Я сделала реверанс, подождала, пока Арейн меня выпустит. Что ж. Встреча с едва знакомым мужчиной в тайной комнате могла пройти и хуже.

Наверное.

В крыло невест я возвращалась, потерянная в мыслях. А там уже ждали новости от Амейры: король изволит звать нас всех завтра на ужин. Общий. Его величество на фоне своего цветника.

Я отрешённо послушала, ушла к себе, и села за стол прямо в пустой гостиной. Рея отлучилась по делам, и единственной компанией остались книги.

Помимо очередного тома про Хаос я стащила из библиотеки приключенческий роман. Практически удивив себя саму. Открыла, с трудом прочитала первые страницы, а потом увлеклась - сбегая в мир фей и драконов. Может, хоть там жить проще?

Но приятные полчаса закончились, когда служанка вернулась.

Она принесла свежее постельное бельё, а ещё - совершенно убийственную “новость”.

- Леди Лорин. Мне неудобно говорить, но вы должны знать, - шепнула неуверенно после нескольких пустых фраз. - Кажется, ваши соперницы начали сплетничать, что вы с господином Арейном тайно встречаетесь. Говорят, вы с ним на недавнем балу танцевали, вчера он вас как-то слишком вольно поддерживал за руку.

Я резко захлопнула книгу.

- Кто вам сказал всё это?

- Слуги, знакомые. Судя по тому, что до них добралось, про вас ещё вчера болтать начали.

Она смотрела на меня сочувственно.

А я поняла, что сочувствие мне очень нужно.

Высшие силы!

- Я ведь в последние дни едва куда-то выхожу.

- Мне жаль. - Рея подошла с участливым видом. - Это просто сплетни. Но я подумала, что лучше предупредить вас. Может, если позволите совет, вам лучше до завтрашнего дня действительно скромно посидеть здесь - на всякий случай.

- Лучше так лучше.

С этими словами я заперлась в ванной, едва сдерживая желание ударить по чему-нибудь кулаком. Даже набрав воды и погрузившись в тёпло, не могла расслабиться.

Сплетни? Сплетни?! Нас с Арейном мог кто-нибудь видеть? Или Рея всё же говорила бы по-другому?!

Осознание собственных ошибок накрыло слишком поздно. И слишком мощно.

Если мне было мало страхов, что Миронар узнает обо всём от “друга”, то теперь хватит новых с лихвой.

Что мне делать?

Глава 25

Конечно, к Миронару с повинной я не пошла. Даже не представляла, каково это - самой попросить встречи с королём, признаться? И что дальше - каяться? Глупо, особенно когда я не чувствую собственной вины.

Провела день за чтением и в странных мыслях. Если подумать - может, я бы действительно хотела встретиться с Арейном ещё раз? Опасно. Не ясно, на что надеяться. И всё же - он показался приятным собеседником.

Конечно, это всё лишь воздушные образы в голове - на деле я знала, что теперь вряд ли решусь.

На следующий день готовилась к обеду - даже одевалась старательно. У меня осталось всего два нарядных платья, которые никто не видел, и я решила, что одно, цвета весенней листвы, подойдёт.

Повертела кольцо на пальце.

Сплетни. Мои дорогие соперницы поняли, что нападать друг на друга - очень опасная практика. И просто решили утопить меня в слухах. Которые внезапно правдивы.

Насколько всё плохо? Достигнут ли разговоры ушей короля? Станет ли он разбираться?

На общий обед шла молча, снова чувствуя себя чужой среди невест.

Амейра проводила нас в уютный зал, где слуги рассадили всех за большим столом. Место во главе, конечно, пустовало. Стулья рядом достались Минель и Керин - может, потому что блондинка просто заняла свой будто так и должно быть. Меня усадили с ней рядом, а следующей с нашей стороны - Санду.

Чудесная компания.

Шатенка держалась ровно и с таким выражением лица, словно мы никогда с ней не разговаривали. Зато она слышала обо мне много-много плохого. От блондинки просто веяло морозом. Когда мы едва не коснулись локтями, Минель быстро убрала руку - будто я могла заразить её чем-нибудь.

Эту чудесную атмосферу не нарушило даже появление нашего жениха. Хотя к нему мигом обратились все взгляды.

- Не вставайте, - бросил Миронар. - Добрый день, дорогие невесты.

Садился он быстро и плавно - и я, просто проклиная себя за всё, вдруг вновь подумала, что его движения меня чаруют даже сейчас. Странное, нервное чувство - сидеть близко к этому мужчине, но вместе с четырнадцатью другими невестами. Он быстро улыбнулся всем, он мельком посмотрел на каждую - и на меня тоже.

Дальше были приветствия, первые блюда, напитки. К ароматному супу я притронулась без рвения. Правда - не правила же этикета нас здесь интересуют.

- Спасибо, что позволили пообедать с вами, ваше величество, - улыбнулась Керин, когда приличия позволили. - Суп изумителен.

Остальные как команду получили. Ещё пять девиц посчитали своим долгом выразить восторги - работой повара, прекрасным днём, условиями во дворце, милостью жениха.

Это они всегда с ним так разговаривают?

Миронар улыбался, но на очередном витке лести поднял руку - мне показалось, слегка покривившись.

- Отлично. Ценю, что вам нравится начало, - кивнул, когда все стихли. - Кстати, давайте об этом поговорим. У меня, как вы знаете, помимо отбора есть ещё пара дел, поэтому я не всегда могу уделять вам много внимания. Но наши будущие встречи хотел бы разнообразить. Может, у вас есть для них идеи?

Улыбки остались на лицах, но пауза повисла, будто нас попросили план дворцовых расходов на месяц составить.

Или просто каждая вертела в голове “Хочу провести целый день с вами, ваше величество - и без остальных”?

- Может, ещё один бал? - подала голос Зейна, девчонка рядом с Диалой. - Если, конечно, для него найдётся повод.

- Как насчёт выбраться из дворца? На природу? - Керин посмотрела на остальных, словно действительно интересовалась мнением “подруг”.

- Да, например, на Лейское озеро. Там сейчас изумительно красиво.

- Или в театр. Труппа Галтена, которую вы поддерживаете, потрясающа!

- Или на скачки, - предложила Диала.

- Ты любишь скачки? - повернулся к ней король.

- Я как-то была на забегах на празднике первых цветов, - приложила руку к сердцу моя бывшая соседка. - И это зрелище запало мне в душу.

Миронар выдержал паузу, с интересом её разглядывая.

- Может, тебе показалось, что я их люблю?

- Такая мысль у меня тоже возникала, ваше величество, - почти не смутилась брюнетка. - Я была бы счастлива, если бы наше развлечение доставило и вам удовольствие.

Высшие силы, какая она всё-таки настойчивая!

Какие все здесь настойчивые!

- Что-то мои фаворитки молчат, - перевёл внимание король. - Минель?

- Природа - отлично, ваше величество, - блондинка даже не двинулась. - Хотя не буду скрывать, мне интереснее было бы провести час с вами, чем день в общей группе.

От такой наглости Санда чуть не вонзила вилку в стол. Прибор проткнул кусочек печёного яблока и звякнул о тарелку.

- Если уж на то пошло, ваше величество, любая из нас предпочла бы свидание с вами.

- Почла за огромную честь.

- Рад, - в своей излюбленной манере ответил Миронар. - И всё же, послушаем дальше. Лорин?

Да, конечно. Мне тоже нужно говорить, да? Чего бы я хотела? Выйти отсюда и больше никогда, ни при каких условиях не слышать этого потока медовой лести - можно?!

- Знаете, а мне нравились испытания, ваше величество.

Их можно было провалить.

- Но их больше не будет, - отрезал король неожиданно сухо. - Ещё что-нибудь?

Он вдруг чётко посмотрел мне в глаза. Словно хотел узнать, что меня вообще радует в этом дворце.

- Лорин просто не скучно, - выдала Санда.

Пока я молчала. Ни капли не смущаясь моего присутствия - и не глядя на меня.

- С чего ты так решила? - Теперь Миронар обратился к ней, и будь я не я, если в его глазах не мелькнула сталь.

Шатенка тоже её почувствовала. Но продолжала ровно:

- Мы живём бок о бок. Мне просто казалось, что Лорин не тяготит присутствие во дворце. Она часто отлучается и, наверное, умеет себя развлечь.

Какая-то подлая струна в душе, которая весь день ждала неприятностей, натянулась и болезненно оборвалась.

Миронар отложил вилку. Его лицо изменилось - как и атмосфера за столом.

- Любопытно, до меня тоже дошли подобные слухи, - произнёс король. - Я бы даже сказал, более конкретные. Лорин, ты сама не хочешь что-нибудь сказать по их поводу?

Наверное, мне надо было удивиться. Хлопнуть ресницами, переспросить - о чём он? Но я просто глянула на лица. Все вокруг смотрели так, будто знали правду. Кому-то хватило “такта” опустить глаза - Минель, например, напряглась, но не повернулась ко мне ни на волосок. Другие словно ждали представления!

- Я не интересуюсь слухами, ваше величество.

- Похвально, - голос Миронара звучал знакомо: мягко, но до дрожи опасно. - Но когда сплетни задевают тебя, я не верю, что к ним можно относиться с безразличием - по крайней мере, к первой сотне.

- Возможно. Но и говорить я ничего не хочу.

Он слегка откинулся на спинку стула, задумчиво рассматривая и меня, и остальных.

- Знаете, леди, мне интересно, как вы живёте. Интересно, чем занимаются девушки, которых я выбрал. Я не всегда могу быть с вами, но стараюсь хоть что-то узнавать. Например, Минель пишет картины по вечерам - действительно стоящие, на мой вкус. Леди Зейна, я знаю, что вы вышиваете. А Лорин читает книги. Хотя также про неё говорят, что она пропадает, чтобы встретиться с одним из моих подданных.

Проклятье, я просто хочу выкрикнуть, что это почти правда - и о той встрече я не жалею! Или спросить: зачем ему это сейчас?! То есть, он действительно решил мне отомстить?

Вот так?

Прилюдно?

Сжала зубы - но король вдруг положил ладонь на стол, обрывая любые слова.

- Мне интересно другое. Вот скажите мне: если одна из моих фавориток встречается с другим мужчиной за моей спиной - кто в этой ситуации выглядит глупо?

Тон - от которого все словно потерялись. Я потерялась.

- Конечно, названная невеста, - продолжил Миронар. - Рискуя лишиться любого доверия, которое я ей оказываю. И тот самый мой подданный - о нём и говорить не стоит. Но самое печальное, что я тоже.

Взгляд на Санду - резкий, как удар кинжала - и шатенка замерла.

- Я совершенно не ценю, когда мне льстят в лицо, а за спиной выставляют идиотом.

- Ваше величество…

- Поэтому когда до меня долетели слухи, - безжалостно, жёстко оборвал её король, - я очень заинтересовался, откуда они пошли. От кого. И, конечно, выяснил. Я же сказал, что буду выбирать не за умение плести интриги. Может, получилось недостаточно ясно? Предполагалось, что козни мне не нужны. Ни хорошие. Ни уж тем более такие дурацкие.

В новой волне тишины можно было утонуть - или спрятаться. Вокруг, словно крылья бабочек, опускались ресницы, и больше никто не глядел на меня. А мне вдруг захотелось беспомощно закрыть лицо руками.

- Санда, ты свободна. Совсем. Шая, ты тоже, - на последних словах Миронар взглянул на девушку напротив Диалы.

Несколько секунд ничего не происходило - только вилка в руках шатенки дрогнула.

- Отбор для вас закончен, - громче, словно для оглохших нас пояснил король. - Если у вас есть претензии - поговорите с моим следователем. А сейчас, я надеюсь, мы обойдёмся без скандалов.

К Санде уже подошёл слуга - словно намереваясь помочь ей подняться.

Она встала. Медленно, как после сна. Губы открылись - чтобы что-то сказать - но не выдали ни звука. На лице, неожиданно растерянном, даже не нашлось злости для меня.

Вторая девчонка выглядела не лучше.

- Ваше величество?

- Уходите, - повторил Миронар, и на этом обеих вывели прочь.

Король просто подал новый знак, означавший перемену блюд.

- Продолжим, - решил он, наконец, через пару минут тишины. - Так какие у вас ещё пожелания?

Я сидела молча - рядом с опустевшим местом и лишь на полногтя отодвинувшись от Минель. Одни эмоции схлынули. Другие просто захватили - в груди теперь разливалась очевидная тяжесть. Глядеть на короля было особенно сложно. Он просто пресёк сплетни? Или я снова чего-то не понимаю?

Ответ я узнала позже - уже после того, как обед закончился. После того, как нас - притихших, молчаливых, - вернули в комнаты. И ещё через час - когда один из слуг осторожно сообщил, что меня снова зовут к его величеству.

Проводил меня уже знакомой дорогой в королевский кабинет, где Миронар и встретил снова. В вовсе не расслабленной, выдающей ожидание позе: прислонившись бёдрами к огромному столу и сложив руки на груди.

- Как понимаешь, мы с тобой немного не договорили, - начал он, едва за мной закрылась дверь.

Глава 26

Я постаралась держаться прямо. Подошла чуть ближе, хотя и хотелось совершенно обратного. Король Элии глядел на меня в излюбленной манере: пристально, изучая.

- Слухи, - наконец сказал он. - В них ведь нет правды?

И этот вопрос поставил меня в тупик.

Тон, каким он был задан. Немного подозрительный. Но почти уверенный. Я разного ждала от этого вызова, сердце не находило себе места, но сейчас просто замерло.

Таким тоном не пытают и не провоцируют людей - если я хоть что-нибудь понимаю.

Следующее чувство, тонкий укол стыда, было совершенно неуместным. Непрошенным, предательским и опасным.

- Судя по тому, из чего они состоят? - выговорила я, и, глядя в янтарные глаза, перечислила: - Я танцевала с лордом Арейном на балу? И он сам увёл меня по вашему же приказу?

- Надеюсь, Шардис не приложил руку, - процедил Миронар. Явно злясь - но не на меня.

- Это досадная глупость, ваше величество. Господин Арейн не мог проявлять ко мне никакого внимания на испытании. Или до. - Я помолчала, а потом, мысленно сжимая сердце в кулаке, выдала: - Но вчера мы с ним действительно встречались.

Король Элии, мужчина, от которого зависела моя судьба, расплёл руки, упёрся ими в край стола и замер.

Слегка расширенные глаза. Напряжение - разом пронзившее всё его тело.

- Что вы делали?

- Я…

Он не дал мне договорить. Вдруг метнулся вперёд, сверкнув глазами - и с его пальцев сорвалась сила. Несдержанный выброс в пустоту. Со мной такое происходило - на балу например, но в целом очень редко!

Такое считается недопустимым в приличном обществе.

Миг он стоял передо мной - с видом, с которым только убивать.

А потом как вихрь пролетел мимо, к двери. Я услышала:

- Арейна найди. И приведи, сейчас же.

Створка вновь хлопнула, Миронар развернулся, стоя у неё. Словно отрезая мне путь к бегству - если представить, что такой путь был хоть когда-то!

- Ты сейчас мне всё очень чётко расскажешь, - сквозь зубы, убийственно заявил он. - У тебя одна попытка. Как давно вы видитесь?!

Я тихо набрала воздуха в грудь - и, конечно, уже не могла не продолжать:

- Я видела лорда Арейна до последнего испытания один раз. На балу. Мы говорили в течение двух танцев - в основном я расспрашивала его о других рыцарях, пытаясь найти того, с кем встречалась в саду, - губы свело в горькой улыбке вопреки кошмару ситуации. - Я не знала его. Но два дня назад, когда он отвёл меня в сторону, вспомнила о вашем условии - либо вы, либо незнакомец из ордена. И спросила, не нужна ли ему жена.

Второй раз за всё время я видела что-то похожее на удивление на лице короля. И во всей его позе - он снова сделал несколько шагов ко мне, но остановился, словно не решив, что делать.

- Об этом вы шептались?

- Лорд Арейн предложил мне встретиться в библиотеке. Ваше величество, вы должны знать, что он был абсолютно вежлив и не проявил ко мне интереса!

Почему я не смогла сдержать эту правду изначально? Почему мне практически захотелось, чтобы король услышал всё как есть? Может, несколько минут за обеденным столом меня дожали. Или просто я сочла, что это тот самый момент - сказать ему, что между нами лишь сделка.

Глупо - точно также, как отвергать шестерых женихов. Особенно советника. Но иногда идиотские порывы сердца - всё, что у меня остаётся.

- Почему? - спросил Миронар даже не разъярённо. Как-то совершенно не так, как я представляла. - Ты же понимаешь, что я всё выясню? Не от тебя, так от него? - Король даже немного скривился. - Он же не мог положить на тебя глаз? Нет. Чушь. Ты действительно предложила себя незнакомому мужчине? И смотрела на него так, что это дало пищу дурацким слухам? Ты досадить мне пытаешься, роза?

Этот его тон, странное выражение лица - они пугали и почти шокировали одновременно. Потому что я не могла подобрать для них слов.

- Вы сами обещали мне незнакомца в мужья. Конечно, вам не нравится, что я пытаюсь хоть как-то устроить свою судьбу, будучи вашей невестой - но неужели вы думали, что я даже не попробую? Что мне понравится сидеть, загнанной в угол?

- То есть, ты пути отступления готовишь? Или первый встречный лучше меня? - ярость снова проснулась в голосе короля - почти мягкими вибрациями.

- Вы играете со мной. И с другими женщинами. Слушаете льстивый лепет, недовольны им - но это ведь по вашим указам нас воспитывают как товар для мужчин. Как сосуды с магией. К чему вспоминать далёкие законы - взять ту же Амейру. Её не интересует ничто кроме нашего внешнего вида, манер и желания вас ублажить.

На это Миронар неожиданно только вновь скривился:

- Много же ты знаешь, девочка.

Отмахнулся от меня этой фразой - а потом еле заметно усмехнулся:

- И со мной, таким извергом, ты всё свободнее разговариваешь. И мне ты отвечаешь на поцелуи - а потом оскорбляешься, когда не можешь получить больше.

Когда не могу получить больше?!

Его самовлюбленность можно возводить в особый вид искусства. Делать эталоном - я просто не представляю, как можно сильнее перевирать чужие поступки в свою пользу!

- А вы оскорбляетесь, когда я пытаюсь найти себе вариант на будущее. По вашей логике, ваше величество, вы тоже ревнуете?

Я думала, он испепелит меня взглядом. Или сейчас придушит. Или наконец отошлёт прочь с отбора, или отомстит как-нибудь по-королевски.

Но губы красноволосого правителя неожиданно изогнулись:

- Да, меня воротит от мысли, что ты смотришь на других мужчин. Что ты думаешь о них. Конечно это ревность, видишь - не так сложно признать.

Я едва не открыла рот.

Яростные аргументы, десятки слов, которые просились на язык - всё просто разлетелось в труху под силой того, как повернулся разговор.

Миронар продолжал смотреть на меня. Пристально, завораживающе и неотрывно - глаза в глаза. Что-то внутри сжалось, потом отпустило - но я уже не могла понять, что происходит. Только дышать стало тяжелее.

Ревность? А с другими претендентками у него так же? Или нет?

А потом был стук в дверь - вместе шорохом створки по ковру. И вместе с голосом:

- Разрешите, ваше…

Обернулась.

- Величество, - закончил Арейн, держа маску в руках и настороженно глядя на нас.

Глаза Миронара вспыхнули пуще прежнего. Плечи напряглись, пара движений - и он сквозь зубы выдохнул:

- Дверь.

Арейн створку прикрыл, а вот дальше двинулся не спеша. Видимо, догадываться, что тут происходит, начал сразу. И вид разозлённого короля его, скажем прямо, тревожил!

- Каких демонов. Ты. Встречаешься с моей невестой? - не дал времени одуматься тот.

Рыцарь застыл, а меня накрыл новый стыд - теперь за то, что он пострадает из-за меня!

- Это был дружеский разговор, - сразу выдал полдела Арейн.

- Тайком?!

- Как вы узнали?

- Отвечай, а не спрашивай!

Брюнет вздохнул - на самом деле, он ещё спокойно держался, и даже сочувственный взгляд на меня успел бросить. Неожиданно. Совершенно.

- Леди Лорин было тяжело, ваше величество. Я расценил её предложение как мольбу о помощи и просьбу дать совет. Решил, что должен разобраться. Тайные встречи в данном случае более уместны - не хотите же вы, чтобы я встречался с вашей невестой у всех на виду?

Меня вдруг посетило подозрение: выдавать он меня не собирался. А вот объяснения придумывал.

- Лорд Арейн действительно всего лишь пытался меня успокоить! - слова сами сорвались с губ, и я развернулась к Миронару. - Чтобы я не наделала глупостей, которые вас разозлят. Он отказался ото всех моих предложений, наставлял на путь истинный. Только не выдал меня.

Я смотрела королю в глаза - и с удивлением поняла, что без прежних чувств. И страх, и злость куда-то испарились, оставив после себя только облако странной тоски. Желание шагнуть к нему, просто продолжая говорить честно! Арейна надо защитить, но рыцарь ведь правда не виноват. И надежда, что Миронар поймёт, пришла так же внезапно.

- Рассказывай всё. По порядку, - велел король.

Рыцарь послушался, практически повторил мои объяснения: я обратилась к нему, он назначил мне встречу в тёмном зале. И про потайной ход не скрыл. И даже это:

- Я объяснил леди, что дружен с вами.

Взгляд Миронара, казалось, слегка смягчившийся, вновь полыхнул.

- Тебе рот зашить? Или ещё что-то ценное скажешь?

- Должен заверить, что Лорин вела себя прилично, - с поразившим меня упорством добавил Арейн. - И я не нахожу в её поступке глупости. Мы просто поговорили.

- Вы друг за друга решили заступаться? - тяжело уточнил король. Потом сделал паузу, мне показалось, чуть не ругнулся, но взял себя в руки. - Ты знаешь, что о вас пошли слухи?

- Слухи?

Новые объяснения - Миронар просветил “друга” по поводу последних сплетен.

- Это может сулить проблемы, - тот лишь нахмурился, но в целом его спокойствие меня всё больше поражало.

- Проблема решена, - прищурился король. - Частично. Но вот что полностью - не уверен.

И на этом он просто скрестил руки и замолчал - словно давая понять, что разбор дела закончен. Долго смотрел - сначала на темноволосого рыцаря, а потом на меня. Причём мне казалось, что я интересую его куда больше.

Что этот взгляд для меня - глубже.

- Ждёшь наказания?

- Не мечтаю о нём, ваше величество, - честно призналась я.

- Конечно я ничего с вами не сделаю. Мы же пресекаем слухи.

Медные брови чуть двинулись друг другу, и я снова не могла понять: почему я даже облегчение почувствовала раньше, чем он это сказал? Почему мне чудится, что насчёт причины он лукавит?

- Спасибо, ваше величество.

Почему я не могу отделаться от чувства, что эта часть разговора должна была проходить наедине?

А потом король двинул плечами, будто стряхнул непрошенную тяжесть, и продолжил:

- Тебя ведь бесполезно спрашивать, знаешь ли ты что-нибудь ещё про эти слухи? Есть ли у тебя подозрения, кто помимо двух сплетниц мог приложить к ним язык? Шардис больше не приставал к тебе? Не угрожал?

Проклятье, вопрос был неожиданным. И я невольно подумала: а если вот так делиться подозрениями - это за сплетни не сойдёт?

И всё же сказала:

- Он иногда разговаривает с другими невестами. С Минель например.

- При всём уважении, я не думаю, что Минель На’Мир может быть замешана в таком деле, - нахмурился Арейн.

Король просто сузил глаза - на него. На меня. И решил:

- Иди, Лорин. Я разберусь. Только будь добра, не найди новых неприятностей сразу же.

Этот язвительный тон только добавил смятения - может, потому что в нём мелькнула пара усталых нот.

Или меня просто слишком поразило, как всё обернулось.

Я, конечно, вежливо попрощалась с двумя мужчинами, но путь назад прошёл в тех же странных мыслях.

Он правда говорил о ревности?

Глава 27


Миронар

Девчонка ушла, а вот Арейн остался - задумчиво полируя взглядом плиты камина, словно видел их впервые. На кресло тоже пару раз смотрел, то есть, понимал, что мы не договорили.

