Короли и советники (fb2)

- Короли и советники 603 Кб, 321с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Александра Николаевна Гардт

Настройки текста:



Аннотация:

Герцогиню Лаэнкантану, едва-едва успевшую закончить мальчишеское отделение Академии Магии, призывают ко двору короля Беллиана в качестве советника. Грядут тяжелые времена, страну надо спасать от войны, заграничных послов и особо рьяных друзей престола. Меж тем, в роли мудрых правителей выступают четверо взбалмошных подростков из самых знатных родов, да и самому королю - всего 20 лет. Удастся ли им сохранить мир - и какой ценой?

1

Я допивала бутылку очень хорошего вина (подарок Эллорна по определению не мог быть плохим), когда сработала тревога. Кто-то, по всей видимости, спокойно приближался к моему замку, и я даже не стала уходить с балкона: на счастье, мой наряд был безупречен - спасибо папе, к которому я собиралась ехать вечером - а пройти через заклинания, не оставшись на границах моих владений навсегда, могло лишь очень ограниченное количество хорошо знакомых мне людей.

Через несколько мгновений у кромки леса показался всадник. Я пару мгновений гадала, кто это, поскольку одет он был в стандартное облачение мага (по крайней, мере, выпустившегося из Академии), темный плащ с капюшоном. Порыв ветра, правда, расставил все по местам: длинные темные волосы, белая кожа, целеустремленный взгляд. Белло, улыбка и свет - король нашей страны.

Сердце сделало небольшой кувырок в груди, я не выдержала и подумала о том, достойно ли выгляжу, двадцатилетняя наследница рода Кантанов, после бутылки вина от лорда Лорна. Следом в крови забурлила досада: слово 'король' все еще отдавало шероховатостью каменных плит Академии. Бывает такое, наверное: дружишь с человеком, между вами нет никаких тайн, а потом кто-то чужой говорит, что друг твой не просто герцог или лорд, а король страны, в которой ты живешь. Мои иллюзии насчет Белло разрушил наш общий сокурсник, Таэлерн. Теперь-то я понимала, как сильно сглупила. Все лучшие маги, будь то Желларн, Себилиарн или Эллорн, принадлежали к известным мне родам. Белло - Беллиан, о боги несчастий! - не вписывался ни в одну знаменитую семью, и правда почти положила конец нашей странной дружбе, начавшейся с того, что я попросту ненавидела его в течение целого года. Упасть из окна башни в Академии и задолжать Белло собственную жизнь меня угораздило уже на втором курсе.

Я махнула рукой. Повинуясь жесту, перед незваным гостем распахнулись тяжелые кованые ворота. Он поднял голову - и увидел меня; а я увидела, как закатное солнце полыхает в его почти черных глазах. Пожалуй, пора было спускаться вниз. Я заспешила, засуетилась, подобрала подол платья рукой, легко побежала по винтовой лестнице. Воспоминания жгли сердце против моей воли. Почти год ведь прошел, а не отпускало никак.

Обычная для Академии сцена: двое подростков (совершеннолетие приходится на окончание учебы) катаются по земле, пытаясь хоть как-то искалечить друг друга: в ход идут руки, ноги, даже зубы, чего там. Магия, видно, кончилась, толком не начавшись, и вот они спорят, у кого же род знатнее, а невеста лучше. Правда, в нашем случае драка была не о том. Еще минут пять назад я спокойно шла на занятия, помахивая сумкой и предвкушая встречу с лучшим другом. Однако в тот момент, когда мысли подобрались к очередной ловушке для Эллорна, меня довольно сильно толкнули.

- А, Лаэнкантана, какая честь! - с издевкой произнес Таэлерн (это был именно он, как я выяснила, отвлекшись от своих коварных идей и подняв глаза).

Я слегка замедлила шаг и выразительно посмотрела на темноволосую бестию. Ростом Таэлерн был с меня, но косая сажень в плечах и простая сила, которой от него так и веяло, явно говорили в его пользу. Я слегка хмыкнула и собралась было идти дальше - мало ли из-за чего он решил повздорить, но железный хват за ремень сумки меня остановил. Да и учебники все выпали.

- Может, извинимся, а, чаровница?

