загрузка...
Перескочить к меню

В одном ритме с твоим сердцем (ЛП) (fb2)

файл не оценён - В одном ритме с твоим сердцем (ЛП) (а.с. Пси и веры-2) 593K, 73с. (скачать fb2) - Налини Сингх

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



1

Тамсин глядела на мужчин и женщин в Кругу Стаи. Лахлан, их альфа, чьи волосы побелели от мудрости и возраста, о чем-то беседовал с Лукасом, которому едва исполнилось пятнадцать, но от него уже пахло вожаком. Прошлое и будущее стояли бок о бок. Однажды - скоро - их возглавит Лукас. Все это знали. Мальчик был крещен кровью родителей, убитых на его глазах. Но он станет их альфой. И неважно, пусть даже им придется ждать целое десятилетие, прежде чем он повзрослеет.

Сама Тамсин тоже была слишком юна, в девятнадцать лет став главной целительницей Стаи. Она училась у матери Лукаса, Шайлы. Напавшие на его семью не только забрали у Стаи их целительницу, они вынудили Дарк-Ривер жить, постоянно ожидая атаки. Однако это не значило, что они смирились. Нет, они копили силы, дожидаясь того дня, когда смогут уничтожить своих противников – Стаю Шедоу-Уокерс – так же, как те уничтожили их сородичей.

Она знала, что, когда придет время, Нейт одним из первых поднимется против врага. Высокий, сильный, он стоял рядом с Лукасом, сосредоточившись на разговоре. В свои двадцать девять он был одним из лучших воинов, а скоро станет стражем, когда Киан уступит свой пост более молодым. Стражи, первая линия обороны Стаи, - самые ловкие, самые умные, самые опасные хищники.

- Тэмми, ты вернулась!

Вздрогнув, она отвернулась от Нейта и взглянула в ярко-зеленые глаза Лиссы.

- Всего час назад.

Ей и самой не верилось, что она дома: полугодичная практика в нью-йоркской больнице казалась ей самым тяжелым испытанием за всю жизнь.

- Так с учебой покончено?

- В общем, да.

Оставшуюся часть курса она может пройти и в соседнем Сан-Франциско. Большинство целителей полагались на свои врожденные способности, но Тамсин решила изучать и классическую медицину. Так она могла компенсировать недостаток опыта, то, что ее целительский дар еще не вошел в полную силу. Она не хотела, чтобы ее молодость вышла Стае боком.

- Ничего не случилось, пока я была в отъезде? - Она крайне неохотно оставила Дарк-Ривер в чужих руках, хоть и безоговорочно доверяла целительнице, которая согласилась ее заменить. - Как Мэри?

- Уехала сегодня утром. Ей так же не терпелось вернуться домой, как и тебе. - Лисса улыбнулась. - Было так мило со стороны ее Стаи одолжить нам свою целительницу, и она сама замечательная, но, черт возьми, я так рада, что ты здесь.

Тамсин крепко обняла ее.

- Я тоже рада оказаться дома.

Лисса высвободилась из ее объятий.

- Иди же. Я ведь знаю, что ты собиралась к Нейту.

- Нет. - Тамсин обернулась через плечо. - Он занят с Лахланом.

- Девочка моя, этот мужчина - твоя пара. Уж ты-то можешь его отвлечь.

Пара. От этого слова сердце пропустило удар – так было всегда с того дня, как ей исполнилось пятнадцать. Именно тогда проснулся брачный инстинкт, именно тогда Тамсин осознала, какое ей выпало счастье: она родилась в одной Стае со своим мужчиной, она знала его с детства.

- Пока это все неофициально.

- Как будто это имеет значение, - закатила глаза Лисса. - Все же знают, что вы двое созданы друг для друга.

Может и так, но их отношения стали совсем запутанными. Нейт решил, что ей следует насладиться свободой, прежде чем остепениться. И Тамсин никак не удавалось убедить его, что ее свобода - быть вместе с ним. Что без него она просто не может. Но Нейт был сильнее, на десять лет старше, он привык отдавать приказы и добиваться их исполнения.

- Пойду, приведу себя в порядок, - сказала она, с трудом отводя от него взгляд. - Я только забросила сумки и сразу пришла сюда.

В поисках Нейта.

- Конечно. Поболтаем, когда ты устроишься, - улыбнулась Лисса. - А пока мне надо кое о чем спросить Лахлана.

Кивнув ей на прощание, Тамсин пошла прочь с большой поляны, окруженной деревьями, где обычно собиралась Стая.

~~~

Нейт видел, что Тамсин приехала, и ждал, что она к нему подойдет. Но она почему-то уходила.

- Прошу прощения, - извинился он перед Лахланом, потеряв нить разговора. Кажется, речь шла о некоем Пси по имени Солиас Кинг, который потихоньку собирал информацию о территории Стаи и их способности себя защитить. Лахлан считал, что тот планирует захватить земли Дарк-Ривер.

- Это же важно… Ах да. - Обернувшись, альфа проследил за взглядом Нейта. Его хмурый вид сменился улыбкой. - Теперь понятно, почему ты отвлекся. Полагаю, некоторое время мы тебя не увидим. Что ж, сами проследим за тем типом.

Нейт слышал их добродушный смех, даже выйдя из Круга Стаи и взяв между деревьями след своей пары. Он поймал ее через минуту. Когда его ладонь легла ей на горло, Тамсин застыла.

- Нейтан.

Кожа под его рукой была невероятно нежной; он хорошо представлял, как легко может ее повредить. Из-за волос, забранных в длинный хвост, шея Тамсин казалась совсем хрупкой. Он погладил ее большим пальцем.

- Ты когда вернулась?

- Около четырех.

Сейчас было пять тридцать и уже по-зимнему темно.

- И где ты была?

Леопарду внутри него не понравилось, что Тэмми первым же делом не пришла к нему.

Она повернула голову, прищурившись:

- Ну, ты же не оставил записку, где тебя искать.

Зверь в нем успокоился. Тэмми пыталась его найти. Ослабив хватку на ее шее, он притянул Тамсин к себе. Она подчинилась, но оставалась напряженной.

- Что не так?

- Хуанита была счастлива просветить меня, где ты.

Он расслышал в ее голосе ревность.

- Она хороший друг и товарищ по оружию.

- А еще она была твоей любовницей.

Нейт чуть не зарычал:

- Кто тебе сказал?

- Я моложе тебя на десять лет, - ответила Тамсин. - Конечно же, у тебя были другие женщины. Я не дура, сама все знаю.

Из-за гнева следующие слова Нейта вышли чересчур резкими:

- Я не касался других женщин со дня твоего пятнадцатилетия. - Он был здоровым леопардом в самом расцвете сил. Сексуальное воздержание сказывалось на нем не лучшим образом. Но свою пару он обманывать не станет. - И если кто-то утверждает обратное, я разорву ему горло.

Тэмми моргнула.

- Никто не утверждает обратное. - Голос у нее был хриплым. - Но мне не нравится сама мысль о том, что в твоей постели была другая, что она касалась тебя, ублажала…

Нейта потрясла ее откровенность. Прежде Тэмми никогда так не говорила.

- Чем именно ты занималась в Нью-Йорке? - Он совсем обезумел, почти одичал от ревности.

Она разинула рот:

- Поверить не могу!

Одним движением выскользнув из-под его руки - он сам ее этому научил, - Тэмми уставилась на него, подбоченившись.

- Думаешь, что я?.. - Она сдавленно вскрикнула. - Знаешь, а если так, то кто, по-твоему, в этом виноват?

Он скрестил руки на груди, еле сдерживаясь, чтобы не сгрести ее в охапку и не доказать своему зверю, что она по-прежнему принадлежит только ему.

- Тамсин.

- Нет. У меня это уже вот где сидит! - Она провела ребром ладони по горлу. - Все женщины моего возраста заводят себе любовников налево и направо, одна я ничего не получаю!

Ее истерика была объяснима. Только-только повзрослевшие самки славились своей сексуальностью, их запах пьянил молодых самцов. Голод же Тэмми стал гораздо сильнее из-за брачного инстинкта. Нейт почти осязаемо ощущал ее мускусный аромат, спелый и сочный - она словно умоляла, чтобы ее попробовали. Возбуждало и то, что он один имел на это право. Мысль о том, что ее могут желать и другие мужчины, заставляла его чуть ли не взрываться.

- Если я тебя возьму, - тихо сказал он, - то это будет на всю жизнь.

- Знаю! Я согласна. Я хочу быть твоей - во всех смыслах.

Напряженный член убеждал его сдаться. Но ей же всего девятнадцать. Она не представляет, на что идет. А он не безмозглый котенок, чтобы бегать за ней повсюду с высунутым языком, как молодой самец за течной самкой. Взяв ее, он ее уже не отпустит. Нейт был куда более зрелым, чем она, а сексуальные запросы леопардов со временем лишь усиливались.

- Ты не понимаешь, о чем просишь.

- Черт возьми. Нейт. Я так тебя хочу, что не могу спать. - Она стиснула кулаки. Глаза цвета карамели горели огнем. - Мне надоело ласкать себя каждый вечер.

Господи Боже! Картина, вспыхнувшая перед глазами, была страстной, эротичной и такой детальной, что зверь совсем ошалел.

- Мы это уже обсуждали, - напомнил он. - На тебе и так лежит слишком большая ответственность.

Из-за смерти Шайлы Тэмми пришлось занять ее место в семнадцать лет. Ей не удалось побыть обычным подростком: развлекаться и дурачиться.

- И я видел, что может случиться, если леопарды заключат брачный союз раньше времени.

- Мы не твои родители, - огрызнулась она.

Он выдержал паузу.

- Я же велел тебе никогда не упоминать моих родителей.

- Но почему? - Ее трясло. - Это из-за них ты ведешь себя так глупо. Если твоя мать стала несчастной из-за того, что вышла замуж в восемнадцать лет, это еще не значит, что со мной будет так же.

Его мать не просто стала несчастной.

- Она покончила с собой.

Пусть не напрямую, но все к тому привело. Она пила столько, что даже организм леопарда не выдержал.

- Мы не твои родители! - повторила Тамсин, на последнем слове срываясь на крик. - Ты моя пара. А я - твоя. У твоих отца и матери этой связи не было.

Верно, его родители влюбились друг в друга по старинке, не под влиянием звериных инстинктов. Такое иногда случается. Хоть брачные узы не редкость, далеко не всем верам удается найти свою пару, с которой возникает связь на психическом уровне.

- Именно поэтому наши отношения потребуют от тебя гораздо большего, - сказал он, зная о страшном яростном голоде, который по ней испытывает. - Я не хочу, чтобы это произошло прежде, чем ты будешь готова.

- И именно ты должен решить, когда я буду готова?

- Я старше, у меня больше опыта. - У нее впереди еще долгие годы.

Она будто скрипнула зубами.

- Замечательно! Вот и наслаждайся своим идеальным мирком, где все идет в соответствии с твоими планами. Только меня не вини, когда мне надоест тебя ждать!

Она развернулась и пошла прочь.

- Тамсин. - Этот тон обычно мигом утихомиривал даже самого разыгравшегося котенка.

Она не сбавила шаг.

- Какого черта? - Он последовал за ней, догнав как раз в тот момент, когда ее одежда растаяла, а сама она перекинулась в леопарда.

Он замер, как всегда ошеломленный ее красотой. Ее шкура была глянцевой, пятна темнели в золоте меха. Обернувшись, она бросила на него взгляд, который можно было охарактеризовать лишь как «надменный». В этой форме глаза у нее становились золотисто-зелеными, не карамельными, но при этом оставались такими же женственными.

Он зарычал в ответ на явный вызов. Клацнув зубами, она сорвалась с места. Нейт чуть было не помчался за ней - уже выпустил когти, но в последний момент удержался. Если он догонит ее в таком состоянии… ну, больше она не будет жаловаться на плохой сон.

Вот черт.

Теперь в голове теснились образы: нежная женская плоть и поглаживающие ее длинные пальцы. Штаны, казалось, вот-вот порвутся.

- Дерьмо.

Он побежал в противоположную сторону, к ближайшему водопаду. Ледяная ванна - как раз то, что поможет ему прочистить мозги.

Интересно, Тэмми стонет, когда кончает?

Тамсин перекинулась обратно возле дома родителей. Они жили недалеко от Круга Стаи, и Тэмми временно остановилась у них, не зная, как быть - ведь ей стоило бы обустраивать быт вместе со своей парой. Чувствуя, как щиплет глаза при воспоминаниях об отвергнувшем ее Нейте, она нашла одежду, припасенную специально для таких случаев. Стая весьма спокойно относилась к наготе, но Тамсин уже не маленькая девочка. Хотя она собиралась расплакаться как ребенок.

Одевшись, она подошла к входной двери. Мать распахнула ее прежде, чем Тамсин постучала. Со своими каштановыми волосами и темно-карими глазами, Сэйди Махэйр была более зрелой миниатюрной копией Тэмми - рост та унаследовала от отца. Едва заглянув в лицо дочери, мать протянула к ней руки.

- Иди сюда, милая моя.

Разрыдавшись, Тамсин шагнула в ее объятия.

- Мама, я не знаю, что мне делать, - сказала она спустя долгое время. Тэмми лежала на диване среди подушек, положив голову на материнские колени и поджав ноги. - Я так его хочу, что меня на части раздирает. А он… кажется, он ничего такого не чувствует.

Эта мысль ее убивала, сердце истекало кровью.

- Да нет же, чувствует. - Сэйди нежно убрала волосы с ее лица. - Просто со временем он с этим свыкся.

- Со временем? Каким еще временем? Ведь мы вместе ощутили эту связь.

Нейт заглянул поздравить Тэмми с днем рождения, и стоило ей его увидеть, как в груди тут же возникло это чувство, такое сильное, такое правильное, что дух захватывало.

- Да, но тогда тебе едва исполнилось пятнадцать. Ты была совсем юной.

Тамсин вспомнила ноющую боль внизу живота и тяжелую волну жара, поднимающуюся всякий раз, как она оказывалась рядом с Нейтом.

- Я и тогда его хотела.

- Как девочка, но не как женщина. - Сэйди поцеловала ее в лоб. - А вот ему приходилось совсем тяжко. Ты же была ребенком, и Нейт в жизни бы тебя не коснулся, но все же он оставался мужчиной, а зверь в нем знал, что ты его.

Тамсин начала понимать, к чему клонит мать.

- Ему пришлось сдерживать брачный зов леопарда, пока я не повзрослею. - Она впервые поняла, какую боль он, должно быть, испытывал. - А с другой женщиной завести интрижку он не мог.

- Свою пару не обманешь. - Сэйди вздохнула. - Брачные узы - настоящее чудо, но иногда, если что-то идет не так, они оборачиваются сущим мучением. Теперь-то ты понимаешь Нейта? Он изголодался по тебе не меньше - просто с годами научился усмирять свои желания.

- Он же будет стражем, - сказала Тамсин, одновременно и гордясь им, и пугаясь. - Ты же знаешь, что за мужчины становятся стражами. Он научился усмирять желания прежде, чем узнал о нашей связи. - Она потерла грудь, где в сердце свернулся тугой узел. Хотя эта тяга друг к другу была чистейшим инстинктом, Нейт каким-то чудом мог ее игнорировать. Зверь в Тэмми рвался к нему… и натыкался на выстроенную им стену.

- Ох, девочка моя. - Сэйди сжала ее плечи, и Тамсин села, вытирая влажные щеки. - Слушай меня, - с любовью в голосе начала мать. - Каким бы несокрушимым он ни казался, ты его пара. Ты можешь забраться ему прямо в душу.

- Но он же не слушает. Вбил себе, что нам надо ждать, и ждать, и ждать… - Тэмми покачала головой, уныло опуская плечи. - И я знаю, что он имеет в виду не месяцы, а целые годы.

Это сведет ее с ума. Она не драматизировала - попытки заглушить зов зверя, жаждущего прикоснуться к Нейту, вызывали самую настоящую боль.

- А я не такая сексуальная, чтобы просто его соблазнить, - выпалила она и смущенно замолчала.

- Ты красивая, - с материнской гордостью заявила Сэйди. - А еще храбрая, сильная, волевая.

Тамсин не рискнула сказать матери, что, хоть все эти качества и хороши, сексуальности они ей не добавляют. У нее были руки целительницы, скучные каштановые волосы, а глаза… Ну, глаза вроде ничего - иногда ей казалось, что они цвета темного янтаря. Но какой мужчина станет заглядывать ей в глаза, когда рядом вьется женщина вроде Хуаниты с ее пышной соблазнительной фигурой? А Тамсин длинноногая и костлявая. В общем куда больше походит на лошадь, чем на леопарда, мрачно подытожила она.

- Если сдашься, - сказала Сэйди, нежно обхватывая ее лицо ладонями, - будешь жалеть об этом долгие, долгие годы, полные одиночества. И он тоже. Нейтан считает, он знает, как лучше, но ожидание рано или поздно истощит вас обоих.

- Как же мне до него достучаться?

- Придется тебе самой выяснить, - улыбнулась мать. - Я могу лишь тебе подсказать: он мужчина. Вот и веди себя с ним соответствующе.

~~~

Два часа спустя Тамсин все так же не представляла, что ей делать. Донельзя разочарованная, она вышла из спальни, надеясь хоть чем-то себя занять, лишь бы отвлечься от мыслей о Нейте. Может быть, мама шьет очередное лоскутное одеяло, и ей нужна помощь. Однако дом оказался пуст. К обратной стороне входной двери Сэйди пришпилила записку:

«Мы с отцом решили немного размяться».

Перевод: они утоляли звериную жажду по дикой природе, и бог знает, когда они вернутся. Может, через несколько дней.

- Отлично, - побормотала Тамсин, чувствуя себя брошенной. Она поплелась обратно в гостиную, собираясь надуться, как вдруг заметила на журнальном столике коробку со своим именем на крышке.

Еще одна записка:

«Милая Тэмми, я подумала, что ты могла бы заняться этим, пока нас нет (а ты дуешься). Нам не помешала бы парочка новых. С любовью, мама».

В коробке лежали самодельные рождественские украшения. Тэмми улыбнулась, не в силах сопротивляться их магии. Она делала игрушки каждый год до того жуткого момента, когда кровавый кошмар вынудил ее занять место целительницы Дарк-Ривер. Здесь были и серебристые картонные ангелы, и нанизанные на леску бусы, и изящные бумажные куклы. Но больше всего ее привлекали расписные стеклянные шары.