Правильно.

- Ты воспринял её предложение как мольбу о помощи, - повторил я, заставляя рыцаря вновь смотреть мне в глаза. - Давай с этого момента подробнее.

Всё-таки сел сам и махнул рукой, предлагая ему тоже.

- Я правда понял из разговора, что ей нехорошо здесь, - осторожно начал Ар, опускаясь напротив. - Посуди сам: девушка, которой ты уделяешь так много внимания, твоя главная фаворитка, ищет способы сбежать с отбора. Мне показалось, тут нужно вмешаться.

То есть, он прямо герой на белом коне - откликнулся, утешил, и мне впору благодарить его за помощь.

- Она тебе понравилась?

- Да, даже очень. - Арейн поднял руки. - Не смотри на меня так. Почему ты не дал ей хоть немного больше свободы? Или не покажешь собственное расположение яснее?

Потому что я не хочу, чтобы она была свободна и смотрела на других. И не могу очертя голову просто взять и выбрать одну из невест, разогнать остальных. Я не для этого готовил отбор, я ведь ищу себе женщину на всю жизнь - всю оставшуюся так точно. Ошибка будет стоить слишком дорого - и мне, и ей.

У меня другой вопрос: почему шипастая роза не может просто принять условия - как остальные? Я ведь узнавал о ней. Небогатый род, семья, которая, судя по всему, только и пыталась спихнуть её в чужие руки. Шесть женихов с Шардисом во главе. Мои предложения лучше, по всем меркам - но ей мало.

- Могу я судить по этому эмоциональному разговору, что она тебя зацепила? - уточнил Арейн.

- Пожалуй.

- Это же хорошо, Миронар. Гораздо хуже было бы, не найди ты среди пятидесяти женщин ни одной интересной.

“Хорошо”, - я пытаюсь убеждать себя теми же словами уже несколько дней. Мне хочется придушить Арейна - и это прекрасно. Хочется схватить девчонку и вытянуть из неё поцелуем все чувства, которые я иногда ловлю - и это тоже здорово. Просто великолепно, ничуть не похоже на сумасшествие и не грозит разрушить дворец к демонам.

Но что-то не срастается. Раздражение, которое кипит внутри и тисками ложится на голову - его слишком много. И сомнения, которые уже приходили ко мне не раз, делают ещё хуже.

Так ли безупречен мой шикарный план касательно жены?

Я загнал розу в угол. Это не должно нравиться нормальному человеку - напоминаю себе, но желания никуда не пропадают. Ей плохо здесь и сейчас. Если честно, эта мысль давит, даже тянет что-то из груди.

Могу ли я действительно попробовать с ней иначе? Пожалуй, то, что я думаю об этом, чувствуя Хаос в висках, стоило бы назвать действительно неплохим знаком. Только как иначе? Розы для строптивой девочки рвать и залезать к ней в окно? Ну серьёзно?

Впрочем, есть и другие проблемы. С Шардисом, с десятком не совсем умных девиц, которые готовы съесть друг друга и её - в первую очередь. Хотя бы с советником надо решить вопрос. Он не волновал меня раньше, когда не так волновала и эта женщина, но теперь время пришло.

- Ты в порядке? - голос Арейна прозвучал некстати. И намёк на понимание в глазах мне, конечно, тоже не понравился. - Ты ведь знал, что всё пойдёт не по плану, если появятся чувства?

Мне точно пора прогнать его обратно на пост и держать подальше от невест. Хотя за посильную помощь всё же можно поблагодарить.


***

Лорин

Я не знала, что будет дальше. Нам даже ничего не говорили - Амейра сообщила только, что вечером его величество может нас навестить, рассказать о дальнейших планах. И я сидела одиноким сычом в пяти комнатах, пусть небольших! Даже чтение не помогало.

Но к вечеру меня вызвал слуга - и я думала, что вновь отправлюсь к королю. Ему нужна моя сила, в конце концов. То есть, мне снова предстоит увидеть его, целовать - и я уже понятия не имела, с какими чувствами это произойдёт.

Вчерашняя “сцена ревности” просто не выходила из головы. Я слишком много думала о ней, слишком неспокойно. Иногда - с новыми волнами возмущения: ведь он всего лишь объявил меня своей собственность в очередной раз. Иногда - совершенно иначе, с неясным щемящим чувством.

Будто хочется оказаться с ним наедине, договорить то, что мы не успели вчера. Правда - хочется.

Но я ошиблась.

Слуга всего лишь проводил меня на первый этаж нашего пустеющего крыла и открыл дверь просторного кабинета. Когда я поняла, чьего, внутри всё похолодело.

Шардис стоял посреди отведённой ему комнаты. Но взгляд притянулся к королю - его фигура словно заняла половину пространтсва, хотя он всего лишь сидел в кресле.

Каких демонов происходит?

- Проходи, - позвал меня Миронар.

Я очень неторопливо послушалась. Арейн вчера, несомненно, двигался бодрее.

- Значит так, - не стал ждать король. Поднялся и окинул нас с советником пронзительным взором: - Я знаю, что между вами вражда. Знаю, откуда она пошла. Не удивляйся, Шардис - Лорин не пришлось на тебя слишком жаловаться.

Не знаю, о чём они успели поговорить до моего прихода, но начало поразило. Не одну меня. Советник сжал губы и слегка побледнел - я не могла сказать, от гнева или недоумения.

- Жаловаться?

- Именно. У меня к тебе много претензий. Конечно, я догадывался, зачем несколько холостых лордов предлагали помочь мне с выбором жены. Утверждая тебя, был уверен, что ты хочешь присмотреть себе молодую красавицу - но не полагал, что всё зайдёт куда дальше.

Высшие силы, это серьёзно.

- Я всё знаю, - продолжал король. - Лорин каким-то образом сумела тебя оскорбить отказом. И ты в отместку занял должность распорядителя отбора, пригласил её сюда - чтобы проучить или заполучить. Что ж, сам твой выбор я не могу назвать плохим. Леди стала моей фавориткой и может стать королевой. Ты ведь думал об этом?

Пауза.

- Было бы странно упустить сей факт из виду, ваше величество, - медленно выговорил Шардис.

- Не сомневаюсь, что тебе не нравится эта мысль. У меня есть сведения, что ты помогаешь другим невестам.

- Но это же моя забота - помогать им! Особенно когда меня просят.

- Ты должен следить за порядком. Например, пресекать глупые слухи. Но твоя вражда с Лорин раз за разом мне мешает. Всего этого достаточно, чтобы снять тебя с должности распорядителя - не переживай, другие обязанности найдутся. Но это ещё не всё.

Он наконец развернулся ко мне.

- Лорин, я не зря тебя позвал. При всём том, что ты слышала, видела и знаешь, ты вряд ли сомневаешься, что у лорда Шардиса есть достоинства. Я вижу только один вариант, который устроит вас обоих. Вы переступаете через обиды. Если хоть один из вас не согласится, мне придётся выбирать, чью сторону занять. Я ясно выражаюсь?

Оттого, как он глянул на Шардиса на последних словах, захотелось то ли вжаться в стенку, то ли наоборот. Подойти ближе, спросить, что на него нашло.

Мне тоже достался взгляд - но другой.

- Ваше величество, вы совершаете ошибку.

- Я не прошу совета. Ты заигрался, ты поставил свои интересы выше моих - уже не раз. - Мне показалось, янтарные глаза полыхнули. Король как-то странно втянул воздух, явно пытаясь успокоиться. - Лорин, ты первая. Считаешь ли возможным примирение?

Он правда спрашивает?

Правда пытается помирить нас с Шардисом? Только мне казалось, обычно мирящий двух врагов сам спокойнее. А меня взволновали пара резких движений, эта общая напряжённость правителя - словно мы ещё частично жили во вчерашнем дне, когда он допрашивал меня об Арейне!

И почему я в очередной раз думаю об этом, хотя стою рядом с советником - человеком, который угрожал превратить мою жизнь в кошмар? Возможно, угрожает и сейчас.

Я перевела взгляд на него, столкнулась с непроницаемой ледяной коркой в глазах. Чего Миронар хочет на самом деле? Защитить меня? Или спровоцировать этого человека?

Если Шардис действительно почуял во мне угрозу в какой-то миг, как я и думала, попытка помирить нас кажется почти разумной. И ещё, это очень похоже на обещание. Что я не попаду в руки к этому злодею - и к другим тоже.

После того, как король узнал, с чем я обращалась к Арейну. После того, как я была с ним резка вновь.

Единственное, что меня тревожило - даже если Шардис отстанет от меня, переживёт, однажды же он обратит свой взор на другую женщину? Каково будет ей?

И всё же я вздохнула:

- Что бы вы ни думали обо мне, лорд Шардис, я не хотела вас оскорблять. Я буду рада, если мы забудем друг о друге, насколько это возможно.

Тень сомнения мелькнула в ледяных глазах. Мой бывший жених явно отреагировал неспокойно - сложил руки за спиной, развернулся ко мне.

- Хорошо. С моей стороны глупо было претендовать на одну из невест его величества. Признаю это, как и то, что был груб с вами, Лорин. - Он помолчал. Следующие слова явно дались с трудом. - Я тоже буду рад, если мы забудем распри.

- Вот и отлично, - уронил Миронар. - Видите, не так уж и сложно.

Дальше он повернулся ко мне:

- Я скоро буду у вас - передай Амейре.

То есть, моё “выступление” закончено?

Я кивнула, закрыла дверь, но напоследок успела уловить интонации следующей фразы короля.

Очень похожие на мягкую угрозу.

Постояла уже у лестницы, приходя в себя. Не понимая: радоваться всё-таки или переживать? Неожиданно тёплое чувство всё же поднялось в груди - я не могла с ним бороться. Не видеть Шардиса, забыть о советнике - то, чего я давно хотела! И сама мысль, что сейчас за этим решением кроется нечто большее, не отпускала.

Миронар ведь знает, что делает, правда?

И мне уже слишком хочется с ним поговорить наедине.

Распорядительнице я информацию передала - и через десять минут нас действительно собрали в привычном холле. Его величество явился - вроде бы такой же, спокойный внешне, но по-прежнему с горящими глазами.

- Добрый вечер, леди. Я сегодня не задержу вас надолго. Просто немного слов. У нас небольшие изменения: я посчитал, что лорд Шардис сделал всё возможное для вашего блага, но дела зовут его на иной пост. Поэтому место распорядителя он покинет. Постараюсь найти вам другого помощника.

А дальше меня поразила реакция соперниц. Некоторые только удивились, другие внимательно слушали - например, Диала. Но вот пара девчонок переглянулись. И на лице одной я увидела облегчение - серьёзно!

Минель рядом со мной слегка повела плечами.

- Я запланировал следующую вылазку для нас, - продолжил Миронар. - Она действительно пройдёт на природе.

И вдруг замолчал.

Словно прервавшись на середине фразы. Первые пару секунд я даже не подозревала неладного. Но потом его рука чуть заметно дрогнула, подалась вверх. Он остановил движение, горящий взгляд рассредоточился.

Мне внезапно показалось, что он плохо видит нас.

И что ему самому совсем не хорошо.

- Это прекрасный выбор, ваше величество, - осторожно похвалила Керин.

- А можно ли узнать, куда?

Ещё пара вопросов, которые спровоцировало молчание. И на которые Миронар не отвечал.

Проклятье!

Наконец король вздохнул, словно скинул оцепенение, отрезал:

- Обсудим позже. Надеюсь, вам всё понравится.

Прозвучало резко - и кивнул, прощаясь, он тоже быстро.

Пошёл прочь, вот так свернув разговор. Шаги казались тяжёлыми. Я вдруг поняла, что едва давлю в себе порыв ринуться следом - и хотя бы посмотреть, как он покинет крыло.

Я не то чтобы узнала его до мелочей. Но вот сейчас даже спрашивать не нужно - с ним определённо что-то не так!

Амейра не показала ни намёка на удивление - и лишь разогнала нас по комнатам вновь. Но я, заперевшись в своих, мерила гостиную шагами. Ждала - сама не понимая, чего.

Что он позовёт меня. Время для нашей сделки ведь подошло. Но никто не приходил за мной, нет.

И это беспокоило - однозначно.

Глава 28

Я просидела в таком странном волнении сорок минут. Знала чётко - на часы смотрела несколько раз. Потом не выдержала, зашла к Рее.

- Скажи, ты знаешь, как его величество вызывает к себе?

Служанка явно удивилась вопросу, да и я сама бы на её месте ещё не такие глаза делала.

- Я всего лишь выполняю приказы, леди Лорин, и то, что его величество иногда отдаёт их мне - уже великая честь.

- А попасть к нему ты мне не можешь помочь? Сейчас?

- У меня, конечно, нет подобных полномочий. - Она нервно усмехнулась, потом задумалась. - Но если вы хотите что-то ему передать, давайте попробую подсобить.

Хорошо.

Время, ко всему прочему, казалось спорным. Вечер - достаточно поздний, чтобы мои похождения куда угодно за пределы крыла невест запомнились очередному доброжелателю. Но ещё не такой тёмный и безлюдный, чтобы лезть в окно! Ладно - я просто мысленно наплевала на это. Кивнула Рее и повела её за собой.

Охрана у выхода. Большие двери главного дворца, новая стража, коридоры - мне всё казалось чуждым. В голове билась мысль: я не задумываясь иду на ночь глядя к мужчине. Собственному жениху - что делает ситуацию лишь немного лучше.

Даже дорогу я находила в основном с помощью Реи. Наконец, добралась до широкого коридора в сердце дворца. Одна дверь - вход в королевский кабинет, но я двинулась ко второй, ведущей в гостиную.

Постучалась в небольшую приёмную, зашла - и остановилась под взорами двух стражей.

- Добрый вечер, - улыбнулась мужчинам в доспехах. - Я хотела бы попасть к его величеству.

Понятия не имела, у себя ли он! Но надеялась выяснить, покорив охранников уверенным видом. Брови ближайшего нырнули под тёмный шлем.

- Его величество никого не ждёт и не пускает.

Вот как?

Чёткий отказ осадил. Плеснул внутрь смесью недоумения и новой тревоги. Разочарование тоже показало когти, проскребло под рёбрами, мешая думать.

Нет, думать надо быстро.

- Я Лорин Ди’Амар, его невеста и фаворитка. Мне назначено.

Уже начала подозревать, что за такую вольность меня никто не похвалит - король в том числе. Но проклятье, он, похоже, действительно там! И что такого дикого произойдёт, если я поговорю с ним пять минут? Я, можно сказать, долг выполняю.

Очень хочется так думать.

Стражник вроде бы собирался возразить опять, но внезапно перевёл взгляд на моё кольцо.

- По какому поводу? - уточнил с сомнением.

- У леди Лорин личное дело, - пришла мне “на помощь” Рея.

Личное. Да, очень - в девять вечера других и не бывает. Особенно для фаворитки. Высшие силы, что я сейчас натворю?

- Не знаю, как обычно его величество принимает по вечерам, но, возможно, не велено пускать никого кроме меня? - улыбнулась, вертя пресловутый ободок.

- Распорядок королевских встреч хранится в тайне, - отрезал стражник. - И про вас не сказано.

- Тогда я вижу только один выход: сесть тут и ждать. Возможно, он вспомнит про меня чуть позже. Уйти не считаю возможным.

Подтверждая слова, опустилась на стул.

Ближайший охранник смотрел на меня с минуту. Потом переглянулся с напарником. После ещё некоторое время делал вид, что ситуация его вполне устраивает - и я действительно приготовилась ждать!

Но мужчина всё же не выдержал.

Вздохнул наконец, развернулся и несколько раз ударил в дверь молоточком. Я с тоской вспомнила, как вольно Арейн заходил в кабинет - впрочем, в дневное время и его же звали.

Ещё с минуту ничего не происходило.

А потом дверь тихонько отворилась. Сама - то есть, по зову магии.

Охранник пробрался внутрь. Я даже голосов не слышала - из-за привычного полога тишины и других защит. Но скоро мужчина вернулся и лишь самую малость смущённо кивнул:

- Проходите.

Я тихо выдохнула. Облегчение было совсем мимолётным - прямо скажем, я сомневалась, что вообще права.

Но тронула волосы, поблагодарила Рею за помощь - и шагнула вперёд.

В гостиной висела полутьма.

Мягкий, едва ощутимый свет от волшебной лампы на столе. Длинные тени от мебели и моя собственная на полу. Последняя двигалась - я прошла в тишине мимо кресел и застыла у дивана.

Миронар лежал на нём - затылком ко входу, вытянувшись, насколько позволял рост - то есть, подогнув ноги. И прикрыв глаза рукой.

- Вот даже спросить опасаюсь, зачем ты пришла, - выдал он резковато, не меняя положения.

- Мне показалось, что вам нехорошо.

Не показалось. Судя по всей этой картине и тому, как вторая его кисть чуть заметно вцепилась в обивку. Он медленно убрал руку от лица. Глаза раскрылись, и огненный свет добавился к тому, что дарила лампа.

- Глупая роза, - выдохнул король Элии. - Могла же понять, что если не зову тебя - так лучше.

- Почему? Я ведь могу помочь, дать вам силу?

- Не надо, - ответ был снова был жёстче, чем я предполагала. - Не сдержусь, высушу тебя к демонам.

Застыла.

Вот теперь мне стало не по себе. Его взгляд, несмотря на слова, прошёлся по мне - так же опасно, как при первых ночных встречах. Жадно, диковато, с какой-то тёмной страстью. И он не гнал меня прочь.

А даже если бы гнал - я не знаю, что решила бы на этот счёт.

Присела рядом с мужчиной, прямо на краешек дивана - много места Миронар не оставлял. Хотя чуть заметно поморщился, подвинулся. Черты заострились, между бровями легла складка.

Таким я его точно ещё не видела. И сомневаюсь, что видели многие.

Да плевать.

Я просто наклонилась, взяла его руками за подбородок и потянулась к губам.

Он закаменел на пару секунд. Потом хищные пальцы отреагировали резко - впились мне в затылок и в плечо. Притягивая ещё больше. Он просто обвил меня одной рукой, практически захватил - и я действительно поняла, что не выберусь просто.

Неудобно. Более того - страшно! Но я умудрилась подумать, что его лицо горит под моими пальцами, кожа кажется огненной, когда наши лбы соприкасаются. И его губы на моих, и дыхание - такие же раскалённые.

Жар, борьба энергии, слабость - всё в этот раз накатило быстро. И тяжесть тоже, и отголоски головной боли. Вместе с обрывками его чувств: сомнениями, какой-то звериной яростью и жаждой схватить меня.

Жаждой бороться, чтобы отпустить.

Я скоро поняла, что поцелуй затянулся, что я должна оторваться. Почти успела запаниковать.

Но его руки упёрлись мне в плечи и практически отодвинули сами.

Миронар запрокинул голову и ещё несколько секунд тяжело дышал. Сглотнул - кадык двинулся под кожей.

- Иногда я не понимаю тебя, роза, - прозвучало как самое искреннее признание.

- Что поделать, я вас тоже не всегда.

Самой бы отдышаться. Успокоить колотящееся сердце и тот ветер в голове, который часто приносят его поцелуи. Но я понимала, что моя слабость пройдёт.

Ресницы короля дрогнули снова, хотя янтарный свет не то чтобы откровенно притих.

- Что случилось? - спросила я негромко после паузы.

- Ничего необычного. Где-то в последние дни слишком много магии, разлом неспокоен, мне пришлось обновлять печать дважды. Бывает раз в месяц-другой.

- Я начинаю волноваться за наш мир.

И не только.

- Видишь, от лишних знаний одни печали, - по губам Миронара наконец пробежала усмешка - почти мягкая.

- Как вы вообще сюда добрались?

- Не по коридору. Арейн показал тебе один тайный ход - можешь представить, как это работает.

Да, пожалуй.

- Вам лучше хоть немного? - Я вгляделась в его лицо. Сказать, чтобы его выражение стало умиротворённее, было сложно. Дышал он всё так же тяжело, и тело не казалось расслабленным.

- Немного. Спасибо.

- Я могу ещё что-нибудь сделать? Почему вы один, когда вам плохо? У вас нет лекаря на такие случаи?

Теперь он нахмурился, сузил глаза - весьма недовольно.

- Непосвящённого человека в это втягивать? Одни лишние хлопоты, а толку нет.

- Хорошо, чем вам ещё помочь? - Я кинула взгляд на графин с водой, который стоял на столе как и в прошлый раз. - Может, есть какое-нибудь снадобье, которое позволит вам заснуть?

- Нельзя, - поморщился он. - Ничего нельзя. Я даже вино редко пью. Всё пройдёт само. Главное, на людей бросаться и сжечь дворец уже не тянет.

Его рука приподнялась. Пальцы коснулись моего локтя и провели вверх - по плечу, к шее. Дотянулись до подбородка, и он замер так.

Я тоже замерла. Сердце ощутимо забилось снова.

- Я правильно понял предлог, под которым ты сюда пришла?

Вздохнула - и на всякий случай описала встречу с охраной. Миронар смотрел на меня долго, очень. Пока не выдохнул с какой-то обезоруживающей улыбкой:

- Ну вот и как после этого тебя не ревновать? И как у тебя получается говорить, что я тебе безразличен, Лория?

Я промолчала. Сомневаясь, что король Элии сейчас полностью ведает, что говорит.

Да и сама я в последний час старалась не задумываться, что творю и почему. Может, это просто сострадание. Которое не столь и часто мне удаётся проявлять. Мать много раз называла меня эгоисткой, и я её, если честно, тоже.

Может, это глухое понимание: Миронар действительно не злодей. Рядом со многими вещами мои первые обиды - за то, что он забирает у меня силу - кажутся глупостью. И я просто не могу не думать сейчас: что если и досада на остальное не сильно лучше?

- Вам надо хоть до постели дойти, - сказала я тихо, уходя от ответа. - Не собираетесь же вы спать на диване?

Он снова свёл брови.

- Надо, да.

Его рука скользнула вниз, упёрлась в диван, и я поторопилась встать первой. Королю самому подняться было явно тяжело, но от моих несмелых попыток помочь он быстро отмахнулся.

Постоял, упираясь в спинку, двинулся медленно. Но даже неплохо. В общем, дверь в спальню открыл и там улёгся на кровать прямо в одежде, а я поискала взглядом кресло. Но не успела - он просто сцапал меня за запястье и силой усадил рядом снова.

- Раз уж пришла, расскажи мне что-нибудь ещё, роза.

- Позвольте спрошу. - Всё же очень странное чувство, когда единственный источник света вокруг - его глаза. - Почему вы решили Шардиса сместить?

Мужчина помолчал.

- Давно надо было. - Вот и весь ответ.

Потом он отпустил меня, снова прикрыл лицо рукой и будто попытался расслабиться.

- Ты можешь остаться, Лорин, - сказал тише. - Обещаю не порочить тебя больше, чем уже получилось. Просто поговорим нормально утром.

Признаться, я ошалела от этого предложения.

- Тут? Остаться?!

- Там есть ещё одна кровать, - король махнул рукой в неизвестном направлении. - И ванная. И кое-какая одежда, ты знаешь, на подобные случаи.

Я вообще с трудом представляла, как собираюсь отсюда уходить. Наверное, с кем-нибудь из слуг или охранников.

А самое поразительное, что вдруг поняла: не очень-то и хочу.

Куда мне возвращаться? В холодные чужие комнаты, где из добрых созданий меня ждёт только Рея? Да и с той мы лишь сегодня начали потихоньку действовать сообща. Оставлять короля в таких же пустых хоромах, раза в три больше, куда боятся зайти даже слуги в недобрый час?

Всё это ради репутации, которая всё равно уже плакала. Ради того, чтобы люди, до которых мне нет никакого дела, не начали шептаться чуть больше.

Но надо, разумеется, всё равно. Потому что иначе слишком опасно. Мы можем поговорить, а может случиться так, что его величество вновь посчитает меня слабой дурочкой, которая откликается на первый его зов.

Своей собственностью.

Я глянула на него - словно надеясь узнать, что придёт этому мужчине на ум завтра. Решила ещё немного подождать. Обошла кровать, забралась с ногами на свободный и безопасный край, прислонилась к спинке, подложив одну из подушек под лопатки, а вторую обняв для верности.