Я вздрогнула: чтобы деликатный и, в общем-то, нелюдимый Таэлерн начал разбрасываться подобными словами? Конечно, за те два года, что я провела в исключительно мужском коллективе, мне пришлось столкнуться со многим. Но ведь и мальчики приспособились. А тут - такое.
- Скажи, Таэлерн, а маму свою ты этим ртом целуешь? - удивленно отозвалась я, стараясь не провоцировать конфликта. Совсем смолчать, впрочем, тоже не получилось.

- А ты свою королевскую блядь каким ртом целуешь? - последние звуки донеслись откуда-то издалека; мои глаза застила белая пелена гнева.

Обмен спеллами, небольшая потасовка - и вот Белло уже крутит мне руки, потому что на увещевания я, кажется, не обратила никакого внимания, Эллорн прикладывает затылком о траву измученного и бледного Таэлерна, и красное мешается с зеленым, а я порываюсь бежать и добивать, но падаю на первом же шаге от невыносимой боли в правой лодыжке.

- Здравствуй, Белло, - произнесла я раздельно и четко, почти отделавшись от воспоминания.

Передо мной на каменной лестнице стоял, конечно, никакой не король, но мой лучший друг. В скромной рубашке, в длинной накидке с капюшоном - самый обычный самый талантливый маг.

- Здравствуй, Лаэн, - он тепло улыбнулся и поднес мою руку к губам; интересная формальность, если не брать в расчет то, что меня от нее дернуло, будто 'Молнией'.

- Какими судьбами? - поинтересовалась я почти равнодушно. - Совет ведь завтра, а сегодня я думала съездить навестить папу. Ты мог не застать меня. Случилось что-то из ряда вон?

Белло тряхнул головой, и темные волосы рассыпались по плечам. Сердце немного заныло, и я почти захотела дать другу пощечину.

- Как с сестрой Таэлерна?

В ответ король фыркнул и посмотрел на меня. Задержал дыхание - и не отвел взгляда. Пришлось соответствовать. По правде сказать, соответствовать приходилось всегда, да и удавалось это сделать только мне одной. С пресветлой Леалерной, впрочем, ничего такого в результате не случилось, она пришла мне на ум из-за воспоминания. Белло просто походя разбил ей сердце, и пока все Лерны готовились к свадьбе, король заваливал экзамены вместе со мной и проводил вечера с кем-то третьим. Я никогда не интересовалась подробностями. Тут, однако, эта история пришлась к слову, но в результате смотреть в темные глаза Белло надо было мне. Немного слепило.

- Ты пригласишь меня внутрь или предложение делать прямо тут, около входа? - в этот момент я все-таки прикрыла веки; смысл сказанного дошел с небольшой задержкой, и я простояла в блаженной темноте мгновения два или три.

- Какое, к демонам, предложение? - отозвалась я, наконец уставившись на Белло и чувствуя, что разговор приобрел нормальный ритм. Суть, впрочем, пугала меня все больше и больше.

- Самое обычное! - отрезал король и вдруг встал на левое колено, прямо на этих проклятых каменных ступенях. - Лаэн, сама понимаешь, у меня шаткое положение, нужна поддержка, нужен наследник. Совет уже просто обсоветовался жениться.

Я сглотнула и попыталась отогнать непрошенную мысль, что год назад все было проще, и сломанная щиколотка - да подземные демоны, верните меня назад, хочу сломанную щиколотку, и чтобы Белло нес меня на руках и ругался на чем свет стоит!

- Иди-ка ты на север, - задумчиво ответила я.

Беллиан вздрогнул. И произнес через мгновение, нахмурившись:

- Я серьезно, Лаэн.

- И я серьезно, Белло.

Развернувшись, я стала подниматься по ступеням в замок (выбежала, безумная, встречать!), заклиная себя не оборачиваться и не начинать рыдать. По крайней мере, сразу.

На следующее утро тревога взвыла непозволительно рано. Я, к счастью, уже проснулась и никак не могла заснуть снова, так что с унылым видом поплелась встречать гостей. Хотелось, чтобы это был Беллиан, одумавшийся, в парадном облачении и с кучей красивых слов о том, как он меня ценит и какой ошибкой был вчерашний день.

Подумать только, предложил так предложил! Еще бы прямо там сказал: 'Дорогая Лаэн, мне очень нужна королева. Конечно, громких романов у меня больше не будет, никакого позора для тебя'. Я потянулась, чтобы схватиться за лоб, но от резкой боли в спине у меня даже звезды в глазах начали осыпаться. Немудрено, полночи провалялась на каменной кладке, потому что кровать показалась слишком мягкой.