На каждом из них во всех подробностях запечатлелась сценка из сказки или легенды. Почти все их сделали Тэмми и Сэйди, долгие часы сидя бок о бок, пока отец «контролировал процесс». Она улыбнулась. В этих картинках сохранялась память об их любви и счастье. Тэмми погладила шар, на котором замерла перед прыжком черная пантера.

«Тэмми, милая, исцелять - это не только залечивать порезы и ушибы».

При воспоминании о размеренном голосе Шайлы защипало глаза. Мать Лукаса – черная пантера, как и ее сын - была не только наставницей Тамсин, она стала ей другом, и Тэмми отчаянно скучала по ее советам. Но сегодня, сейчас, Шайла будто стояла рядом, шепча те самые слова, которых ей так не хватало.

Это будет второе Рождество после нападения. Первое они не праздновали - настроения не было, но, возможно, теперь настало время исцелить ее семью, ее Стаю.

Даже если себя она исцелить не может.

Тэмми прищурилась, отгоняя упаднические мысли.

- Перестань, - велела она самой себе.

Она не будет ныть и не позволит дурости Нейта испортить ей праздник. А еще проследит, чтобы он это понял.

3

Солиас Кинг был Тп-Пси, коэффициент его телепатии составлял восемь. Это значило, что при необходимости он способен контролировать чужой разум. Иногда такая необходимость возникала: политика плохо сочетается с высокими моральными принципами.

Его нынешний план было бы гораздо проще воплотить в жизнь, сумей он и в этот раз прибегнуть к своим телепатическим способностям убеждения. К сожалению, сознание веров защищали природные щиты. Он мог бы забраться в голову одному из них - с большим трудом, - но контроль над всей стаей Дарк-Ривер не представлялся возможным.

- Впрочем, в этом нет необходимости.

- Вы о чем, сэр? - уточнил его помощник и сын, Киншаса Лоса.

- Неважно, - отмахнулся тот. - Есть новости?

- Да, сэр, - послушно отозвался тот. Несмотря на свою молодость - ему едва исполнилось восемнадцать - он приносил немало пользы. Солиас поступил весьма предусмотрительно, когда заключил репродуктивный договор с его матерью - сильным телепатом с коэффициентом семь. И Киншаса, и второй ребенок, рожденный в результате этого союза, оказались весьма перспективными Пси, обладающими значительными способностями.

- Доложи вкратце.

С бесстрастным лицом Киншаса заговорил по памяти:

- Указанный участок идеально подходит для ваших целей. Если проложить коммуникации, там можно разместить центральный офис, а затем расширяться.

- А что с леопардами? - Солиас не доверял Киншаса - он не доверял вообще никому, даже кровному родственнику. Но юноша, несомненно, проделал хорошую работу. - С ними возникнут проблемы?

- Нет, - ответил тот, и в его голосе отразилась холодная невыразительность Безмолвия. - Дарк-Ривер - малая Стая, не обладающая никакими значительными ресурсами. Если бы мы выступали против Сноу-Данс – другое дело. Волки куда более агрессивны.

Именно поэтому Солиас не задумывался о «приобретении» их земель.

- Начинай приготовления.

Леопарды - всего лишь звери, скованные своими эмоциями, и потому совершенно неопасны.

- Да, сэр. - Киншаса выдержал паузу. - Есть еще кое-что, сэр.

- Слушаю.

- Совет Пси приглашает вас на встречу.

- Организуй все, - кивнул Солиас.

Советники, должно быть, обратили внимание на его политические устремления - власть редко переходила из рук в руки без их ведома. Если Солиас правильно разыграет карты, он сможет не только подчинить себе Сан-Франциско, но и сам вознестись до кресла в Совете.

Они наверняка оценят, как он расправится с этими животными. И если при этом придется убить парочку леопардов, тем лучше.

4

Промерзнув под ледяным водопадом до костей, Нейт наконец решился найти Тамсин. Не то чтобы он не знал, где она. Просто сомневался, что сумеет встретиться с ней, не наговорив при этом всякий глупостей. Например, не завопит:

- Какого черта ты там вытворяешь?

Со светящимися в темноте глазами Тэмми стояла на дереве - опасно высоко над землей, причем в человеческом облике. Другое дело, если бы она вскарабкалась туда, будучи леопардом - это было бы нормально. Но этого не скажешь о женщине со связкой рождественской гирлянды через плечо. И эта самая женщина, лишь фыркнув на оклик, как ни в чем ни бывало продолжила обматывать проводом ветви над своей головой.

- Тамсин, клянусь богом… - прорычал Нейт, готовясь поймать ее, если она вдруг оступится. - Если вынудишь меня подняться, обещаю: ты не сможешь сидеть неделю.

- Ты меня и пальцем не тронешь, Нейтан Райдер, - отозвалась Тэмми. - Насколько я помню, в этом-то и проблема.

Ну конечно, она права. Он скорее отгрызет себе лапу, чем ее ударит.

- Отлично.

Он выпустил когти, собираясь забраться на дерево и стащить ее вниз, подальше от опасности.

- И не смей портить мою рождественскую елку.

Он замер:

- Твою что?

Ель была такой высокой, что ее вершина, казалось, протыкает ночные облака. Только вконец чокнутая решится ее наряжать. Но вместо того чтобы спросить, давно ли Тамсин спятила (и нарваться на очередной ехидный комментарий), Нейт решил прибегнуть к другому аргументу:

- Рождество же еще нескоро.

- А это очень большая елка. - Тамсин перебралась на другую ветку, продолжая натягивать гирлянду. - Если ты еще не уходишь, лучше сделай что-нибудь полезное и укрась другую сторону. Коробки под деревом. И прекрати изображать из себя кэтчера* - я тебе не бейсбольный мяч, и этим ты оскорбляешь мою кошачью ипостась.

Понимая, что она права - Тамсин была достаточно гибкой, чтобы благополучно приземлиться на ноги – он посмотрел вниз и тут же об этом пожалел.

- Откуда у тебя столько гирлянд?

Перекинув тяжеленную связку через руку, он ухватился за нижнюю ветку.

- Людям понравилась идея огромной рождественской ели.

- Она же маяком притянет сюда Пси. - Те ничего не знали о существующей сети логов и убежищ - защите веров от амбициозных и жаждущих власти представителей другой расы. - Ты хочешь выдать всем, где Круг Стаи?

- Я же не идиотка, - отрезала Тамсин. - Лампы газоразрядные - их свет не видно уже с вершин деревьев, и тепловые детекторы на них не реагируют.

Нейт подумал, что безумие, должно быть, заразно.

- Поверить не могу, что мы с тобой этим занимаемся. Ведь уже десять вечера.

- Что ж, поторопись, если тебе пора в кроватку.

Ее сарказм вызвал у него улыбку. Его леопарду нравилось быть с Тамсин - и неважно, в каком она настроении. Кроме того, Нейт был зверем в достаточной мере, чтобы ценить ее коготки - ни один хищный вер не захочет, чтобы его пара была слабой.

- А что ты затеешь после? Выставку огромных тыкв на Хэллоуин? Может, нам удастся отпугнуть ими волков?

- Отличная мысль. - Он расслышал в ее голосе усмешку. - А почему ты бросил свои важные дела стража?

- Официально я пока не страж. - Хотя теперь Нейт выполнял большую часть обязанностей Киана, а тот сосредоточился на роли советника Лахлана и наставника Лукаса. - У меня выходной.

- И ты пришел сюда? Что, Хуанита занята?

- Ты и в самом деле обвиняешь меня в измене? - В его голосе прорезалось рычание.

- Какой измене? Между нами ведь ничего нет.

- Тамсин… - начал он, собираясь устроить ей взбучку. И тут зверь в нем кое-что понял. - Ты все еще ревнуешь к отношениям, которые закончились более пяти лет назад?

Нейт не мог понять, с чего бы это, ведь он ясно дал понять, что хранит целибат с тех пор, как между ними возникла связь.

Тамсин молчала несколько минут.

- Мне неприятно осознавать, что ей ты давал полное право на прикосновение, а меня ни разу не удостоил даже скромным поцелуем.

Нейт застыл - в ее фразе прозвучало столько боли.

- Не смей даже сравнивать себя с другими женщинами, - сказал он. Леопард в нем взбесился от одной этой мысли. Как только он понял, что Тамсин рождена для него, все остальные женщины перестали существовать.

Она промолчала.

- Тэмми.

- Я не хочу больше разговаривать.

Нейт был готов поклясться, что расслышал в ее голосе слезы, и это его потрясло. Его сильная красивая пара никогда не плакала.

- Тэмми, не надо.

- Что не надо? Украшать мою елку в тишине и покое? - Сарказм вернулся.

- Мне показалось… - Он с облегчением покачал головой. - А что потом, после гирлянд?

- Украшения. Только это займет некоторое время. Я хочу, чтобы каждый из детей сделал по штучке.

Спрыгнув на землю. Нейт взял последнюю гирлянду. Повесить ее оказалось делом быстрым, хотя он и старался всячески потянуть время. Когда он снова спустился вниз, Тамсин уже ждала его.

- Спасибо.

Он сжал кулаки, лишь бы удержаться и не проследить пальцами изящный контур ее лица.

- Будешь включать?

- Нет, пока окончательно все не доделаю. - Она засунула руки в карманы джинсов. - Я лучше пойду домой. Холодно.

Нейт чуть не притянул ее к себе, как поступил бы, будь на ее месте кто-то другой из Стаи: физический контакт – вот на чем строились отношения веров. Но если он дотронется до Тамсин, простыми объятиями дело не ограничится. Он возьмет от нее все, воспользуется своим неограниченным правом на прикосновение, зацелует ее от головы до кончиков пальцев, особое внимание уделив женственным изгибам в середине.

- А что ты делаешь завтра? – спросил Нейт, еле сдерживая рычание.

- Займусь украшениями вместе с детьми. Или почитаю учебники. - Она развернулась на каблуках. - Спокойной ночи, Нейт.

- Все еще злишься, - нахмурился он.

- Нет, - натянуто улыбнулась она. - Просто я же не мазохистка. Может, у тебя и были годы, чтобы свыкнуться с брачным зовом, но я ему сопротивляться пока не умею. Так что окажи милость - держись от меня подальше.

~~~

- Держись от меня подальше. - Нейт расхаживал по гостиной. - Держись от меня подальше.

Тэмми его пара, она принадлежит ему - и вот она его прогоняет.

Где-то вдалеке, в лесу, окружавшем дом, раздался глухой вой, и Нейт спросил себя, кто из Стаи бегает под луной. Он был готов поспорить, что это Лукас или Вон, а может, сразу оба. Эти двое были еще подростками, но они видели смерть своими глазами и теперь несли тяжесть потерь. Они торопились повзрослеть, чтобы утолить жажду мести.

Когда придет время выступить против Шедоу-Уокерс, он отправится вместе с ними. Юные самцы будут сражаться с их демонами, а он - отстаивать право своей пары на безопасную жизнь. При мыслях о Тэмми сердце сжалось в каком-то темном, почти жестоком чувстве, которое казалось невероятно правильным. Она - его, только его, напомнил себе Нейт, несколько успокоив первобытный голод зверя.

Ему никогда не забыть тот момент, когда он понял, что Тэмми предназначена ему. Из-за разницы в возрасте у них не было общих друзей, они находились на разных ступенях иерархии в Стае и мало общались друг с другом. Но интуитивно он всегда чувствовал, кто она ему, и, наверное, всегда ее обожал – смех Тэмми мог успокоить его зверя, а улыбка вызывала желание улыбнуться в ответ.

В ночь своего пятнадцатилетия Тамсин устроила небольшую пижамную вечеринку у себя дома. Нейт заглянул к ней поздравить с днем рождения. И это не был мимолетный импульс - у него вошло в привычку приглядывать за ней, особенно когда родителей не было дома. Стоило ей открыть дверь, как он ощутил возникшую между ними связь. В глазах Тэмми отразились такие же потрясение и восторг, что испытал он сам.

Он коснулся ее, накрыл ладонью ее щеку. Тэмми прижалась к нему - такая нежная и желанная. В тот момент Нейт понял, что она охотно даст ему все, о чем он только ни попросит. И поэтому он отступил.

- Пока ты не будешь готова, - сказал он, опуская руку.

И это обещание он не нарушит.

Тамсин считала его жестоким. Но она не знала его родителей. Мать была слишком юной, отец - слишком требовательным. За десять лет они вымотали и друг друга, и самих себя. Сама мысль, что он сделает то же самое с Тамсин, его убивала. Нейт знал, что он похож на отца, и жизнь с ним не будет простой. Он ожидал безоговорочной преданности, полной сексуальной отдачи, готовности подчиняться.

Сегодня вечером Тэмми вызвала у него воистину звериный голод. Леопард захотел ее с первого же взгляда. В его глазах она и в пятнадцать выглядела вполне созревшей, но мужчина понимал, что тогда она вовсе не была готова. А сейчас… сейчас он мог ее получить… и всю оставшуюся жизнь смотреть ей в глаза и понимать, что украл у нее последнюю толику свободы.

- Нет!

Этого он с ней не сделает. Пусть Тэмми злится и разочаровывается, но рано или поздно она его простит. Ведь она его пара.

~~~

Тамсин в жизни не простит Нейта за эти мучения.

- Я так больше не могу!

Кожа стала столь чувствительной, что даже простыни ее раздражали. Между ног все ныло, и Тэмми отчаянно хотелось прижаться к одному вполне конкретному мужчине и кое-чем заняться. К несчастью, Нейт был против подобных игр.

Зачем он сегодня объявился? Чтобы ее пытать? Леопард в ней пьянел от его запаха, втягивая в себя этот насыщенный мужской аромат. И хотел большего. Гораздо, гораздо большего. А может, поэтому Нейт и пришел? Потому что его зверь тоже по ней изголодался? Тэмми фыркнула. Вряд ли. Скорее всего, решил наказать ее за то, что днем она осмелилась повернуться к нему спиной.

Нейтан привык к послушанию. Особенно, когда дело касалось нее. В пятнадцать лет она с трепетом внимала каждому его слову. В шестнадцать позволяла себе мимолетом коснуться губ Нейта - но только с его позволения. Он всегда о ней заботился. Защищал ее… особенно в тот жуткий день, когда она не сумела спасти отца Лукаса.

- Карлос хотел умереть, - шептал Нейт ей на ухо, крепко обнимая, когда она рыдала из-за своей неудачи. Он не отпускал ее. - Карлос не хотел жить без Шайлы.

Это не избавило ее от чувства собственного бессилия, но Тамсин все поняла. Брачные узы слишком прочны. Потеряв свою пару, можно выжить, но каждый день обернется болью. Она узнала это на собственном опыте. Хотя и не должна была. Ведь ее Нейт не умер – он всего лишь не желал до нее дотрагиваться.

И это ужасно неправильно. Веры - не Пси, прикосновения нужны им так же, как воздух или пища. Тамсин даже не задумывалась, прежде чем обнять и поцеловать кого-то из Стаи, тем самым подбадривая его. Это было нормой… И лишь Нейт ее избегал.

- А мне все равно, - соврала она самой себе, глядя в темноту. - Черт, нет, не все равно.

Отбросив одеяло и простыни, она сползла с кровати и поплелась на кухню за стаканом воды. Желательно ледяной. Господи, у нее даже кожа болела.

Наполнив стакан, она встала перед окном. Ее план - хоть немного отвлечься, любуясь своей елкой, - провалился, когда она заметила леопарда, спящего на одной из ветвей. Отсюда она не могла различить, кто это, но она и так знала. Нейтан. Он не собирается завязывать с ней отношения, но при этом считает, будто у него есть право ее защищать? Да пошел он! Резко поставив стакан на стол, Тамсин направилась к двери, но на полпути замерла.

На ней была лишь старая футболка, которая раньше принадлежала Нейту - Тэмми бесстыднейшим образом ее украла, чтобы хотя бы так чувствовать на себе его запах. Она была ей велика, но в вырезе выглядывала полная грудь, а нижний край едва прикрывал бедра. Наверное, лучше переодеться. К тому же на улице холодно.

Вряд ли Нейт обрадуется, если она станет разгуливать перед ним почти что голой…

Тамсин хлопнула себя по лбу:

- Тэмми, иногда ты бываешь такой тупой.

Ну конечно же, он не обрадуется, увидев ее раздетой. Это зрелище вполне способно разбудить в нем хищника, возбудить его настолько, чтобы зверь взял верх над человеком.

Она улыбнулась.

______________________

Примечания переводчика:

*Кэтчер — игровая позиция в бейсболе и софтболе. Кэтчером называют игрока обороняющейся команды, который принимает мяч, поданный питчером.

5

Сунув ноги в пушистые тапочки, Тамсин вышла на улицу и направилась к дереву, зная, что Нейт проснулся, стоило ей только открыть дверь.

- Нейтан, убирайся отсюда. Немедленно.

Она обхватила себя руками, прекрасно понимая, что от этого движения грудь приподнялась, еще больше выглядывая из глубокого выреза.

Леопард зарычал, гневно сверкнув зелеными глазами.

- И не смей повышать на меня голос, - отрезала Тамсин. Дыхание вырывалось изо рта клубами пара. - Ты не можешь выбирать в наших отношениях только то, что тебе нравится. Или все, или ничего. Уходи.

Он прошелся по ветке и спрыгнул на землю у ног Тэмми - восхитительнейшее создание, которое она могла бы гладить целую вечность. Нейт боднул ее ноги, понукая вернуться в дом.

От пушистого прикосновения по спине пробежала дрожь.

- Я не уйду, пока не уйдешь ты.

Она-то надеялась всего лишь его подразнить, но теперь ее собственный леопард скребся под кожей, сгорая от такого желания, что Тамсин испугалась.

Оскалившись, Нейт коротко и сурово рыкнул, взглядом веля ей немедленно тащить свою маленькую задницу в дом, не то он сам это сделает. Тэмми надеялась, он и в самом деле так поступит. Ведь если Нейт превратится в человека, то будет голым. И она наконец-то прикоснется к его коже. У Тамсин подогнулись колени, но каким-то чудом она нашла в себе силы топнуть и ткнуть пальцем в сторону.