Я просто подожду, когда он окончательно заснёт. Чтобы поставить какую-то точку. Вдруг ему что-то ещё понадобится, я не знаю - хотя он наверняка справлялся раньше и без меня.

Только позже я поняла, что это слишком наивные мысли, когда тело кажется ватным после передачи силы.

Примерно утром.

Глава 29

Меня разбудило ненормальное чувство. Тихое касание, будто по моему лицу вели шершавой кисточкой. Одного этого вполне хватило, чтобы согнать сон, но я успела отметить и другое. Было тепло. Но неудобно - вот чудовищно, будто я…

Проспала всю ночь, не раздеваясь.

Жуткое осознание ударило в грудь, выбив воздух из лёгких. Я распахнула глаза и уставилась прямо на короля Элии, который сидел надо мной. Упирался одной рукой в кровать, а второй касался моей щеки.

Если бы меня в реку спросонья толкнули - эффект был бы слабее!

Вздох - или стон - сорвался с губ сам собой. Стоило понять, что я вижу его лицо в утреннем свете.

- Ты однако даже смелее, чем я предполагал, - заключил Миронар.

Я подалась вверх и назад. Стараясь просто разорвать прикосновение. Получилось, но спина упёрлась в подушку, а руки запутались в одеяле, которым я оказалась укрыта.

- Я случайно, - оправдания или попытки возразить посыпались с языка! - Хотела уйти, потом присела на кровать, и… заснула. Ваше величество, у меня не было мысли тревожить вас ночью!

Король изогнул бровь.

- Ну зачем ты так, роза. Мы вроде разобрались с твоими непристойными мыслями в прошлый раз.

Губы его дрогнули, а взгляд вдруг скользнул по моему лицу и стал опасным - зрачки затопили янтарь, заблестели. Так на меня иногда смотрели мужчины. Некоторые из женихов, особенно распутный Джеандер. Шардис, быть может. Насчёт красноволосого короля я не была уверена - раньше.

Мне стало жарко от этого взгляда. А также от одеяла, перины вместо покрывала под спиной и мыслей, как это всё вокруг меня очутилось.

- Уверяю, что в крайнем случае я бы воспользовалась вашим предложением, - выпалила. - Нашла кровать посвободнее и сменную одежду. Вы знаете, как неудобно спать в корсете?

- Странно. Я же его расшнуровал.

Новый раскат грома. Одна рука дёрнула одеяло вверх, вторая метнулись за спину, легла на ленты. Несколько секунд я пыталась до них дотянуться, ощупать, пока не удивилась: сидели на мне жёсткие оковы так же плотно, как и всегда.

Только потом я снова взглянула на Миронара, понимая, что лицо уже пылает, а король привычно доволен собой.

- Не обессудьте, если я и позже не поверю вашим словам!

- Ничего, я привык.

Несколько секунд я боролась с собой. Пыталась понять, какой выход можно найти из этой ситуации - хоть относительно приличный.

- Вам лучше? - уточнила запоздало.

- Определённо.

- Позвольте встать и привести себя в порядок, а то мне не очень.

Миронар наконец вздохнул, чуть подался назад и провёл по воздуху рукой.

В ванную я сбежала, толком не разобравшись, где та. Нашла по наитию. Заперлась и ещё долго стояла, прислонившись к двери, в шоке глядя на огромную тёмную чашу, в которую текла вода. Потом отмокала в ней, борясь с желанием нырнуть и не выныривать. Платье чистила и гладила магией, волосы сушила - в общем, пропадала долго.

Помогло немного. По крайней мере, я поняла, что время не соглашается бежать назад, как бы я его ни упрашивала.

Вышла, стараясь держать плечи по линейке, подбородок высоко и лицо невозмутимым.

- Ваше величество, прошу прощения ещё раз. Думаю, теперь я готова вернуться к себе.

Мне надо было это сказать, ровно, бесстрастно. И всё равно, я сомневалась, что положение можно исправить.

Этот мужчина в чёрных одеждах, даже после тяжелой ночи выглядящий по-королевски властно - он сочтёт, что я пришла к нему с мыслью остаться. Что я сдалась, что он мне нужен гораздо больше, чем я ему. Что со мной можно продолжать играть.

Наверное, что меня почти устраивает роль его любовницы.

Не знаю, что Миронар прочитал по моему лицу, но руки скрестил и брови свёл.

- Ну хватит, роза, какие-то полчаса тебя не спасут. Пойдём, позавтракаем хоть. - Он кивнул мне куда-то в сторону и продолжил ждать на месте.

Словно предупреждая, что если я развернусь и подамся к двери, он всё равно меня остановит.

Я подавила вздох и кивнула.

Оказалось, что для приёмов пищи в королевских покоях тоже отведена отдельная комната - и я её знаю. Мы в ней ужинали. Сейчас балкон был закрыт, стол передвинут ближе к центру, но утренний свет всё равно приятно ложился на скатерть и тарелки.

Какие бы добрые люди ни принесли завтрак, следы их давно простыли. Так что король снова с хозяйским видом снимал купола с блюд и предлагал мне варёные яйца, фрукты и запечёный творог.

- Может, всё же вина с утра пораньше? Ты как ни придёшь ко мне в покои - всё время напряжённая, Лория.

- Нет, раз уж вы почти не пьёте, то и мне не стоит, - откликнулась я.

- Прикидываешь, как нам обзавестись совместными привычками? Хорошо.

Я резковато двинулась от этой фразы. Но прежде, чем позволила себе фантазии о её смысле, уточнила:

- Вы что, для женщин держите у себя вино, ваше величество?

Он неожиданно изогнул губы:

- Знаешь, можно и по имени. Мы всё же ночь вместе провели.

Мне словно воска в рот налили. Зубы обросли крючками и вцепились друг в друга, губы тоже не разжимались - стоило больших усилий их раздвинуть:

- Миронар?

- Ну вроде так меня зовут. Я иногда забываю, конечно - приходится ходить по всяким балам и турнирам, там меня хоть объявляют со всеми титулами.

Я пропустила очередное ехидство мимо ушей и отпила сока, потому что отголосок его имени жалил язык сильнее поцелуев. Казался таким интимным, что впору снова было смущаться. Как будто я что-то покрепче магии впустила внутрь, произнеся волшебное слово.

- Арейн вас по имени звал, - выдала, не задумываясь.

Миронар прищурился. Сложил руки прямо на столе.

- Надо же.

Высшие силы, ну что он за человек?

- За наш недолгий разговор он говорил в основном о вас, - добавила я, пытаясь немного смягчить впечатление. - У вас много таких друзей? В какой-то момент мне показалось, что для короля вполне естественно окружить себя близкими людьми, но потом… не знаю. - Вчерашний вечер и эта пустота вокруг нас выглядела слишком красноречиво.

- Нет, не много, - признался Миронар. - Арейн мой наследник.

Я поражённо вернула взгляд королю. Что? Нет, его официальный наследник - племянник, правящий большими землями на севере Элии. Потом я вдруг поняла - но он пояснил всё равно:

- Не тот, кто получит трон. Кому должно хватить силы держать печать. Разумеется, если со мной что-нибудь случится раньше, чем я оставлю других претендентов - взрослых детей, к примеру.

Тонкий вкус соли заглушил аппетит - и я вновь потянулась к бокалу.

- Мы дальние родственники, - продолжил красноволосый король. - И да, эти сведения тоже тайны, так что ты опять ты увязаешь со мной, роза.

Ну за Арейна замуж всё равно можно, если что. Я, конечно, не произнесла этого вслух - и, если честно, понимала, что по многим причинам.

Просто снова невольно вгляделась в мужчину перед собой. Он держался практически как обычно: уверенно, разве что движения казались чуть резче и усталость всё же оставила тени в уголках глаз.

А потом, раньше, чем осознала, я вытащила один из “осколков мозаики” из памяти:

- Вы как-то сказали мне, что все хорошие вещи в жизни стоят капли страданий. Для вас это вовсе не очередная шутка, да?

Миронар отклонился на стуле и хмуро смотрел на меня, словно не одобряя желание сделать разговор ещё серьёзнее.

- Я как-то сказал тебе не думать обо мне слишком хорошо, - произнёс он практически с досадой. - Ты как-то - раз десять, не меньше - попрекала меня отношением к женщинам. Я знаю, что нечестен с вами. Вот тебе ещё кусочек правды.

Теперь я точно приоткрыла рот, забыв о смущении.

- Можете пояснить?

- Магия способна на многое, Лорин. Бесконтрольная - рушит оболочку мира, и именно так всё и случилось при Элвиге. Когда создали текущий разлом и закрыли остальные, в первое время было относительно терпимо - всех напугала угроза, культуру обращения с силой несли в каждый город и даже деревню. Но постепенно становилось хуже. Страх ушёл, людям хотелось вернуться к привычной жизни. Выхода оставалось два - запретить магию или обучать ею пользоваться, старательно.

- И что-то не так с обучением женщин? - поражённо уточнила я.

- Роли в обществе придумали не только я и отец, - терпеливо объяснил Миронар. - Ты не застала старые времена, даже я не застал, но скажи - неужели ты думаешь, что многие девушки раньше учились? Сколько из вас готовы сидеть в академиях, скольким нужна высокая должность, а сколько предпочли бы никогда об этом не думать? Просто выйти замуж, посвятить себя семье, детям, управлению домом?

Что это за вопрос?! Я просто двинула губами, не в силах подобрать слов. Сколько? Если три из десяти, если две из сотни - этого мало?

- Вы понимаете, что это всё равно несправедливо? Вы же лжёте. Не оставляете нам выбора. Отдаёте власть мужчинам, заставляете всех думать, что так и должно быть, - я приложила руки ко рту, внезапно оглушённая его прямотой и совершенно дикой картиной.

Которая никак не вязалась с моим привычным восприятием мира. Слишком отличалась, переворачивала, искажала привычные домыслы - как кривое зеркало, внезапно подсунутое вместо настоящего.

 - Это политика. Которая нравится далеко не всем. - Король невесело усмехнулся. - Я пристрастен, чувствуя Хаос в собственной голове. Но пока единственный шанс что-то изменить - закрыть разлом.

- У вас есть планы на этот счёт?

Янтарные глаза опять сузились.

- Планы. Может быть.

- Случайно не связанные с тем, как я передаю вам силу? И с женой? - идеи пришли в голову быстро, но Миронару снова не понравились.

- Что ты хочешь услышать, Лория? Ждёшь подвоха - что я брошу свою избранницу в разлом, укреплю печать её кровью? Или вдруг загорелась идеей помочь мне потому что можешь изменить этим мир? Первого не будет. Насчёт второго - я говорил, что мне не нужна фальшивка, влюблённая в корону. Благородная спасительница, которая согласится жить с тираном ради чужого блага - тоже.

- А что вам нужно? - спросила я тихо. Если честно, его слова уязвили: то есть, серьёзные вопросы с женщиной ему неинтересно обсуждать? Или дело всё же в другом?

- На самом деле, по разговорам с тобой я соскучился за эти дни, - произнёс он неожиданно бесхитростно. Заставив меня замереть снова и размыв мазки новых красок мира в голове. Потом губы короля изогнулись в коварной улыбке: - Ночь тоже подкинула определённые мысли.

Мне надо набрать воздуха в грудь и немного отвлечься.

- Отбор может длиться ещё месяцы, - продолжил Миронар, глядя на меня как-то особенно пристально. - Я могу оставить у себя нескольких приятных девушек и купаться в их внимании, пока не буду уверен. Но я увлёкся тобой. - Очередное признание, гулко отдавшееся в сердце. - Правда, есть и другой вопрос. Ты готова стать моей женой?

Секунда. Другая. Может, и пара минут - они пролетели в полной тишине.

Кажется, он уже давно молчал, но эхо вопроса ещё гуляло в окончательно опустевшей голове.

Я так и смотрела на мужчину перед собой. Ища подсказки в его глазах, в линии губ, даже в блеске красных волос.

- Вы предлагаете или просто интересуетесь?

- Интересуюсь я тобой давно, роза, а сейчас задал вопрос. И предвосхищая твои новые: я не хочу знать, согласна ли ты стать королевой. Согласна ли отдать мне силу полностью. Просто скажи: я, как мужчина, как твой муж. Что ты об этом думаешь?

Наверное, надо было заставить мозги хоть немного работать. Представить картины жизни рядом с ним - как у меня однажды получилось. Но он сам разбил наиболее очевидные фантазии, а на большее не хватило сил. Только всплыли в памяти его губы и сегодняшнее пробуждение.

Этот вопрос поразительно похож на другой.

Люблю ли я его?

Даже в мыслях слово звучало неожиданно чуждо. Я иногда произносила его - самого Миронара уверяла, что замуж по любви выйти согласна. Но сейчас показалось, что вытолкнуть из себя пару звуков попросту не смогу - даже чтобы уточнить.

Его “предложение” не похоже ни на одно иное. Как и поцелуи - совершенно ни на чьи.

Как быстро я понимала с прежними женихами, что готова на всё, лишь бы остаться свободной? Сейчас захотелось поморщиться: нет, совсем не то!

И он не спрашивает, хочу ли я. Готова ли! Как это понимать?

- Вы мне действительно не безразличны, - наконец, нашла я силы раскрыть похолодевшие губы. Вернуть ему вчерашние слова. - Вы…

У меня вдруг сжалось сердце - при мысли, что я смогу сидеть здесь, с ним! Каждое утро. И вечер. А ночью он возьмёт меня, как законный муж. Каково это будет? Бесполезно отрицать, меня бросает в дрожь от его прикосновений, и туманные образы - его рук на моём теле, его губ там, где сейчас платье - вдруг вовсе не пугают.3edced

Я, наверное, опять покраснею, только этим делу не поможешь. В груди щемит от неясной боли. А подробности? А другие женщины? Как об этом не думать?!

- Вы увлечены мной? - произнесла я медленно, снова глядя в янтарные глаза. - Я могу сказать то же самое. Но не знаю, достаточно ли этого, чтобы быть готовой.

Мне. Ему.

Миронар, наблюдавший за моей реакцией всё это время, неожиданно только кивнул. Словно и не удивился. Но тень всё же мелькнула в его глазах, спустилась на лицо.

- Тогда подумай, роза, - новая улыбка показалась мне немного горькой. - Оставим всё как есть. Или почти всё.

- То есть, я вернусь к себе - и снова на отбор? - моя вряд ли была лучше.

И снова соперницы. Сплетни. Пустой и бесполезный день.

- Посмотрим, что получится с природой.

Я отвела взгляд на тарелки. Каким-то образом с завтраком удалось разобраться - я с трудом помнила, но в начале разговора вроде бы ещё была голодна.

Встала на онемевших ногах. Король тоже. Подошёл, взял меня за локоть - сейчас по телу пробежали искры от одного его тепла.

- Спасибо за завтрак, - поблагодарила я.

- Приходи ещё, - он неожиданно усмехнулся, почти возвращаясь к обычному своему виду. - Я не оскорблён, роза. Пока что.

Диковатая мысль: я действительно хочу протянуть руку к его лицу. Отвести волосы, зарыться в них пальцами. Но, боюсь, это всё испортит.

- Тебя проводит охрана, - добавил Миронар.

Он сам “проводил” меня до выхода. И передал с рук на руки своим людям. Мы распрощались почти как… король с фавориткой после долгой ночи.

Я шла обратно, утопая в мыслях о его “предложении”.

И только где-то на середине пути, когда я оказалась достаточно далеко от красноволосого короля, меня вдруг снова посетил вопрос.

Какие у него “планы” на жену?

Он ведь тогда, рассказывая мне о разломе, выразился именно так - планы! И сегодня ушёл от ответа, когда я спросила напрямую. Никаких совпадений!

Я не могла отделаться от этой мысли даже когда меня завели в крыло невест. Даже когда я ловила любопытные взгляды слуг и увидела в холле задумчивую Керин. Взор другой фаворитки, конечно же, обратился на меня.

Она слегка расширила глаза.

Провожала меня поворотом головы, пока я не скрылась в коридоре.

Впрочем, никто не обещал мне лёгкий день.

Глава 30


Миронар

Меня ничуть не удивляет, что роза не согласилась.

Конечно она не готова.

Мне на миг почти легко от этой мысли. Потом - горько и легко одновременно, и я чувствую себя полным идиотом, заплутавшим на ровном месте в десяти шагах от дороги.

Мне, конечно, говорили, что влюблённость превращает мозги в кисель. Тем более сложно судить о любви к женщине, когда не испытывал подобного раньше. Я увлекался другими, но как-то иначе. В основном на уровне инстинктов - соблазнить понравившуюся красотку, приучить к себе. Особого труда не составляло - если, конечно, не разбирать, что привлекало их во мне. И надоедало быстро. Старался пристраивать бывших фавориток с выгодой для них и подальше от собственных глаз.

С розой мне нравится просто разговаривать. Я посвящаю её в серьёзные вещи, словно так и должно быть. Я проснулся ночью и минут пять просто пялился в темноте на этот невинный цветочек, устроившийся в моей постели.

Она такая очаровательно-манящая во сне, что приличных мыслей под утро, когда Хаос слегка отступил, не осталось. Только одна более-менее внятная: спугну же. К тому же, обещал не порочить.

Но интересно, способна ли она любить?

Арейн был прав: строить красивые схемы на трезвую голову и смотреть на них сейчас - совершенно разные вещи. Даже годы общения с разломом мало помогают.

Я не знаю, какая участь её ждёт рядом со мной. Эксперименты не всегда идут гладко. Она может пострадать - и эта мысль заставляет ругаться сквозь зубы, перебирать в уме варианты, пока виски не начинает снова ломить. Даже самые дурацкие версии привлекают.

Например, отказаться ото всего, что я задумал. Можно, в конце концов, просто жениться на ней и жить почти спокойно - пользуясь её силой как сейчас.

Мало кто знает, как работают брачные связи. Что хотя бы в этой части у меня могут быть для неё приятные новости - правда, ей всё равно придётся многое скрывать.

И ещё такая жизнь на грани наверняка не закончится добром.

Отец продержался почти двадцать пять лет, но последние десять я предпочёл бы не примерять на себя. Он ведь тоже когда-то любил мать. Я помню, как оживали её обычно пустые глаза, когда она рассказывала. И помню, как она угасала. Лучше сойти с ума быстро, чем постепенно, размывая память о себе год за годом.

Последнее он и выбрал в результате.

Мне вдруг хочется оставить девчонку в покое. Оттолкнуть, изобразить, что я потерял к ней всякий интерес, и переключиться на других. Или можно просто рассказать ей всю правду - это её охладит. Непременно. От её увлечения не останется и следа.

Возможно, она меня просто возненавидит, когда узнает.

Найдёт себе мужчину получше, попроще.

Но от этой мысли снова хочется кого-нибудь убить. И я подхожу к окну в кабинете, пытаясь проветрить голову. Надо переключиться на дела, отложить всё до лучших времён - как важные решения, которые я не принимаю, когда Хаос давит.

Но я всё же думаю напоследок: рядом со мной она будет несчастна. Может, роза, ты была права с самого начала.


***

Лорин

Когда я пришла к себе, в гостиной убирала нетронутый завтрак Рея. Служанка всплеснула руками при моём появлении:

- Леди, я ждала, что вы вчера вернётесь!

- Не получилось, - вздохнула я.

Кажется, она меня не осуждала. Я только увидела странный интерес, будто милой девушке хотелось узнать подробности. И что я ей скажу?

- Спасибо за помощь, - например это.

- Да за какую? - смутилась служанка.

- За всю.

Она улыбнулась - будто смущённо, но мне показалось, что девушке приятно. И это была одна из немногих искренних женских улыбок за последнее время.

Я бы с радостью кивнула ей и ушла к себе, но нас прервал стук в дверь. Через пару секунд в комнату вплыла Амейра собственной персоной. Суровой грозовой тучей.

- Где вы были, извольте объяснить? - начала она с порога.

- У короля.

Распорядительница как-то странно замерла. Потом глянула на Рею, и служанка от одного этого знака сбежала к себе.

Дверь снаружи тоже уже закрыли, и несколько секунд мы стояли со стервозной леди один на один. Как рыцари перед боем. Наконец, её тонкие губы дрогнули.

- Лорин, я… рада, что его величество вами заинтересовался, - начала она не совсем ожидаемо. - Но позвольте начистоту. Вы уверены, что ведёте себя разумно?

Я тихо усмехнулась: даже сейчас меня едва волновала её реакция. Как и всё вокруг. Миронар спросил, готова ли я выйти за него замуж; остальное - какая-то глупая шелуха. Что распорядительница может сказать, не зная правды?

Но Амейра всё же удивила:

- Я знаю, что вы ему нравитесь, - начала она негромко. - И догадываюсь, что он, как и многие мужчины, ценит, когда женщины выполняют их прихоти. Но послушайте, леди Ди’Амар, вы не обязаны идти у него на поводу. Даже при том, что он король.

Туман в голове слегка рассеялся.

- Почему вы говорите это мне?

- Я ведь знаю побольше вашего женских историй. Сама из тех, кто отдал в своё время мужу всё, - легкая горечь в её взгляде при этом меня поразила. - Конечно, я настаиваю, чтобы вы посвящали себя жениху, но… не забывайте о себе.

И это всё, что она сказала по существу - никакой привычной ругани, только немного напутствий. Я вдруг вспомнила, что она казалась мне похожей на мать поначалу - и что-то в её выражении снова напомнило Саэль Ди’Амар.

Высшие силы, если уж даже эта женщина мне сочувствует - знак определённо плохой. Он лёг на мысли о планах Миронара. Может, случайно, но тяжело.

- Другие шепчутся ещё с вечера, - добавила Амейра, возвращаясь к деловому тону. - О том, куда вы ушли и зачем. Я хочу, чтобы вы не заблуждались: ваше ночное похождение слуги заметили ещё вчера, и сегодня никто на его счёт не обманется. Смотрите, чтобы вас не съели.

На этом она ушла, а я осталась с новыми мыслями. Высшие силы, сегодня их тяжело было приводить в порядок.

Я немного попыталась. Посидела у себя. Но через пару часов Рее передали новую записку от распорядительницы - нас зачем-то собирали в одном из нижних залов.

Служанка, конечно, проводила меня, но только до первых дверей. А я пошла дальше - глядя на светлое помещение, блестящий пол, рояль. Здесь смотрели наши танцы перед балом. Залы соединялись друг с другом, и во втором, таком же, расположились у окон другие девушки.

Взгляды их были цепкими - не совсем враждебными, но настороженными.

А главное, здесь никого не было кроме нас.

Паршивая мысль пришла, когда я сделала всего пару шагов внутрь. И вместе с тем, как за спиной закрылась дверь.

Я обернулась. На Зейну. Кажется, та толкнула створку силой, отрезая мне путь к отступлению - хотя бы ненадолго.

- Слушай, не дёргайся, - Керин, откинувшая пышные волосы, была первой, кто подался вперёд. Явно беря ситуацию в свои руки. - Мы просто поговорим.

Магия взвилась внутри, хлестнула с пальцев - но я не успела. Зейна уже перекрывала выход, и оставалось либо толкнуть её, либо согласиться на “разговор”. Последний не обещал хорошего.

Они здесь все! И Диала, со своим тёмным взглядом и непонятным выражением лица. И три-четыре тихие девчонки, которых я вообще не считала сплетницами. Даже Минель - чуть в стороне. Уж если блондинка-одиночка явилась, здесь поистине народное ополчение.

Хотя судя по её привычно-уверенному виду, она могла всех позвать. Уж точно не Амейра.

- Что, боишься? - поддела меня Вель, рыжевая девушка сбоку. - Уже думаешь, как бы побежать жаловаться? А без этого можешь?

- Вель, - осадила её Диала. Или сделала вид. - Мы правда хотим поговорить, Лорин.

- Верно, - нахмурилась Керин. - Ты была с его величеством этой ночью? Как он тебе?

Мне стало противно. Захотелось избавиться от гадкого вкуса во рту. Раз Амейра предупредила, что все сделали выводы, отрицать бесполезно - да и если честно, вопрос Миронара снова прозвучал в ушах. Будет даже ложью сказать, что между нами ничего не было. И всё же, я отрезала:

- Вас не касается, где я была.