За воротами переминался с ноги на ногу вороной скакун, и мне не нужно было думать о том, кто скрывается под капюшоном.

- Красавица, опять прогуливаешь собрания?

- Эл...

- Запрыгивай давай, - скомандовал лорд и протянул мне левую руку.

Я пожала плечами, перемахнула через ворота - при помощи заклинания, конечно - и через мгновение уже восседала на коне позади Эллорна.

Отчего тот приехал за мной, я понять не могла, а в расстройстве чувств даже думать не захотела. Впрочем, одновременное прибытие с главой Совета гарантировало мне отсутствие выговора.

Когда мы прискакали во дворец, все уже были в сборе, даже вечно опаздывавший Себилиарн. Это значило, что лорд намотал пару кругов, увидев, что меня все еще нет - по каким бы то ни было причинам. Выводов мне делать не хотелось. Что же там думает бедный папа, к которому я так и не попала?

Мы прошли в тронный зал, и я завороженно уставилась на скучавшего Белло. Подумала, что, наверное, надо было согласиться, и к демонам будущее, сглотнула, попыталась поймать его взгляд, но ничего не добилась, и, заняв свое любимое место у окна, провалилась в тяжелые мысли. Может быть, тяжелой была, наоборот, как раз я, потому что на поверхность вынырнуть мне не удавалось до тех пор, пока Эллорн не произнес мое имя. Нет, кое-что я, конечно, слышала и даже отметила про себя, что к нам приедет посол Акероители, потому что письменные переговоры провалились, но очнулась я, только когда Эллорн торжественно провозгласил:

- На пост советника выдвигаю пресветлую Лаэнкантану.

Тут я почти подскочила на месте. Скосила взгляд на сидевшего рядом Желларна. Голос, впрочем, первым подал Себ:

- Послушайте, пресветлый, может, для начала проголосуем, нужна ли должность советника вообще? А то, знаете ли, хорошо, бесспорно, - каждое слово герцог произносил с невероятной ленцой и хорошо различимой ироничной издевкой; вполне в его духе, - что вы сказали такую пламенную речь, во время которой ваш кандидат, кажется, вообще спал, - за этими словами последовал молниесносный взгляд в мою сторону, а я судорожно сглотнула, - но все-таки. Зачем вводить должность, если она сто двадцать три года как отменена?

- Я вообще не знаю, о чем речь, - с бесшабашной прямотой заявил Желларн и тряхнул своей огненно-красной гривой.

- О, ну разумеется, граф не знает, - снова зацедил Себ, - куда нашим магам воздуха до простых смертных...

- Тихо! - рявкнул вдруг Эллорн.

Все подпрыгнули на своих местах. И тут, наконец, голос подал Беллиан.

- Вняв рекомендациям глубокоуважаемого Совета, я сделал сегодня предложение леди Раэлане, - произнес он скучающим тоном и отвернулся к окну, издав даже какое-то подобие вздоха.

Под аплодисменты и восторженные голоса окружающих я внезапно провалилась под землю, и мимо меня замелькали ярусы. Голову как-то нехорошо вело. С трудом выдержав подозрительный взгляд Себа, я поняла, что из дворца нужно ретироваться под любым предлогом.

- ...обязанности заключаются, во-первых, в рекомендациях правителю, а во-вторых, в охране его жизни. Таким образом, советник практически все время сопровождает короля и... - Эллорн не договорил.

- Да кому это нужно, пресветлый? - Себилиарн, кажется, был возмущен. Я решила цепляться за эту его эмоцию, покуда хватит сил: мне не хотелось вниз по новой.

- Наш досточтимый король - лучший маг в этой стране, - Себ даже слегка пожал плечами.

- И тем не менее, с приездом посла во дворце все время будет находиться чужой человек. По мне - это достаточная причина, чтобы ввести должность хотя бы на три месяца, а потом посмотреть... - Эллорн вернулся к своей обычной деликатности.

- Да глупости, мы постоянно будем с Белло, - парировал Себилиарн, поджав губы.

- Так в самом деле, давайте решим сначала, нужен советник или нет, - сказал Желларн, и оба спорщика мгновенно притихли, а потом Эллорн, слегка качнув головой, произнес:

- Голосуем.

Я подняла руку совершенно неосознанно, потому что думать ни о чем не могла. Друг что-то предложил. Должно быть, неплохую вещь.