- Вон. Исчезни.

Нейт пошел к дому. Она нахмурилась, гадая, что же он затеял. Подойдя к порогу, леопард обернулся, но Тэмми не собиралась поддаваться на его уловки. И тогда он вошел внутрь. Тэмми, распахнув глаза, ринулась вслед за ним.

Она закрыла за собой дверь. Зверь сидел перед незажженным камином - искусственным, но хорошо имитировавшим настоящее пламя, только совершенно безопасное.

Нейт обернулся. Его глаза в темноте светились.

- Отличная идея, - согласилась Тамсин: она изрядно продрогла. Сбросив тапочки, она повернула выключатель, и за решеткой тут же вспыхнул огонь.

- Бррр. - Потирая руки, она села возле Нейта. Мысли разбегались, но ей было очень хорошо. Нейт в ее доме. Рядом с ней. Они здесь совершенно одни.

Он ткнулся мордой в ее ладонь, и Тэмми принялась его гладить, понемногу согреваясь.

- Нейт, ты что там делал?

Положив голову ей на бедро, он что-то тихо проворчал в ответ.

- Это все потому что моих родителей нет, верно? - Вздохнув, Тэмми постаралась не задрожать от его близости. Он был убийственно красивым, рукой она ощущала тугие мускулы под его шкурой. - Когда же ты наконец поймешь, что я уже взрослая? А?

Он не ответил. Судя по размеренному дыханию, Нейт и вовсе уснул. Тэмми не решилась его будить, но от слез защипало глаза. Если она сейчас перекинется, если они оба будут животными, тогда… «Нет», - отмахнулась она от этой мысли. Она не станет использовать звериные инстинкты против Нейта.

Именно мужчина вознамерился дать ей “свободу”, значит, именно мужчину ей придется переубедить. Леопард и так знал, как будет правильно. Лишь человеческая натура Нейта упрямилась. Хотя, конечно, Тамсин любила в нем и это тоже. Она тихо вздохнула, снова и снова водя пальцами по его меху.

Прошло немало времени, прежде чем она свернулась рядом с ним калачиком и уснула.

~~~

Нейт поднял голову, лишь когда совершенно убедился, что Тамсин крепко спит. Последний час был для него болью и удовольствием, пыткой и искуплением. Зверь никак не мог понять, почему бы просто не закончить дело. Одна лишь мысль, мгновенно превратиться в человека - и он сможет взять Тэмми прямо здесь, на мягком ковре.

Искушение казалось слишком сильным.

Тэмми была самым восхитительным созданием на свете. Стройной, высокой, пьянящей женщиной. Он мог всю ночь лежать вот так и ласкать ее гладкие бедра, выглядывавшие из-под давным-давно украденной футболки.

Нейт об этом знал, конечно. Ему нравилось думать, как его запах впитывается в ее кожу. И раз он никогда не видел эту вещь на Тэмми, то предположил - ему хотелось верить, - что она в этой футболке спит. Когти впились в ворс ковра, когда Нейт поднял голову, глядя на горделиво торчащие холмики груди. Да уж, нет никаких сомнений, Тэмми - настоящая женщина. Невероятно, душераздирающе юная.

За два года, прошедших с того дня, как Тамсин стала их целительницей, в ней никто ни разу не усомнился. Да, после убийства Шайлы другие Стаи - которым леопарды Дарк-Ривер доверяли, потому что были связаны с ними родством, - присылали своих целителей, чтобы те могли поделиться с Тэмми знаниями и умениями. Но именно Тамсин оберегала их Стаю. Она была своей, они вверили ей себя.

Потому что она никогда их не подведет.

Он вспомнил ее семнадцатилетнюю. Наставница Тэмми только что погибла, муж Шайлы лежал тяжело израненный. Их сын, Лукас, пропал. Тамсин была тоненькой, как тростник, и такой хрупкой, что, казалось, сломается под тяжестью увечий умирающего стража. Но она устояла. Она отдала Карлосу все, что у нее было.

Ей не удалось его спасти, но ему хватило сил прошептать свои последние слова - сказать им, что Лукас еще жив. Попытки исцелить Карлоса истощили, иссушили Тэмми, но когда они нашли полумертвого Лукаса, она совершила невозможное. И делала это еще несколько недель.

Она спала, только когда Нейт ее заставлял - он боялся, что она не выдержит такого напряжения. И все равно поднималась с постели уже через пару часов. В конце концов, Нейту пришлось ее чуть ли не похитить. Он усадил Тэмми к себе на колени и велел выспаться. И она послушалась, доверчиво свернувшись клубочком в его объятиях.

Той хрупкой девчушки больше не было. Она превратилась в женщину - сильную, красивую… и лишенную юности. Леопарды очень ценили свободу: многие покидали Стаю и какое-то время жили наедине с дикой природой. Он и сам в молодости уезжал на несколько лет. Одной лишь Тэмми подрезали крылья.

Все же устояв перед искушением, Нейт зубами стянул с дивана плед и укрыл Тэмми. Было бы гораздо проще сделать это в человеческой форме, но он себе не доверял. Одно лишь прикосновение - и вся его выдержка рассыплется прахом.

Он решил, что лучше присматривать за ней снаружи.

~~~

Тамсин проснулась в тепле… и одиночестве. И это оказалось больно.

- Нейт, я тебя так возненавижу.

Поднявшись, она набросила плед на плечи и уставилась в искусственный огонь. Внутренние часы подсказывали, что уже утро, около шести. И хотя она сделала все, чтобы соблазнить Нейта, он ее даже не поцеловал.

Неужели она ему противна?

В горле застрял комок. Тэмми впервые подумала, что неуступчивость Нейта может быть вызвана не его чрезмерной заботой, а тем, что он просто не хочет этой связи с ней. У нее задрожала нижняя губа. Тамсин теснее завернулась в плед, пытаясь удержаться от истерики.

Быть отвергнутой своей парой - худший кошмар, за пределами понимания. Брачные узы веров - не человеческий брак, не увлечение, эту связь нельзя оборвать. Тэмми была соединена с Нейтом душою. Более того - она его любила. Многие считали, что между любовью и притяжением пары нет разницы, но Тэмми знала, что это не так. Одно дело - тянуться к Нейту на инстинктивном уровне, совсем другое – обожать его так, как она. Она любила в нем все: его силу, смех, неприкрытую мужественность.

Но что, если для Нейта эта связь не более чем принуждение? Что, если он не может сопротивляться, но будь у него выбор, предпочел бы другую? Тамсин ведь не подарок, она это знает, всегда знала. К тому же Нейт старше и опытнее. Должно быть, он рассчитывал найти себе более подходящую пару, женщину, которая повидала многое в этом мире.

В отличие от Тэмми, которая не представляла жизни вне Дарк-Ривер. И это ее мало заботило. Она была хранительницей домашнего очага, как и большинство целителей. Им нравилось быть со своим народом, на своей земле. Они первыми строили дома, привечали каждого, кто нуждался в их помощи, лелеяли своих родных и близких. Месяцы, проведенные в Нью-Йорке, едва не разбили Тамсин сердце, так она тосковала по дому.

А вот Нейту довелось странствовать. Он уехал еще подростком, а вернулся мужчиной - сильным, верным, с диким огоньком в глазах. И какой же он видел ее? Домашней - спокойной, надежной, уютной. И совершенно неинтересной. Неудивительно, что он ее не хотел!

Тамсин довела себя до такого состояния, что любой, кто ее знал, пришел бы в ужас, как вдруг запищал коммуникатор. Аварийный сигнал. Моргнув, она пришла в себя - целительница в ней взяла верх.

- Слушаю.

На экране возникло лицо Хуаниты.

- Дориан сломал руку, когда мы тренировались возле Круга. Выглядит плохо.

- Не позволяй ему двигаться.

Выключив экран, Тэмми вскочила, переоделась со скоростью света, схватила сумку, приготовленную для чрезвычайных ситуаций, и бросилась к выходу.

Холодный воздух обжигал ей щеки. Будь Дориан где-нибудь далеко, Тэмми взяла бы машину. Но по разбитым лесным дорогам она доберется гораздо быстрее бегом, со звериной скоростью, чем на автомобиле. Дороги разрушили специально – это была еще одна линия обороны, чтобы задержать противника. Дарк-Ривер больше никогда не застигнут врасплох.

Она заметила Хуаниту, сидящую на корточках возле Дориана, прислонившегося к дереву. На лице той была написана тревога, а вот сам мальчишка выглядел совершенно бесстрастным. Ему только-только исполнилось десять, а он уже умел скрывать свои переживания лучше большинства взрослых.

- Чем вы двое тут занимались, чтобы руку сломать? - спросила Тэмми, добравшись до них.

- Карате. Коричневый пояс. Сан-кю, - ответила Хуанита.

Тамсин не стала ее ругать, что та обучает мальчишку единоборствам на таком серьезном уровне. Все они знали, что Дориан не просто ребенок. Он родился латентным вером и не мог обращаться в леопарда. Возможно, это аукнулось бы ему в будущем, если бы Дориан не поставил перед собой задачу стать настолько опасным, чтобы никто не осмелился дразнить его, как и любого другого хищника.

- Одиночный закрытый перелом, - сказала ему Тэмми. - Повезло тебе.

Он поднял на нее голубые глаза.

- И когда я смогу нормально использовать руку?

- Когда я разрешу.

Она воткнула иглу шприца ему в плечо прежде, чем Дориан успел возразить, что анестезия не нужна. Затем проверила по портативному рентгеновизору, что целительский дар ее не подвел и диагноз верен, вправила кость и залила руку легким, но прочным гипсом. Дориан обладал силой и способностью к регенерации вера, значит, кость срастется гораздо быстрее, чем у человека или Пси.

- Нита, оставишь нас с Дорианом на пару минут? - обернулась Тэмми к красотке.

Та кивнула:

- Мне все равно скоро заступать на вахту.

- Я прослежу, чтобы он добрался до дома.

Дориан лишь хмурился, пока они его обсуждали, но ничего не сказал, пока Хуанита не скрылась за деревьями.

- Что?

Покачав головой из-за воистину мужского упрямства, написанного на его лице, Тамсин уселась чуть позади Дориана. Она обняла его за шею и подалась вперед, чтобы прижаться щекой к его щеке.

- Сан-кю, значит. Это же третья ступень, так ведь?

С доминантными самцами - или теми, кто таким станет - надо вести себя осторожно. Если надавить, от Дориана она ничего не добьется.

Он несколько расслабился:

- Да. Через месяц я буду сдавать на черный пояс.

- Здорово. Ведь когда я уезжала в Нью-Йорк, ты только-только получил коричневый.

Он позволил ей себя обнять. Прикосновение - вот с чего начиналось исцеление. Оно объединяло всю Стаю, придавало им сил. Улыбнувшись, Тамсин подняла руку и принялась перебирать удивительно шелковистые светлые волосы мальчишки.

- Скоро я доберусь до уровня Хуаниты.

Небольшое бахвальство, совершенно естественное. Что бы там ни случилось такого, из-за чего он сломал руку, его гордость при этом не пострадала.

- И кого же ты хочешь побить? - усмехнулась Тэмми.

Он улыбнулся в ответ:

- Хочешь, побью за тебя Нейта?

Значит, вся Стая в курсе, что происходит между ними двоими.

- Хулиган ты.

- Ага, но ты все равно меня любишь.

Рассмеявшись, Тэмми чмокнула его в щеку и встала. Дориан тоже поднялся. Судя по всему, повзрослев, он будет выше нее, как минимум, на несколько дюймов.

- Дориан, будь осторожнее. Если еще раз в этом году вот так встретимся, я воспользуюсь своей властью целительницы Стаи и посажу тебя под замок.

- А Нейта ты тоже под замок посадишь… например, в своей спальне?

- Дориан!

Он ехидно усмехнулся и отступил на шаг, а затем, развернувшись, помчался прочь. Тэмми прятала улыбку, пока мальчишка не исчез за деревьями. Наклонившись, она стала собирать вещи.

Тамсин была довольна. Ее медицинское образование сегодня оказалось весьма кстати, иначе пришлось бы прибегнуть к целительному дару ради в общем-то пустячной цели. То, что копилось внутри нее - лучше сохранить это для более опасных травм… как это было с Карлосом.

Слева зашуршали листья. Подняв глаза, она увидела Хуаниту.

- Ты случайно не замечала здесь мои… ах, вот они где. - Нита подняла с земли изящные черные часики. - Сняла их перед тренировкой. Когда парень в запале, он действительно опасен.

Кивнув, Тэмми продолжила копаться в сумке. Нита была последним человеком, с которым ей хотелось общаться, особенно после ужасных озарений сегодняшнего утра. Но та вдруг присела рядом с ней на корточки.

- Эй, Тэмми. Мне нужен совет.

В Тамсин тут же проснулась целительница, отодвигая мучительную ревность в дальний уголок души.

- Что случилось? - Тэмми вгляделась в экзотически красивое чувственное лицо, видя уже не соперницу, а сородича, нуждающегося в ее помощи.

- Не могла бы ты кое-что мне подсказать?.. - Темные глаза сверкнули. - Как бы нам с тобой поделикатнее обсудить Нейта?

6

Тамсин замерла.

- А что с Нейтом? - заставила она себя сказать.

- Послушай … - Хуанита забарабанила пальцами по колену. - Он отличный парень, и мы с ним развлекались …

Тамсин рывком застегнула молнию, собираясь встать.

Хуанита удержала ее за руку:

- И это все. Только развлекались . Мы были друзьями - друзьями и остались. Ничего серьезного.

- Понятно. Мне пора.

Тэмми так страдала по Нейту, что ее ранила одна лишь мысль о нем с другой женщиной.

Хуанита не отпускала ее.

- Тэмми, ты не слушаешь. Я пытаюсь сказать, что он в жизни не глядел на меня так, как глядит на тебя. Он никогда не хотел меня так, как хочет тебя.

Тамсин подняла на нее глаза.

- Он оставил меня, - вдруг вырвалось у нее. - Я себя разве что на блюдечке не предложила, а он ушел. Так что ни капельки он меня не хочет.

- Да он по тебе сохнет так, - рассмеялась Хуанита, - что в Стае все девчонки-подростки перебесились. Сама же знаешь, как остро они чуют сексуальный голод, а Нейт сейчас - шесть с лишним футов чистейшей животной похоти. И ему нужна одна лишь ты.

- Но…

- Никаких “но”. – Хуанита встала, и потому Тэмми тоже выпрямилась. - Не пойми превратно, но ты слишком молода.

Как будто она может это изменить.

- Я куда более зрелая, чем многие постарше меня.

- Да, так и есть. Я первая спросила бы у тебя совета насчет самых разных вещей, - согласилась Нита. Тамсин никак не могла понять, к чему та клонит. - Но ты совершенно не разбираешься в одном.

- Мужчины, - прошептала Тэмми, заливаясь краской.

- Да. Ты счастливица - рано встретила свою пару, но за все нужно платить. – Хуаните не было нужды вдаваться в детали. - Так что уж послушай меня, когда я говорю: Нейт сходит по тебе с ума.

Тамсин боялась ей поверить.

- Тогда он очень хорошо это скрывает.

- Ну конечно. Ведь он упрямый и властный. Хочет все сделать по-своему. Придется тебе его переубедить. И, пожалуйста, поторопись, пока он всех нас не извел.

Глубоко вздохнув, Тэмми сглотнула свою гордость и решила положиться на дружеские узы Стаи.

- Я в этом совершенно не смыслю. Научи меня.

Нита усмехнулась:

- Я уж думала, ты никогда не попросишь.

~~~

На следующий день после того, как он оставил Тэмми спящей у камина, Нейт вернулся со встречи с Лахланом и обнаружил возле ее дома целую толпу детей. И даже кое-кого из взрослых.

- Что тут происходит? - спросил он у Киана, сидящего за столом, который, похоже, стащили с заднего двора альфы.

- Делаем елочные украшения, разве не понятно? - улыбнулся тот, раскрашивая стеклянный шарик.

- Но зачем? - не сдавался Нейт.

- Потому что Тэмми так велела, - нахмурился Киан.

- Она же в два раза младше тебя.

- А ты пробовал с ней спорить, когда она что-то решила? - Покачав головой, Киан вернулся к своему занятию. - Кроме того, это весело. А еще ей удалось занять малолеток, так что те пока не выкидывают разные фокусы, добавляя нам головной боли.

Теперь, после слов Киана, Нейт и сам заметил, сколько здесь подростков. Даже Дориан с загипсованной рукой, казалось, включился во всеобщую игру. Наклонившись, мальчишка поправил рисунок на шаре в руках пятилетней девочки. Та улыбнулась, и он ответил ей тем же.

Был тут и Лукас, окруженный котятами, боровшимися за право вскарабкаться ему на плечо. Впрочем, парня, судя по его широкой ухмылке, это не злило. Он кого-то окликнул, и Нейт, проследив за его взглядом, обнаружил совсем уж неожиданного гостя. Вон. Ягуар обожал одиночество едва ли не больше, чем Дориан, и все же он был здесь - терпеливо возился с трехлетками.

- Они, похоже, рады, - раздался за его спиной женский голос.

Нейт обернулся.

- И все благодаря тебе.

На лице Тэмми отразилось изумление.

- О. - Пауза. - Спасибо.

- Что не так с моим комплиментом? – нахмурился он.

- Все нормально, - пожала она плечами, отчего ее черный джемпер натянулся на груди. - Просто на тебя это не похоже.

Протянув руку, Нейт зажал в пальцах краешек мягкого свитера.

- Из чего он?

Проклятая вещица так тесно ее облегала, что Нейт едва сдерживался. Крепко обнять и приласкать свою пару казалось лучшей идеей за весь день.

- Ангорка. - Тамсин отступила на шаг. - Хочешь тоже раскрасить шарик? Или лучше детям помоги.

Ему не понравилось, как она от него отдаляется.

- Что это с тобой?

В ее глазах что-то промелькнуло, но Тэмми быстро опустила ресницы.

- Живу своей жизнью. Ты же этого хотел? - Легкая улыбка. - Кажется, я начинаю понимать, что ты имел в виду.

И, развернувшись, она пошла проверить, чем занимается стайка хихикающих девчонок.

Интересно, выглядит ли он таким же обалдевшим, каким себя чувствует? Тэмми застала его врасплох. Она столько месяцев сопротивлялась, убеждая его принять связь, и вдруг сдалась? Угу. Так он и поверил. Тэмми звонила ему из Нью-Йорка каждый день - как бы она ни старалась, от своей тяги ей не отделаться.