Зелёные глаза Керин потемнели.

- Тебе не кажется, что ты слишком наглая?

Мне кажется, что я так и не узнала её. А она какая? Видимо, неглупая девица, раз умудрилась собрать вокруг себя остальных и понравиться королю. В других её качествах я сильно сомневалась. Сейчас она казалась рассерженной, почти без фальши.

- Ты, видимо, привыкла добиваться лучшего своим телом, - припечатала фаворитка. - Говорят, у тебя было много женихов - набралась опыта? Или всё же подарила его величеству свою невинность? Думаешь, у тебя честное преимущество перед приличными девушками?

- “Разговор” мне не очень интересен. - Я попыталась шагнуть к двери, но теперь уже Керин заступила мне дорогу. Зейна держала пост как маленький цепной зверёк.

- Уйдите! - прошипела я.

- Или что ты сделаешь? Нападёшь? - подняла бровь фаворитка.

- Что-то пока силы не равны, - усмешка сорвалась с губ против воли. - Но и вы меня не тронете. Вы ведь не совсем безмозглые, чтобы после случая с Лейрой вредить друг другу? - Теперь я обежала взглядом всех. - Её выгнали. Каждую из вас могут в тюрьму бросить - за сговор и повторную дурость, особенно если я пострадаю.

- И правда планируешь, как нажаловаться? - сузила глаза Керин. - Это ты умеешь. А тебе не приходило в голову, что жаловаться могут все?

Я вновь развернулась к ней.

- Вот что, Лорин, - процедила фаворитка. - Ты больше не проведёшь с ним ни одной ночи. Откажешься даже приходить к нему в покои.

- Или?

Она кивнула на “цветник”:

- Нас здесь двенадцать. Две фаворитки кроме тебя. И каждая может рассказать королю, какая ты подлая на самом деле. Потому что я действительно думаю, что принципы тебе не знакомы - торговать собственным телом? Зная, что другие на это не пойдут? Отличная мысль.

Диала тоже сделала шаг вперёд:

- Я была зла на тебя, Лорин. Когда мы ссорились… я говорила на эмоциях. Но ты ведь действительно утверждала, что не хочешь за него замуж!

- Кстати, не желаешь это объяснить? - усмехнулась Керин.

- Ты так пыжилась на испытании силы, чтобы мы, остальные, выглядели плохо, да? - снова напала на меня Вель.

- Почти начала терять сознание.

- Надеясь, что король её подхватит!

- Даже лорд Шардис был уверен, что ты с кем-то встречаешься. Но наказали, конечно, Санду!

Они просто засыпали меня упрёками - глупыми, но неожиданно гадкими. Похожими на правду - только что они знают?! Обо мне, о мужчине, к которому так стремятся?! Каких демонов я должна отчитываться перед ними, кто в Элии дал им право лезть в мою жизнь?!

Они в чём-то правы: мне даже противно будет вовлекать Миронара в эти идиотские склоки. Даже если он сам их спровоцировал!

Глупые обвинения. Дурацкая зависть. Я ведь даже не спала с ним! А если бы и посмела - это моё личное дело!

- Отойди! - я полуобернулась к Зейне, чувствуя, что в груди клокочет. Прямо как с Шардисом на балу. Сила уже рвалась прочь - а я ведь ещё ослаблена, любая драка закончится для меня плачевно.

Но и для них - тоже.

- Отодвинь меня, потаскушка.

Перед глазами потемнело, и я вдруг представила, как вышибаю дверь вместе с этой дурой.

- Хватит. Я в этом не участвую.

Ледяной голос немного отвлёк, выдернул из тумана - и я уставилась на Минель.

Не только я. Керин тоже повернулась зло.

- Они хотят тебя спровоцировать, - блондинка двинулась вперёд, пользуясь мигом замешательства. - Не поддавайся.

Подошла и остановилась в трёх шагах от меня, практически рядом.

- Какого… - голос Керин стал на полтона ниже. - Нет. Никто никого не провоцирует, мы просто пытаемся договориться!

- Ты это так называешь?

Снова темнота в зелёных глазах.

- А ты, значит, решила переметнуться?!

- Я что, присягала тебе на верность? - ответный взгляд был холодным. - Меня настойчиво звали, я пришла посмотреть, на что способна Керин Талар. И другие мои соперницы. Нахожу, что уж лучше ночь с мужчиной до брака.

Недоумение вокруг было ощутимым. Таким, что можно рукой потрогать.

- Значит, будет два слова фавориток против твоего, Керин, и остальных, - продолжила Минель. - Может, кто-нибудь ещё считает, что закидывать соперниц камнями - недостойно?

Она как-то безошибочно глянула на одну из девчонок - тихую, не сказавшую сейчас ни слова. И в своё время обрадованную “отставкой” Шардиса.

- Пожалуй, мне не очень нравится, - выдала та.

- Три против десяти, - отсчитала Минель. - Ещё?

Я сжала руки. Мне даже не очень поверилось, что она мне помогает - я всё ещё искала скрытые мотивы. Но пламя утихло, очищая разум. Вырваться отсюда без драки повод есть, а с остальным решу потом.

- Даже трёх достаточно, - голос получился на удивление ровным. - Даже двух. Хотя если кто-то ещё не хочет враждовать, не зная обо мне правды - поверьте, я это оценю.

Получилось что-то среднее между протянутой рукой и угрозой - примерно так мы “мирились” с Шардисом.

Ещё одна из девчонок подняла ладони:

- Пожалуй, я с вами.

Другая просто кивнула. Керин резко подалась к центру собравшегося круга, но тут и Диала повела плечами:

- Дело не в ссорах, как вы все не понимаете?! Мы просто хотели хоть какой-то договорённости!

Конечно они идут на попятную, и брюнетка - далеко не в последних рядах. Ей я не верю - но, может, к другим предвзята?

- Вот именно! - сделала ещё одну попытку Керин. - То есть, вы действительно считаете, что надо закрывать глаза? На ложь, на попытки продать себя?

- Я считаю, что твой план не удался, - охладила её Минель. - И всё.

Я снова развернулась к Зейне.

На этот раз просто смотрела на неё. Пристально, яростно. Она демонстративно отвернулась - и в несколько шагов сбежала от двери. Мне оставалось лишь толкнуть ту и выбраться на свободу.

Остановилась я уже в коридоре, где быстро попросила Рею отложить вопросы. Минель вышла следом, секунд через пять. Ещё три девчонки подались за нами, остальные не спешили.

- Спасибо за благоразумие, - блондинка оглядела тех, кто оказался рядом. - Я бы на вашем месте вернулась в комнаты. Если хотите, поговорим потом.

А ко мне она просто повернулась:

- Пойдём со мной, - негромко. - Есть разговор.

Я удивлённо глядела на блондинку, но постаралась отреагировать не слишком бурно. Тоже кивнула остальным.

Разговор? Надеялась только, что он будет получше предыдущего.

Глава 31

Минель прикрыла дверь собственных покоев и жестом предложила мне садиться. Скуповато получилось. Я почему-то представила её солдатом из вражеского лагеря, с которым мы пять минут назад неожиданно отбились от общей опасности, а теперь понятия не имеем, что друг с другом делать.

Подставлять ей спину точно не хочется.

Блондинка прошла к другой двери и попросила служанку сделать нам чаю.

- Ты ведь не спешишь? - уточнила.

- Не очень. Думаю, у нас с тобой похожий распорядок дня.

- Подозреваю, у тебя сейчас нет настроения доверять людям. - Минель слабо улыбнулась. - А я не очень хороша в том, чтобы это доверие завоёвывать. Дружеское, по крайней мере.

Она говорила негромко, голос казался мелодичным и в целом неожиданно приятным.

- Спасибо за помощь, - вспомнила об учтивости я. - Позволь я всё же спрошу напрямую сразу. Что тебя побудило?

Нам принесли чашки, печенье в тарелочке, и Минель ничуть не смутилась взять поднос сама.

- Пойдём в мою комнату? - тише. - Там полог.

Купол, прячущий звуки, действительно был, поставленный на славу. Я даже различала узоры в основании. Вместе с уютной комнатой, где по центру стоял мольберт и слегка пахло красками, впечатление создавалось неожиданное.

Недорисованная картина - осенний лес, горы, стая птиц. Ещё несколько рулонов в углу. Она и правда художница.

Мы наконец устроились в креслах за низким столиком, и Минель приложила руку к чайнику - разогреть воду простым заклинанием.

Потом взяла чашку в ладони и долго смотрела на меня.

- Отвечая на твой вопрос. Во-первых, наш жених, - фаворитка кивнула вверх и влево, словно обозначая, что где-то там сидит сейчас король, - предложил мне с тобой подружиться. Честно говоря, я тогда удивилась.

А я-то как удивляюсь сейчас! В памяти резко всплыли слова Миронара - те, что казались мне почти издевательскими.

- Мне он предлагал к тебе переехать. Каюсь, я первым делом уточнила, собирается ли он и вызывать нас парой.

Мы снова смотрели друг на друга так, будто пытались разгадать чужие тайны.

- Это, впрочем, не единственная причина. - Блондинка задержала дыхание. - Можно вопрос? Ты же действительно у него была?

Проклятье.

- Если поверишь, то была всю ночь, но без того, что так волнует наших соперниц. - Я почему-то решила, что хоть одну попытку быть откровенной могу себе позволить. - Если не поверишь - мне, в принципе, всё равно.

Минель нахмурилась.

- Ты хочешь выиграть отбор? Стать его женой?

- Почему ты спрашиваешь?

Почему я слышу этот вопрос второй раз за утро? И от него снова щемит в груди!

- Я могла бы предложить тебе помощь. - Минель улыбнулась так, будто ей было сложно говорить. Будто она ступала по краю крепостной стены, боясь сорваться. - Хотя бы поддержку как сегодня. Хотя если хочешь - и другую. Знания второй фаворитки - они ведь чего-то стоят.

Я замерла - изумлённо, чувствуя, как пальцы напрягаются.

- С чего вдруг, Минель?

- Потому что в последние дни я думаю, что выигрывать не хочу.

Первая мысль после этого её заявления была радостной, каюсь. Вторая - тревожной.

- Ты знаешь что-нибудь страшное о его величестве? - Я попыталась представить: например, Миронар и ей рассказал про Хаос. И она выяснила больше моего. - Может, о судьбе его предыдущих фавориток?

- Нет, - блондинка так удивилась, что было похоже на искренность. - То есть, с ним иногда трудно общаться. Он закрытый человек, в нём много напускного - иногда я не понимаю, шутит он или серьёзен. Мы можем по полчаса болтать о бесцельных вещах. Но он умён, ответственен, надёжен. Не думаю, что он обижал бы тех, кого отметил.

- Тогда в чём причина?

- Неужели сложно представить? - улыбка Минель стала грустной. - Я люблю другого.

Мне потребовалось несколько секунд, чтобы прочувствовать эту фразу.

- Серьёзно? Почему же ты на отборе?

- Хороший вопрос, - губы девушки снова невесело изогнулись. - Может, потому что один глупец решил, что долг короне - сильнее желания бороться за женщину. А может, потому что эта женщина оказалась слишком гордой. Или потому что её отец не принимает отказов. Год назад, когда объявили отбор, я стала первой кандидаткой. И подумала, что раз уж наши чувства никто не считает серьёзными, можно попробовать стать королевой.

- А потом что случилось? - вопросы у меня только множились.

- Потом я поняла, что чувства всё-таки есть.

- И ты не думала намеренно вылететь с нашего праздника одного мужчины и пятидесяти женщин?

Блондинка глянула на меня так, будто я предложила ей пройтись по дворцу без платья.

- Я… допускаю, что это могло бы прийти кому-то в голову. Но я из рода На’Мир, Лорин. Мы были дружны со старой династией, мы дружны с новой. Я не могла просто приехать сюда и проиграть - даже если сейчас его величество меня прогонит, это будет позором.

Всё-таки гордость её не подводит. И мне начинало казаться, что для того полно оснований. Неожиданно болезненное чувство: а если бы эта красотка влюбилась в Миронара - у меня были бы шансы?

Или он бы просто перестал меня замечать? Так и оставил игрушкой, у которой можно брать силу и ничего не давать взамен?

- Из тебя бы вышла хорошая королева, - заставила я вытолкнуть себя правдивые слова.

- Спасибо, - кивнула Минель. - Думаю, из тебя тоже выйдет, если захочешь.

Я смотрела на эту ослепительную невесту, которая сидела передо мной - холодную, уверенную, но всё же совсем не такую, какой я её представляла. Не ледяная статуя. Девушка со знакомыми чувствами.

Она шепталась с Шардисом на моих глазах. Бросала на меня злобные взгляды, избегала прикосновений за обедом! Но Миронар почему-то предлагал мне с ней подружиться. И Арейн как-то сразу сказал, что леди На’Мир не может вынашивать злобные планы.

Арейн.

- Твоего возлюбленного случайно не Арейном зовут? - спросила я, вдруг хватаясь за пару эпизодов из памяти. Она ведь пыталась меня испепелить взглядом единственный раз - на испытании силы. И вся напряглась, когда за столом говорили о рыцаре. Каковы шансы?

Но её семья дружна с королём, а тот - с наследником печати. Она сказала, что разобралась в своих чувствах уже на отборе! Что-то их подтолкнуло?

Собеседница застыла. Вот просто почти откровенно!

- Как?

- Мы с ним общались немного. Я даже предложила ему себя в жёны, - не удержалась. Проверила.

Лицо Минель изменилось слишком резко. Маска треснула как дорогой фарфор. Побелевшая кожа напоминала его цветом, а мелькнувшее выражение можно было назвать угрожающим.

Зато искренним. Высшие силы!

- Он отказался, - поспешила сообщить я. - Сразу начал рассказывать мне, как я неправа. Поверь, это долгая история.

Минель отодвинула чашку подальше от себя - словно на всякий случай.

- Подожди, он же друг короля, - появился у меня новый вопрос. - Его величество знает, что между вами что-то было?

- Нет конечно, - Минель еле заметно тряхнула волосами. - То есть, наверное, полагает, что мы были слегка увлечены друг другом. Не больше.

“Увлечены”.

Это слово вдруг царапнуло так сильно, что я сцепила руки.

- Так ты хочешь быть женой его величества или нет? - выдохнула блондинка.

- Давай я тоже расскажу тебе свою историю. Я была невестой лорда Шардиса. - И я описала, в общих чертах. Что оскорбила советника, что он записал меня на отбор. Как я злилась на короля - за это в том числе.

Всех причин злости не озвучила, но Минель хватило.

- Ты намеренно отказывала советнику? Высшие! Он же ещё его покойному величеству Талдриму был верным соратником. Ты не думала, насколько печально это может закончиться? - Она казалась искренне поражённой - так что я на миг даже почувствовала себя сильнее, чем есть. - Подожди, он поэтому порой нелестно о тебе отзывался?

Я тихо пожала плечами:

- А он отзывался?

- Иногда. И пытался помочь на испытаниях - мне и ещё нескольким девушкам.

Мы замолчали. Ненадолго.

- Пожалуйста, не выдавай меня никому, - как-то напряжённо попросила Минель. - Я помогу тебе, ты мне. Лучше союзницы тебе не найти.

Предложение прозвучало почти сказочно. На самом деле.

Помощь от главной из соперниц. Возможность почти не бояться остальных. Чего я могу этими средствами добиться?

А чего хочу?

Я наконец позволила мыслям, которые витали в голове всё утро, вновь нахлынуть.

Миронар спросил, готова ли я стать его женой. Сказал, что “увлечён” мною. Сказал не думать о королевском титуле, о силе - но ведь всё это очень важно.

Какие условия он собирается мне предложить? Готов ли он быть мне верен? Смогу ли я ему помочь? Устраиваю ли я его как та, кто разделит с ним часть обязанностей? Ведь горькая правда здесь, передо мной: Минель подготовлена к придворной жизни гораздо лучше.

Как королева она - лучше.

Как невеста.

Наверное, как женщина в целом.

Умна, образована, красива, за ней древний и могущественный род. Даже по силе мне не уступает - почему он ещё не выбрал её? Если она действительно старалась, как говорит?

Все эти вопросы просто накатили, затапливая меня незнакомой болезненной тоской. Всё это я должна у него узнать. А если Миронар не ответит - искать другой выход.

Я снова глянула на Минель: 142432d

- Ты можешь послать весть Арейну? Знаешь, как найти его во дворце?

- Зачем? - мигом насторожилась моя собеседница.

- Хочу спросить у него кое-что о его величестве, - я постаралась произнести это так спокойно, как могла.

В прошлый раз я искала ответы в книгах. Сейчас постараюсь везде. Если красноволосый король не расскажет, какие у него планы на жену и что мне или ему может грозить.

- Давай после завтрашнего общего свидания, - вздохнула Минель. - Думаю, время у нас есть.

Конечно. Всего полдня прошло. А я уже хочу его увидеть, и это беда.

Серьёзно, нам нужно о многом поговорить. Прямо.

Очень надеюсь, что он решит так же.

Глава 32

С Минель мы прощались так же настороженно. Но чуть мягче, доверительнее. Наверное, понимая, что обе рассказали друг другу слишком много и назад вернуться не получится.

Я гадала, уходя от блондинки: могли бы мы действительно стать подругами? Ещё один разговор “по душам” - и она показалась мне неожиданно приятной. Может, и другие девушки не так плохи и если бы не атмосфера соперничества, я бы с кем-нибудь из них сошлась? Или я просто не умею ладить женщинами? Все попытки, начиная с сестёр и матери, не заканчивались ничем путным.

Но вчера даже Амейра умудрилась найти для меня пару добрых слов. Минель встала на мою сторону. Может, мне просто нужно преодолеть недоверие?

Правда, сейчас было сложновато об этом думать.

Для прогулки нас вызвали на следующее утро. Усадили в кареты - и я, недолго сомневаясь, выбрала экипаж с Минель, чем немало изумила остальных.

- Теперь они поймут, что расклад изменился, - еле заметно улыбнулась блондинка. - Керин придётся непросто.

Не скажу, что мероприятие выглядело изумительно интересным. Мы действительно прибыли на красивое озеро. На берегу были расстелены покрывала, расставлены зонты - нам предлагалось сидеть группками, прохаживаться вдоль берега, кормить птиц. Пить чай или разговаривать с несколькими лордами, которых Миронар позвал в качестве “друзей”.

И ещё он привёл двух рыцарей. Что мало тревожило остальных девчонок, но терзало меня. Слишком странно смотрелись здесь мужчины в масках.

Король сам, поприветствовав нас, словно не знал, что делать дальше - начал с прогулки на лодке в компании одной из невест, к её вящему смущению.

Мы сидели с Минель, а также Лирой, Эйлой и Деей - теми девушками, что вчера не остались с Керин. Второй кружок под предводительством фаворитки бросал на нас странные взгляды. Особенно Диала - в последнее время брюнетка казалась мне задумчивой, всей в себе. Будто её тоже мучило что-то.

- Как на самом деле вести себя с его величеством? - Лира обратилась к нам, словно в лёгком отчаянии. - Нет, я не прошу помощи, поймите правильно, но просто уже не знаю.

- Прозвучит странно, но попробуй быть собой, - лучшее, что я могла посоветовать. - Ему это нравится.

- Иногда мне хочется, но страшно.

Высшие силы, я её понимаю. Но она же уже попала в число лучших, чего бояться теперь? Постаралась сказать об этом, попутно глядя на угрожающую фигуру нашего жениха. Ваше величество, вы хоть знаете, насколько запугали собственных невест?

В общем, было неплохо - но я всё же скучала, пока красноволосый король уделял время остальным. И Керин, и Диалу он осветил вниманием раньше меня - и только через пару часов я дождалась приглашения.

Просто пройтись с ним вдоль берега. Причём позвал меня слуга.

- Слушайте, мне кажется, это не самое весёлое из ваших “испытаний”, - поделилась я вместо приветствия.

- Что могу сказать, роза. Вдохновение закончилось.

Мы с королём застыли под сенью деревьев, в паре метров друг от друга. И я поняла, что улыбаюсь, разглядывая жениха.

- Как дела? - Миронар вежливым, формальным жестом предложил мне руку. Но когда я обвила его локоть, ничего простого и спокойного в груди не осталось. - Мне кажется, или ты наконец разговариваешь с Минель?

- Вам не кажется, - Я думала рассказать ему чуть больше, но не стала спешить. - А вы как? Есть причина, по которой привели двух рыцарей?

Миронар скосил взгляд, незаметно уводя меня дальше.

- От тебя ничего не скроешь, девочка, - нахмурился. - То ли я становлюсь зависим от поцелуев с тобой, то ли Хаос неспокоен. Будем надеяться на первое.

Мне тоже неспокойно. Особенно от того, что его глаза снова горят в дневном свете.

Ладно, значит точно пора завязывать с пустой болтовнёй.

- Я думала над вашим вопросом, - сообщила прямо.

- Это прекрасно. - В янтарных глазах наконец блеснул озорной огонь. - Но как цинично, роза. Ты собралась обсуждать наш брак здесь, перед всеми соперницами? Мне нравится.

- Обо мне и так плохо думают после вчерашней ночи.

- А мне сегодня поступила пара недвусмысленных предложений.

Я едва не остановилась. Потом выругалась про себя.

- От кого?

- От тихих, скромных девушек, конечно.

Нет, я ещё подумаю насчёт женской дружбы!

- Я всё же должна уточнить, как это будет. Миронар, - сменила тему и снова внутренне замерла, выдыхая его имя. Судя по искрам в глазах, мужчина передо мной оценил. - Ответьте честно. Ваша жена станет королевой, как ваша мать?

Рука под моими пальцами напряглась, выражение стало темнее - вопрос ему не доставил удовольствия. Высшие силы, почему?

- Да, - ответ тоже был сухим.

- У неё будет много обязанностей? - тем не менее, продолжала я.

- С которыми она блестяще справится.

- Вы установите с ней брачную связь?

- Да, Лорин.

- Ей придётся носить корону с рогами?

Это был заготовленный вопрос, попытка разрядить атмосферу - и Миронар действительно усмехнулся.

- Символ победы, которая на самом деле сомнительна. Тяжёлая, бесполезная штука - я не планировал, но теперь думаю, что надо дать тебе попробовать.

“Тебе”? У него серьёзно это прорвалось?!

- У вас могут быть другие женщины - для передачи силы? Или просто любовницы?

Король остановился и развернулся ко мне. Резковато. Заметно. Прямо под взглядами остальных невест, слуг и всего честного общества.

- Тебя волнует это, да?

- Конечно.

Миронар прожёг меня взглядом. И я не понимала, что именно вижу в его чертах. Лёгкую досаду? Новую борьбу? Почти болезненную.

- Я не планировал изменять жене. Я дико не хочу этого - сильнее, чем ты можешь представить. Но сомневаюсь, что смогу убедить тебя сейчас. Ты спрашивала, какие у меня планы на супругу и, видимо, продолжаешь интересоваться. Хорошо, я отвечу, но это разговор для другого места. Давай завтра, роза.

- И вы всё мне расскажете?

Он кивнул.

Обещание. Хорошее же - только мне стало ещё тревожнее.

- Я просто иногда не понимаю, - поделилась тихо. - Почему я? Например, Минель была бы лучшей королевой. - Да простит меня блондинка, эта фраза не похожа на помощь ей, но со вчерашнего дня вопрос терзал. Едва ли не больше остальных.

Миронар свёл брови.

- Демоны. То есть, я тебе открыто признаюсь в чувствах, раз за разом твержу, что выберу из личных предпочтений, а ты продолжаешь глупости спрашивать?

Потом он, видимо, увидел что-то в моём лице.

Сделал шаг - так, что навис надо мной, попирая всякие приличия. И выдохнул почти на ухо:

- Мне с ней скучно.

Скучно?!

- Она приятная, - продолжил Миронар, - но по сравнению с тобой - такая правильная, что иногда хочется удавиться. Можешь снова что-нибудь ввернуть про политику и женщин. Слишком загнанная в рамки. Ответственная, но этого добра мне самому хватает.

- Кажется, мне нравится ваша ответственность, - я подняла взгляд.

- Ладно, так и быть, можешь перенимать потихоньку.