- Три против одного, - резюмировал наш глава. - Теперь выдвигаю пресветлую Лаэнкантану. Она, естественно, воздержится от голосования.

Я пожала плечами, вообще не понимая, о чем идет речь.

- Единогласно, - сказал лорд и глянул на меня исподлобья. - Пресветлая, вам придется переехать во дворец и как можно скорее.

Мне в спину будто железный шип вонзился. Мир стал удивительно четок и ясен, но менять что-либо было уже поздно.
Заседание подошло к концу. Желларн вполголоса переругивался с Себом, Эллорн что-то выговаривал Белло, поэтому я почти незаметно выскользнула за дверь, выбежала во двор и, не жалея себя, перенеслась прямо к своему замку. По-хорошему, с такой отдачей можно было добраться и до папы, но... Я пошатнулась и упала на мокрую траву. Вставать не было сил. Кто знает, сколько бы я так пролежала, но тут над ухом раздалось встревоженное:

- Ребенок, вот хорошо, что я надумал тебя проведать... Сижу в гостиной, жду, и тут как бахнет фиолетовая молния! Ребенок... Ребенок, да что с тобой?

- Беллиан женится, - произнесла я одними губами.

Папе на Беллиана, впрочем, было плевать, он поднял меня на руки, тихо и очень грязно выругался и понес к замку.

- Беллиан женится, - сказала я чуть отчетливее, уткнувшись в его знакомую теплую шею.

- А тебе давно пора замуж, - отозвался отец мягко. - Себилиарн сколько ждать будет, не вечность же.

Я только и смогла, что простонать в ответ:

- Себ сосватан давным-давно.

- Ну и что, - папа поднимался по ступенькам, это отчетливо чувствовала моя спина. Почти в замке, надо же, а мне показалось, что портал открылся очень далеко.

- Я буду советником Белло, - прошептала я так, что сама себя не расслышала.

- Подземные демоны, ребенок! - рявкнул папа и облокотил меня на колонну. Я бы расхохоталась, кабы могла, но решила для начала не падать.

Он сделал три круга по зале, огромный, светловолосый и жутко молодой, потом подошел ко мне (в этот момент я как раз испытывала проблемы с равновесием, а за витой столб было не слишком удобно хвататься) и заявил прямо в лоб:

- Скажешь этому хлыщу какую-нибудь гадость, он тебя и выгонит прямо завтра! Даже не думай! Чтобы сама Лаэнкантана - и убивала свою жизнь на Бел-Лиана? Да это же...

Я не выдержала и все-таки упала - в обморок. Прохладная темнота оказалась неплохим окончанием для такого неудачного длинного составного дня.

2

Покои впечатляли: золото, шелк, мрамор разнообразных оттенков голубого, топазы в рамах зеркал. Кто-то постарался на славу. Я обернулась, чтобы спросить у Желларна, что же спровоцировало подобную щедрость, но красноволосый маг воздуха успел куда-то деться. Сундук с моими вещами - в который я за час до отъезда покидала, что попалось под руку - стоял прямо около входа. Здорово, что Желл за этим проследил. После приснопамятного телепорта к замку мне и без того немалых сил стоило начать колдовать. Странная магия вещь - вроде как все можешь и умеешь, но каждый раз, как в первый, думаешь, что ничего не получится. Я вздохнула, постаралась унять колотившееся сердце, и меня с головы до ног накрыло досадой. Отвратительное чувство. Я даже к окну рванула, чтобы вдохнуть свежего воздуха и избавиться от наваждения; на полпути я, впрочем, встала, как вкопанная. Следовало, конечно, ожидать, что вид окажется выше всяких похвал. Последние пару дней, однако, я плохо концентрировалась на мелочах, а к анализу не способна была вообще, так что открывшаяся вдруг панорама застала меня врасплох. Кристально-чистое голубое небо сверху и то же самое внизу; едва заметная линия посередине. Мои покои выходили на огромное озеро. В прежние времена - закончившиеся два дня назад - я бы уже побежала искать комнату Белло, чтобы в диком восторге запрыгнуть к нему на кровать и провизжать, что он самый лучший на свете. Додумать не удалось, за спиной послышались шаги, и до боли знакомый голос произнес чуть ли не утвердительно:

- Советник, вам нравится?

