Воплощения бессмертия. Том 1 [Пирс Энтони] (fb2) читать постранично

- Воплощения бессмертия. Том 1 (пер. В. Задорожный, ...) (и.с. Шедевры фантастики (продолжатели)) 4.63 Мб, 1300с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Пирс Энтони

Настройки текста:




Пирс Энтони Воплощения бессмертия. Том 1

На коне бледном

1. ВЕЩИЙ КАМЕНЬ

– А это – смерть, – отчетливо произнес владелец лавки, демонстрируя незамысловатое золотое кольцо с ярко-красным рубином, сверкавшим множеством граней. – Хороший камень, и довольно большой – целый карат.

Зейн вздрогнул и мотнул головой:

– Спасибо, мне такого не надо!

Его собеседник снисходительно улыбнулся. Подобное выражение на лице хозяин лавки явно приберегал для колеблющихся простаков, которых надо раскрутить, чтобы они не ушли с пустыми руками. Он был элегантно одет, но впечатление портил болезненно-желтоватый цвет кожи; так выглядят люди, редко выходящие на солнце.

– Вы меня неправильно поняли, уважаемый сэр. Этот великолепный камень не приносит гибель своему владельцу. Совсем наоборот, он помогает избежать ее!

Зейна слова торговца не успокоили.

– Тогда почему он называется…

– Камнем смерти? – И снова противная снисходительная усмешка – опытный делец успокаивает нервного подозрительного покупателя. – Он всего лишь извещает того, кто его носит, о близости кончины. Чем больше и быстрее рубин темнеет, тем сильнее и явственнее опасность. А значит, у вас будет масса времени, чтобы избежать ее.

– Но ведь это парадокс! – Зейн видел рекламу таких колец – как правило, стоили они очень и очень недешево, – однако всегда считал, что их магические свойства – скорее плод буйной фантазии создателей роликов, чем реальность. – Если предсказание не сбывается, тогда…

– Никаких парадоксов, сэр, – голос продавца звучал по-профессиональному убедительно. – Просто своевременное предупреждение о смертельной угрозе. Трудно найти более ценного помощника. Что может быть дороже жизни, верно?

– Если она стоит того, чтобы дорожить ею, – мрачно пробурчал Зейн.

Он производил впечатление неприметного и довольно невзрачного молодого человека. Лицо, словно лунки, усеивали следы от угрей, против которых оказались бессильны и медицина, и магия. Блекло-каштановые волосы всегда выглядели растрепанными, а зубы, вопреки моде, были неровными. Классический ипохондрик.

– Предположим, рубин потемнеет, я построю жизнь по-другому, и со мной ничего не произойдет. Может, мне помог камень, а может, и нет. Что, если он просто меняет цвет? Таких элементарных заклинаний сколько угодно! Как вы докажете, что предсказание сбылось? А если, скажем, ваш талисман вовремя не предупредит об опасности и я умру, то уже никому не пожалуюсь на обман. Я ведь буду на том свете! – Зейн рассеянно поскреб щеку. – Если кольцо не сработает, как я смогу получить компенсацию?

– Вы мне не доверяете? – Владелец лавки нахмурился, демонстрируя, что покупатель оскорбил его в лучших чувствах. Ему было лет сорок с небольшим, и, несмотря на нездоровый цвет кожи, он казался довольно импозантным. Благодаря простому заклинанию тщательно уложенные волнистые каштановые волосы всегда выглядели так, словно он только что побывал у парикмахера. – У меня весьма респектабельный салон. Уверяю вас, все здесь подлинное!

– В «Откровениях Иоанна» сказано, что Смерть – всадник на коне бледном, за которым следует Ад, – произнес Зейн, поддавшись мрачному настроению. Он явно питал какое-то извращенное пристрастие к этой теме. – Неужели обычный цветной камешек способен так просто остановить всепобеждающую силу разрушения? А поскольку здесь проверить что-то очень сложно, вряд ли талисман принесет реальную пользу владельцу. Ведь убедиться в силе кольца можно лишь одним способом: когда рубин потемнеет, ничего не предпринимать. Если он все предсказывает правильно, ты обречен, а если нет – стал жертвой надувательства. Стало быть, как бы дело ни обернулось, покупатель проигрывает в любом случае. Шансов на победу никаких. Я уже играл в такие игры. Нет, с меня хватит!

– Хорошо. Я дам вам возможность убедиться, что никакого обмана тут нет,

– заявил хозяин. Отметив присущую посетителю болезненную впечатлительность, он решил, что напористость принесет успех и есть смысл повозиться. – Вы правы, в подобных делах полезно проявлять недоверие. Такого, как вы, нельзя провести, подсунув фальшивку. Проверьте его сами.

– Бесплатно? – Зейн пожал плечами, старательно изображая полное безразличие. – Боюсь, на самом деле ваш камень стоит столько же, сколько демонстрация его фантастических достоинств.

На сей раз улыбка хозяина была искренней. Как рыбка ни старалась ускользнуть, она вот-вот попадется на крючок – клиенты, которые не собираются ничего покупать, не утруждают себя рассуждениями и спорами.

Торговец открыл стеклянный стенд, заговоренный против воров, вытащил кольцо и протянул потенциальному покупателю.

Ухмыльнувшись, Зейн взял талисман и осторожно надел на самый кончик большого пальца.

– Ну вот. Если только мне сейчас не угрожает какая-нибудь смертельная опасность, как мы