~~~

Двенадцать суматошных часов спустя, когда все ушли, Нейт, стиснув зубы, протянул Тэмми очередную игрушку.

- Это последняя из тех, что готовы.

Многие забрали недоделанные украшения домой.

- Спасибо.

Повесив шарик на свое проклятое дерево, она спрыгнула с ветки.

- Похоже, когда мы все закончим, елка будет сказочной, как думаешь?

Не дожидаясь ответа, Тэмми развернулась и направилась к дому.

- Ты это куда? - Нейт с трудом сдерживал рычание.

- Уже поздно, - удивленно оглянулась она. - Хочу принять душ и поужинать.

Нейт ожидал приглашения присоединиться. Но его не последовало.

- Твои родители еще не вернулись.

- О, не переживай, - натянуто улыбнулась она. - Ко мне обещали заскочить девчонки.

- Кто?

- Подруги. И кстати, обещаешь здесь сегодня не слоняться? А то мы не сможем обсудить наши девичьи секреты, зная, что ты подкарауливаешь снаружи.

Нейта нелегко было вывести из себя. Но сейчас он практически взрывался.

- Подкарауливаю?

- Ну, ты понимаешь, о чем я. - Она неопределенно помахала рукой. - С нами все будет хорошо. Я даже предупредила о девичнике воинов, которые будут ночью патрулировать этот район. А ты можешь заниматься своими делами.

И на этом Тэмми закрыла за собой дверь.

Какое-то время Нейт, не веря своим ушам, стоял на месте. Она велела ему проваливать. Никто не смел с ним так обращаться. И уж тем более не его пара. Он шагнул было к дому, как вдруг почувствовал, что кто-то вышел из-за деревьев за его спиной. Обернувшись, он увидел Хуаниту.

- Ты что здесь делаешь? - по-звериному рыкнул он на нее .

- Я на вахте, иду по своему маршруту. - Она с любопытством на него уставилась. - А что здесь делаешь ты?

Что за идиотский вопрос?

- Присматриваю за своей парой.

Хуанита нахмурилась:

- Нейт, за тобой восточная граница. Если ты хотел поменяться, стоило предупредить Киана. А так у нас там получается брешь. Мы не можем позволить себе подобной роскоши, особенно когда рядом рыскают люди Солиаса Кинга.

Он знал, что Нита права.

- При распределении смен Киан учитывает, где живут наши пары.

- Верно, но ты с Тэмми не торопишься, и пока что она не твоя пара. Наверное, Киан решил, что ты хочешь держаться от нее подальше - уж больно ты стал раздражительным в последнее время, - прямо заявила Хуанита . - Слушай, я бы взяла твой участок, но он слишком далеко, а я предпочла бы держаться поближе к дому.

Нейту нечем было крыть. Он один из опытнейших воинов Стаи, а значит, у него есть определенные обязанности.

- Проследи, чтобы с ней ничего не случилось. - Полупредупреждение-полуугроза.

Хуанита лишь выгнула бровь:

- Тэмми не ребенок. Она и сама может за себя постоять.

~~~

Тамсин трясущимися руками перекладывала с тарелок оставшееся печенье. Она поверить не могла, что весь день “игнорировала” Нейта. Нервы натягивались до боли, а желание заговорить с ним было таким сильным, что сердце не выдерживало. Она снова и снова перематывала в голове их последний разговор, как вдруг все мысли разметал тихий стук.

Набрав полную грудь воздуха, она открыла дверь.

- О, это ты…

- Я же говорила, что получится, - усмехнулась Хуанита.

- Он в ярости. - Тамсин вгляделась в темноту за спиной Ниты, надеясь увидеть Нейта. - Я уж думала, он ворвется ко мне и потребует…

- Именно. - Хуанита , подбоченившись, покачала головой. - Он привык что-то от тебя требовать и тут же это получать.

- А разве не так должно быть в паре?

- Так. Но Нейт ведет себя как последняя сволочь. Ведь на твои требования он не отвечает.

Тамсин нахмурилась, задумавшись о поведении Нейта.

- Ты не…

- Хватит его защищать, - отмахнулась Хуанита. - И не вздумай отступить. Ты всего-навсего платишь ему той же монетой. Он обращался так с тобой несколько лет. Вот и посмотрим, как ему самому это понравится.

В ее словах имелся смысл, но Тамсин не была воином: она не могла воспринимать любовь как стратегию. Ее мягкое сердце целительницы легко прощало.

- Да он просто взбесится.

- Вот и славно, - улыбнулась та. - Чем дольше ты будешь отталкивать его всякий раз, как он решит утолить звериный голод по твоему обществу, тем скорее он отчается. Тогда он на тебя набросится, и - опа, мы все будем жить долго и счастливо.

Тэмми кивнула. Мысль, что неутоленное сексуальное желание вынудит Нейта на нее наброситься, пришлась ей по вкусу.

- Если он не сдастся в ближайшее время, я сама на него накинусь.

С каждым днем ей становилось лишь хуже - теперь она таяла от одного звука его голоса.

- Даю ему неделю, - улыбнулась Нита.

~~~

Две ночи спустя Тамсин признала, что Хуанита - гений. Нейт хмуро буравил Тэмми взглядом через весь Круг Стаи, и в его темно-синих глазах пылал такой сумасшедший огонь, что у нее внутри все сжималось.

- Хватит на него смотреть, - тихо пробормотала она самой себе. За последние сорок восемь часов Тамсин перекинулась с ним разве что парой слов, но если она не прекратит вот так бесстыдно на него пялиться, Нейт поймет, как непросто ей дается его избегать. Она изнывала по нему, горячей болью пульсировал каждый дюйм кожи… не говоря уже о том, что творилось между ног.

Кое-как оторвав от него взгляд, Тэмми сосредоточилась на танцорах в Кругу Стаи. Сегодняшний праздник получился случайно - просто взошла полная желтая луна, и леопарды решили хоть ненадолго отвлечься от напряженного ожидания, в котором жили вот уже несколько лет после нападения. Не то чтобы они забыли об обороне. Тех, кто следил за границей, сменяли, так что в веселье смогли поучаствовать все.

У них и в самом деле вышло весело: благодаря теплой, дружеской, шумной обстановке. Кто-то притащил инструменты, и теперь импровизированный оркестр наигрывал что-то бодрое. Тамсин вместе со всеми хлопала в такт, как вдруг из ниоткуда возник Лукас и протянул ей руку. Тэмми с улыбкой приняла ее.

- Только смотри: у меня обе ноги левые.

Он усмехнулся; отметины на щеке, которые он носил с самого рождения, делали его похожим скорее на дикого зверя, чем на обычного подростка.

- Тогда хорошо, что я ничего не боюсь.

Рассмеявшись, Тэмми позволила увлечь себя в быстрый, такой энергичный танец, что ей пришлось сосредоточиться на движениях и на время выбросить из головы Нейта.

- Ты сегодня в хорошем настроении, - задыхаясь сказала Тамсин, с радостью видя Лукаса счастливым.

В нем жила тьма, настоящая тьма. И ему от нее не избавиться до того дня, пока он не отомстит тем, кто забрал у него родных. Он был на четыре года младше Тамсин , но в его глазах она видела не ребенка, а мужчину. Лукасу суждено стать невероятно сильным альфой - в этом Тэмми не сомневалась.

Он привлек ее к себе с нежностью брата. Тэмми прижалась щекой к его плечу, покачиваясь вместе с тягучей музыкой, сменившей танцевальные ритмы.

- Почему?

- Потому что мне показалось, что тебя надо обнять, - открыто, но ласково ответил Лукас.

- Спасибо. Надо. - Не стоит лгать. Только не своим.

- Дориан сказал, ты не хочешь, чтобы мы выбили из Нейта всю дурь. - Он разочарованно вздохнул. - Уверена?

- Мне он нравится целым, но за предложение спасибо, - фыркнула Тэмми.

- А танцевать с ним ты хочешь? Потому что он идет прямо сюда.

7

Прежде чем Тэмми успела ответить, ее окутал густой богатый аромат, присущий одному лишь Нейту и пьянящий не хуже наркотика. Мгновение спустя на бедро ей легла тяжелая рука.

- Лукас, поищи-ка себе ровесницу.

Тот отпустил ее, но не ушел:

- Думаю, мне нравятся женщины постарше - так что почему бы это мне не потанцевать с Тэмми, а тебе не найти кого-нибудь другого?

Рычание Нейта утонуло в хохоте ни капельки не раскаявшегося Лукаса, подмигнувшего Тэмми прежде, чем раствориться в толпе танцоров. Впрочем, она едва ли заметила его исчезновение, целиком и полностью сосредоточившись на Нейте, который обхватил ее за талию обеими руками и привлек к своей груди.

- Что это, черт возьми, на тебе надето? - сказал он ей на ухо, обжигая дыханием.

Ей пришлось собраться с мыслями.

- Джинсы и свитер. А что, они уже вне закона?

- Свитер слишком оранжевый и выставляет всю грудь напоказ.

Она заставила себя рассмеяться:

- Нейт, вырез не такой уж и глубокий, и цвет вовсе не оранжевый, а персиковый. - А еще он удивительно красиво сочетался с ее волосами и глазами, высвечивая в них золотые искры, о которых она и не догадывалась.

- Да он тебя всю облепил, как и эти гребаные джинсы.

- Следи-ка за языком, Нейтан Райдер, - сурово ответила Тэмми, накрывая его руки своими и принимаясь покачиваться в его объятиях. Это вышло неосознанно, просто тело жаждало физического контакта. - Мне уже девятнадцать. Так одеваются все девушки моих лет.

На мгновение у него будто перехватило дыхание.

- А ты - не одевалась.

Он прав. Ей всегда казалось, что не стоит ухудшать их отношения, выпячивая свою сексуальность. Но сегодня она решила снова последовать совету Хауниты и похулиганить. Джинсы, купленные в Нью-Йорке из чистой прихоти, обтягивали ее попку - и судя по одобрительному присвистыванию многих самцов, попка у нее была очень даже ничего.

Что же касается давным-давно забытого свитера, то когда Тэмми была долговязой тринадцатилетней девчонкой, он сидел на ней мешком, а теперь мягкий материал обрисовывал каждый изгиб ставшей более округлой фигуры. В этом и заключалась задумка. Нужно, чтобы Нейт наконец-то осознал: она сексуальная молодая женщина, а не монахиня, только и ждущая, когда же он удостоит ее взглядом.

- Я решила, что стоит немного сменить стиль. - Тамсин продолжила чувственно покачиваться в объятиях Нейта, ощущая, как ей в спину упирается нечто очень твердое. - Повеселиться, прежде чем мы остепенимся, как ты и хотел.

- Хватит. - Но он не сделал ничего, чтобы помешать ей и дальше эротично двигаться в танце. - Твое веселье доведет других мужчин до инфаркта. - Он прижал ее к себе.

- Все знают, что я твоя, - пробормотала она, заливаясь краской - Только твоя.

- Тогда почему твой наряд выглядит словно приглашение?

“Из-за тебя, идиот ты эдакий”, - захотелось ей ответить.

- Всего лишь решила почувствовать себя сексуальной, - пожала она плечами. - Мне не так уж часто выпадала возможность испытать это на себе . - И это было чистой правдой. Из-за ее обязанностей и упрямства Нейта у Тэмми практически не оставалось времени на игры. А ведь ей очень хотелось поиграть с Нейтом - во что-нибудь дурашливое и интимное.

Он стиснул руки.

- И чем же ты собиралась заняться после? – скорее прорычал, чем спросил он, но Тэмми знала Нейта достаточно хорошо, чтобы понять: грубость вызвана неутоленным желанием, а не гневом.

Она запрокинула голову, глядя на него снизу вверх.

- Я купила себе дружка.

На мгновение он и вовсе потерял дар речи.

- Дружка?

- Угу. Он вибрирует, - заговорщически шепнула Тамсин, чтобы ее расслышал один лишь Нейт. - Думаю опробовать его сегодня вечером.

Он сжал пальцы так сильно, что, наверное, останутся синяки. Но Тэмми было плевать. Только не когда его глаза так пылали.

- Не смей.

Закинув руки назад, она обхватила его за шею.

- Почему это?

- Потому что твой первый раз должен пройти не так.

- Я же взрослею, Нейт, - выгнула она бровь. - У меня возникают некоторые потребности.

Темные, раздирающие на части потребности. Которые может утолить лишь он.

- Обещай, что не воспользуешься этой дурацкой игрушкой.

- И вовсе она не дурацкая. - Тэмми потерлась о выпуклость в его штанах и услышала, как Нейт жадно втянул в воздух. - И поменьше, чем ты, кстати.

- Боже. - Расцепив ее руки на своей шее, он развернул Тэмми к себе лицом. - Не смей. Использовать. Эту. Штуковину. - Это был приказ.

- Но почему? - Она прильнула к Нейту; дикой кошке в ней все сильнее хотелось его помучить. - Многие женщины с ними развлекаются.

Глаза у него засветились, и он опустил голову, дразняще задевая губами ухо, внезапно ставшее мощнейшей эрогенной зоной.

- Если обещаешь забыть сегодня об этой штуке, - прошептал он, - я сам покажу тебе, что с ней делать.

У нее чуть не подогнулись колени.

- Когда?

- Сперва обещай.

Он знал все ее слабые места.

- Обещаю, что забуду сегодня про свою игрушку.

Он уткнулся носом ей в ухо, и Тэмми только теперь поняла, что, танцуя, они добрались до самого края поляны, куда не дотягивался свет фонарей.

- Нейт. - Всхлипнув, она ухватилась за него.

- Тсс. Уже скоро, девочка моя. - Он поглаживал ей спину, держась напряженно, как никогда раньше. - Нужно подождать еще немного.

Ее вдруг затошнило.

- Нейт, ты же сказал, что…

- Когда придет время. - Он снова стал прежним, несгибаемым типом… словно с ее капитуляцией вернув над собой полный контроль.

В ней забурлили ярость и боль.

- Ну что ж, - прошипела она , вырываясь из его рук , - я ведь обещала только насчет сегодня.