Ощущение было такое, будто на меня 'Ледяной покров' набросили. Я медленно развернулась, уверенная, что на пол сейчас точно посыплются кусочки замерзшей воды, и процедила:

- Весьма, мой король.

Передо мной стоял Белло, одетый в шикарные брюки, темно-фиолетовую рубашку, подпоясанный кушаком и совершенно небритый. Картинка. Его парадному портрету, наверное, было далеко до него самого.

- Вы прекрасно выглядите, советник, - бросил он и возмутительным жестом медленно скрестил руки на груди, слегка скривился, старательно скрывая... улыбку?

Я с трудом подавила желание начать топать ногами и ругаться на чем свет стоит. Сердце противно ныло, и, честное слово, я бы все отдала за то, чтобы события последних дней просто исчезли, растворились в потоке времени. Ведь тогда можно было бы толкнуть этого зазнайку в грудь, легонько совсем, рассмеяться - и увидеть, как улыбка заливает его лицо светом. Вместо этого я все еще, по ощущениям, скользила куда-то вниз по тем самым проклятым ярусам.

- Все в сборе, один я ничего не знаю, - раздалось от входа, и мы с Белло вздрогнули почти одновременно.

Через мгновение в комнате появился Эллорн. Одарив нас очень странным взглядом (будто мы чем плохим с королем занимались, а не стояли на расстоянии метра друг от друга), он очень живо уселся на мой сундук. Ни дать ни взять - третий курс Академии. Одет лорд был весьма изысканно: черная шелковая рубашка красиво оттеняла его природную светлокожесть.

- Когда у нас по плану вступление в должность? - поинтересовался он, переводя взгляд с меня на Белло и обратно.

Я пожала плечами и чуть улыбнулась. Эллорн хмыкнул в ответ.

- Да вы, как обычно, знаете больше, чем я, - мгновенно отреагировал на наш молчаливый обмен эмоциями Белло.

Я фыркнула и, махнув рукой, отвернулась; подошла к окну и распахнула его настежь. В комнате тут же посвежело.

- Опять не разговариваем друг с другом, - констатировал Эл. - Что бы вы без меня делали? Церемония будет вечером, так и быть, а сейчас, Лаэн, пойдем-ка смотреть дворец.

Я вздохнула и отвернулась от окна. Русоволосый лорд довольно резво, но при этом изящно поднялся с сундука, и уже через мгновение был около меня. Как обычно, соблазнительный, с игривыми карими глазами и правильными чертами лица. В вырезе шелковой рубашки виднелась массивная серебряная цепь, уходившая вниз. В том, что заканчивалась она амулетом где-то на стройном животе, я даже не сомневалась - а посему нервно сглотнула, взяла Эла под руку и вместе с ним гордо профланировала мимо неодобрительно посматривавшего на нас короля.

- И что у вас опять случилось? - спросил лорд, уводя меня налево по коридору. Странное дело: с каждым шагом сердце ныло все сильнее, будто привязанное, приколдованное к Беллиану.

- Ничего, Эл, ровным счетом ничего, - отозвалась я как можно более равнодушным тоном. Хотелось плакать. Я только и смогла, что удивиться столь резкой перемене настроения.

- Как же, как же, - почти промурлыкал лорд, - знаю я твое 'ничего'. Главное, этот придурок тоже молчит, будто воды в рот набрал. В прошлый раз хватило получаса ора, чтобы раскололся.

- Прошлый раз? - вяло поинтересовалась я, отмечая про себя, что мы куда-то сворачиваем уже в третий раз. Лево-право-лево? Или право-лево-лево?

- Не уходи от темы, красавица. Что он натворил?

Я поджала губы. Было совсем плохо, поэтому пришлось высвободить руку и, остановившись, прислониться к стене. Лорд бросил на меня очень подозрительный взгляд - и встал напротив. Хотелось рассказать ему все сразу и не говорить ни слова одновременно.

- Дела, пресветлая, - мой спутник поднял брови. - Ну ладно, не хочешь делиться - твое право, - он на мгновение нахмурился. - Из-за помолвки, что ли? Лаэн, ты же знаешь, что это ненадолго. Раньше он просто шлялся, теперь предложение сделал... Смех один. Ты не видела на совете, а Себ Желларна только и делал, что по ногам пинал, чтобы тот ржать не начал. Да всем смешно, - Эл очертил рукой дугу в воздухе и закусил нижнюю губу, не отводя от меня взгляда.