Мы так и стояли - под взорами остальных, которые не то чтобы сильно волновали, но представлять их не хотелось. Красноволосый король выждал ещё пару секунд, потом снова предложил мне руку.

- Я сомневаюсь, что она будет королевой лучше тебя, - добавил. - Тебя что-то мучает, ты начинаешь забрасывать меня вопросами или прямо говоришь, что не так. Она неделю думает, а после решает, что гордые дворяне должны уважать чужие границы. Это важно, а остальному можно научиться.

- А Керин? - не удержалась я.

- Умна, но всё-таки склонна к манипуляциям. И совсем не так очаровательна, как ты. - Миронар снова остановил меня, но на этот раз в более приличной манере. - А теперь ответь мне, с чего дикой розе вдруг захотелось сравнивать себя с другими?

- Ей просто немного грустно.

- Нет, это не так работает. Ты приходишь, девочка, ты начинаешь сыпать в меня откровениями. Или говорить мне, какой я плохой король. Или смущаться. В общем, ты развлекаешь меня, а не наоборот.

Я вот действительно с сомнением на него смотрела. Пару секунд, пока не изогнула губы - вместе с ним.

Не так уж сложно понимать его шутки.

- В беседке вы меня поддерживали, - пожала плечами. - Хотя, может, это ещё одна ваша тайна: чёрная маска на вас по-особому влияет.

- Я бы обнял тебя, но тебя же отравят потом.

Прозвучало неожиданно, искренне и так просто, что разум едва не отказал. Я едва не послала всех в Хаос. Потянуться к нему, обвить его грудь руками и устроить голову у него на плече, как когда-то - желание было безумным.

Но я сдержалась, только мысленно кладя руку на сердце.

В конце концов, он обещал мне ещё одну откровенность.

- Спасибо за разговор.

- Постарайся не благодарить меня за каждый - хоть это и приятно.

К основной группе я возвращалась, чувствуя себя до странного легко. Подозревая, что на лице застыло какое-нибудь глупое выражение, которое нетрудно разглядеть. Но бороться с ним не хотелось.

Хотелось быть милой со всеми - улыбнуться девчонкам, подбодрить их снова. Болтать, пусть даже о ерунде.

Правда, прежде, чем я дошла до покрывал, от ближайшего дерева мне навстречу шагнула Диала. Я видела её заранее, но не ждала, что бывшая соседка меня перехватит. А она оказалась внезапно близко - руки вцепились в юбку, и на миловидном лице лежала та же тень беспокойства, что и раньше.

- Лорин. Можно тебя? На минутку?

- Не уверена, Диала, - я даже не пыталась скрыть, что напряжение резко вернулось. - Зачем?

- Я знаю, что мы ссорились. Знаю, что была груба и нечестна с тобой. Но прошу, выслушай меня - вряд ли у меня будет другая возможность, - брюнетка подалась вперёд. Кисти её нервно дрогнули, и она убрала их за спину.

Я огляделась. Поймала удивлённый взгляд Минель и ещё пару, но мысленно качнула головой.

Ладно. Сделать ещё несколько шагов в сторону, ничуть не скрываясь от основной группы? Достаточно легко.

- Что случилось?

- Думаю, меня отошлют после этой прогулки. Или ещё через пару дней - сути это уже не меняет. Я проиграла. Я не нравлюсь его величеству, и он прозрачно на это намекнул.

Скажу честно: сожаления новость не вызвала.

И что теперь - она хочет помириться? Исправить впечатление? Вопрос прозвучал бы слишком резко, и я решила просто подбодрить брюнетку жестом. Она лишь мрачно опустила взгляд.

- Мне кажется, что на меня положил глаз лорд Шардис.

Высшие силы.

Пожалуй, этот поворот заставил меня застыть!

- Как?

- Я часто обращалась к нему за советами. Он не отказывал в помощи. А потом… Лорин, он угрожал мне.

- При чём здесь я? - захотелось остановить её, даже поморщиться! - Диала, эти “советы” были против меня направлены?

- Да, - ответила брюнетка неожиданно прямо. - Я была обижена на тебя, говорила про тебя дурные вещи. И он словно только радовался. Я разузнала, что ты была его невестой, что у тебя с ним не лучшие отношения. Зато хорошие с королём. И… мне больше никто не поможет.

Просто дурной сон какой-то. Бывшая соседка, к которой я не питала ни единственного доброго чувства, и человек, который едва не превратил мою жизнь в кошмар. Сговаривались за моей спиной! А теперь она просит помощи?

Я снова вспомнила - других девчонок. Лиру, которую советник тоже успел чем-то достать. Его неохотное согласие на “мир” и мою мысль в тот момент - ведь кто-то всё-таки попадётся ему в супруги.

- Насколько всё серьёзно? - спросила, сжимая зубы.

Диала огляделась, словно теперь боясь, что нас подслушают.

- Можно встретиться с тобой завтра?

“Завтра”. Всё завтра - сложный будет день.

Я думала с полминуты.

- Ладно, попробуем. Я напишу тебе.

Она кивнула. Поблагодарила - тихо, едва слышно. И ушла первой.

Я вернулась к девчонкам, уже без прежней радости. Глянула на Миронара, словно ища поддержки, но понимая, что сейчас её не получу.

А через час-другой король действительно сказал, что хочет распрощаться ещё с несколькими девушками. В числе которых была Диала Нэм.

Глава 33

Слишком много мыслей. Слишком много вопросов. Я поняла это, возвращаясь вечером к себе. Меня всё же сильно волновал предстоящий разговор с королём, а ещё - “беспокойство” Хаоса.

Минель действительно смогла послать весть Арейну и получить ответ. Увы, лишь пару записок. Адресованная мне гласила:

“Леди Лорин.

К сожалению, не могу встретиться с вами лично.

Во-первых, его величество запретил мне приближаться к вам без веского повода, не сердитесь.

Во-вторых, я подозреваю, о чём вы хотите спросить - по крайней мере, если с этими же вопросами вы приходили к жениху сегодня и в последние дни. Могу ответить только, что это личное дело, его и ваше. Надеюсь, вам удастся всё решить между собой.”

Я бесшумно повернула запуску в руках.

В прошлый раз Арейн много рассказал мне о друге, чтобы улучшить облик того в моих глазах. Если теперь не собирается - можно решить, что хорошего ждать не стоит?

О чём он писал Минель, я, конечно, не узнала. Только уточнила, пока она отводила взгляд:

- Арейн кажется серьёзным человеком. Вы двое действительно уверены друг в друге?

- Пока отбор не закончен, ничего не решится, - повела головой блондинка. - Прости, что не смогла помочь.

Ерунда. Но меня не покидала мысль - неужели рыцарь, наследник печати, настолько сомневался в своих чувствах, что за год не поделился ими с другом? Сложно судить.

- Дай мне другой совет, - попросила я Минель. И рассказала ей вкратце о Диале и Шардисе - надеясь выкинуть этот вопрос из головы. Он мешал.

Блондинка нахмурилась.

- Во-первых, я считаю, что помогать тому, кто вредил тебе - неприятно. - Она вздохнула. - Хотя может быть полезно.

- А во-вторых?

- Во-вторых я снова скажу тебе быть очень осторожной с лордом Шардисом. Он пользовался огромным уважением при предыдущем короле. Отец, например, его недолюбливает, но никогда этого не покажет. Возможно, его величество настроен так же. Считает, что советник полезен и на остальное можно закрыть глаза. Поднимать подобные вопросы? Ты только рискнёшь его расположением.

Не то, всё не то. Проклятье! Я не могла просто ей сказать: Шардис угрожал мне, обещал, что я приползу к нему на коленях. Эту фразу не выкинуть из головы, не забыть образ, даже если крепко зажмуриться. Если он собирается так же обходиться с другими женщинами, хоть с Диалой - это не вопрос моих отношений. Это нечто большее.

- С другой стороны, не кинется же на тебя Диала Нэм, если ты просто придёшь к ней, - пожала плечами Минель. - Будь осторожна, не верь ей на слово. Остальное не так страшно.

Я согласилась. Наконец приказала себе не думать об этом: потом, всё потом.

Может, я решу свои разногласия с Шардисом гораздо позже. Не потащит же он Диалу завтра к алтарю.

Может, через пару дней я попрошу Минель поведать её историю с Арейном. Они оба кажутся хорошими людьми, как ни странно признавать.

Может, я действительно перееду к блондинке. Мы попробуем подружиться - ведь шансы есть, правда? Может, мы ещё будем сидеть кружком с ней и другими девчонками, не перемывая никому кости.

Но это сейчас не важно.

Встречи с Миронаром на следующий день я едва дождалась. Проснулась рано, немного нервно приводила себя в порядок. Хотела быть красивой, для него? Желание, которое посетило меня впервые в беседке, теперь казалось знакомым. Я повторяла себе, что никогда не отметала хотя бы разумные приготовления, но всё равно понимала: с ним не так.

Иначе.

В кабинет короля я зашла при свете дня - и нашла Миронара задумчиво разглядывающим карту Элии.

- Что-то случилось? - спросила с порога.

Он поднял на меня глаза. Вышел из-за стола - не совсем легко, движения казались резкими.

- Не против, если я поцелую тебя, девочка, чтобы мы поговорили спокойно?

Высшие силы.

Я не была против. Я сделала пару шагов навстречу, разглядывая его заострённые черты, погружаясь в свет глаз. Мне показалось, что ему снова тяжело. Но потом поддалась вчерашним желаниям - руки легли ему на грудь, будто сами. Прошлись по чёрной ткани, и миг спустя я забыла обо всём.

Он схватил меня, как всегда, с напором. Выбивая весь воздух из лёгких. Заменяя дыхание на болезненно-сладкую тяжесть в груди. Его рука потерялась в моих волосах. Другая прошлась по спине и прижала меня так плотно, что стук его сердца отдался где-то под моими ребрами. Я обвила его шею руками - поняла лишь позже.

Движение силы казалось привычным. Всё остальное - каким-то особенно невозможным.

После такого начала разговора у меня стало меньше мыслей, но тревоги не исчезли.

- Так что? - спросила я тихо, замирая взглядом на его груди. - Расскажете мне о жене?

И об изменах.

Крепкие пальцы спустились на мою талию. И я не подалась назад как обычно. Он отпустил меня, но мы так и остались в шаге друг от друга.

Наконец, его глаза перестали гулять по моему лицу, и Миронар произнёс:

- После того, как я выберу жену, есть два варианта развития событий. Первый. Её сила поможет мне закрыть разлом. Окончательно. Отец и орден долгие годы успокаивали магию в мире, давали оболочке восстановиться. По всем признакам она готова. - Он помолчал. - Но вопрос в том, как избавиться от незаживающей раны, которую мы создали. Я пару лет готовил ритуал, он чем-то похож на тот, которым ты сейчас отдаёшь мне силу. Такой же эксперимент. У нас получится, и всё будет хорошо. Мне больше никогда не понадобится помощь, я стану свободен от Хаоса.

Я медленно раскрыла губы.

- Это возможно?

- Вполне.

- А второй? - я уже напрочь забыла о прочих проблемах. Сердце колотилось как бешеное - я понимала, что должна отойти от короля, собственного рассудка ради, но не спешила.

- Второй - что-нибудь пойдёт не так. Ты можешь пострадать, Лорин.

Я, наверное, совру, если скажу, что такая мысль меня не посещала.

На самом деле, были подозрения и хуже. И всё же, сейчас, когда он уронил несколько слов, сердце рухнуло следом.

- А вы можете?

Скупой кивок.

- Могу. Оставить тебя вдовой - без силы, в роли королевы, которой надо будет передать трон, а после тихо осесть где-нибудь на задворках Элии. А если не пробовать - могу сойти с ума ещё за несколько лет.

Я поняла, что на плечи легко что-то холодное и невесомое. Вздрогнула.

- Ты спрашивала, нужны ли мне будут другие женщины. У меня есть пример отца. Он любил мать - когда-то. Но их отношения не выдержали - может и придворной жизни, но всё же борьбы с Хаосом скорее. Сначала он просто срывал на ней злость. Они скандалили из-за всего, из-за участи женщин в том числе, постоянно. Потом он стал ограждаться от неё, отобрал у неё обязанности и свободу, запрещал появляться на людях по несколько месяцев. Завёл любовниц, изменял ей открыто, хотя об этом не пишут в хрониках.

- И, конечно, требовал верности взамен? - тихо уточнила я.

- Не совсем, - улыбка Миронара показалась мне почти болезненной. - У неё тоже были интрижки, хотя сомневаюсь, что они приносили ей удовольствие. Ничто не приносило. Их брак стал кошмаром под конец, и мать тихо угасла от болезни.

- А ваш отец?

- Ушёл вскоре после неё, когда попробовал закрыть разлом, один. Конечно, у него не получилось. - Король подарил мне пристальный взгляд. - Я не хочу, чтобы мы повторяли их судьбу, в этом могу поклясться.

Я не выдержала. Отстранилась от него, отошла, судорожно хватая воздух ртом.

Не знаю, какая из описанных им перспектив страшнее.

Погибнуть самой во время ритуала? Прожить несколько лет нормально, а потом смотреть, как наша жизнь медленно превращается в страшный сон? Или разом остаться безо всего, одной? Без силы. Без него! Будь я проклята!

Как бы я ни готовилась, новости оглушили, перевернули всё внутри и оставили руины там, где и раньше не хватало порядка. По сравнению со сказанным даже королевские обязанности казались лёгкой ношей.

- И это всё? - спросила я на всякий случай. - Всё, что вы не говорили мне о своих намерениях?

- Это основное. Остальное… детали.

Кивнула.

Но проклятье, неужели я ожидала, что будет просто? Зная про Хаос, зная про его “планы”?!

- Не представляю, что ответить, - снова глянула на короля. - Вам нужно было сказать раньше. Вам, по-хорошему, надо было объяснить каждой из кандидаток, на что она подписывается!

- Но я не отношусь к женщинам по-хорошему, верно?

- Это бесчестно! - я сжала руки. - Нет, вы, разумеется, не могли. Государственная тайна.

Отвернулась, обхватила себя за плечи. Не помогло, даже когда потёрла ладонями кожу - холод разливался внутри.

- Но я не хочу делать вид, что ничего не подозревала, - выдала, не глядя на Миронара. - Спасибо, что сказали хотя бы сейчас.

Развернулась, вновь подошла к мужчине, изображавшему бесчувственную статую.

- Я могу попробовать. - Что тут ещё добавить? Это правда. - Только не после того, как мы, простите за наглость, сыграем свадьбу. Мы можем попробовать - и всё либо сложится удачно, либо нет. Вы надеетесь на успех?

- Да, роза.

- Отлично. Тогда пообещаете мне что-нибудь хорошее, если я выживу, - наверное, тут надо было ставить условия, говорить о деньгах или о благополучии семьи, которое не помешает родителям. Но я не смогла - ни слова больше не лезло из горла!

Миронар вдруг поймал мою руку, приложил к собственной шее, и миг спустя я снова оказалась рядом. Хватка не походила на ту, что прежде, не была такой плотной - но янтарные глаза подчиняли и завораживали. Я видела, как с его губ срывается вздох. Как напрягаются и расслабляются мышцы шеи.

А потом что-то щёлкнуло в голове.

Я вдруг перестала понимать. И себя, и ситуацию в целом.

- Зачем вы тогда так тщательно выбираете жену? - спросила, внутреннее леденея. - Зачем такие сложности, если вам нужна только сила?

Ресницы над янтарём дрогнули.

- Может, потому что при хорошем раскладе мне ещё жить с этой женщиной? Не приходила в голову такая мысль?

Я сглотнула.

- Но ведь избавиться от разлома куда важнее. - Убрала руку, тут же сжала её второй, словно это могло спасти. - Для тысяч людей. Если от силы жены зависят ваши шансы, то выбор прост: вам надо хватать самую одарённую. Эти вещи нельзя сопоставить: вашу жизнь и безопасность Элии с одной стороны и чуть больше, чуть меньше счастья в браке - с другой! Миронар, вы похожи на кого угодно, не на безнадёжного романтика!

- К чему ты клонишь, роза? - Его кисть дрогнула, словно порывалась схватить меня снова.

- Отбор никогда не был честным. Вы придумывали странные испытания, но на деле просто следили за нами, просто разглядывали нас с ведомых только вам сторон, так ведь? - Я рассуждала вслух и распалялась. - И разве рисковать жизнью женщины, которая вам нравится, не сложнее, чем той, кто вам безразличен? Нет, я не предлагаю вам обречь кого-то ещё - просто хочу правды!

- Лучше бы ты просто поверила мне.

- Что вы на самом деле задумали? Присмотрелись к моей силе и решили, что она вам подходит? В этом и суть “эксперимента”? Убедились, что со мной “удачно сложилось” и дальше заставили к себе привыкнуть?

- Перестань нести чушь! - в следующий миг Миронар взорвался. Глаза полыхнули, руки сжались, и то, что ярость не обрушилась на меня сразу, казалось чудом. - Не перегибай, роза, всё же иногда можно думать обо мне лучше! Это единственное, что пришло тебе в голову?

Я отступила от него: на шаг и ещё на один.

Плечи под чёрным плащом двинулись. Король Элии склонил голову, но судя по тяжёлому вздоху - успокоился лишь немного.

- Дело не в силе.

- А в чём?

- В деталях.

Будь они прокляты!

- У меня нет других версий. Кроме той, что вы выбрали меня за способности и после очаровали, чтобы я согласилась, - выдохнула горько. - Если всё хоть немного лучше - скажите здесь и сейчас.

Потому что для меня всё ужасно. Я действительно смотрю на него, не в силах отвести глаз. От обруча на лбу, от красных волос, от губ, подаривших мне ни с чем не сравнимый опыт, и красивых рук. Я действительно готова согласиться. Представить, что мой отказ может стоить ему жизни - несравнимо хуже.

Но если всё это чувствую лишь я, если с его стороны не найдётся ни капли любви, ни уважения, я просто дура. Попавшая в сети ловца добыча.

- Ты мне действительно дорога, - сказал он так, что я чуть не вздрогнула снова. Глаза в глаза. Нависая надо мной. - Но некоторые тайны всегда останутся при мне, Лория. И сегодня, и завтра, и в семейной жизни тоже.

Я медленно раскрыла рот.

- Нет, знаете, с меня хватит недомолвок. Да если бы вы с самого начала честно предложили мне риск и награду, я бы скорее всего согласилась! Но теперь? Я просто устала.

Выдохнула это. Развернулась. А потом подалась прочь - и он меня не остановил.

По коридору я то ли бежала, то ли очень быстро шла - с трудом различала. Сознание проснулось только у лестницы, и даже тогда я прижала руки ко лбу и попыталась отбиться от жутких мыслей. Они давили. Они навалились все разом как лавина! (1d3ed)

Я вдруг почувствовала себя разбитой на части. Опустошённой образами, которые нарисовал король, отказом отвечать и каким-то его болезненным выражением.

Зачем ему тайны? Ничто ведь не может быть хуже безразличия? Ничто не оправдает молчания?

Я очень хотела бы найти хоть одну добрую версию - но их просто не было.

Глава 34

Я так и шла по коридорам, пытаясь восстановить дыхание. Рея нагнала меня, пристроилась тенью рядом - даже сейчас не оставляя своих обязанностей и уж тем более не давая забыть о короле ни на секунду. Чувства притупились, но продолжали гулять в пустой груди подобно ветру.

Сомнения. Боль и тоска. Стыд, тоже показавший зубы.

Что если я неправа? Что если ушла слишком рано? Но Миронар ведь сказал прямо: он продолжает что-то скрывать! Может, надо было бороться, подойти к королю вплотную, вцепиться в него обеими руками и вытянуть любые признания? А я просто… испугалась?

Я попыталась приглушить эти мысли. Добралась своих комнат - где отрешённо заметила записку на столе. От Диалы, которая очень просила к ней зайти.

Да, просто самое время.

Прямо скажем, я понимала, что брюнетке сейчас не помогу. После такого разговора с королём - никак. Но опустевшему сердцу было всё равно, куда его отнесут, и тут же вспомнилось, что пару часов назад я была уверена: надо попытаться. Хотя бы выслушать Диалу, получить сведения и в крайнем случае - отказать сразу.

Я заглянула к Минель. Предупредила, где буду, стараясь не выдать фаворитке печали. Та как-то слишком внимательно на меня смотрела, но кивнула; Рею же я позвала с собой.

Потом постучалась к бывшей соседке.

- Спасибо, что пришла. - Диала открыла быстро, тут же отступила и пригласила меня внутрь. Замялась при виде моей компаньонки. - Ты не одна?

- Рея верой и правдой служит его величеству, - отвечала я безучастно. - Она только поможет.

- Пойдём в спальню?

- Зачем?

- Мы с Сандой тут везде поставили полог, чтобы не бояться чужих ушей, но там надежнее.

Я оглядела еле заметное плетение на стенах. Выглядело так, будто его действительно свили давно. Сколько всего могло говориться в этой гостиной, сколько из этих сплетен меня касались?

- Ни к чему, - качнула я головой. - Диала, если честно, я вряд ли смогу тебе помочь.

- Подожди! - бывшая соседка почти взмолилась. - Лорин, пожалуйста, выслушай меня! Давай здесь.

Она резво отошла к столу, где остановилась, сцепив руки. Мы с Реей всё же последовали за ней.

- В общем, я не знаю, как начать, - прошептала брюнетка. - Лорд Шардис - он меня пугает.

- Ты пробовала сказать королю об этом?

- Нет конечно! Разве я в том положении, чтобы жаловаться его величеству на советника? - Она практически повторила слова Минель. - Это ты с ним в хороших отношениях. Он пригласил тебя на ночь, он всегда тебя защищает. Даже смотрит на тебя… по-особенному. Вчера мне показалось, что он уже выбрал себе жену.

Слова ударили в живот. Кольнули так остро, что я замерла. Даже Диале что-то там видно?

- Ладно, Шардис говорил открыто, что хочет тебя в жёны? - спросила я быстро.

- Да, ещё неделю назад он начал делать мне сомнительные комплименты. Говорил, что ему нравится моё рвение, как я отдаю себя… мужчине. Спросил, что я думаю о нём. А когда я ответила, что меня интересует только король - начал угрожать.

 - Чем?

- Он… - она открыла рот. Опустила взгляд на стол, и я невольно проследила за её разжавшимися руками.

А потом меня ударило.

В спину!

Толчок был сильным. Таким, что я поняла, что произошло, лишь налетев на стол. Мир вокруг вспыхнул разноцветными огнями, как и кольцо на моём пальце. Яркий купол возник, защитил, но уже распадался на части. От одного удара!

Первое, что я увидела следом - как Рея встрепенулась. И кинулась на Диалу.

Второе - как бывшая соседка умудрилась отпрыгнуть. Плавно, даже слишком! Сила хлестнула с её рук, словно тщательно заготовленная, и они сцепились с моей служанкой.

Я успела лишь развернуться - и поняла, что смотрю на Шардиса. Стоящего у бесшумно раскрывшейся двери внутрь комнаты брюнетки.

Проклятье! Демоны! Я даже не думала, просто осознала: всё очень плохо. Ловушка? Такая?! Пламя вспыхнуло, ринулось в руки - быстро, как никогда раньше. Вырвалось наружу, и новый удар советника врезался в полупрозрачную стену передо мной.

Он даже приподнял брови.

А затем я узнала, что молодая девушка с тремя годами обучения за спиной - не чета опытному магу.

Новый удар пробил стену. Прозрачные путы возникли прямо на горле. Не вскрикнуть и не вздохнуть! Я впилась в них руками, но всё было бесполезно. Ещё удар - и меня потащило к стене.

Впечатало спиной в доски, пока я судорожно пыталась закричать.

Шардис приближался. Проклятый! Что ему надо?!

- Смотрю, ты всё-таки стала осторожной.

Краем глаза я ещё видела, как Диала боролась с Реей - точнее, как уложила служанку на пол и вскочила.

А потом советник что-то прошептал, и мне вдруг стало очень больно. Будто в сердце загнали кинжал. Вернее, тонкие разноцветные иглы - те, что я различила в груди, опустив взгляд.

- Думаешь, ты выиграла? - спросил Шардис тихо, подойдя ко мне. И путы вокруг горла распались.