- Тамсин…

- И я не поддамся на эту уловку снова, - продолжила она , поворачиваясь спиной, чтобы вернуться в Круг Стаи. - Мне надоело, что меня заводят, а потом вот так бросают. Так что завтра я возьму дело в свои руки .

~~~

“Я возьму дело в свои руки”.

Оторвав взгляд от утренней чашки кофе, Нейт посмотрел на график дежурств, только что полученный от Киана. Набрав его номер на панели коммуникатора, он дождался, когда на экране появится лицо стража.

- Какого черта ты творишь? Это что, блин, за хреновая шутка?

Нейт был так зол, что наплевал на иерархию и ранги.

- Я слышал, что ты избегаешь Тэмми и потому предпочитаешь внешний периметр, - прищурился Киан.

- Что-то не припомню, чтобы я тебя об этом просил.

Тот аж вздрогнул:

- Ты ясно дал понять, что избегаешь ее внимания. - Он наморщил лоб. - Хотя в последнее время она почему-то за тобой уже не ходит.

Из-за меткого замечания Киана Нейт чуть не выпустил клыки. Поведение Тамсин очень не нравилось леопарду. И мужчине тоже. Обеим сторонам его души хотелось укусить ее . Сделать ее своей. Отметить ее.

- Поменяй меня с Хуанитой.

- Уверен? - нахмурился Киан. - Ты сейчас не в лучшем расположении духа. Точно хочешь быть рядом с Тэмми?

Это прозвучало как оскорбление - будто он способен ее обидеть.

- Когда мне будет нужен твой совет, я спрошу. Меняй уже.

- Ну ладно, - развел тот руками. - Я предупрежу Ниту.

- И не лезь больше нахрен в мои дела. - Отключившись, Нейт быстро допил кофе и направился к выходу. Он был голоден, но у Тэмми наверняка что-то есть, ведь она готовит лучше всех в Стае.

Его новый маршрут пролегал аккурат мимо ее дома. На первом кругу она еще спала, а вот на втором Нейт уловил запах свежезаваренного чая. Сегодня он был в человеческом облике, а потому просто подошел к входной двери и постучал.

Он знал, что Тэмми учуяла его, но все равно она с опаской выглянула из кухонного окна, прежде чем с угрюмым видом отпереть дверь.

- И что ты здесь делаешь?

Так, ладно, она все еще злится. Член опять запульсировал при воспоминаниях о том, что привело к их последней стычке. Нейту захотелось облапить эту милую попку, прижать Тэмми к себе и выцеловать из нее плохое настроение.

- И тебе доброе утро, солнышко, - сказал он, всячески подавляя в себе желание. Находиться рядом с ней – сущая пытка, но так всяко лучше, чем последние несколько дней.

- Да ты всего-навсего проголодался, - фыркнула она и исчезла в доме, оставив, впрочем, дверь открытой.

Нейт вошел. Тэмми стояла возле стола, нарезая хлеб, подозрительно похожий на домашнюю выпечку. Нейт заставил себя встать напротив, вместо того чтобы подойти к ней сзади и, наклонившись, уткнуться носом в шею, втягивая этот божественно женственный запах.

- Сегодня один лишь хлеб?

- Так ты хочешь есть или нет? - Тэмми ткнула ножом в его сторону.

- Я люблю хлеб. - Он знал, когда лучше пригладить шерстку своей паре. Жаль только, образ, как он поглаживает Тамсин, укоренился в сознании, усиливая и без того бушующий голод.

- А почему ты раздета?

На Тэмми была лишь его старая футболка и все те же нелепые пушистые тапочки розового цвета. Сексуально и очаровательно. Убийственная комбинация.

- Я занималась своими делами в своем же доме. Это ты вломился без приглашения. - Она намазала на хлеб немного масла и сунула его в руки Нейту.

Он решил, что варенья лучше не просить.

- Не выспалась?

- Нейт, - тихо сказала она, вцепившись в край стола, - ты позлорадствовать пришел?

Он опустил надкусанный было бутерброд.

- Ты это, черт возьми, о чем?

- Все ты прекрасно понимаешь! - Подлетев, она ткнула ему в грудь острым ногтем. - Только посмотрите, я могу довести невинную глупышку Тэмми до такого состояния, что она совсем голову потеряет. Распалю ее, а потом уйду, как ни в чем не бывало!

- Эй! - Он схватил ее за руку, но Тэмми вырвалась. - Я ничего такого и не думал. И мне вообще-то тоже не очень хорошо спалось.

- О, значит, тогда все просто супер! - всплеснула она руками. - Мы оба несчастны. Вот такие, блин, хреновые дела!

Это был не просто сарказм - им буквально сочилось каждое слово.

- Что, черт возьми, с тобой последнее время творится? - Ему удалось наконец схватить ее и прижать к столу.

- Да ничего! - Она толкнула его, но Нейт был сильнее. - Уходи! Проваливай, оставь меня в покое. Ты же этого добиваешься? Сколько еще раз мне надо это повторить?

- Ничего у тебя не выйдет - я твоя пара.

Тяжело дыша, Тэмми перестала сопротивляться.

- Нет, Нейт. Я уже говорила: ты не можешь выбирать в брачных узах только то, что тебе нравится. А судя по тому, как ты себя ведешь, я для тебя не пара. А всего лишь очередная скучная дуреха.

- Не будь идиоткой.

- О нет, я не идиотка - всего лишь девственница. - Она прищурилась. - Но вчера вечером мы оба согласились, что это легко исправить.

Нейт стиснул зубы. Неужели она и впрямь думает, будто ей удастся заменить его какой-то механической фигней? В нем взыграли мужская гордость и звериная похоть.

- Значит, секс? Вот в чем дело? - Он толкнулся в нее, еще теснее прижимаясь к ней бедрами.

Вместо того чтобы вырываться, Тэмми прильнула к нему.

- Да! Да! Да! Так тебе понятнее?

- Замечательно.

Схватив ее за талию, он усадил Тамсин на стол, одновременно раздвигая ей ноги. Что-то упало и разбилось, но он и глазом не повел.

- Раз хочешь трахаться, значит, будем трахаться.

Тэмми будто замешкалась:

- Нейт …

Он просунул руку между ее голых бедер.

- Что, уже передумала? Когда у нас наконец-то до дела дошло?

У нее задрожала нижняя губа.

- Только не так, - прошептала Тэмми. - Ну почему ты такой.

Он не мог вынести ее страдальческого взгляда, но им придется через это пройти. Нейт не переживет, если она и дальше будет его отталкивать, как она делает с самого возвращения из Нью-Йорка.

- Я всего лишь пытаюсь дать тебе хоть что-то, пытаюсь любить тебя, как умею, а ты это отвергаешь, потому что хочешь секса?

Это его убивало. Свобода - величайший дар, который он может ей преподнести. Но иногда цена этого дара казалась Нейту слишком высокой.

- Нет, Нейтан. Нет. - Она обхватила его лицо ладонями. - Просто мне нужен ты - ты весь, - и так сильно, что я с ума схожу. Мне нужно слышать твой смех. Быть с тобой. Ложиться спать и просыпаться с тобой рядом. Я не могу без тебя.

- Тогда хватит этой болтовни о сексе. Это все не ты.

Ее руки легли ему на плечи.

- Не я? – прошептала Тэмми.

- Нет. Ты нежная, умная, верная. И не крутишь задницей, как… - Он спохватился прежде, чем ляпнул непоправимое.

- Почему бы тебе не договорить: “как течная сучка” - ты же это хотел сказать?

8

- Черт возьми, Тэмми, не смотри на меня так. - На этот раз Нейт обхватил ее лицо. Тамсин держалась прямо, но затравленного выражения в глазах скрыть не могла. - То, как ты говоришь, как одеваешься - это же все не ты. И тебе самой это известно.

Она взглянула на него из-под опущенных ресниц:

- Точно. И о чем я только думала?

Зверю в Нейте не понравилось, как безразлично она это сказала. Инстинктивно он подался вперед, прижимаясь своим лбом к ее.

- Ну же, где моя милая Тэмми?

Он скучал по девушке, ставшей за эти годы самым его близким другом, по девушке, с которой он мог забыть о своем ранге и быть собой. Ему не удавалось расслабиться с того самого дня, как Тэмми начала на него давить.

- Тамсин?

- Я в порядке. И уже опаздываю. - Неуверенно улыбнувшись, она легонько толкнула его в грудь. - Скоро придут дети, чтобы доделать свои игрушки. Лучше бы мне переодеться. Поговорим позже, хорошо?

- Детка, ты уверена, что все нормально?

Леопард с рычанием выхаживал в клетке его сознания, чувствуя нечто неправильное.

- Немного голова болит. Из-за недостатка сна… ну, ты понял. - Она пожала плечами, обращая предмет их недавнего спора в шутку. Когда губы Тэмми сложились в улыбку, леопард расслабился.

- А то. - Усмехнувшись, Нейт помог ей слезть со стола и перешагнуть через разбитую банку варенья. - Иди одевайся. А я здесь все уберу и вернусь к службе.

- Вот. - Тэмми взяла с тарелки булочку и протянула Нейту. - Я их детям испекла.

- Хорошо, что я заглянул сюда раньше них. - Он впился зубами в сдобное тесто.

~~~

Слыша смешок Нейта, Тамсин вышла из кухни. Боль острыми клинками кромсала грудь, но ей удалось сдерживаться, пока она не услышала, как хлопнула входная дверь. Тогда она села на кровать и разрыдалась. Не от разочарования или обиды. Тэмми оплакивала свое разбитое сердце.

Хуанита ошиблась. Может, брачные узы и заставляли Нейта ее хотеть, но на самом деле он не находил ее сексуально привлекательной. Он считал ее милой… разумной. Надежной, верной Тамсин. Если бы не узы, Нейт, наверное, и не взглянул бы на нее дважды - по крайней мере, как на женщину.

Тамсин могла пролежать так долгие часы, но не рискнула разочаровывать детей. Поэтому ей пришлось встать и одеться. Увиденное в зеркале лишь убедило ее в выводах: в выцветших джинсах и белом свитере толстой вязки, с собранными в хвост волосами, она выглядела совсем юной и… скучной.

Она не соблазнительница. Просто серьезная рассудительная девушка, к которой дети приходили поплакаться на свои обиды, а матери обращались за советом по поводу своих младенцев. Даже альфа не брезговал поинтересоваться ее идеями насчет жизни Стаи. Потому что ей, с ее спокойным характером и верным сердцем, можно было доверять. Не то чтобы это плохо. Просто Тэмми не хотела, чтобы и Нейтан считал ее такой - ей хотелось, чтобы он видел в ней, так же как и она в нем, любимого человека, партнера по интимнейшим играм.

Но в его глазах она такой не была. И это открытие нанесло Тамсин настолько глубокие раны, что разум затуманило от боли.

До нее донесся какой-то шум. Секундой позже она разобрала звонкие детские голоса. Целительница в ней взяла верх - времени на нытье и жалость к себе не оставалось. Вытерев слезы тыльной стороной руки, Тамсин прошла в ванную и плеснула в лицо холодной водой. Затем с помощью своего дара убрала покраснение вокруг глаз.

В дверь позвонили.

Нацепив улыбку, Тэмми вышла и впустила детей. Радость и нетерпение на их лицах заставили ее улыбнуться по-настоящему, но ничто не смогло бы исцелить кровоточащую рану в сердце ее зверя.

~~~

Чуть позже Нейт снова заскочил к Тамсин, но на этот раз на ее кухне сидели гости. Она выбрала место за столом подальше от него, что, впрочем, было понятно. После утренних событий их взаимная тяга лишь усилилась, чувственный женский аромат кружил Нейту голову. Тэмми воплощала все, о чем он только мог мечтать - с этой ее улыбкой, ехидными шпильками, которые она отпускала как будто ему одному, и (помоги ему Господь!) потрясающей фигурой. Тамсин принадлежала ему. Никто другой не имел на нее прав.

Зверь в нем жаждал ее заполучить, но Нейт сдерживал его порывы. Он подождет. Подождет… Хотя не так долго, как собирался. Он даст Тэмми еще шесть месяцев, пусть она насладится свободой. Она может отправиться путешествовать, если захочет, немного пожить наедине с дикой природой. Это опасно, но Тамсин умнее и опытнее большинства ровесников. Она справится.

Леопарду Нейта жутко не нравилась эта идея - расстаться с Тэмми даже на время будет ужасно больно, но так надо. Он не хотел, чтобы Тамсин обвинила его - как это произошло с его родителями – в том, что он задушил ее волю. Это убило бы Нейта. Ведь в ней - вся его жизнь. Сломить ее дух - его худший кошмар.

- Так ты будешь есть или весь вечер пялиться на Тэмми? – Хуанита протянула ему блюдо с картофелем.

- Буду делать, что хочу. - У него есть право пялиться на свою пару.

Закатив глаза, Хуанита повернулась к Тэмми:

- Эй, а где то платье, которое ты сегодня собиралась надеть?

- Я передумала, - покраснела Тамсин.

- Ты выглядишь очень мило. - В своих черных брюках и бледно-голубом вязаном жакете она казалась уютной и осязаемой. И манящей. Черт. Мысли Нейта снова сбились с правильного пути. Теперь он будет думать лишь о том, как бы расстегнуть эти пуговицы одну за другой, целуя обнажающуюся…

- Шикарно, - прошипела Хуанита, врываясь в эротичные мечты Нейта. - Сказать своей паре, что она мило выглядит.

- А что, черт возьми, не так? - Он взял тарелку с горохом, которую Нита буквально впихнула ему в руки. - Она же в самом деле выглядит… - Нейт оборвал себя прежде, чем ляпнул “весьма аппетитно”.

Пронзив его взглядом, Хуанита демонстративно завела разговор с соседом, сидящим по другую руку. Не обращая больше на нее внимания, Нейт вернулся к более приятному занятию - наблюдать за Тамсин. Леопард скребся под кожей, желая ее попробовать. “Шесть месяцев, - сказал самому себе Нейт. - Всего шесть месяцев, и ты ее заполучишь. Во всех смыслах. Снова и снова”.

~~~

Неделю спустя голод Нейта стал совсем невыносим, и Киану пришлось вернуть стража на внешний периметр. Тэмми больше не вешалась ему на шею - напротив, она будто всеми силами его избегала. Как ни парадоксально, это лишь усиливало звериную тягу. Если бы не жесткий самоконтроль, подкрепляемый мрачными воспоминаниями о родителях, Нейт уже сто раз бы сдался.

И все же он не мог удержаться от того, чтобы каждое утро не заглянуть к Тамсин и не полюбоваться ее улыбкой.

- Привет, солнышко. Как насчет кексика?

Тэмми - почему-то так и не улыбнувшись - протянула ему сдобную булочку.

- Что там с Солиасом Кингом? Есть новости?

- Начнем на днях. - Нейт уже поделился с ней их планами, ведь она его пара, более того, умница Тэмми была неотъемлемой частью Стаи. - Не хочешь пробежаться? Разомнем лапы.

Ему хотелось почувствовать, как она - сильная, резвая - мчится рядом.

- У нас ничего не получается, Нейт, - покачала головой Тэмми.

Столь разительная смена темы его потрясла. Он опустил кекс на стол, запоздало заметив непривычную бледность и темные круги под глазами Тэмми.

- Мы справимся.

- Нет, если будем так близко друг к другу. Кому-то из нас надо уехать.

Нейт уже думал о том, чтобы отпустить Тэмми в путешествие, но теперь, когда они подняли этот вопрос, вдруг понял, что не способен с ней расстаться.

- Не принимай импульсивных решений. Все пройдет.

- Нет, не пройдет. Не ври мне, - оборвала его Тэмми, скрещивая на груди руки. - Мы перешли к заключительному этапу брачного танца, и будет все хуже и хуже, особенно пока наши звери друг друга чуют. Наверное, мне лучше уехать в…

- Погоди. - Он стиснул кулаки, лишь бы ее не коснуться. - Я поговорю с кем-нибудь из повязанных пар. Может, есть что-то, что поможет снять напряжение.

- А мне казалось, ты хочешь, чтобы я повидала мир, - тихо сказала она. Кожа у нее разрумянилась. - Разве не поэтому ты меня отталкиваешь?

- Останься. - В одно слово улеглось все, что он чувствовал.

9

Нейт сказал “останься”, но Тамсин понимала, что он вложил в это слово совсем иной смысл, чем ей хотелось бы. Просто брачный инстинкт вынуждал Нейта ее защищать, поэтому логично, что страж предпочитал держать ее в поле зрения. Он вовсе не приходил в восторг от одного ее вида, не испытывал того же, что она - когда всякий раз в его присутствии ее сердце взлетало.

Если завтра брачные узы вдруг исчезнут, ей по-прежнему не будет нужен никакой другой мужчина. Нейт был для нее всем. А она для него - нет. Пытаясь сглотнуть невесть откуда взявшийся в горле комок, Тэмми припарковала машину и направилась в гипермаркет.

Она обещала детям купить еще несколько гирлянд на елку, но теперь решила заодно заглянуть в книжный. Нейт любил читать, и Тэмми уже определилась, что подарит ему на Рождество. От этой мысли к глазам снова подступили слезы. Шмыгая носом, она свернула к маленькому отделу дорогущих печатных книг. Электронные были куда популярнее, но ей хотелось подарить Нейту что-то более осязаемое, нечто, что заставит его думать о ней.

Нужной ей книги в наличии не оказалось, поэтому Тэмми подошла к терминалу, чтобы заказать доставку. Затем, взяв остальные покупки, направилась к выходу.

И тут Тамсин увидела ее.

Пси - незнакомку с темно-карими глазами и шоколадной кожей, стоявшую у терминала возле самых дверей. В черном брючном костюме и белой блузке она выглядела истинной бизнес-леди. Хотя все Пси одевались одинаково. Тамсин никогда не видела, чтобы они носили что-то ярче темно-серого или коричневого.

В любой другой день Тэмми прошла бы мимо. Но сегодня, сама не зная почему, замедлила шаг.

- Извините, - сказала она, подходя прямо к женщине.

Та обернулась через плечо.

- Вам нужен терминал? Я закончу примерно через минуту. - Она глянула поверх головы Тамсин. - Хотя здесь есть еще несколько свободных.

- Нет, терминал мне не нужен. - Тамсин пристально разглядывала незнакомку: Пси с ее вроде бы человеческим взглядом, чистой кожей, черными как смоль и гладкими волосами выглядела обычной - ничто в ее облике не выдавало принадлежности к расе, избавившейся от эмоций. - Я хотела задать вам один вопрос.

Незнакомка на секунду задумалась.

- Почему мне?

- Я хотела спросить у Пси, а вы здесь единственная.

- Вполне логично. - Проведя пальцем по экрану, чтобы подтвердить покупку, она повернулась к Тамсин. - Спрашивайте.

- Вы когда-нибудь плачете? - Почему-то ей было важно знать ответ.

Пси никак не отреагировала на странность вопроса - иначе она была бы не Пси.

- Даже моя раса не может полностью контролировать физиологические реакции. Если, например, нечто попадет в слизистую или заденет роговицу, то слезные железы, несомненно, выделят жидкость, чтобы избавиться от постороннего предмета.

Столь бесстрастное описание самого душераздирающего действия на свете заставило Тамсин нахмуриться.

- Нет, я не об этом. Я имела в виду: вы плачете?

Несколько долгих секунд незнакомка лишь смотрела на нее.

- Раз вы подошли к Пси, значит, уже знаете ответ. Однако я отвечу, так как это все равно не повлечет за собой никаких негативных последствий. - Она взяла тонкий планшет со стола возле терминала. - Нет. Мы не плачем от страха, тоски, гнева или ярости. Мы не испытываем этих эмоций, поэтому надобность в слезах отпадает.

- А вы по этому не скучаете? - спросила Тамсин.

Пси пробежалась взглядом по ее лицу.

- Учитывая ваш заложенный нос и покрасневшие кровяные сосуды в глазах, можно с полной уверенностью заявить, что в плаче нет ничего позитивного. Почему тогда я должна по нему скучать?

- Нет, я о другом… вы не скучаете по эмоциям?

По любви и радости, надежде и желанию.

- Я не могу скучать по тому, чего никогда не испытывала, - сказала женщина так, будто это очевидно. - Моя раса предпочла избавиться от эмоций по вполне определенным причинам. Те, кто испытывают эмоции, слабы. А мы нет. Именно поэтому Пси управляют планетой.

На этом, коротко кивнув, она ушла.

Тамсин смотрела вслед женщине, снова и снова прокручивая в голове ее слова. “Те, кто испытывают эмоции, слабы”. Увидев свое застывшее лицо в стекле терминала, она поняла, что согласна с незнакомкой. Ей вдруг захотелось родиться Пси. Быть сдержанной, холодной, сосредоточенной. Без привязанностей, несбыточных надежд и глупых фантазий.

И без Нейта.

Она распахнула закрывшиеся было глаза.

- Нет, - отчаянно прошептала Тамсин. Она не хотела, не сумела бы жить в мире, где не существует Нейта. Он заставлял ее плакать так же, как и смеяться, но она и представить не могла, что однажды проснется, и обнаружит там, где был Нейт, лишь пустоту.

Она не знала, почему Пси решили избавиться от эмоций, но наверняка их толкнуло на этот путь нечто ужасное. Душою целительницы она страдала за них - ведь им не дано испытать любви, но Тэмми ничем не могла им помочь. Только не когда они запираются в своих небоскребах, наглухо закрываясь от любой надежды.

“Именно поэтому Пси управляют планетой”.

Тэмми покачала головой. Незнакомка ошиблась. Пси могут занимать должности в правительстве, но их мир ограничен башнями из стали и стекла. Они не знают, каково это - бежать под полной луной, слушая музыку ветра, чувствовать человеческой кожей пушистый мех родного существа, быть частью огромного живого леса.

Незнакомка оказалась права в одном - как можно скучать по тому, чего никогда не испытывала? Нейтан никогда не принадлежал Тэмми. Может, звери в них и тянутся друг к другу, но если его человеческая половина сопротивляется связи, то кто она такая, чтобы ему мешать?

~~~

Тамсин уехала на следующий день. Все равно выбора не было. Останься она рядом с Нейтом, зверь в нем рано или поздно взял бы верх. А она не смогла бы лечь с ним в постель, зная, что их близость сродни физическому насилию над ним. Страшнее ада и не представишь.

Ее старый приятель, Финн, был рад примчаться по первому же зову.

- Целителю в нашей стае нет и сорока, так что вряд ли мне в ближайшее время что-то светит, - сообщил он, когда Тэмми встретила его в аэропорту, чтобы лично отвезти в земли Дарк-Ривер. Леопарды относились крайне настороженно к любым посторонним самцам - после нападения они не могли позволить себе такой роскоши.

- Знаю, - кивнула Тэмми. - Именно поэтому я обратилась к тебе, а не Марии.

Финн улыбнулся, не спуская с Тамсин пристального взгляда.

- Я только за.

Она проигнорировала невысказанный вопрос.

- Давай я представлю тебе нашему альфе. Он, конечно, уже знает о тебе, но субординацию лучше соблюдать.

Все законы Стаи были выстраданы кровью - только с их помощью удавалось сдержать хищную натуру веров.

- Да, как только он официально примет меня в Дарк-Ривер, мне станет значительно легче, - кивнул Финн. - Тогда не придется опасаться, что кто-то из ваших сочтет меня шпионом и порвет на кусочки.

Тэмми думала о том же и потому нарочно сделала крюк, чтобы заехать к Лахлану. Но даже несмотря на задержку, уже к вечеру она была готова покинуть земли Дарк-Ривер.

- Финн, позаботься о моих людях.

На этот раз целитель – который и сам был лишь чуть старше Тамсин - не стал скрывать свою тревогу.

- Тэмми, а как же ты? Кто о тебе позаботится?

- Со мной все будет хорошо. - Она теребила ремень сумки. - Финн, ты же понимаешь, что это может быть насовсем?

- Да. - Он пригладил ей волосы, пытаясь лаской немного ее приободрить. - Только это неправильно. Ведь ты рождена, чтобы стать целительницей Дарк-Ривер.

- Я могу присоединиться к другой Стае.

А вот Нейтан не может. Только не когда совершенно очевидно, что Лахлан уже сейчас готовит Лукаса на место альфы. Лукас не обойдется без советов и поддержки опытного стража.

- Посмотрим, что из этого выйдет… - выдавила Тэмми.

- Не торопись, - мягко ответил Финн. - Я тут за всем присмотрю, пока ты не придешь в себя. А потом буду рад вернуться из этого захолустья к цивилизации.

Она улыбнулась шутке, но отвернувшись, ощутила в груди странное чувство - будто больше никогда сюда не вернется. Когда Тэмми подошла к ели, увешанной гирляндами и стеклянными шарами, у нее защипало глаза.

- Прости меня, Шайла, - прошептала она призраку, упрекавшему ее, что она бросает Стаю, которой так нужна.

С ними все будет хорошо, убеждала себя Тамсин. Она направила их к исцелению. Теперь им нужно лишь следовать этим путем. Сопротивляясь соблазну покончить со всем как можно скорее, она подняла глаза. Рядом с игрушкой Киана висел стеклянный шар, расписанный Воном. Вокруг них вилась гирлянда, повешенная Нейтом - в тот самый вечер, когда он хотел едва ли не силой стащить Тэмми с дерева. И рядом - звезда, которой она чуть было не швырнула в него со злости.

- О боже.

Сморгнув слезы, Тэмми отвернулась… и пошла прочь.

10

Нейт вернулся перед самым рассветом - из ночного рейда, в процессе которого они “предложили” Солиасу Кингу поискать другое место для расширения бизнеса. Чертов узурпатор наверняка последует их совету, в этом Нейт не сомневался. Даже в зверином облике ему хотелось ухмыльнуться.

Нейт стоял на страже, пока Киан и парочка опытных техников старательно разбирали оборудование Пси на запчасти. Этого самого по себе было достаточно, но Нейт пошел еще дальше, разбросав самые дорогие детали возле земель Сноу-Данс. Ни один Пси не рискнет сунуться к лютым волкам, славящимся тем, будто они грызли противникам глотки и вкапывали их дочиста обглоданные кости в качестве пограничных столбиков.

На тот случай, если Солиас Кинг окажется тугодумом, леопарды заодно демонтировали недавно возведенные геодезические купола и почти достроенную вышку связи. Стая с самого начала допустила это строительство лишь затем, чтобы иметь удовольствие их уничтожить - и тем самым дать понять, что не потерпит на своей земле подобного своеволия.

Нейт особенно гордился завершающим штрихом. Вдохновленный Тэмми, он захватил самую большую рождественскую игрушку - старомодного толстяка в красно-белом костюме - и водрузил ее на верхушку ныне бесполезной башни, а затем опутал стальной каркас сверкающей гирляндой.

Он не мог дождаться, когда же расскажет об этой выходке Тэмми - она живот надорвет со смеху. Обычно шутки над Пси не проходили даром - те убивали не колеблясь. Но судя по тому, что леопардам удалось выведать, политические амбиции не дадут Солиасу Кингу показать свою темную сторону. Он не рискнет напасть на веров. Один лишь намек на насилие - и Совет отвернется от мятежного Пси.

Нейт не тешил себя иллюзиями, будто Советникам есть дело до веров - просто те заботились о своей прибыли. Их акции значительно упадут в цене, если люди решат, что Пси развязывают межрасовую войну. Совет не допустит подобной паники, особенно учитывая, что причиной станет клочок земли, принадлежащий какой-то незначительной Стае. Нейт подозревал, что Дарк-Ривер уже недолго считаться слабой, но пока что у леопардов была возможность использовать высокомерие Пси в своих интересах.

Добравшись до дома, Нейт перекинулся и натянул джинсы и старый свитер толстой вязки. Как бы ни было рано для визитов, ему хотелось увидеть Тэмми. Ярко-синий свитер был ее подарком. Может, увидев его, она немного приободрится - при последней встрече Тамсин выглядела совсем вялой.

Однако приподнятое настроение Нейта моментально развеялось, стоило ему оказаться возле ее дома - все вокруг окутывал незнакомый мужской запах.

Перед глазами замелькали сцены кровавой бойни, лишившей Стаю предыдущей целительницы.

- Тэмми! - заколотил он в дверь. - Тэмми!

Дверь распахнулась. На пороге стоял какой-то парень.

- Прив… - Он не смог договорить, потому что Нейт вцепился ему в горло.

- Ты что с ней сделал?

Нейт старался не замечать, что на парне лишь пижамные штаны, а волосы растрепаны явно после сна.

“Мне надоело ласкать себя каждый вечер”.

Нет, она с ним этого не сделает! Одной лишь мысли, что Тэмми - его Тэмми - была с кем-то другим - особенно с этим коротышкой - хватило, чтобы зверь вырвался на волю. Глаза Нейта засветились. Он ничего не слышал за ревом крови в ушах. Еще никогда он не был так близок к убийству.

Он удержался лишь потому, что леопард в нем рвался найти Тэмми. Отбросив парня, Нейт зашел в дом, готовя себя к тому, что обнаружит внутри. Если она будет в постели…

Внутри что-то оборвалось.

Ее он не тронет. Он в жизни не причинит ей боли.

Но вот сопляк будет умирать долго и мучительно.

Распахнув дверь в спальню. Нейт обнаружил… гладко застеленную постель без единого признака, будто на ней кто-то лежал.

- Я спал на диване, - донесся с порога хриплый голос.

Обернувшись, Нейт увидел, что парень опирается о стену, потирая рукой горло.

- Мне казалось неудобным спать на кровати Тэм.

Тэм? Леопард гулко зарычал.

- Ты кто такой и что ты делаешь в доме моей пары?

Парень изумленно округлил глаза.

- Пары? Она даже не упоминала… - Он вскинул руки ладонями кверху, потому что Нейт снова двинулся к нему. - Я целитель. Зовут Финн.

Это заставило Нейта замереть на полушаге. Целители, пусть даже вражеские, находились под защитой. Только вконец обезумевшие от крови, вроде тех, кто напали на Дарк-Ривер, нарушали этот неписанный закон.

- У нас уже есть целительница.

Все внутри скрутило, обжигая огнем.

- Она попросила прилететь, заменить ее на какое-то время - Финн откашлялся. - А может, и навсегда. В моей Стае уже есть старший целитель и еще один ученик, так что они без проблем меня отпустили.

- Я уже сказал: у нас есть целитель. - Нейт, не мигая, смотрел на него.

Финн не отступал:

- Уже нет. Она уехала.

Зверю в Нейте хотелось рвать и убивать.

- Куда?

Парень снова поднял руки, и Нейт спросил себя, что же такого тот видит в его глазах.

- Понятия не имею, клянусь. Думаю, она обсудила это с вашим альфой - может, отпросилась в отпуск или отправилась на какие-нибудь курсы. Она меня ему представила.

Нейт отправился на поиски Лахлана, но первым ему попался Лукас. Он прошел бы мимо, но тот преградил ему путь и поинтересовался:

- Ищешь Тэмми?

Нейт замер.

- Ты знал, что она уезжает?

В этот момент первые лучи солнца прорвались сквозь паутину листвы, озаряя дикие отметины на лице Лукаса.

- А ты нет?

- Черт возьми, Лукас. Отвечай.

- Конечно, знал. - Тот скрестил на груди руки. - Я слышал, как она просила Ниту подбросить ее до границы.

Желание схватить Лукаса и вытрясти из него всю правду о местонахождении Тэмми было настолько сильным, что Нейту пришлось отвести взгляд и несколько раз глубоко вдохнуть, прежде чем спросить:

- И ты даже не попытался ее остановить?

- Зачем? - жестко отозвался тот. - Ты заставил ее плакать, Нейт. Ты заставил свою пару плакать и не утешил ее.

Это был удар исподтишка.

- Лукас, где она?

- Я не знаю. Можешь спросить у Ниты, но сомневаюсь, что она в курсе. - Он посмотрел на солнце, выползавшее из-за деревьев. - Мне пора - у меня тренировка.

Лукас не стал ему мешать. Он все еще стоял на месте, когда из тени вышел Киан.

- Нейт? Ищешь Лахлана? Я только что от него, и, думаю, ближайшие полчаса он не занят.

- Я пытаюсь найти Тэмми.

На лице Киана мелькнуло понимание и как будто бы даже гнев.

-Какого черта ты творишь с девочкой, Нейт?

- То, что лучше для нее же самой. - Киан не понимал, каково это - наблюдать, как в женщине угасает любовь к мужу и нарастают горечь и тяга к саморазрушению… вплоть до самоубийства. Он держал в руках тело матери. И не допустит, чтобы Тэмми повторила ее судьбу. - Она же совсем молодая.

- Она была еще моложе, когда погибла Шайла. Но разве ты слышал, чтобы она жаловалась? - резко ответил страж. - В семнадцать лет она заняла должность, которая большинству и не снилась до тридцатилетия.

- Вот именно, - разочарованно выдохнул Нейт. - Такая ответственность, а тут еще и брак. Я потребовал бы от нее такого, о чем она и понятия не…

Киан цветисто выругался.

- А разве это не твоя первейшая забота - быть ее парой? Да, требовать, но при этом давать ей все, чего она только ни пожелает? Ты должен был разделить с ней это чертово бремя, а не взваливать на нее еще одну ношу, упиваясь своим долбанным так называемым благородством.

- Ты можешь быть моим командиром, - едва не сбиваясь на рычание, проговорил Нейт, - но ты мне не отец. - Его отец умер, сведя себя в могилу после смерти жены, в буквальном смысле: он въехал на автомобиле в дерево. - Хочешь надрать мне задницу - валяй.

- Да ну нахрен. - Тот передернул плечами. - Если я тебя пальцем трону, Тэмми с меня голову снимет.

Этим простым комментарием Киану удалось развеять весь гнев Нейта.

- Скажи мне, где она. Я только проверю, что она в безопасности.

Леопард в нем совсем отчаялся.

- Я не знаю. - Киан принялся закатывать рукава. - Хотя, если честно, не думаю, что ты в любом случае заслуживаешь, чтобы тебе сказали. И не трудись приставать с расспросами к Ните - она тоже не имеет понятия, куда Тэмми отправилась после того, как вышла из ее автомобиля.

- Что, никто даже спросить не удосужился? - Верилось с трудом, учитывая, как рьяно Стая пеклась о своих после убийства Шайлы. Одна эта головомойка от Киана была тому свидетельством. - Вы ее просто отпустили, и слова против не сказав?

Взгляд Киана стал совсем невыразительным.

- Она совершеннолетняя. Никто не имеет права оспаривать ее решения.

И она решила его бросить. Нейт прислонился к дереву, глядя на залитое красками небо. Оно постепенно синело, будто в насмешку.

- Где Нита ее высадила?

Тэмми будет нетрудно выследить - она унесла с собой его сердце.

- Прости уж, но здесь ты сам по себе, - фыркнул Киан. - Ты дел натворил, ты и разгребай. Но раз уж ты выглядишь так, будто из тебя весь воздух выпустили, я передам тебе кое-что: она сказала это Лахлану, когда просила разрешения уехать и заменить себя Финном.

Нейт тут же выпрямился.

- Что?

- Она сказала, что для Стаи ты важнее. И раз кому-то из вас надо уйти, она решила, пусть это будет она. - Киан покачал головой. - Моя Кайла - самое дорогое, что у меня есть. Нейт, как ты мог допустить, чтобы твоя пара считала себя менее достойной, чем ты?

Нейт так и не нашел ответ на этот вопрос даже семь часов спустя, когда наконец уловил ее слабый запах. Тэмми наверняка вышла из машины Ниты именно здесь. Подняв глаза, он понял, что это дорога к Тахо. Тамсин исчезла где-то на улицах озерного города. И Нейтан собирался ее выследить.

~~~

К несчастью, когда он вернулся домой, чтобы собрать вещи, его ждал еще один сюрприз. На этот раз в гостиной.

- Нейтан, где моя дочь? - первое, что спросила у него Сэйди.

Нейт принялся собирать сумку.

- Я ее найду.

- Уж не знаю, хочу ли я, чтобы ты ее искал, - нахмурилась мать Тэмми. - В прошлый раз ты не очень-то ее удержал.

- Я верну ее домой.

- Зачем? Чтобы и дальше делать ее несчастной? - Сэйди загородила ему дорогу к двери, непреклонная в своей материнской заботе. - Пусть уезжает. Ты же сам предлагал ей попутешествовать. Вот она и послушалась. Не смей за ней идти.

Резкие слова заставили его замереть.

- Не могу.

- Почему? Ты же сам этого хотел.

- Я должен ее защищать.

- Ты отказался от этого права, когда решил, что не хочешь быть ее парой. - Сэйди покачала головой. - Ты и так уже достаточно натворил. Отпусти мою девочку.

Нейт уставился на нее, чувствуя, как болезненно сжимается все внутри.

- Я никогда не говорил, что не хочу быть ее парой. С чего вы все это решили?

И неужели Тэмми думала так же?

11

- Это все ты, Нейтан. – Сэйди так гневно уставилась на него, словно он самолично разрушил все, что было ей дорого. - Тэмми себя едва ли не на блюдечке тебе приподнесла, а ты ради нее даже пальцем не шевельнул. Так что она поняла намек: оборвать связь нельзя, но хотя бы приглушить большим расстоянием - можно.

- Какой еще намек? – рявкнул Нейт. Из-за нетерпения, злости и болезненного голода по своей паре он почти что срывался. - Я всего лишь хотел дать ей немного свободы, пока…

- Я уже слышала это раньше, - отмахнулась та. - Если ты серьезно, тогда положи сумку на место и сядь. В конце концов, ведь сейчас Тэмми свободна?

- Я вовсе не это имел в виду, - прорычал он сквозь зубы. - Я хотел, чтобы…

- Ты хотел посадить ее на поводок - поближе к себе, чтобы твой зверь был доволен. - Глаза Сэйди сверкнули желтым. - И тебе плевать, что для нее это равносильно медленной пытке. Ты больше не сделаешь этого с моей девочкой! Отпусти ее. Пусть она найдет мужчину, который полюбит ее такой, какая она есть.

Его дикий гнев обернулся смертельным спокойствием.

- О чем это вы, черт возьми? Она моя пара. И это не обсуждается.

- Нет, если ты все прекратишь. Если ты ее отпустишь, может быть, она влюбится в кого-нибудь, кто будет ее обожать - уж этого она достойна.

- Я ее обожаю! - изумленно выкрикнул Нейт. - И больше никто не имеет такого права.

- Да неужели? - Сэйди решительно вздернула подбородок. - Тогда докажи ей это, ради всего святого. А иначе отпусти ее на деле, не только на словах.

Она шагнула в сторону, освобождая ему путь.

Нейт вышел молча. Но как бы далеко он ни ушел, он никак не мог выбросить из головы слова Сэйди. Тэмми думала, что он ее не хочет? Как такая бредовая мысль вообще пришла ей в голову. Как только он ее увидит, то расскажет всю правду, и пусть только попробует его не выслушать.

Хотя… Наверное, сперва стоит ее обнять. Он заставил ее плакать и не утешил. Лукас был прав - это непростительно. Но ведь Тэмми - его пара. Она его простит. И вернется домой. Он без нее долго не протянет. Те месяцы, что она провела в Нью-Йорке, его чуть не прикончили, хотя тогда он по крайней мере убеждал себя, что она еще ребенок, а не женщина.

Теперь же, распробовав ее спелый аромат, он больше не мог обманываться. Тэмми выросла. И бросила его.

- Это мы еще посмотрим, - взбешенно прорычал в нем зверь.

Он добрался до места, где поймал ее запах - на полпути в Тахо. Теперь он мог пойти по ее следу… или сделать кое-что другое, что наверняка приведет его к ней. В общем-то, и выбора у него не было.

Глубоко вдохнув, он разжал мысленную хватку, которой держал брачные узы с того самого дня, когда Тэмми исполнилось пятнадцать и он понял, что она предназначена ему. Это было так, словно в груди внезапно развернулась тугая спираль - всплеск такой силы, что Нейт не удержался и рухнул на колени.

Когда в голове наконец прояснилось, он почувствовал это - туго натянутую дрожащую нить желания и любви. Глубоко внутри себя он мог осязать Тэмми, словно у него был маячок, настроенный на ее сигнал. Идеальное ощущение. Нейт сомневался, что сумеет снова его заблокировать. Но об этом он подумает позже.