Я попыталась закричать. Изо всех сил. Но из горла вырвался сиплый хрип, и перед глазами поплыли пятна.

- Правда?.. Вы решили убить меня… из мести? - удалось выдавить тихий шёпот.

- Глупая кукла, - советник не улыбался, его тело казалось железным, взгляд - ледяным. - Ты могла бы стать моей женой. Супругой уважаемого человека, второго после короля.

О чём он? Мысли терялись, но власти он явно приписал себе больше, чем…

- Но вместо этого ты выбрала его. Может даже сердцем.

Миронар!

- Вы ему мстите? - ахнула я. Боль скрутила, стремительно лишала сил, но в голове, как ни странно, что-то ещё работало. - Нет. Подождите!.. Это... глупо… Что вы сделаете, похитите меня?

“Он уже выбрал себе жену”.

Я вдруг представила, как красноволосый король узнает, что я снова пропала. Придёт в ярость - это точно. А потом что, получит записку? Его начнут шантажировать?

Что если ему и впрямь будет больно? Сейчас, когда не сладко и так? Демоны, всё это беспокойство Хаоса, чья-то игра с магией - Шардис в ней замешан?!

- Ну, Лорин, - мой бывший жених подошёл вплотную, встал рядом - я различила узор во льде его глаз и каждую из острых морщин. - Не совсем похищу, я уже всё сделал.

И боль затопила грудь - так, что зрение едва не пропало.

- Вы ошибаетесь… он не расстроится… без меня. - Я должна была это сказать! Бравада или горькая правда - всё равно.

- Думаешь? - Шардис склонил голову, и его рука, тыльная сторона ладони вдруг провела по моей щеке. - А я думаю, что хорошо изучил его за эти годы. Что он уже выбрал королеву, и отнюдь не разумом. Я думаю, что твоя смерть сведёт его с ума, и в этом случае нас всех ждут новые интересные времена.

Я заморгала, отчаянно борясь с дурнотой.

Что нужно чувствовать, когда тебе говорят о близкой смерти?

И о том, что безумно похоже на заговор против мужчины, к которому ты не знаешь, как относиться?

- Вы… знаете… про Хаос? - уточнила я практически очевидное.

Шардис скривил губы.

- Я бы рассказал, но не буду тратить время. Тем более, у тебя его нет.

И я смотрела, как он шагает назад. Пока моё безвольное тело ещё держит еле видимая сила, прозрачные скобы у стены.

Как Диала, упорно стоявшая в стороне, подходит ближе, и на её лице - то собранное, тёмное, совсем не милое выражение, которое я видела пару раз.

Смотрела.

Пока боль не затопила меня полностью, и пятна перед глазами не превратились в одну сплошную черноту.

Глава 35


Миронар

Да каких демонов? Что ей ещё надо?!

Злость поднялась особенно резко, плотной волной - в такие моменты хочется прикрыть глаза и просто послать всех в Хаос.

Разбить что-нибудь. Хотя эту привычку я уже поборол.

Конечно, девчонка не могла подумать ничего лучше.

Я выбрал её за силу!

Надо успокоиться - я понимаю, что весь этот бред в голове не совсем мой. Всё-таки нет. След идиотского Хаоса, который чья-то магия провоцирует уже неделю - мысль, что без умысла, я отбросил пару дней назад.

И не менее идиотских чувств, на которые я сам же подписался.

Я понял, что стою, упираясь руками в стол, и морщусь как ребёнок, у которого отняли игрушку. Ладно, какого уродства?!

Главная проблема ведь в том, что правда ничуть не лучше версий Лорин.

В том, что она задала верные вопросы. Но я не должен на них отвечать. Потому что всё разрушу, собственными руками уничтожу шанс, который нужен и мне, и Элии. Второй такой может может не подвернуться ещё безумно долго - да и вообще, откуда знать, что он будет?

Но всё уже полетело к демонам.

Она не доверяет мне. В этот раз она меня оттолкнула - после нескольких секунд надежды и понимания.

“Мы можем попробовать”, - но ведь это она тоже сказала?

Проклятье, надо выложить ей всё. Другого выбора не осталось. Пойти за ней, потому что тащить обиженную розу силком обратно вряд ли поможет.

Я тронул обруч - и вышел.

Первый раз я шёл к кому-то из своих невест сам.

И в женском крыле меня не ждали. Слуги замирали, Амейра, встретив меня в коридоре, ахнула и присела в глубоком реверансе. Я жестом велел ей не заниматься глупостями - а потом толкнул дверь к розе.

Лучше, чем лезть в окно ночью, да?

Только её не было на месте. Ни в гостиной, ни в спальне. Прекрасно, и что взбрело ей в голо…

Грудь вдруг обожгло. Несильно - но через пару секунд я знал, что дело в небольшом амулете под рубашкой, связанный с кольцом девчонки.

Демоны.

Обратно в коридор я вылетел. Амейру окликнул так, что распорядительница дрогнула всем телом. Конечно, развернулась, прибежала, расширив глаза, но утверждала, что розу не видела. Слуги?! Трёх человек вызвали за минуту, но единственное, что я услышал - никто в это время не следил за невестами. Всё остальное - бессвязные ненужные лепетания.

Я убью сегодня кого-нибудь. Точно. Кольцо, которое я выдал девчонке, реагирует только на магию! Что могло с ней случиться, у кого ещё хватит дурости ей вредить? Неужели снова кому-то из падких на интриги идиоток? Пара дверей как раз открылась, я готов был вытащить всех, сейчас же.

Но наткнулся на взгляд Минель неподалёку.

- Что-то случилось, ва…

- Ты видела Лорин? - спросил зло.

- Она ушла к Диале Нэм.

То ли облегчение, то ли проклятье.

По крайней мере, я знал, куда ломиться дальше. Нужная дверь оказалась заперта, что просто окончательно разъярило. Я срезал замок магией, в одно касание.

И застыл.

Картина, открывшаяся взору, вдруг разом вынесла из головы все мысли.

Роза. На полу. Казалось, я смотрел на неё секунд пять, хотя на деле, наверное, всё заняло мгновения. В память врезалось бледное лицо, показавшиеся особенно тонкими запястья, рассыпашиеся по ковру волосы. Потом взгляд скользнул на другое тело - Реи, рядом. И на растерянное лицо мерзавки Нэм, склонившейся над служанкой.

Дальше всё было как в тумане.

Я помню, что в груди стрельнуло. И из пальцев. Одно желание - распластать Диалу Нэм на полу - которое исполнилось мгновенно. Дальше скрутить её. Плевать, что её глаза закатились сразу. Плевать, что путы вокруг тела мерзавки горят как накалённые прутья.

В первый миг мне не было дела, умрёт она или нет. Потом я понял, что надо оставить предательницу в живых - но это было позже.

Лорин.

Я каким-то образом обнаружил себя на корточках над ней. Собственную руку - на бледной шее. Демоны! Полураскрытые синеющие губы. Это всё чушь. Плетение, ловушка, иглы, пронзающие грудь - вот что важно.

И не понять, дышит она или нет.

Я всегда считал себя рациональным мерзавцем. И в этот момент убедился, что я такой и есть.

Её надо на стол, и это не займёт и секунды. Скинуть всю дрянь - салфетку и какую-то вазу - на пол. Звон приятно отдался в ушах. Не обращать внимания на служанку.

Развернуться, крикнуть, чтобы звали Тиарна, лекаря и стражу. Наплевать на потрясённое лицо Амейры, захлопнуть дверь со всей дури.

Положить руку ей на грудь. Собрать силу. И ударить.

Всё так просто, девочка, я же могу испепелить эту дрянь. И передавать силу друг другу мы тоже научились.

Несколько секунд ушло на то, чтобы выудить из неё иглы. И ещё с десяток я целовал её прямо на столе.

Дыши.

Демонов ради, ты мне слишком нужна. Даже если всё это ложь, в которую я втянул нас обоих.

Её грудь поднялась, губы двинулись под моими. Схватили воздух - и она зашлась кашлем, не приходя в себя.

Ну вот. Всё в порядке.

Осталось узнать, что с Реей, и допросить дрянь в углу.

Боль ударила в виски так сильно, что на миг всё потемнело. Зрение сменила тошнота. Я понял, что слепо ищу рукой стол, оставил это занятие, попытался изо всех сил вдохнуть.

Я отдал слишком много?

“Надо дождаться Тиарна” - первая трезвая мысль, которая пробилась сквозь дурь и рёв пламени в ушах. Магия давила, рвалась прочь, и я в некотором шоке представил, что будет дальше.

Ничего хорошего.

Осматривать Рею заставлял себя, толком не различая лица служанки. Ей повезло больше, чем розе: глаза она открыла, стоило её немного растормошить.

Вот говорить с ней было сложно.

- У меня мало времени. Много вопросов, - выдал я без прелюдий. - Кто напал? Только Диала?

Она заморгала, потом вздрогнула и подобралась, как солдат, пропустивший удар.

- Лорд Шардис был здесь.

Я даже не ощутил особого всплеска эмоций. Скорее понял по её широким глазам: что-то не так. Проследил за взглядом - она смотрела на мои пальцы, под которыми затлел ковёр.

Отдёрнул руку, встал. За несколько слившихся в одно мгновений успел осмотреть обе спальни и найти раскрытое окно. Выругаться не таясь, вернуться.

- В-ваше величество, простите! Леди Диала, кажется… слишком хорошо подготовлена.

“Леди Диала” легко отделалась. Я рассудил об этом, когда та простонала и открыла глаза.

Первое время в её зрачках плескался только животный страх. Но потом появилось что-то ещё. Тёмное, непривычное - совершенно не то, что я видел раньше от “влюблённой невесты”. Каких демонов она из себя представляет? Какого Хаоса так заворожённо разглядывает бьющую из меня силу?!

От желания убить её самым мучительным образом оторвал распахнувший в этот миг дверь Тиарн. Наверное, к лучшему.

- Лорин - на кровать, - велел я ему, бросив взгляд на до сих пор неподвижную розу. - Пришлю кого-нибудь. Эту тварь, - путы вокруг Диалы Нэм вспыхнули сильнее, и её крик был желанным ответом, - допросить. Тебе лично. Найти Шардиса, он замешан. Скорее всего сбежал недалеко. Схватить живым, в остальном действовать как с предателем. Быстро.

Следователь кивнул, явно проглатывая сотни вопросов, но тоже слишком поражённо на меня глядел.

Неужели так заметно? Судя по искрам, сорвавшимся в какой-то миг и уже прожигавшим пол - да.

Последнее подобие срыва на публике я позволил себе три года назад. С тех пор всё удавалось пресекать вовремя. Но этот раз определённо отличается от предыдущих.

- Если через двадцать минут не приду - вынести её, - я кивнул на Лорин, - прочь. Пришлю человека с дальнейшими распоряжениями. Всё.

Главное, о чём я жалел - что мерзавка Нэм очнулась раньше розы.

Бросил на девчонку последний взгляд. Вдруг дико захотелось её растормошить. Подойти, схватить, заставить открыть глаза и добиться хотя бы пары слов. Заверить её, что всё будет в порядке. Обязательно. Сказать, что я не желал ей зла, даже если не понимал, во что втягиваю нас обоих.

Мы оба слишком мало знаем о любви, да, Лорин?

За мысль, что это похоже на какие-то идиотские последние слова между нами, захотелось дать себе по лицу.

Я просто прошёл мимо, оставляя всё на плечах следователя и охраны.

Это чувство - что ноги ещё двигаются, хотя перед глазами давно стоит красная пелена, оно мне знакомо. С ним трудно бороться, но можно жить. Только сейчас почему-то казалось, что всё совсем плохо.

Конечно плохо, дурак.

Женщину, с которой ты связывал все надежды, которую ты собирался назвать своей, едва не убили.

Твой советник, доставшийся по наследству от отца. И его кто? Марионетка? Сообщница?

Хаос бушует в последние дни, и это всё называется заговором, если ты хоть что-нибудь понимаешь. Который ты пропустил.

Я сжал зубы и пообещал себе, что разберусь. Скорее всего. Но сейчас надо вниз - потому что разлом на грани, и я чувствую это так остро, как, кажется, ещё не чувствовал никогда.

Если повезёт - дойду сам. Остальное… остальное будет ясно потом.

Глава 36


Лорин

Сознание вернулось довольно резко. Может, от того, что кто-то трогал мою шею. Несколько секунд я ещё примерялась к этому ощущению, вслушивалась в шорохи рядом, а потом шумно вздохнула - и села.

На застеленной кровати.

- Леди, тише, всё хорошо, - незнакомый мужчина лет сорока убрал руки и попытался меня успокоить.

Тише?!

- Меня пытались убить, - удивительно, но голос слушался.

- Мы знаем, - кивнул… кажется, лекарь, изображая понимание. - Мне очень жаль. Его величество приказал отнести вас сюда, осмотреть и защищать. Всё позади, всё будет в порядке.

Его величество?!

Последние слова Шардиса всплыли в памяти. Миронар сойдёт с ума, и нас всех ждут новые времена. Осознание, что я в чужой спальне, мысли, где могут быть советник с Диалой, и десяток вопросов пришли позже.

- Король был здесь?

- Да, леди Лорин. Обнаружил вас и велел дождаться, пока вы придёте в чувства.

- Где он сейчас? - я спустила ноги на пол.

- Не могу знать. Он обещал прислать человека с распоряжениями. Прошу, не надо…

Я не дала ему закончить - просто схватила за руки и вскочила. Миг смотрела в глаза, а потом рванула из спальни в гостиную.

К счастью, мой опекун оказался не похож на сурового старца, который осматривал меня прежде - не спеленал, не скрутил и не остановил иначе.

В гостиной было людно. Бледная, но живая Рея сидела за столом. Я выдохнула, увидев её, она тоже встрепенулась. Стражник, который допрашивал служанку, повернулся. Ещё двое что-то искали в комнате - осматривали пол и мебель.

А вот дверь в спальню напротив оказалась закрыта. Я подлетела к охраннику у неё, не обращая внимания на остальных.

- Скажите, кто у вас главный? Мне нужно с ним поговорить.

- Лорд Тиарн… - немного замялся мужчина. - Подождите.

- Это заговор! - выпалила я раньше, чем поняла, что буду рассказывать дальше. - Диала Нэм и лорд Шардис.

Шока на лице сурового стража не появилось, но что-то мои слова, видимо, в нём затронули.

Он снова велел мне ждать, исчез за дверью. Через полминуты, за которые я едва не искусала губы, вместе с ним явился следователь.

- Леди Лорин, - последний подарил мне сдержанный кивок. - Хорошо, что вы пришли в себя. Как самочувствие?

Как? Я поняла, что даже не думала об этом. На удивление, тело отзывалось, будто я проспала пару часов, а не теряла сознание под обещания быстрой смерти. Вздрогнула, вспомнив. Прислушалась к себе: в груди немного свербило, но я уже не знала, отчего.

- Всё в порядке, но я должна увидеть его величество.

- Увы, я не знаю точно, где он. - Тиарн тронул меня за плечо и понизил голос. - Успокойтесь, пожалуйста, вам больше ничто не угрожает.

Он говорил что-то ещё: что Миронар нашёл меня первым, про Шардиса им известно, но тот сбежал и сейчас его ищут, а Диалу допрашивают. Я слушала, но не могла отделаться от дикой мысли.

Король - где он, как он?!

- Тиарн, а вы знаете про… - я сделала паузу и слово “Хаос” добавила одними губами.

Следователь сузил глаза и неожиданно привлёк меня за локоть, развернул спиной к остальным.

- Да, леди Лорин, я состоял раньше в ордене, - перешёл на шёпот. - И даже понимаю, чего вы боитесь: леди Диала оказалась удивительно разговорчива после того, как я кое-что у неё нашёл. Но беспокоиться за его величество не стоит, он всё контролирует, и я почти уверен, что сейчас ловит лорда Шардиса. А вот мне вы поможете. Хотите поговорить с бывшей соседкой? Понимаю, что это может быть неприятно и страшно, но она жаждет вас видеть.

Предложение застало врасплох. И показалось вдруг, что следователь осадил меня по делу - за лишние нервы, которые мешают работать.

Страшно? Нет, как ни странно - может, я просто не осознала ещё толком всё случившееся. А может, осознала слишком много.

- Хорошо, - шепнула.

Тиарн потянул меня за локоть и провёл в спальню.

Диала сидела на стуле, связанная магическими нитями. Её вид меня поразил: склонённая голова, растрёпанные волосы и разодранная прямо до бедра юбка, которую она прижимала одной рукой. А вот взгляд казался мрачным, болезненным и злым.

Желание наброситься на неё поднялось внутри волной. Я усилием воли преобразовала его в другое. Допросить её? Да, может быть полезно.

- Будете говорить, Диала? - сходу предложил Тиарн.

Она подняла на меня взгляд и неожиданно скривила губы:

- Прости, Лорин. Не хотела, чтобы это была ты - ты мне даже нравилась.

Я подумала, пообещала себе, что больше не куплюсь на её слова, но начало всё равно задело.

- Диала, зачем? - сделала шаг вперёд. - Шардис ведь использовал тебя, хотя бы судя по тому, что он сбежал, а ты попалась! Ты хотела убить двух женщин ради… чего? Мести?

- Ты даже не представляешь, какой, - неожиданно зло признала брюнетка. - Ладно, Лорин, брось, ты же не глупая. Не думаешь же на самом деле, что я любила короля? Как можно любить узурпатора? Бесчестного, рушащего чужие судьбы направо и налево? Угнетающего ради власти женщин и всех несогласных?

Что?

- Леди Диала из потомков его величества Элвига, - Тиарн подошёл к ней с мрачнейшим видом. Схватил, отдёрнул юбку. Брюнетка изогнулась на стуле, едва не лягнула его, но застонала в путах. А я увидела разорванный чулок и чёрную татуировку на её ноге. - Вынужден с прискорбием констатировать, что мы это упустили. Правда, родство не прямое.

Я слышала, что потомков старой династии метили - но не верила, если честно.

Высшие силы!

- Самозванец Талдрим создал все разломы! - прошипела Диала, когда следователь её отпустил. - А его сын этим пользуется. Они поработили, подчинили себе Хаос!

- А тут леди Нэм, если можно её так назвать, явно во власти чужих фантазий, - припечатал Тиарн.

- Что значит поработили?

- А как он объяснял это тебе, Лори? - брюнетка снова воззрилась на меня, и в её глазах блеснул какой-то сумасшедший огонь. - Король и его приспешники пользуются тёмной силой, чтобы удерживать власть. Питаются ею. Ты видела, на что способен Миронар или его рыцари?

Вокруг рук Тиарна заиграли искры, словно откликаясь на её слова - или предупреждая.

Да она безумна.

Все эти слова казались безумием. Но, видимо, после того, как тебя пытаются убить при свете дня, начинаешь иначе всё воспринимать. Я попыталась вспомнить её поведение - все подозрительные взгляды, всю настойчивость и то, как она застыла при виде Миронара впервые.

Ловкие движения: и в танцах, и с магией.

- И что вы собирались сделать? - не выдержала. - Устроить новое нашествие демонов, убить всех в Элии?!

- Хаос выйдет из-под контроля, люди увидят всю ложь, с которой жили наши новые короли. И восстанут. Умрут только подлецы, остальные объединятся как в прошлый раз, победят.

- Вокруг твоей родни объединятся? - Я повела плечами, глянула на Тиарна. - Кто-то проводил опыты с магией, возмущал общий фон в последние дни! - едва проговорила это дрожащими губами.

Следователь сделал один ожидаемый жест: знает.

- Вы с самого начала хотели убить его величество? - поинтересовался сдержанно. - Для этого метили в фаворитки?

- Говорят, зарезать мужчину в постели - не так уж сложно.

Меня просто замутило.

- А Шардис?

- О, - Диала даже усмехнулась. - Он продажный гад, служивший Талдриму и обиженный тем, что нынешний король его не ценит. Если честно, мне его не жаль, можете найти его - пожалуйста. Не думай, что он всерьёз потерял из-за тебя голову, Лори. Ты его, конечно, знатно зацепила, но он использовал эту слабость себе на пользу. Прикрывался страстью к тебе, чтобы творить что ему нужно. Вот и всё.

Странное чувство, право: хоть один мужчина в этой стране был со мной искренен до конца? Не менее дико, что я верю бывшей соседке сейчас.

- Что ему было нужно?

- Полагаю, занять пост распорядителя отбора и продвинуть сюда леди Диалу в обход проверок, - поморщился Тиарн.

- И помогать мне, - не отрицала брюнетка. - Подобраться ко всем невестам, которых он считал перспективными… конечно, он не ожидал, Лори, что именно ты приглянёшься королю. Но любовь и желание - хорошие прикрытия, не так ли?

Хорошие. Прикрытия.

- Ты ведь знаешь это сама, - неожиданно продолжила Диала, даря мне очередной дикий взгляд. - Я понимаю, что король тебя выбрал. И ты согласилась. Но ты ведь изначально его не хотела, ты была искренна тогда со мной. Спасалась от Шардиса… а потом, видимо, решила, что корона даст тебе больше. Но мужчина, носящий её, хуже всех, кто тебе попадался. Признай это - может быть, ещё не поздно.

Что бы я ни думала о Миронаре, сейчас её слова просто взбесили!

- Ты сумасшедшая.

Она думает, что я прикрываюсь любовью?! Неужели так это выглядит со стороны?.. Зачем вообще столько слов, зачем рассказывать мне о планах?

Подозрение мелькнуло и было кошмарным.

Они собирались убить короля. Затем, когда не смогли подобраться близко - пытались довести его моей смертью. Теперь она порочит меня перед следователем и тянет время.

Для чего?

Пара секунд, в которые я окончательно осознала: мне надо увидеть Миронара! Риск оторвать его от поисков - чушь по сравнению с тем, что он может пострадать, а я… я ведь ему помогаю! Все сомнения, мой страх, даже наша последняя ссора кажутся сейчас мелким мусором.

Я развернулась к Тиарну:

- Вы узнали что нужно? Если пойдёте докладывать его величеству - я с вами.

Он даже рот приоткрыл - хотя при мягкой манере говорить и жёстких действиях это выглядело как опасное возмущение. Но следователь промолчал, сухо кивнул мне на выход.

Только его подозрений мне не хватало. Я выскочила из комнаты и практически вцепилась в него, зашептала, едва обращая внимания на остальных:

- Лорд Тиарн. Пожалуйста! Они ведь собирались… - я выдохнула ему в лицо все доводы про Миронара и Хаос. - Вы должны заботиться о безопасности короля в первую очередь! Знаете, что он берёт у меня силу? Я могу ему пригодиться, прямо сейчас. Остальное не важно!

- Берёт силу? - следователь, кажется, наконец услышал что-то новое.

Проклятье!

Я без утайки описала ему наши с Миронаром “эксперименты” и добавила, уже не стесняясь лжи:

- Между нами что-то вроде связи. Я не чувствую Хаос, но если так беспокоюсь за него - возможно, это не без причины! Пожалуйста, просто отведите меня к королю, с остальным он разберётся!

Тиарн ещё пару мучительных секунд смотрел на меня, а затем кивнул.

- Давайте попробуем.

Отдал пару распоряжений и наконец взял меня за локоть, повёл прочь.

Я старалась не обращать внимания на людей в коридоре. Видимо, стража разогнала большинство, но Минель отделилась от стены. Мы успели переброситься взглядами, я попыталась шепнуть ей: всё в порядке. Что ещё оставалось?

Шли быстро. Сердце скакало в груди.

- Я поведу вас к разлому, - сказал Тиарн. Вроде бы так же бесстрастно как обычно, но сейчас и в его спокойных чертах мне почудилось беспокойство. - Там узнаем у стражи, нужна ли помощь.

Но прошли мы немного.

Я схватила воздух губами - когда на выходе из крыла невест мы практически столкнулись с Арейном.

Он двигался слишком быстро. Держал маску в руках, но я едва узнала его лицо - настолько оно казалось мрачным.

- Тиарн? Лорин? - Рыцарь успел расширить глаза. - Куда вы?

- К разлому, - не стал разглагольствовать следователь.

Арейн замер, секунду словно перекладывал эту информацию в уме, а потом выдал:

- Я с распоряжениями от его величества. Приказано выводить всех из дворца.

Я похолодела. Сердце остановилось. Во мне что-то умерло - кажется, ещё теплившаяся надежда на лучшее.

Несколько мгновений мужчины глядели друг на друга, словно вели безмолвный диалог.

- Тиарн, вы ведь всё равно покажете мне путь?! - не выдержала я.

Арейн сморгнул.

- Лорин, тебя приказано вывести в первую очередь. Это не шутка - опасность есть.

Не шутка. Всё так странно перемешалось в голове. Я почти отрешённо думала: передо мной двое опасных, знающих своё дело мужчин. И оба с трудом скрывают волнение. Меня чуть не убил Шардис, я даже не знаю, как именно спаслась. Кроме того, что Миронар меня нашёл.

Теперь несколько слов Арейна обещают катастрофу, это страшно - но почему-то недостаточно.

- Нет, - отрезала я. - Сделай вид, что не встретил нас!

Зачем так удивлённо на меня смотреть?

- Тебя всё равно не пустят, - возразил рыцарь.

- Высшие, да вы в своём уме?! Почему мне нужно всех убеждать, когда моя сила может помочь?! Когда я нужна - королю, Элии, кому угодно?!

- Арейн, проводите её, я всех организую, - спас меня тихий голос Тиарна. - Думаю, вы там важнее.

Рыцарь склонил голову, двинул плечами… Не знаю,о чём он думал - может, о Минель? Или о долге?

- Ладно, позаботьтесь обо всех, - бросил следователю и схватил мою ладонь. Хвала разуму!

Я сжала подол, и мы понеслись. Быстро, без лишних слов Арейн увлекал меня к главному зданию дворца.

- Насколько всё плохо? - успела я шепнуть.

- Нехорошо. Как ты?

Этот переход на “ты” странно и мягко лёг на сердце.

- Жить буду. Что там всё-таки? - спросила, пока мы влетали внутрь. Рука придерживала подол, дыхание уже сбилось.

- Увидишь.

Он протащил меня куда-то вниз по лестнице. Мимо слуг, которые в суматохе бежали навстречу. Охрана переговаривалась на посту. Что приказ покидать дворец дошёл и сюда и что его восприняли всерьёз, сомнений не вызывало.

Может, чёрный рыцарь и фаворитка короля, спешашие куда-то в панике, окружающих не успокоят. Но это не важно.

Неожиданно пустой коридор. Стена, тупик. Здесь Арейн остановился, приложил маску к лицу и закрепил ремни на голове. Выудил из-под плаща меч, который я даже не заметила раньше - по лезвию клинка заструилась сила. Я не знала, к чему это, но было не до любопытства.

Он с силой нажал на стену, та заскрежетала. Здоровая плита поехала в сторону.

- Уверена, что хочешь? - вопрос прямо в проёме, перед лестницей, неожиданно широкой для тайного хода.

Да проклятье!

- Я могу помочь. Точно знаю, и раз ты согласился, что меня можно туда вести - значит, надо!

Куда именно “туда”? Когда Миронар сказал, что разлом где-то рядом - я представила пристройку или башню. Не думала, что речь о подвалах главного здания в Элии. Но и это ерунда.

Арейн промолчал, и дальше был путь вниз. Несколько ходов, которые выглядели какими угодно, но не заброшенными. Ещё пара лестниц. Мы оказались в широком коридоре с мраморным полом и высоким потолком. На стенах горели лампы, было тихо.

Впереди - огромные двери, похожие на ворота, перед которыми с мечами стояли двое рыцарей. Оба в масках, но один тяжеловато опирался о стену, а другой так резко шагнул в нашу сторону, что его удивление я почувствовала кожей.

- Как там? - добравшись до них, спросил Арейн.

- Пока затихло. Какого здесь… - взгляд на меня - леди?

- Нужна. Войти можно?

Рыцарь-страж кивнул. Двое шагнули назад, занимая боевые стойки, а Арейн перехватил клинок и толкнул двери.

Я ожидала разного. Увидеть бесплотных демонов, о которых читала столько страшных сказок. Услышать крик, приказы и треск заклинаний. Но единственным звуком стал негромкий зловещий гул, а глаза просто залил свет.

Огненный. Яркий. Такой, что меня ослепило!

Несколько долгих секунд я просто стояла, оглушённая, и не могла ничего разобрать.

Глава 37

Я попытался закрыться рукой. Не помогло: ни от света, ни от внезапного давящего чувства, будто на меня подул сильный ветер. Только он не задевал кожу, а просто изо всех сил старался пригнуть к земле.

И одновременно ударил голос:

- Идиот! Как это понимать?!

Искажённый голос, который я тем не менее узнала.

Поспешный шорох рядом. Мою руку убрали. На глаза легла ладонь в перчатке, провела, а когда исчезла - перед взором встала пелена, и реальность проступила сквозь свет.

Подобие той защиты, что дарят маски?

Вокруг было страшно!

Взгляд упёрся в разлом: огненную трещину от пола до потолка. Она пылала, пульсировала - и, может, хорошо, что я не стала её рассматривать! Переключилась на рыцарей рядом: шестеро, все в стойках, с мечами наготове. И человек передо мной.

Миронар стоял почти прямо, но словно упирался ногами в пол под гнётом того же ветра. Чуть разведённые в стороны руки. Гримаса ярости на лице.

- Ваше величество, успо… - Арейн не договорил. Его ударило и толкнуло назад!

Я попыталась шагнуть к королю - но его рука взметнулась, и я впечаталась в невидимую стену.

- Какой. Дряни. Ты тут делаешь?!

Мне не рады. Взгляд мужчины, к которому я так рвалась, просто бесновался!

- Миронар, выслушай её!

- Ты за ней “попрощаться” ходил?!

Попрощаться?! Да что происходит?!

Жизнь - кошмар: стоило всё-таки взглянуть на разлом, чтобы понять, насколько. В моей памяти, в видениях он казался зловещим, но хотя бы спокойным. А сейчас походил на пылающее раскроенное надвое сердце: весь дрожал, края широко разошлись! За ними раскинулось что-то вроде закатного неба, и там… парили силуэты.

Огненные тела, длинные руки и хвосты вместо ног. Рогатые головы, подобия страшных лиц. Демоны!

Полупрозрачная плёнка, по которой идёт рябь от ударов - видимо, и есть печать. И выглядит она слабо!

- Придите в себя! - я вернула внимание Миронару, поклявшись больше не отвлекаться. - Я вам силу принесла - берите, сколько нужно!

- Дура.

Он взмахнул рукой, и меня вдруг схватило, потянуло вперёд - ноги сами двинулись. К нему. Рыцари не вмешивались - разве что дёрнулись пару раз, но всё внимание уделяли разлому. Даже Арейн не помог.

- Ценю, что ты пришла, - прорычал Миронар, когда я оказалась ближе. - Правда. Теперь разворачивайся и уходи, здесь всё в порядке.

- Поэтому вы всех из дворца выгоняете?!

Он по-звериному огрызнулся, потом словно сделал над собой усилие. Дёрнул плечами, сжал зубы, и камень по обе стороны от его рук вспыхнул пламенем! Оно быстро погасло, но жар остался.

- Ладно, девочка, слушай. Всё как-то резко случилось. - Красноволосый король кивнул на разлом. - Печать не выдержала. Мы отбились, я обновил её, подлатал, но она медленно рассыпается. Ей осталось с четверть часа. Мы сейчас поставим новую, но это немного опасно. Ясно?!

- Что значит поставим новую?

- Что он умрёт, а я стану хранителем, - голос Арейна ударил в спину.

Меня оглушило. Резко, от затылка до пят, пробрало волной боли и слабости. Ноги практически подогнулись.

- Пошёл вон! - взбешённый голос.

- Ваше…

- Вон! И вы! Все!

Крик отдался в ушах, захотелось зажмуриться - и когда я поддалась, по щекам скользнула горячая влага. Дрожь пробрала всё тело, пока вокруг ещё отдавались голоса и топот ног. Они послушались. Рыцари! Хотя приказ мало походил на разумный.

Несколько долгих секунд неразберихи, которые сменила относительная тишина - я сжала руки, подавила собственный вой и вновь раскрыла глаза.

Мы с Миронаром смотрели друг на друга. Он стоял на фоне разлома - огненные трещины казались какими-то сказочными крыльями за его спиной. А вот лицо стало неожиданно спокойнее, чем мгновения назад. Взгляд пронизывал меня, но красиво очерченные губы разжались.

- Сам не думал, что так получится, - пожал плечами король. - Как понимаешь.

- Моя сила…

- Не поможет.

Но для чего-то Арейн согласился меня сюда вести?!

- А ритуал, о котором вы говорили? Сейчас?!

Миронар как-то неверяще мотнул головой.

А потом сделал три шага. Преодолел оставшееся между нами расстояние, и мы застыли рядом. Король со сбившимся дыханием, но всё ещё напоминавший скалу, которая грозила на меня обрушиться. И я - женщина в глупом платье и на каблуках, неуместная рядом с пылающим кошмаром.

Но это зарево вокруг, силуэты и огненные блики даже на потолке - они перестали так много значить.

- Уходи, ладно? - шепнул Миронар. - Тиарн о тебе позаботится.

- Нет.

Это какое-то очень глупое решение, и он может вытолкать меня точно так же, как притянул, но я не собираюсь поддаваться.

- Лорин, я скажу один раз. Я циничный мерзавец, который задумал рискнуть твоей жизнью с самого начала. Я не собирался тебя спрашивать, это всё идиотский побочный эффект. Уходи, пока предлагаю. Даже в худшем случае всю Элию эта дрянь не накроет. В лучшем Арейн справится, отделаемся небольшими жертвами.

“Небольшими”.

Просто невозможно. Я так хотела свободы от него, так стремилась вырваться! Извивалась, грубила, искала способы сбежать! И для чего в итоге? Чтобы одна фраза Шардиса, про то что он сойдёт с ума из-за меня, разметала все укрепления в душе.

Снесла высокие стены и неприступные башни, которые я возводила, кажется, всю жизнь!

- Я не уйду.

- Тогда умрёшь, - снова припечатал Миронар. - Неудачное время для ритуала, даже если закрыть глаза на тот факт, что я измотан и ты тоже. Знаешь, что я не сказал тебе сегодня? - Его губы вдруг грустно изогнулись, и голос почти дрогнул. - Что именно нужно для успеха? Всё дело в том, как работают связи - что наша временная при поцелуях, что брачные, насколько мне удалось выяснить в последние годы. Чем больше чувств, тем сильнее эффект. Что мне нужно было от тебя? Чувства.

Я открыла рот, не до конца понимая.

- Любовь, роза, - выдохнул король устало, пока свет бросал безумные блики на его волосы. - Я всё продумал. По-настоящему сильный ритуал - я проведу его, если найду женщину, в которую влюблюсь. И которую влюблю в себя. Пятьдесят невест - конечно, одарённых и образованных - должно хватить, чтобы хоть одна подошла. Всё, что у нас родилось несмотря на мой и твой скверные характеры, всё было спланировано. Фальшь, расчёт и никакой романтики. Я, в конце концов, сначала король, и только потом мужчина.

Меня точно ударили под дых.

- Но я всё-таки наделал ошибок как король, - добавил он мрачно. - Увлёкся игрой, пропустил заговор у себя под носом. Позволил чуть не убить тебя - поэтому в качестве платы отпускаю. Просто уходи, прямо скажем, мы не готовы сейчас. Ни ты, ни я.

Вот так вот “просто”.

Он взял и, когда я думала, что больнее сделать невозможно - запустил руку мне в грудь снова.

Серьёзно? Любовь и… план?

Я с полминуты просто стояла истуканом, не отводя взгляда, но и не смотря на него толком; мысленно перебирала его слова, перетасовывала их и пропускала сквозь пальцы.

Наше влечение друг к другу - оно задуманное? Оно возникло из шантажа и угроз. Из того, что я доверилась незнакомцу и оказалась в безвыходной ситуации. А росло под влиянием его единственного желания - решить с моей помощью проблемы Элии.

И его проблемы.

Благородно или эгоистично - главное, что полностью рационально.

А ещё было чувство одиночества. Желание хоть с кем-то разделить свои секреты. Сомнительные шутки и ненастоящие поцелуи. Это ведь действительно не назовёшь романтикой.

- И вы не решились это сказать даже когда я надумала себе, что вас интересует только магия? - уточнила слабо.

- Сказать, что любовь спланирована - значит наверняка убить её. Расчёт, Лорин.

Я мечтала выйти замуж по любви. И чудом сохранить силу. И переехать к мужу в тихое поместье, где мы будем вместе вести дела. Мечтала, чтобы он уважал меня, был всегда искренен и честен. И разумеется - разумеется! - наша любовь должна была родиться из самых чистых стремлений.

У меня было так много условий.

Ничто из них даже близко не походило на это: мы с Чёрным Королём стоим перед бушующим Хаосом и обсуждаем, кто из нас погибнет. Понимая, что шансов в общем-то немного, и даже если они сработают, я не так уж хорошо представляю жизнь после.

Я ещё раз двинула губами и посмотрела в янтарные глаза.

- Значит расчёт. Обидно, но я ничего не могу с этим сделать. Я лучше умру здесь рядом с тобой, чем двинусь хоть на шаг.

Красивое лицо с парой прилипших ко лбу красных прядей застыло, и мне вдруг стало так больно, что губы задрожали. Глаза резануло, невыносимо. А потом стало самую малость легче - когда пелена воды пробила тёмную плёнку и потекла вниз по щекам.

- У меня нет никого дороже тебя, - зашептала я. - И не было. Никогда. Мне плевать на мир и на всех хороших людей в нём. На других рыцарей, на Арейна, Минель, на мою семью. На участь женщин и на мою силу. Мне не плевать на тебя. Я сейчас злюсь, но это потому что ты собираешься забрать у меня самое ценное. Просто возьми всё остальное - всё, что у меня есть. Мне ничего не нужно больше, ничего.

“Все хорошие вещи в жизни стоят капли страданий. Обычно девушки причисляют к ним и любовь”.

Может, дело и не в страданиях вовсе - просто в цене.

- Пожалуйста, Миронар. Пожалуйста, не заставляй меня говорить больше! - Я понимала, что слёзы уже не остановятся. Склонилась вперёд, пока меня всю трясло. - Просто перестань быть идиотом и не бросай меня.

Вцепилась пальцами в его рубашку. Разгорячённое тело. И снова это чувство - стали под моими пальцами, которая обычно не спешит отзываться.

Но он схватил меня обеими руками и прижал так, что воздуха не осталось.

Ничего не осталось.

Только тиски, которые вдавливают меня всю в его грудь и каким-то образом закрывают от внешнего мира.

Только неожиданно дикий, разрывающий на части стук сердца рядом с моим.

- Роза, - только охрипший голос.

Я обвила его руками в ответ - и стояла пока было можно.

Потом он коснулся моей щеки, заставил поднять голову. Ещё несколько долгих секунд изучал лицо - будто запоминая каждую черту.

- Тогда стань моей женой.

Если бы я могла ответить что-нибудь вразумительное - я бы постаралась. А так вышел лишь кивок.

Он неожиданно подхватил меня двумя руками за талию, сделал несколько шагов и опустил у разлома. Близко, совсем близко. Силуэты за плёнкой дёрнулись, словно заметили нас, и Миронар немного заслонил этот чудный вид от меня, снова коснулся моего лица.

Я потянулась к нему сама.

Он не давал мне указаний. Всё проходило в тишине - если не считать ровного гула. Ни пояснений, ни обсуждений, ни приказов для рыцарей. Я не знала, как оно должно было быть в идеале, но сейчас меня всё устраивало.

Его губы коснулись моих. Мягко, неторопливо и почти нежно. Меня захлёстывало волнение - не то, которое можно объяснить движением магии или банальным страхом. Сердце по-прежнему резало, как и глаза, но слёзы медленно стирала его ладонь. Чуть подрагивающая, хотя и привычно крепкая.

Какой это из наших поцелуев?

Последний?

Другая рука медленно отпустила мои плечи, Миронар протянул её - я поняла, что к печати. В следующий миг боль стала реальной. Не в груди, в голове. Нестерпимой!

Я попыталась сдержать крик, но не смогла. Король оторвался от моих губ. Перехватил меня, вжал в грудь, но и другое давление не исчезло. Словно что-то осталось между нами, передавая мне ненависть Хаоса.

Я умудрилась повернуть голову уставиться на разлом. На мерцающее небо за прозрачной гранью, на голодных демонов, метнувшихся сюда!

“Они почти не страшные”, - мелькнула мысль. Просто хищники из другого мира, которому не досталось даже воздуха и твёрдой земли - их злость отравляет, но тебя они не тронут.

Странная не-моя мысль, которая самую малость успокоила.

То, что разлом внезапно дрогнул - нет!

Края засияли ярче. Потянулись друг к другу, остановились, снова дёрнулись! Меня за пару секунд бросило в холод и жар. Накатила дикая слабость, и я почувствовала, как мужчина, держащий меня, дрожит.

Он снова нашёл мои губы, словно вслепую. Я закрыла глаза и вцепилась в него покрепче. Надеясь раствориться в единственном приятном чувстве, сбежать от остального.

“Сложно роза, я знаю. Но я не дам им тебя тронуть. Ещё немного”.

Я просто стиснула его и думала о лучшем. О том, что так лучше.

Даже перед закрытыми глазами стоял разлом. Его грани трепетали, оживали и двигались. Их вдруг стало больше, словно привычный мир занимал место закатной пустоты - а потом усилился и свет.

Усилился. И ударил!

Всё затряслось. Вздрогнуло, как и я! Где-то там, наверху, что-то лопнуло, разбилось с оглушительным хлопком!

Я пошатнулась, а свет погас.

Просто. Погас!

Я распахнула глаза - и поняла, что сижу на коленях, поражённая темнотой. Новой боли в ногах не было, только шок, слабость и вопросы. Огненная трещина исчезла, оставила нас - и лишь над полом на её месте ещё что-то мерцало!

Или это свет отпечатался у меня на веках?

Высшие силы!

Опустошение было резким. Я поняла, что сейчас рухну без чувств - но прежде, чем додумала, оставшаяся опора под рукой ослабла. Миронар буквально растянулся на камне во весь рост. Дрогнувшая рука потянула меня, и мы оказались на полу вместе.

- Миронар?

Он не ответил. Его грудь тяжело двинулась, губы схватили воздух. В этот миг двери распахнулись - мир наполнился их стуком, шумом ног и другими нежеланными звуками. Я снова позвала короля, хотя голос не справлялся - вдруг понимая, что хочу услышать только его дыхание. И ещё раз.

Тогда он еле ощутимо коснулся моего плеча, словно успокаивая.

- Не так уж плохо, роза, - раздался над ухом хриплый шёпот, - Мы с тобой явно не безнадёжны.

Глава 38

Полутьму разогнал свет - несколько огоньков вспыхнули одновременно по приказам магов.

- Ваше величество! - Арейн подлетел к нам первым. Следом - ещё один мужчина, остальные разумно не толпились, но застыли в центре зала весьма красноречиво.

- По-вашему, это похоже на повод врываться? - огрызнулся король, не меняя положения.

- Разлом..? - многое было в этом вопросе.

- Разлом, - прикрыл глаза Миронар.

Я повернула голову - на большее сил не хватило - и вновь воззрилась туда, где недавно оставалось свечение. Сейчас даже его остатки погасли. Исчезли без следа!

Наверное, мои чувства в связи с этим не перекрывали чувства мужчин, которые видели огненный портал каждый день. Которые дрались здесь с демонами четверть часа назад - и раньше тоже. Но они были в масках, и только порывистые движения что-то выдали, а вот моё сердце зашлось, и комок подступил к горлу.

- Две новости, - тихо, но всё же достаточно чётко проговорил король. - Во-первых, с разломом кончено. Во-вторых, леди Лорин теперь моя супруга - правда, последнее надо пока скрыть, церемония была немного неформальной.

Высшие силы, я всё же надеялась, что подобное объявление застанет меня не на полу.

Вокруг, впрочем, застыли. Шестеро мужчин склонили головы. Ближайший сорвал маску, и Арейн последовал его примеру.

Лица тоже выдавали слишком многое.

- Какие распоряжения? - Арейн опустился на колено перед нами. - Вам нужна помощь?

Миронар попытался приподняться, но оставил эту затею - и просто смотрел на друга особенно долго.

- Подождём пару минут, убедимся, что всё в порядке.

Арейн снял плащ и заботливо постелил мне под плечи. Не могу сказать, что слой ткани защитил от холода камня, но на фоне общей слабости стало почти уютно. Особенно когда мужчина рядом опять потянул меня на себя, по-хозяйски - и продолжал, пока я не догадалась устроить голову у него на плече.

Мы так и лежали, ничего не говоря. Я разглядывала потолок, на котором неожиданно обнаружилась огромная фреска: битва двух разных армий из далёких времён. В полутьме вид казался зловещим и в то же время прекрасным после дикого света.

Не могу сказать, чтобы через пару минут мне стало сильно легче - напротив, я едва не заснула; были редкие вопросы, переговоры и ответы короля. Наконец, он отпустил меня и приподнялся.

- Гранер, Тан, Эрис, останьтесь здесь. Арейн, помоги леди дойти.

Ему тоже помогли. Покидала страшный зал я с головокружением и странными чувствами - мне просто не верилось, что всё позади.

Путь по тайным коридорам был долгим, но я запомнила, что Арейн бережно меня поддерживал. И поняла вдруг, что крайне ему благодарна - за то, что он ослушался приказа. Привёл меня, почему-то поверив. Сжала его руку и прошептала часть того, что думаю.

Нас отвели в королевские покои, и уже там, опустившись на диван, Миронар продолжил раздавать указания. Я вспомнила, что узнала от Диалы, и передала, хотя язык заплетался. Наблюдала, как брови короля сошлись на переносице, но думал он не так уж долго.

- Займись всем, - качнул головой в итоге. - Найди Тиарна. Пусть он достанет Шардиса даже в этой суматохе. А Вайерн собирает отряд - нужно будет навестить наших заговорщиков. У места разлома пока сохранить половину стражи, остальные пусть помогут следователю. С другими людьми: задержите во дворце тех, кто ещё не успел его покинуть. Прочих вернём вечером. Что случилось официально: злоумышленник пробрался в главное здание и открыл разлом прямо тут, но сейчас обе неприятности устранили, причин для паники нет. Всё ясно?

Арейн кивнул:

- Тебе… вам что-нибудь ещё нужно?

- Охрана у дверей - на все случаи. Если что-нибудь неожиданное произойдёт - зовите. И при жене можно на “ты”.

- Виноват, - рыцарь неуверенно, хотя и мягко улыбнулся мне. - Привыкну.

Судя по движениям, он не то чтобы спешил покинуть нас - и король окликнул его раньше, чем он развернулся.

- Арейн… Спасибо.

Добрый рыцарь слегка поклонился, и после этого мы с его величеством наконец остались одни в огромной комнате. Кажется, хотя бы временно.

- Как вы… ты? - пробормотала я, разглядывая мужчину рядом. Уже несколько минут наблюдала за его глазами - потому что те не светились. Просто красивые глаза, всё того же янтарного цвета, но в них не было ни бури, ни борьбы.

- Прекрасно, - выдохнул он. - Без шуток, роза.

Потом вернул мне вопрос, но я сама лишь пожала плечами. Чувствовала себя полностью иссушённой, если честно - чем поделилась осторожно.

- Так и должно быть, да? После брачного ритуала?

Два этих слова колыхнули что-то в груди. Миронар изучил меня, провёл языком по губе.

- На самом деле, станет легче. И знаешь, роза, я могу передать тебе часть силы обратно. Связь работает в обе стороны - будешь снова колдовать как привыкла, не переживай.

Может, это всё усталость и шум в голове, но смысл его фраз меня настиг далеко не сразу.

- Что?

- Верну всё, что взял сегодня, - король выглядел совершенно серьёзно, - Может, дело займёт несколько месяцев, но должно получиться. Я не рассказал тебе ещё пару важных вещей про брачные ритуалы - берёг, так сказать, в качестве подарка на свадьбу. Вот саму связь скрыть или разорвать - никак, увы.