А пока ему надо как-то справиться с наплывом эмоций, которыми переполнялась их связь. Казалось, достаточно протянуть руку, и он сумеет коснуться Тэмми. Она была сладкой надеждой, жаркой страстью и нежной любовью. Тэмми принадлежала только ему. И это, черт возьми, не обсуждается.

~~~

Ее словно изо всех сил ударили в живот бейсбольной битой.

Под натиском чистейших эмоций Тэмми пошатнулась и, уперевшись спиной в стену, сползла на пол.

Нейт открыл связь.

Проведя рукой по груди, Тэмми поняла, что болезненный узел, постоянно распирающий ее изнутри, просто… исчез. Его место заняло великолепие окончательно сформировавшихся брачных уз. Она задрожала. Зачем он решился на этот шаг теперь, после того как она сделала именно то, чего он добивался - уехала от него? Он ведь не пытается ее найти?

Нет уж, на эту сказку она больше не купится. Наверное, это вышло у него случайно. Хотя ладно. Думать так - очень глупо. Столь непоколебимый мужчина, как Нейт, ни за что в жизни не потеряет над собой контроль. Ее взгляд упал на маленький серебристый телефон, лежащий на столе возле дивана.

Мать позвонила почти сразу же, как Тэмми добралась до хижины. Сэйди просто обезумела, когда вернулась из своего “отпуска” и поняла, что дочь пропала. Тэмми вновь и вновь заверяла ее, что с ней все чудесно, но, зная Сэйди, предположила, что та наверняка просто-напросто велела Нейту найти ее девочку и лично убедиться в ее безопасности. Тамсин вздрогнула, пытаясь дышать ровно под давлением эмоций. Ей нужно думать, нужно прийти в себя, пока Нейт не заявился - чтобы он с чистой совестью вернулся и рассказал Сэйди, что причин для беспокойства нет.

И тогда он придумает, как закрыть их связь.

Ее кровь закипела, забурлила от мужской энергии, несущейся по венам. Брачные узы связывали пару на самом глубинном уровне. Для остальных веров их запах смешивался: чем дольше они вместе, тем сложнее различить их аромат. Однако из-за упрямства Нейта им с Тэмми в такой близости было отказано. И теперь ее чувства изголодались.

- Нет, - сказала она вслух, заставляя себя успокоиться. Все целители умели владеть собой, только так они могли работать в самый разгар сражения, или пытаясь спасти кого-то близкого - для веров возможности передать тяжелого пациента другому врачу просто не существовало. Каждый случай оказывался невероятно сложным, потому что Стая - это семья.

Наконец спустя долгих десять минут Тэмми смогла мыслить связно, несмотря на бурлящие в ней страсти. Тогда она впервые попыталась закрыть со своей стороны эту мучительную сладость, связующую ее с мужчиной, которого она боготворила всю жизнь… лишь затем, чтобы обнаружить, что ничего не получается. Она стиснула кулаки. Надо забыть всем известную истину, что брачные узы нельзя оборвать - если их удавалось блокировать Нейту, почему не выходит у нее?

На то, чтобы найти хоть какой-то ответ, у нее ушел час. Она вспомнила, что говорила мать: Нейт научился усмирять свои желания, чтобы дать ей время повзрослеть. Именно жесткий самоконтроль определял его отношение к ней. Но теперь он снял поводок и выпустил зверя на волю.

И, может, эту реку уже не повернуть вспять.

Она распахнула глаза. Если и в самом деле так, Нейт очень не обрадуется. И, что куда важнее, ей тоже это не нравилось. Ей не хотелось, чтобы он желал ее лишь потому, что его леопарда тянет к ней на самом примитивном уровне (а она на собственном примере знала, насколько сильна животная тяга). Ей хотелось, чтобы Нейт ее любил.

Ужасно наивная мечта для практичной и разумной целительницы.

~~~

Даже с помощью уз понадобилось целых три дня, чтобы найти Тамсин в уединенном коттедже в южной части озера, подальше от обитаемых мест.

- И какого черта ты забыла у черта на куличиках? – поинтересовался Нейт, как только она открыла дверь.

Тэмми прищурилась:

- От тебя держусь подальше.

Развернувшись, она пошла вглубь комнаты, покачивая бедрами, обтянутыми все теми же проклятыми джинсами.

Он был усталым, потным и голодным. Но хотелось ему не еды. Ему хотелось попробовать на вкус Тэмми - каждый мягкий аппетитный кусочек ее тела. Леопард в нем мечтал оценить упругость ее попки, пока он… Нейт захлопнул за собой дверь.

- Боже, Тэмми! В Стае все на ушах стоят из-за того, чтобы мы постоянно ждем атаки, а ты прячешься тут в этой лачуге?

- Это не лачуга, и я не прячусь, - отозвалась Тэмми, садясь к столу, где стояла тарелка с ее, должно быть, завтраком. - Это хижина Киана. Он любит воду.

Так Киан ему соврал. Вот уж неудивительно.

- Да до воды не одна миля!

- Не так уж и далеко.А еще он любит уединение.

Кинув сумку возле двери, Нейт провел рукой по волосам.

- Это что, была лишь маленькая глупая прогулка, о которой мне никто не позаботился сообщить?

Перед глазами все заливало красным.

Тут Тэмми выгнула бровь, и красное сменилось чем-то более темным, ярким и откровенно сексуальным.

- Я ухожу из Стаи. Финн согласился меня заменить на постоянной основе. Я ждала лишь его ответа.

Он ей не поверил.

- Ты не уйдешь из Стаи.

- Нет, уйду. - Положив недоеденный тост, Тамсин встала. - Что ж, ты меня увидел, со мной все хорошо. - Она язвительно улыбнулась, и ее глаза сверкнули гневом, который заинтриговал леопарда даже больше, чем ее пряный женский запах. - Так что можешь уйти той же дорогой, что и пришел.

Она принялась убирать со стола.

- Поставь тарелки на место.

Она пропустила его слова мимо ушей.

В два шага преодолев расстояние между ними, Нейт поймал ее запястье. Тэмми медленно опустила тарелку на стол, но лицо к нему так и не повернула.

- Нейт, чего ты хочешь?

- Чтобы ты со мной поговорила. - Он вдруг понял, что прижался к ней всем телом. Понадобилось одно лишь движение, чтобы обхватить руками ее талию и зарыться носом в шею. Он изголодался по ее запаху, по ее теплу. - Ну же, детка.

Тэмми вздрогнула так сильно, что он почувствовал это губами, нежащими ее кожу.

- Я так больше не могу, - прошептала она. - Прошу, отпусти меня.

Нейт зарычал.

- Насколько отпустить?

- Почему ты спрашиваешь?

Ему не нравилось, как дрожит ее голос.

- Не смей плакать, Тэмми. Так не честно.

- Не буду. - Но в ее словах уже звучали слезы. - Я знаю, на самом деле ты меня не хочешь. Это твой леопард тебя вынуждает. Все нормально. Если я уеду подальше, то, может быть…

- Что за хрень? - Он ушам своим не верил. - Ты и в самом деле так считаешь?

- Ты очень ясно дал это понять.

У Нейта внутри все замерло. Выпрямившись, он повернул Тэмми к себе. Она по-прежнему смотрела вниз. Держа ее за руку из опасения, что Тамсин вот-вот опять от него сбежит, Нейт пальцем приподнял ей подбородок. Ее глаза были влажными, но она встретила его взгляд, не мигая.

Боже, какая она гордая… Гордая, сильная, упрямая. И она считает, что он ее не хочет. Надо раз и навсегда избавить ее от этого заблуждения. Глядя Тэмми прямо в глаза, он провел костяшками по ее шее, плечу, вдоль всей руки, пока не накрыл ее ладонь своею. А затем положил их сцепленные руки на твердый ком в своих штанах. Тэмми потрясенно вздрогнула. От рефлекторного движения пальцев, сжавших его плоть, он чуть не застонал.

- Так что, похоже, будто я тебя не хочу? - прорычал он.

- Это… - Замолчав, она неровно выдохнула. - Это все из-за брачного танца. На самом деле я тебя не привлекаю.

Она отдернула руку и бережно прижала ее к груди, будто обожглась.

Господи боже.

- А может, это ты меня не хочешь? - тихо спросил он. - Это так, Тамсин? Может, я для тебя слишком стар?

Она вскинула голову:

- Не смей перекладывать вину на меня! - В ее интонациях впервые вспыхнули искры былого огня. - Я тебя просила, умоляла создать нормальную связь, стать настоящей парой. Но ты мне отказывал. Ты всегда мне отказываешь. Ну что ж, я сыта по горло. Мне надоело, что я для тебя недостаточно хороша.

Его будто ножом пырнули.

- Ты лучшее, что у меня есть, - с нажимом сказал он. - Последние четыре года я считал себя самым счастливым человеком на свете - чертовски неудовлетворенным, но при этом дьявольски счастливым.

- Хватит. - Она затрясла головой. - Не ври мне.

Нейт еле сдерживался, чтобы не впиться в ее губы и не целовать до тех пор, пока она не сдастся.

- Я следил за тем, как ты работаешь, и чувствовал такую гордость, что у меня сердце разрывалось. Я смотрел на тебя и готов был убить каждого мужчину, кто только покосится в твою сторону. Знаешь, почему я так бесился, когда ты надевала те тесные сексуальные шмотки? Потому что другие могли видеть то, что принадлежит только мне. - Это были чистейшие животные инстинкты, которые Нейт обычно подавлял. Но Тэмми должна увидеть его настоящего, до самой глубины звериной души. - Я не люблю делиться.

- И ты не думал, что я выгляжу глупо? - прошептала она.

- Я хотел сорвать с тебя эти проклятые развратные джинсы, - впрочем, он и сегодня, глядя на них, думал о том же, - и взять тебя прямо там, в Кругу Стаи.

- Нейт!

- Я хотел всем показать, что ты моя. Я хотел облапить твою грудь и целовать ее до тех пор…

Сдавленно пискнув, она прижала руку к губам.

- Нейт!

Судя по потрясению, застывшему на ее лице, его Тамсин, его милая девочка наконец-то вернулась.

Отбросив всю сдержанность, Нейт схватил ее свободное запястье.

- Я хочу тебя так давно, что у меня яйца вот-вот лопнут. И…

- Я поняла! - отчаянно перебила она его.

- Это чтобы избавиться от любого недопонимания между нами.

Ее время пришло. То, что Нейт хотел с ней проделать, наверняка было запрещено во многих странах. Какая жалость.

Нейт неторопливо двинулся вперед, пока Тэмми не уперлась спиной в стену. Ее грудь тепло и соблазнительно прижалась к его, а в живот ей уткнулась гранитная твердость напряженного члена.

- Секс? О да, черт возьми, я хочу секса. Хочу тебя так сильно, что готов целиком проглотить… попробовать на вкус это мягкое нежное тело.

Неровно и часто дыша, Тамсин глядела на него из-под опущенных ресниц.

- Но, детка, я влюбился в тебя задолго до того, как почувствовал брачные узы. Знаешь, почему я пришел поздравить тебя с днем рождения, когда тебе исполнилось пятнадцать?

Она лишь молча помотала головой.

- Потому что уже тогда я обожал тебя так же, как обожаю сейчас, - зашептал он те самые слова, которых ей так не хватало. Она плакала из-за него. Это непростительно. - Ничего пошлого - ты же тогда была совсем юной. Я и сам не понимал, что это. Просто всякий раз, когда ты улыбалась, все вокруг загоралось. И я мечтал сделать так, чтобы у тебя всегда была причина для улыбки. В тот день, когда я понял, что ты моя пара, я чуть не умер от счастья. Так что не смей говорить, что я не люблю или не хочу тебя. Я выбрал тебя, Тамсин Махэйр. Я выбрал тебя.

Тамсин чуть не разрыдалась.

- О, Нейт.

Она спрятала лицо у него на груди и обняла его, когда он отпустил ее руки. Тэмми никогда прежде не слышала, чтобы Нейт говорил так страстно, так романтично. Она не могла и представить подобного, и уж тем более, что он будет говорить это ей - благоразумной практичной целительнице.

- Ты не бросишь меня, - хрипло, с рычанием, велел он. - Если ты захочешь путешествовать, поедем вместе. Но ты меня не бросишь.

Так значит, он думал, что все вернется на круги своя. Что ж, значит, его ждет сюрприз. В том, что случилось, была и ее вина - Тэмми позволила ему думать, что он босс. А это не так. Они партнеры. Высвободившись из его объятий, она сорвала с себя куртку. Удивленный Нейт было отступил, а она принялась расстегивать пуговицы своей толстой шерстяной рубахи.

- Тэмми. - Нейт перехватил ее запястье.

- Забудь это, Нейтан, - отрезала она, в итоге просто распахнув полы. Во все стороны посыпались пуговицы. - Я собираюсь потерять девственность, и ты мне в этом поможешь. Даже если мне придется похитить тебя и привязать к кровати.

Он открыл рот, словно собираясь что-то сказать, но тут Тэмми прижала ладони к его восхитительно твердой груди, и Нейт лишь вздрогнул. Это же головокружительное ощущение, рожденное физическим контактом, накрыло и ее саму. У нее было право на прикосновение. На самое интимное прикосновение.

- А как же твоя свобода? - прошептал Нейт ей на ухо, упираясь руками в стену возле ее головы. Он не мешал Тэмми, позволяя ей и дальше гладить и ласкать каждый дюйм его греховно великолепной груди: тугие мышцы, затянутые в гладкую кожу, покрытую шелковисто-грубыми темными волосками.

- Идиот. - Она прикусила его подбородок. - Единственная свобода, которая мне нужна, - это возможность любить тебя.

Одной рукой он скользнул под ее джемпер. Теперь пришел ее черед задрожать.

- Ты упрямая женщина.

- Угу. - Кожа под ее губами казалась невероятно вкусной.

- И настроена весьма серьезно.

- Только попробуй мне помешать.

Он улыбнулся - открыто, красиво и совершенно по-мужски.

- Чтобы упустить шанс наконец-то увидеть твою грудь? Да ни за что.

- Нейтан! - Но его рука уже стиснула чувствительную плоть, и Тэмми растворилась в ощущениях.

- А почему ты не носишь бюстгальтер? - спросил он, прежде чем выцеловать из нее всю душу.

Когда Тэмми смогла набрать в грудь воздух, ее джемпер уже валялся клочьями на полу - Нейт срезал его когтями. Теперь он гладил и нежил плоть, еще не знавшую мужских касаний. Тэмми тонула в его ласках.

- Я… ммм… совсем про него забыла, - прошептала она. - Я так волновалась из-за тебя… Ой!

Нейт поднял ее, вынуждая обхватить его ногами за талию.

- У тебя были все основания волноваться.

Он снова ее поцеловал, а затем спустился губами по шее, чтобы слегка прикусить тонкую кожу груди.

Тэмми цеплялась за его плечи, пытаясь мыслить связно.

- Волноваться?

- Надеюсь, ты о тренировках не забыла? - Его губы сомкнулись на ее соске.

Прошло, наверное, несколько часов, прежде чем Тэмми пробормотала:

- Тренировках?

Это слово оказалось единственным, что сумел выдать ее мозг.

Нейт отпустил изнеженный комок плоти… только затем, чтобы тут же на миг прихватить его зубами.

- Потому что ближайшие несколько дней тебе предстоят интенсивные физические нагрузки.

Он сказал “дней”?

Это было последней мыслью Тамсин, перед тем как она окончательно растворилась в ощущениях. Нейт не набросился на нее, как следовало бы ожидать, учитывая их взаимный голод. Он был мучительно нежным, и Тэмми знала, как нелегко ему это дается.

- Все хорошо, - повторяла она снова и снова.

- Это твой первый раз. Я сам решу, когда все будет хорошо.

Может, она бы и взбунтовалась из-за его командного тона, вот только к тому времени Нейт уже дважды довел ее до оргазма. Возможно, его слова и вышли резкими, но вот руки оказались невероятно ласковыми, а рот и вовсе творил настоящие чудеса. Когда же наконец Нейт счел Тэмми достаточно подготовленной, то овладел ею так бережно, что у нее на глазах выступили слезы.

А во второй раз уже она овладела им.

13

Солиас Кинг не любил проигрывать.

- Каковы потери? - спросил он.

Киншаса повторил цифры.

- Чтобы их восполнить, потребуется несколько недель.

- Кажется, ты говорил, что это малая Стая? - Солиас буравил своего помощника взглядом. - Ты ошибся с анализом рисков.

- В качестве критериев я взял известные параметры интеллекта веров.

Увы, винить во всем одного лишь сына Солиас не мог. Все Пси сходились во мнении, что эти животные недостаточно умны.

- Найди мне другой участок.

Когда Киншаса покинул офис, Солиас задумался, кто из его врагов организовал диверсию - успех веров наверняка был обеспечен тайной поддержкой Пси. Глупо думать, что его обхитрила кучка каких-то зверей.

У него, высокомерно убежденного в генетическом и интеллектуальном превосходстве своей расы, и мысли не возникало, что он заблуждается. Что ситуация меняется… и Пси больше не контролируют каждый уголок планеты. Что эта малая Стая впервые показала, какой серьезной угрозой однажды станет.

14

Неделю спустя Нейт наблюдал, как Тамсин перебинтовывает предплечье малышу, строго-настрого запрещая ему впредь лазить по скалам без страховки. Она держалась уверенно и профессионально, у нее были сильные руки… и грудь, при виде которой текли слюни, а ладони чесались тут же ее облапить.

Подняв голову, Тэмми улыбнулась, и он почувствовал это в своей душе. Ему захотелось сгрести ее в объятия и зацеловать, но детеныш, глядя на них двоих, и так округлял глаза, так что Нейт решил ограничиться простым:

- Увидимся вечером. А пока мне надо ненадолго съездить в Сан-Франциско.

- Не забудь купить то, о чем я просила. - Еще одна улыбка.

Кивнув, он вышел, нащупывая в кармане список, который она дала ему утром. Тэмми были нужны кое-какие медикаменты, продукты и немного красок, чтобы закончить рождественские украшения. Найти в городе нужное оказалось несложно - каждый пункт списка Тэмми сопроводила инструкцией, как добраться до места назначения, и заранее обзвонила своих поставщиков, предупредив, что он к ним заглянет.