Я просто уставилась на него. Вдруг чувствуя себя особенно дурно. Пальцы сами нашли его плечо, глаза опять предательски защипало, и я уткнулась в его руку.

Ладонь накрыла мои волосы, провела, гладя.

- Ну что ты. Сейчас поспим немного - и пойдём, остальное тоже уладим. Поймаем Шардиса, казним Диалу, куда-нибудь денем других невест. Дадим женщинам учиться в академиях или чего ещё ты там хочешь.

Я только вцепилась в него сильнее. И прикусила губу, отчаянно стараясь не разрыдаться снова. Выдох, похожий на всхлип, всё же вырвался из горла.


- Ладно тебе, не так уж всё страшно. Ну замужем ты, ну что поделать.

- Помолчи, ради высших сил.

- Приказывать будешь, когда тебя коронуют.

- Это просьба! Я ещё пару таких “подарков” не выдержу.

- Тогда приказ от меня: останешься здесь, роза. Я тебя не отпущу никуда, не пока у нас заговорщики на свободе.

Я даже не возразила - может, потому что понимала, что уже не дойду до крыла невест, если только отнесут. Хотя, вероятнее, просто не хотела.

- Как скажете, ваше величество, - прошептала. - Верю, что со слухами вы любезно разберётесь.


***


Мы заснули на королевской кровати - я переоделась в принесённое кем-то из охраны моё собственное домашнее платье, закуталась в одеяло, и это всё равно выглядело, конечно, спорно. Но я слишком устала, чтобы раздумывать. Просто провалилась в сон в середине дня. А проснулась от жара и от странного ощущения, что меня придавливает чем-то тяжёлым.

Миронар спал рядом, спокойно обвив меня рукой.

Или не совсем спал.

Когда я сглотнула и зашевелилась, ещё не понимая, что чувствовать и делать по этому поводу, мужчина раскрыл глаза.

- Куда-то собралась, жена?

Прикосновение к плечу стало легче, но чётче: его рука прошлась по моей. Остановилась на рёбрах - пальцы буквально отпечатывались на коже сквозь ткань. Почему одеяло у меня на поясе?

- Что ты делаешь?

- Думаю, что у нас сейчас должна быть брачная ночь, роза.

Я замерла. В спальне горел неяркий свет, а за окном действительно стемнело - уж не знаю, началась ночь недавно или близилось утро. Чувствовала я себя выспавшейся, но внезапно остро захотела заявить об обратном.

- Ты же сам сказал, что церемония не была официальной, - решила всё-таки не лгать.

Снова двинулась, но рука пресекла бегство.

- Главное что была, - рассудил Миронар, внезапно переворачивая меня на спину и садясь надо мной. - Или ты думаешь, что все эти люди, которые тайно устанавливают связи - они потом могут куда-то друг от друга деться?

Он выглядел совершенно уверенным в своих словах. А ещё - полным порочных желаний. Слегка спутавшиеся волосы падали на плечи, ресницы дрогнули, когда он опустил взгляд на мой живот. На губах играла та самая улыбка, от которой я не могла отвести глаз даже когда была уверена, что ненавижу его. Ладони легли мне на талию, провели до бёдер, вдруг рассылая волны дрожи по всему телу.

Но мы же так не договаривались?!

- Кстати, ты велела мне разобраться со слухами, - словно прочитал мои мысли король, вновь пронзая меня взглядом. - Самый приятный способ - подтвердить их и больше не волноваться.

Мне не то чтобы… ладно, мне очень неловко.

- Связь как идея чуть старше меня, - попыталась я возразить, даже сесть. - Традициям же сотни лет!

- Мир постоянно меняется, что поделать, - сесть мне не дали его ладони.

- Брачная ночь должна быть после церемонии на людях, - заявила я.

- Нет, она должна быть после ритуала связи, - точно так же заявил король.

Только вот его аргументы не заканчивались словами: пальцы опустились ещё ниже и сгребли ткань на моих бёдрах - так, что в голове помутилось.

Он склонился надо мной. Локоть упёрся рядом с моей головой. Медные волосы легли мне на грудь, а шею ужалил поцелуй. Я схватила воздух губами. Я упёрлась ему в плечи, что, конечно, слабо защитило.

- Я просто дико хочу тебя, роза, - прошептал Миронар бесхитростно, прожигая меня янтарным взглядом.

От этих слов, от звука его севшего голоса всё внутри рассыпалось. Я вдруг подумала, что мы вполне могли бы обсудить этот волнующий вопрос за чашкой чая. Спокойно! И он мог бы меня убедить - потому что в конце концов, мы действительно женаты. К этой мысли сложно привыкнуть, но то, что я выбрала его, а не весь остальной мир, уже никак не отринуть.

Но ему нравится заставать меня врасплох, смущать и не давать времени на подготовку.

Так, значит?

Я не мнила себя соблазнительницей, просто действовала по наитию. Расслабила руки на его груди, а потом повела - по мышцам, которые так хорошо угадывались под рубашкой. По рёбрам и крепкому животу. То, как Миронар прикрыл глаза, едва не заставило закусить губу.

Мои пальцы сжались на разделявшей нас ткани, я притянула его и прошептала:

- Очень соблазнительно, ваше величество. Но я в высшей степени приличная девушка, и не могу допустить, чтобы наша семейная жизнь началась неправильно.

Янтарные глаза раскрылись. Пару секунд я любовалась лицом мужчины передо мной - потому что вид у него был действительно удивлённым.

- Я уверен, что в своде законов прописано, как я прав, - произнёс он почти угрожающе.

- Давай поищем вместе, чтобы убедиться. Тут нельзя допускать ошибки.

- Нет, я просто издам завтра указ, что после ритуала брачная ночь обязательна.

Я сморгнула. И почти восхитилась:

- Деспот.

А он накрыл мой рот поцелуем, не давая продолжить.

От жара его губ внутри всё расплавилось. Слишком охотно, слишком быстро… Мысли исчезли, зато дрожь спустилась с языка в грудь, в живот. Крепкие пальцы уже расстёгивали пуговицы на моём платье, а я забыла, как сопротивляться.

Что я могу сделать, если он так убедителен?

Ему понадобилось совсем мало времени, чтобы освободить меня от верхнего слоя ткани. Задрать сорочку, добраться до белья. И с ними тоже расправиться. Сам он избавился от рубашки, и это зрелище почему-то пробрало меня сильнее самых смелых касаний.

Красивый деспот.

А главное - мой муж. Нет, я никогда не привыкну к этому слову.

Миронар склонился, и я передумала насчёт касаний, когда его губы отпечатались у меня на животе. А потом и на груди. Совершенно бесстыдно захватили в плен самую чувствительную кожу, заставляя выгибаться всем телом. Я даже не понимала, хочу на него смотреть или нет.


Я поняла, что слишком хочу быть с ним.

Опять потянулась к плечам, обвила его руками. Снова нашла его губы, подбородок, шею с острым кадыком. Всё это - просто особое оружие, которое надо держать взаперти.

И его хриплое дыхание - тоже.

Я не запомнила, как он оказался голым надо мной, потому что несколько последних минут совершенно изменили ход мыслей. Он не спешил в остальном: давал мне время, продолжал ласкать. Я всё же ахнула, когда он взял меня - по-настоящему.

Несколько секунд было действительно больно.

Но он всё почувствовал, остановился и снова поцеловал меня, выжидая. Давая к себе привыкнуть, как всегда.

Боль постепенно стихла, и когда он двинулся снова, я уже тяжело дышала - но не от неприятных чувств. Внутри просыпались какие-то невозможные, совершенно сметающие разум ощущения. Потоками магии бьющие от низа живота до головы. Отдающиеся в вершинках грудей, которыми вдруг захотелось к нему прижаться.

Может, девушки ради этого выходят замуж? А я просто ничего не знала?

- Можно кричать, роза, - шепнул мой муж. - В этом нет ничего постыдного.

Я выдохнула, и если не крик - то громкий стон сорвался с губ, усиливая чувства ещё больше.

А потом горячие волны затопили меня. Внутри всё взорвалось, и несколько секунд я просто сомневалась, что выживу. Его стон смешался с моим, унося ещё дальше.

Когда через некоторое время я очнулась, Миронар опустился рядом. Подпёр голову одной рукой, чтобы другой отводить спутавшиеся пряди с моего лица. Как-то особенно бережно, не переставая меня разглядывать, словно искренне любовался.

И всё, что я могла спросить:

- Это… так всегда?

- Я не записывал ощущения, но говорят, тут как со связями - с любимой женщиной лучше. Похоже на правду.

Любимой женщиной?..

Я не думала, что буду ждать от него этих слов. Потому что после всего, что случилось, сомнения перестали иметь смысл. Но сейчас сердце дрогнуло, а потом ударило особенно сильно, рассылая по груди волну тепла.

Я осторожно коснулась его подбородка и поцеловала вновь.

Может, семейная жизнь и вправду не так страшна.

Глава 39

Следующие несколько дней выдались напряжёнными, но всё же принесли куда больше хороших новостей, чем плохих.

Шардиса задержали в то же утро, которое ознаменовало начало моей семейной жизни.

Я немного поёжилась, когда услышала эту весть - ещё в покоях короля. Позже советника допрашивали, и я, конечно, уточнила у Миронара:

- Что он говорит?

- Сначала всё отрицал. - Король стоял рядом со мной. Черты его заострились и в глазах блестела сталь. - Потом, когда привели его сообщницу, попытался выторговать себе жизнь в обмен на сведения. Но торговался недолго.

- Шардис и Диала, их казнят? - спросила я осторожно.

- Не раньше, чем они перестанут быть полезными и не раньше, чем я разберусь с дурными наследниками Элвига. Но да, Лорин. Казнят.

Я не стала ничего говорить на эту тему. Немного подумала о человеке, которого так боялась - и оказалось, что не зря. Но Миронар, видя моё состояние, взял меня за плечи и очень серьёзно пообещал:

- Он больше не причинит тебе вреда. Никто не причинит. Я разберусь с остатками заговора, это моя задача, но если хочешь, буду всегда рассказывать, как обстоят дела.

Я опасалась только, что ему придётся уехать куда-нибудь из дворца, но этого не случилось.

Его слова стали правдой - позже войско действительно подошло к землям Аденара, одного из отпрысков старого короля. После небольшого сопротивления там схватили нескольких магов, проводивших ритуалы, которые могли волновать Хаос. Зачинщиков привезли в столицу, судили.

Но это было позже.

Пока же люди волновались, перешёптывались, но дворец возвращался к привычной жизни.

Миронар настоял, чтобы меня перевели в покои рядом с королевскими. Которые, как выяснилось, сообщались с его комнатами тайным ходом. То есть, я могла навещать… мужа, а он меня. Мне выделили какую-то неприличную толпу охраны и вернули Рею, с которой мы долго обменивались впечатлениями о том, что случилось вчера у Диалы.

Служанка так переживала, что я почувствовала себя неловко.

- Вы правда не злитесь на меня, леди Лорин? За то, что я не смогла вас защитить и…

- Рея, - я перебила её. Усадила на стул и опустилась рядом. - Ты отличная девушка. Пожалуйста, если тебя не затруднит, останься со мной и дальше.

Мне очень нужны верные и просто хорошие люди рядом - теперь я понимала это как никогда. А моя служанка и спутница казалась именно такой - что почти не удивляло, раз её выбрал Миронар.

Лицо Реи разгладилось, она кивнула.

В тот же день король собрал всех невест и объявил, что решил, с кем свяжет судьбу. Отбор закончен.

Это известие приняли по-разному: Керин застыла с таким видом, будто её вытолкнули в летнем платье под осенний дождь. Открыла рот, прошептала несколько вежливых слов, но быстро отвернулась.

Что ж, она хотя бы не притворялась.

Минель подошла и поздравила меня - сначала сдержанно, потом, когда мы ненадолго уединились в её комнатах, настолько душевно, насколько можно было ожидать от ледяной блондинки. Спросила о подробностях, о вчерашнем происшествии, не пострадала ли я - но я лишь пожала плечами.

Сказала то, что могла: на меня напала Диала, которой помогал Шардис. Но всё обошлось. Это связано с тем, что вчера во дворце открылся разлом Хаоса, но больше я пока не выдам.

И неожиданно почувствовала себя на месте короля с его тайнами.

Спросила, как у блондинки дела с Арейном - и тогда Минель смутилась.

- Он пришёл ко мне вечером и попросил выйти за него замуж.

То есть, рыцарь времени не терял.

Кажется, теперь я его понимала. Представляла, почему он едва не отказался от возлюбленной и сколько терзаний это могло принести. Миронар сказал, что его друг был единственным кроме него самого, кто знал, что именно нужно для ритуала. О чувствах между королём и его избранницей, для которых Минель казалась подходящей кандидаткой.

Сложный выбор между долгом и личным счастьем.

- И что ты ответила?

- Я помучаю его совсем чуть-чуть для приличий, - улыбнулась моя бывшая соперница. - И соглашусь.

Возможно, добрый рыцарь однажды расскажет ей всю правду. А пока я просто радовалась за них.

- И раз ты теперь станешь женой рыцаря, то останешься при дворе? - Я сделала совсем небольшую паузу. - Может, попробуем стать подругами? Мне бы очень пригодились твои знания и рассудительность.

Она улыбнулась и над моим предложением не думала:

- С удовольствием, Лорин.

Другие девушки - те, с кем мы успели поладить в последние дни - прямо спрашивали, не нужны ли мне фрейлины. Это было немного неожиданно, но я обещала им что-нибудь решить.

Когда привыкну к мысли, что корона всё-таки ляжет на мою голову.

Свадьбу, кстати, назначили через месяц. В первые же дни мне пришлось окунуться в подготовку: познакомиться с королевским портным, отвечать на сотни вопросов слуг и если не отдавать распоряжения, то предлагать, как и что устроить. Кажется, Миронар решил, что так мне будет легче втянуться в придворные дела.

И ещё я написала домой.

До этого момента - и уже участвуя в отборе, и раньше, из академии - я всегда обращалась только к отцу. Но сейчас достала второй лист бумаги и повторила послание для матери.

Сказала, что, наверное, скоро стану королевой. И пригласила обоих во дворец.

Миронар спрашивал, уверена ли я, что мне это нужно, но я знала ответ.

Родители приехали через неделю, и мы встретились в небольшой светлой гостиной. Отец обнял меня, неуверенно смяв в руках дорожный берет. Мать выглядела бледной, настороженной, даже испуганной. На её тонкой шее билась жилка, когда она тянула подбородок вверх, и говорила она мало.

- Как ты, Лорин?- спросил Годарт Ди’Амар.

Я рассказала совсем немного. Лорд Шардис оказался предателем, а его величество - хорошим человеком. У нас нашлось неожиданно много общего. Конечно, это не отражало и десятой доли того, что я здесь пережила, но я не хотела лгать и не могла говорить правду.

- Девочка, он действительно тебе нравится? - как-то запоздало, с неясной целью уточнил отец. Успокаивал совесть? Он чуть расширил глаза, когда я улыбнулась:

- Я люблю его. Вы были правы: отбор оказался не так уж плох. Всё сложилось лучше, чем я могла представить.

Удивительное заявление, наверное. Кажется, родители переживали очень нервные минуты и ждали чего угодно - например, что я решу отомстить за обиду. Ладно, хватит их мучить.

Я посмотрела на мать, не отводившую от меня тревожного взгляда, и сказала:

- А ещё я поняла, за что ты злилась на меня. За то, что я шла не по тому пути, который пришлось выбрать тебе. За то, что ты пожертвовала своей свободой на благо других - родителей, мужа, детей, а мне это казалось ужасно глупым. За то, что я каждый день отрицала твой выбор, не желая представить, как нелегко он тебе дался.

Она была одной из первых, кому пришлось согласиться на брачную связь.11162d

Я вспоминала слова Амейры - жёсткой распорядительницы, которая сказала мне, что отдала мужу всё. И тем не менее, в один миг пыталась меня предостеречь. Жаль, что даже немного сочувствия я увидела здесь от неё, а не от женщины, давшей мне жизнь. Но мы с матерью стоим друг друга, верно?

А ещё хотела сказать ей, что приложу все усилия, чтобы женщинам в будущем не пришлось переступать через себя. Но пока было рано.

Просто качнула головой:

- Я не держу зла. Надеюсь, ты тоже.

Саэль Ди’Амар несколько секунд поражённо молчала.

- Спасибо, Лорин. Надеюсь, ты будешь счастлива.

К Миронару после этой встречи я шла с неожиданно лёгким чувством. Будто семья, в которой я выросла, меня отпустила. Я смогу помочь им, если потребуется, но старая горечь больше не отравляла сердце.

Время строить что-то новое.

Правда, выслушав мой рассказ, король заломил бровь:

- Если твои родные начнут слишком много требовать или иначе тебя доставать - знай, что их можно сослать подальше.

- Ну, - усмехнулась я, - мне бы не хотелось, чтобы наши дети однажды сослали нас.

- Дети, да? - Муж глянул на меня так, будто думал вовсе не о наследниках, а о том, чем мы занимались по ночам.

Он вообще часто звал меня к себе или приходил сам в эти дни. Постоянно узнавал, как у меня дела, а в другое время просто окружал меня охраной и всем, что могло мне понадобиться. Я не знала, что это - опасения, что на меня всё-таки могут напасть снова, или собственническое желание держать жену поближе - но было приятно.

Потому что очень походило на заботу.

- Мне часто пеняют, что я ещё не оставил прямых наследников, - оскалился Миронар. - И я наконец-то рад над этим работать. Но знай, что это не самое главное.

А я неожиданно поняла, что хочу пообещать себе: я сделаю наших детей счастливыми, какие бы трудности ни поджидали принцев или принцесс. Дам им то, чего не получила сама, не повторю чужих ошибок.

Впрочем, сейчас мне хотелось сделать счастливым только одного человека.

Тем не менее, я всё же задала ещё один неромантичный, просто мучивший вопрос:

- Раз уж мы взялись обсуждать будущее. Думаешь, я справлюсь с ролью королевы?

Миронар секунду глядел на меня с укором - потому что сомнения я высказала не впервые. Потом подошёл, взял меня за подбородок, и в его голосе мелькнули прямо менторские нотки:

- Конечно, у тебя будет много обязанностей, роза. Приёмы, выезды в город, красивые речи. Но ты найди себе дело по душе, а остальное к такой способной девочке придёт. Дай угадаю. Открывать женские школы тебе понравится. Будешь искать средства, потом - желающих подать достойный пример. Потом надо наладить проверки, а то меньше всего нам с тобой нужно ещё одно пришествие Хаоса. К тому же, на магии образование не заканчивается, да?

- Поверю вашему опыту, мой король, - я улыбнулась, когда он так просто об этом говорил. - И буду стараться.

- Ещё что-нибудь?

Я положила руки ему на грудь, коснулась ворота рубашки.

- Обещай, что если вновь появится что-нибудь важное, что касается нас обоих, ты мне расскажешь сразу.

- Мне больше нечего скрывать, жена. Даже непривычно.

Я обвила его руками, уткнулась носом в шею, вдыхая манящий запах. И когда его пальцы легли на ленты платья, всё-таки сочла прекрасным, что нас связал ритуал. Ждать ещё месяц свадьбы - даже не чтобы проводить с ним ночи, а чтобы называть своим - было бы мучительно.

Но свадьба, конечно, была. Достойная короля.

Эпилог


Миронар

Не могу сказать, чтобы я раньше представлял свою брачную церемонию в мечтах. Определённо, это всё удел женщин: платья, украшения, лепестки южных роз. Жёлтых. Я приказал, чтобы были жёлтые. Всё остальное - куча дурацких приготовлений, от которых клонит в сон.

Но людям, конечно, важно увидеть королевскую свадьбу во всей красе, да и хороший праздник никто не отменял.

И розе, как мы выяснили, важно почтить традиции. Может, потому что для неё в этих порядках - прошлое, которое было до брачных связей? Ничего, мы ещё устроим всё получше.

Ну и просто с этим надо было покончить. Назвать уже её своей на людях, вот чтобы каждый из напыщенных древних лордов знал: я себе лучшую женщину выбрал. Потому что могу.

Так что я не скрываясь шептал ей всякие замечания по поводу дорогих гостей, пока нас везли на главную площадь. Старательно скалился, когда пожилой маг соединял наши руки там же, перед толпой народа. О, и поцеловать её под всеми взглядами было дико приятно. Хорошо что мы многократно отрепетировали эту часть. По-моему, достойно получилось.

Потом смотрел на жену - стоящую передо мной в слишком ярком для осени свете. В белом платье, красивую, хрупкую, но уверенную в себе. Счастливую, да? Взгляд такой, будто никого не осталось вокруг. На губах - улыбка, которую я успел выучить: невинная и горячая одновременно, после которой хочется закончить со всеми делами побыстрее и утащить девочку в тёмный угол.

Жизнь без Хаоса вообще хороша. Я не забуду, что обязан шипастой Лории всем, что доставляет сейчас радость. Но и не хочу, чтобы чувства с моей стороны выглядели как простая благодарность. Она теперь моя жена, королева Элии.

Только выяснять, что именно это значит, пришлось позже.

После того, как мы сидели за столами в огромном зале, после многочисленных поздравлений. В основном скучных и витиеватых, реже - простых и искренних, как от Арейна.

С этим рыцарем печальным вообще отдельный разговор. Когда я узнал, как именно случилось, что Ар приклеился к Минель На’Мир - почувствовал себя идиотом. Не самое моё любимое ощущение. Впрочем, злиться казалось уже странным, поэтому пришлось пожелать паре счастья до гроба.

Пока большая часть зала ещё увлекалась едой, я решил, что нам с розой пора танцевать. Нет, эта договорённость пришла раньше, но сейчас я просто хотел дать жене немного отдохнуть от разговоров. Она сегодня молодец, держалась как на параде.

Я вывел её в центр зала, надёжно захватив тонкую руку. И когда музыканты заиграли, притянул к себе. Ладонь так удобно легла ей на талию, что оставалось диву даваться - в который раз.

Танцует она хорошо, конечно. И её взгляд на меня, голые плечи, падающие волнами волосы - завораживают. Напряжённая спина расслабилась в моих руках. Аккуратная грудь двигалась в такт дыханию.

- Успела устать? - спросил я на всякий случай.

- Не совсем, - шепнула роза, - главное ногу не подвернуть здесь и сейчас.

- Я вроде бы достаточно близко, чтобы тебя ловить.

- Тоже верно, - внезапно усмехнулась она, - я ещё на балу думала, что с тобой и мешок сена красиво станцует.

- Помнишь наш первый танец?

- Такое не забудешь.

- Я умею произвести впечатление на женщину, соглашусь.

Чайные глаза немного сузились, и в их глубинах рассыпались лукавые огни.

- Да, ты тогда разбил все мои мечты о добром рыцаре и чуть не довёл до сердечного приступа.

- Вот и мне кажется, здорово вышло.

Она как-то отчаянно склонила голову, пряча улыбку. А потом прижалась крепче, опасно скользя рукой по моему плечу к шее. И шепнула, не поднимая глаз:

- Люблю тебя.

Странно, право. За месяц - впервые сказала вот так, просто и открыто. И почему-то мне до одури захотелось стиснуть её, но вместо этого я ответил, даже забыв улыбнуться:

- И я тебя, роза. Без этого ничего не получилось бы.

Даже если всё началось с расчёта, она права - уже “ничего не сделать”. И ни малейшего желания нет. Я сам решил, сам выбрал её, сам пожинаю плоды - теперь вместо Хаоса в голове мысли о женщине и уверенность, что я сверну шею любому, кто хоть пальцем её тронет.

Хорошая замена, как ни суди.

Она замедлилась, словно ошарашенная известной нам обоим правдой, и мне пришлось повести её настойчивее. А потом наконец предупредить:

- Делая такое лицо, ты грозишь начать нашу официальную брачную ночь на три часа раньше.

- А официальная чем-то всё же отличается? - стрельнула глазами девочка.

- Скажем так, - я притянул её ближе, пользуясь движением танца, и шепнул на ухо: - у меня на тебя большие планы.

К счастью, сегодня эти планы должны раскрыться быстро и устроить нас обоих.


- Конец -


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Глава 34
  • Глава 35
  • Глава 36
  • Глава 37
  • Глава 38
  • Глава 39
  • Эпилог