- Для Тэмми? - спросил морщинистый старик, как только Нейт вошел в его крошечную лавку в старой части Китайского квартала.

- Да. - Зверь Нейта чуял тысячи запахов: травы и специи, лекарства и благовония, но аромат казался удивительно успокаивающим. - Я ее пара, Нейт.

Понимающе улыбнувшись, старик перегнулся через прилавок, протягивая коробку.

- Она добрая душа - Тэмми. А ты будешь ее беречь и любить. Такова твоя судьба.

Нейт пораженно уставился на лавочника:

- Вы видите будущее?

- Нет, - усмехнулся тот. - Я не Пси. Всего лишь человек.

Всего лишь человек, и все же в его крошечных глазах светилась вечная мудрость. Нейту вдруг подумалось, что Пси со всеми их уникальными талантами никогда не достигнут подобного умиротворения.

- Вы правы. Насчет беречь и любить.

Взяв сморщенными руками книгу в кожаном переплете, старик сверился с записями на чужом загадочном языке.

- Звезды говорят, вы будете жить долго и счастливо.

- Ловлю вас на слове, - усмехнулся Нейт.

В глазах старика вдруг мелькнуло ехидство.

- Женщины… они не знают, что с нами делают. Это наш секрет.

Рассмеявшись, Нейт вышел из лавки пряностей и направился к своему автомобилю. Уже поставив коробку Тамсин в машину, он только сейчас заметил, что припарковался напротив цветочного салона. Пожав плечами, он захлопнул багажник и с мыслями о Тэмми перешел дорогу.

На наружной витрине букетов не было - должно быть, из-за холода, поэтому Нейт толкнул дверь. Его окутало темным влажным воздухом, густым от ароматов тысяч цветов.

- Милое местечко, - пробормотал он, пытаясь разобраться в сплетениях запахов.

- Я стараюсь, - послышался нежный голос.

Обернувшись, он увидел крошечную китаянку с дивной улыбкой. В ее глазах мерцал огонек, удивительно напоминавший Нейту кое о ком.

- Уж не знакомы ли вы с целителем на той стороне улицы?

- Он мой муж.

Почему-то это казалось совершенно правильным.

- О. - Он переступил с ноги на ногу, чувствуя себя слегка неуютно в этом чисто женском царстве. - Я хотел бы купить цветы своей паре.

Женщина сунула руки в карманы фартука.

- Она любит розы? Только что пришла свежая партия.

- Она тоже целительница, - вырвалось у него. Нейту и в голову не приходило спросить у Тэмми, любит ли она розы.

- Ах, значит, она серьезная женщина. - Китаянка жестом велела Нейту следовать за ней по лабиринту цветочных зарослей.

- Вот, - указала она на горшок, где вился крепкий зеленый стебель с несколькими белыми цветками. - Он продержится несколько лет. Ему нужно совсем немного воды и минимум внимания. Очень практично. Как раз для вашей целительницы.

Нейт нахмурился.

- Нет.

Пожав плечами, та перешла к другой полке, чтобы указать на букет ромашек:

- Солнечные и веселые. И когда завянут, их не жалко.

- Нет. - Нейт вдруг - сам не зная почему - начал сердиться. - Я не этого хочу.

Цветочница невозмутимо отвела его в другой угол магазина, оказавшегося гораздо больше, чем казалось снаружи.

- О, думаю, вот что вы ищете. - Она коснулась невзрачного букета. - Эти цветы выживут несмотря ни на что. И очень дешевые, - с заговорщической улыбкой добавила она. - Они везде растут.

- Нет. - Когти леопарда кольнули кожу, а в горле зародилось рычание. - Покажите мне что-нибудь красивое, что-нибудь необычное.

- Ну… - Та будто задумалась на секунду, а затем кивнула. Она повела Нейта в заднюю часть лавки, к небольшому стеклянному ящику под специальной лампой. - У меня вот что есть. Они не очень сильные и, как сами видите, им нужна особая забота. Но если вы их полюбите и будете беречь, они вознаградят вас сказочной красотой. Они дорогие и редкие, им сложно найти замену.

- Да, - в унисон согласились и мужчина, и зверь, очарованные изяществом цветов за стеклом. - Заверните эти.

- Для целительницы? - скептически подняла бровь китаянка.

- Для меня она не целительница. Она моя любимая, моя пара. - В отличие от оранжерейных растений Тэмми сильная. Но так же, как и эти цветы, она уникальна и своей красотой способна вынуть ему душу. – И я буду ее лелеять.

- Так и должно быть. - На этот раз улыбка цветочницы шла от самого сердца.

~~~

Тамсин приготовила ужин, накрыла на стол и переоделась в платье. Закусив губу, она уставилась на свое отражение. Платье до колен было по-осеннему красно-оранжевым, отчего в распущенных волосах мерцали медные искры. Оно обрисовывало грудь и талию, а пышная юбка ложилась игривыми складками. Тэмми дополнила образ туфлями на каблуках и тонким золотым браслетом.

- Я замечательно выгляжу, - сказала она самой себе, зная, что Нейт, скорее всего, даже не обратит внимания. Платье не меняло ее суть. Просто так она чувствовала себя увереннее.

Глубоко вздохнув, она прошла в гостиную, чтобы уже в десятый раз взбить подушки. Она млела от того, что живет с Нейтом, но все же понимала, что иногда впадает в крайность. Этот мужчина любил ее. И вряд ли он станет любить ее меньше из-за разбросанных подушек или припоздавшего ужина.

Тэмми учуяла дикий мужской аромат Нейта прежде, чем он постучал. Сердце пропустило удар. Думая, что он, должно быть, несет пакеты, она открыла дверь.

- Нейтан, что…

Ее взгляд упал на цветы в его руках. С нежно-кремовыми лепестками, на которых мерцали золотые прожилки, отливающие будто неземным радужным блеском.

- Я думал, тебе такие понравятся, - сказал Нейт, почти мурлыча.

Она робко дотронулась до одного из безупречных лепестков.

- Это мне?

- Ну конечно тебе, - прорычал он. - Или ты считаешь, я собираюсь одаривать цветами других женщин?

Покачав головой, она заглянула в синий бархат его глаз.

- Ты думаешь, я из тех женщин, которым дарят орхидеи?

- Да, черт возьми.- Он вложил букет ей в руки и вытер слезу, непрошено скользнувшую по ее щеке. - Ну хватит же.

Тамсин фыркнула, опустив взгляд на дивные цветы. Орхидеи. Нейтан принес ей орхидеи. Редкие, дорогие, красивые. Цветы, которые дарят девушкам, воплощающим в себе все эти качества.

- Спасибо.

- Поблагодаришь меня позже, - пробормотал он ей на ухо. - Когда я стащу с тебя это сексуальное платье. - Он уже стоял позади Тамсин, поглаживая ей бедра и притягивая ее к себе. – А может, платье я оставлю, сниму только белье.

- Не заставляй меня краснеть, - игриво ответила она: ей нравилась его неприкрытая чувственность.

- Платье пробуждает в мужчине фантазию. - Он прикусил ей ухо.

Тэмми широко улыбнулась, чувствуя, как сердце переполняется любовью - казалось, еще немного, и оно взорвется.

- А если я сниму все, кроме туфель?

Нейт застонал.

- Поставь скорее эти чертовы орхидеи в воду.

- Им нужна забота, - прошептала Тэмми, проводя пальцами по лепесткам.

- Угу. - Он поцеловал изгиб ее шеи. - Но я хочу заботиться о тебе. Позволь же мне.

Тэмми моргнула. Еще никто не предлагал ей заботу. Она целительница, именно она должна оберегать Стаю. Но Нейт подарил ей орхидеи, а значит, он считал ее красивой и изящной. Тэмми почему-то казалось, что он всегда будет видеть ее такой - он разглядел за целительницей женщину. Она смахнула еще одну слезу.

- Всегда.

Он крепко ее обнял.

~~~

К Рождеству Солиас Кинг остался лишь смутным воспоминанием. Пси убрали с земель леопардов все свое оборудование, оставив лишь гирлянды. Тэмми с превеликим удовольствием намотала их на свою елку, хотя не то чтобы дереву не хватало украшений - каждый из Дарк-Ривер счел своим долгом повесить игрушку, а то и десяток, так что оно действительно стало елью всей Стаи.

Тамсин думала, что Шайла была бы рада. В Стае до сих пор тяжело переживали ее гибель, но эта дурацкая елка, по крайней мере, принесла им немного радости. В рождественский вечер они устроили праздник под ее запорошенными снегом ветвями, и именно там Лахлан официально объявил их с Нейтом парой.

- И все же для меня настоящая годовщина – тот день, когда ты подарил мне орхидеи, - заявила она Нейту, когда они танцевали под переливающейся мишурой.

- А я голосую за хижину в Тахо. - Он провел руками по ее спине.

- И что же в таком случае мы расскажем нашим детям, когда они спросят, как мы друг друга нашли? А?

- Что в Дарк-Ривер всегда заботятся о своих. - Сэйди, Киан и даже Нита поступили так из-за родственных чувств, и Нейт их давным-давно простил. - И что их отец был идиотом, но вовремя исправился.

Нейту вдруг стало интересно, на кого будут похожи их дети. Хотя он не собирался настаивать на продолжении рода прямо сейчас. Тэмми всего девятнадцать… и в глубине души он еще сомневался, не будет ли она жалеть о том, что вышла замуж так рано. Но в эту волшебную рождественскую ночь ему хотелось верить в чудо.

- А может, повторим? - спросил он.

- Орхидеи?

Тэмми сказала эта столь невинным тоном, что Нейт чуть было не пропустил ехидный огонек в ее глазах.

- Ты мне за это заплатишь. - Он ущипнул ее за ягодицу.

- Веди себя прилично, - краснея, прошептала она. - На нас же смотрят.

- И что? - Он развернул ее спиной к стволу. - Я всего лишь играю со своей парой.

На этот раз Тэмми обняла его, забираясь ладонями под свитер.

- Я хочу повторить фокус со взбитыми сливками.

- И зачем же, по-твоему, я купил тот баллончик? - усмехнулся Нейт.

Распахнув глаза, Тэмми облизнула губы.

- Я первая.

Эпилог

Восемнадцать лет спустя.

2079 год.

- Где же взбитые сливки? - Нейт покрывал поцелуями голую спину своей женщины.

Она обернулась через плечо - такая красивая, что дух захватывало.

- Ты что, забыл: у нас гости.

- Они и сами могут себя занять, - отмахнулся Нейт, говоря о целой толпе, нагрянувшей к ним на семейный ужин.

- Они этим уже целый час занимаются. - Тэмми застонала. - Оох, опять.

- Похоже, мне придется сыграть роль гостеприимного хозяина, - сдался он, целуя изгиб ее поясницы.

- Бедняжка, - подколола его Тэмми.

Он прикусил кожу на ее ягодице.

- Не умничай, Тамсин Райдер. Я знаю все твои секреты.

За восемнадцать лет он убедился, что она принадлежит ему душой и телом. Нейту потребовалось почти два года, чтобы в это поверить, но когда он понял, что с каждым днем Тэмми все больше расцветает, его страхи окончательно развеялись.

Она уткнулась носом ему в шею.

- Хватит уже меня соблазнять. Мне нужно ужин закончить.

Поднимаясь, Нейт заметил золотистый конверт на тумбочке.

- А это что такое?

- Открытка от Ниты, - ответила Тэмми. Та вскоре после их брачной церемонии ушла из Дарк-Ривер –она нашла свою пару, и он оказался из другой Стаи. - Ее дети так быстро растут.

- Как и наши. - Нейт пробежался пальцами по ее бедру. - Боже, вскоре мне придется рассказать им о женщинах.

- Как будто ты в них что-то смыслишь, - расхохоталась Тэмми.

В ответ Нейт принялся целовать ее, не отпуская до тех пор, пока она не начала задыхаться.

~~~

Когда они наконец спустились, в доме оказалось на удивление тихо. Тамсин вскоре поняла почему: Лукас и Вон играли на заднем дворе в мяч, а остальные: их женщины, пара стражей, дети и несколько подростков - наблюдали за матчем.

- Я же говорил: они сами себя займут. - Стоя в дверях за спиной Тэмми, Нейт поцеловал венку пульса на ее шее.

- Должно быть, это Саша с Фейт решили, что нам не помешает уединение.

Они были с ней на кухне, когда зашел Нейт с букетом орхидей. Он дарил ей их каждый год, и всякий раз Тэмми таяла от восторга. Да и как могло быть иначе, если даже после стольких лет ее мужчина по-прежнему видел в ней редкую драгоценность?

Ехидный ответ Нейта утонул в радостных криках их детенышей, увидевших родителей. Нейт шагнул во двор, чтобы подхватить их обоих на руки и закинуть себе на плечи. Несмотря на все тревоги Нейта, Джулиан и Роман были совсем малышами - им еще и трех не исполнилось.

- Мамуля! Помоги! - завопили они вперемешку с хихиканьем.

Нейт усмехнулся ей, и внутри все свернулось в горячий узел. Боже, как же она его любит. Подойдя ближе, Тамсин склонила голову, будто бы пристально рассматривая детей. Узел стянулся еще туже.

- Мне кажется, в таком положении вы смотритесь куда лучше.

- Мама!

Со смехом она освободила брыкающегося Романа. Мальчишка засыпал ее поцелуями, но тут же попросил поставить его обратно на землю, чтобы он смог поучаствовать в матче. Джулиан уже играл с отцом, но все же чмокнул мать, прежде чем умчаться за своим близнецом.

- Они такие крохи, - прошептала она. Нейт привлек ее к себе. - Поверить не могу, что они наши.

- Мои маленькие чемпионы, - с гордостью заявил он, наблюдая, как Вон бросил мяч Роману. Тот, вместо того чтобы бежать самому, коварно пасовал брату, рванувшему на другой конец двора. - Смотри-ка, еще пару лет, и на поле им не будет равных. Так что там с елкой?

- Я вчера к ней ездила. - Живая рождественская ель стала для них традицией, счастливым воспоминанием, прошедшим через все эти непростые годы. - Наше дерево все крепче.

- Как и Стая, - сказал Нейт, вторя ее мыслям.

Она обвила рукой его талию.

- Как и мы.

Он посмотрел на нее, и нежность в его взгляде безмерно удивила бы тех, кто знал Нейта лишь как одного из опытнейших и опаснейших стражей Дарк-Ривер.

- Как будто у нас могло быть по-другому.

- Льстец.

Приподнявшись на цыпочки, Тэмми его поцеловала, думая о том, что с возрастом ее мужчина становится лишь сексуальнее. Он обладал хищной чувственной красотой леопарда в самом расцвете сил, требовавшего от Тэмми все, что она может ему дать. Она находила его неотразимым.

- Я люблю тебя.

Нейт прикусил ее нижнюю губу. Его глаза лучились истинно мужским самодовольством, когда он отозвался:

- Я знаю.

Тэмми расхохоталась. Ей потребовалось несколько лет, чтобы убедить его, что она полностью довольна жизнью. Она ни разу не пожалела о раннем браке. Ей повезло - она рано встретила свою пару.

А потом Нейт прошептал: “Навсегда”, и она снова в него влюбилась.

Удаленная сцена из двенадцатой главы

Двенадцать часов спустя, когда Нейт лежал, уткнувшись носом в шею Тамсин, зверь в нем все еще сомневался.

- Хоть ты и уехала, но недалеко.

Наверняка она хотела, чтобы он ее нашел.

- Вообще-то я собиралась в Новую Зеландию.

- Что? - Нейт вскинул голову, чтобы посмотреть ей в глаза.

Она пожала плечами.

- Мне, черт возьми, было больно. Быть рядом с тобой и не иметь возможности сделать так. - Она провела ладонями по его плечам. - Или так. - Прижалась губами к его груди. - Или так. - Потерлась ногой о его бедро - ей нравилось, как грубоватые волоски щекочут кожу.

- Так значит, в Новую Зеландию? - У Нейта стало портиться настроение. - Ты хоть знаешь, где это?

- Хватит рычать, - хлопнула его по спине Тэмми.

Нейт только теперь понял, что леопард в нем чуть было не взял верх.

- Так что тебя заставило остаться в Тахо?

- Это все Хуанита.

- Хуанита? - моргнул он.

Тэмми кивнула.

- Я рассказала ей о своих планах, а она посоветовала мне не торопиться, чтобы мама смогла привыкнуть.

- Твоя мама? - Нейт чувствовал себя попугаем. – Она выглядела чудесно, когда устроила мне трепку.

- Правда? - нахмурилась Тамсин. - А мне она звонила вся в слезах. Поэтому я сказала, что задержусь где-то на месяц, и она, если захочет, может ко мне приехать.

Сэйди в слезах - это что-то невероятное.

- А еще, - добавила Тэмми, - Лукас заявил, что психологически не готов принять мой отъезд.

Ах, вот в чем дело.

- Здорово они нас развели.

- Эээ… что?

- Все трое сказали мне, что не знают, где ты - врали прямо в глаза. - Нейт нахмурился. - Они с нами играли.

Губы Тэмми сложились в улыбку.

- Мне ведь показалось странным, с чего бы это мама вдруг стала такой эмоциональной. Ну что ж, это они привели нас сюда - в эту постель. К этой стене. И столу.

- Полагаю, тогда мне не стоит рвать их на части, - невольно улыбнулся в ответ Нейт.

- О да, ты мыслишь в верном направлении. - Она поцеловала его грудь. - Если бы они не убедили меня остаться, пришлось бы тебе сейчас ехать в Новую Зеландию.

Нейт уловил в ее интонациях легкую неуверенность.

- Да, черт возьми, пришлось бы, - сказал он, запуская руку ей в волосы и вынуждая поднять голову, чтобы встретиться с ним взглядом. - Я бы тебя на краю света нашел. Так что имей в виду, если снова решишь уехать.

- Нейтан, да ты романтик, - фыркнула Тэмми. - Думаю, ты просто обязан заняться со мной любовью.

- Лучшее предложение за все утро.



Вход в систему

Навигация

Поиск книг

 Популярные книги   Расширенный поиск

Последние комментарии

Последние публикации

Загрузка...