Я наконец додумала до конца мысль, засевшую где-то в левой части груди тяжелым металлом, и со стоном сползла вниз по каменной кладке. Эллорн вздрогнул, но тут же очутился рядом со мной, легкий, быстрый, летящий. Я решила, что начнет поднимать, но лорд сгреб меня в охапку и прижал к себе. Я вяло обняла его рукой и прошептала на ухо:

- Он на ней женится, помяни мое слово.

Эл немного подышал мне в шею - будто хотел разморозить, а потом сказал:

- Утешьтесь, милая, сегодня на ужине в вашу честь будет много красивых принцев, Белло увидит их внимание к вам, и помолвка испарится уже завтра.

- Почему ты меня не любишь... - пробормотала я, сделала глубокий вдох и встала на ноги. Пора было собираться: в конце концов, три года в Академии - и после этого так раскиснуть в довольно тривиальных обстоятельствах? Да сколько пари было заключено по поводу того, когда именно я сбегу на девчачье отделение... А сколько насмешек пришлось выслушать? Не сосчитать!

- Потому что ты не даешь мне этого делать, - на полном серьезе произнес Эл. Я мгновенно уставилась на него. Тот еще хитрец мой родовитый друг, ничего не скажешь.

- Глупости, - легко бросила я, чувствуя, как пол под ногами начинает чуть-чуть двигаться, значит, магия снова со мной, и, если что, готова понести в своем водовороте; с груди что-то ухнуло вниз и даже зазвенело при ударе о каменный пол.

Лорд пожал плечами:

- Конечно, глупости.

Я только хмыкнула в ответ. Друг стоял в полуметре от меня и потешно кусал губу.

- Ну-ка перестань, - сказала я, уже почти полная уверенности, что все будет хорошо, - вот же несусветица тут творится, в этом вашем дворце. Меня немного подкосила новость о помолвке, но Эл, послушай, мы с ним и с тобой вроде как лучшие друзья. Втроем. И я узнаю о помолвке на совете. Ничего себе новости. А тут еще выясняется, что мне нужно быть его защитником. Здорово вдвойне. Но в общем - ничего страшного, переживем, - я говорила и сама не верила сказанному. В Академии, правда, научили врать до конца, и сейчас я этим умением беззастенчиво пользовалась.

- Я сам узнал на совете, - Эллорн еле заметно мотнул головой, - вы, конечно, с ним друзья, я этого не отнимаю, но женщин он обычно со мной обсуждает.

Я фыркнула:

- Справимся. И пойдем уже смотреть дворец.

Лорд кивнул и, слегка улыбнувшись, протянул мне руку.

В свою комнату я ввалилась где-то через час - с гудящей головой и неслушающимися ногами. Покоев во дворце было несчетное количество, лестниц, коридоров и тупиков, увешанных картинами - еще больше. Наивная, я думала, что это у меня огромный замок. А мы с Эллорном даже не поднялись ни в одну из четырех башен. Помимо всего прочего, во дворце было полным-полно тайных ходов. О половине лорд вещал мне довольно неуверенно и на прямой вопрос ответил, что никто не знает точно, и вообще, всегда легко ошибиться, нажав не на ту картину. А, может, на нее вовсе не нажимать надо. Я хмыкнула и решила про себя, что никаких секретных лазов не существует в помине, но буквально через несколько минут Эллорн провел меня по одному из них, спрятавшемуся за очень неуклюжей статуей дракона. В общем, на мне единомоментно повис еще и целый дворец, ведь согласно моим новым обязанностям я должна была защищать короля, а что за защита без путей отступления.

Я вздохнула и, решив поваляться немного на кровати, двинулась в ее сторону; в комнате было довольно сумеречно, солнце успело уйти на другую сторону замка. Поэтому я чуть было не заорала во весь голос, когда на моем ложе кто-то резко сел.

- Вижу, лорд вас порядком вымотал, пресветлая, - король хмуро улыбнулся. - Выражения вашего личика бесценны, знаете ли. Я угадал почти все. Первым шло - дайте-ка подумать - 'наконец-то отвязалась', потом было незабываемое 'и как это все упомнишь?!', дальше... Вот насчет следующего я не совсем уверен.

- Мой король, - отозвалась я, старательно игнорируя выпад (и как он все угадал?!), - надеюсь, вы позволите мне переодеться к ужину?

- Вы же должны меня охранять. Всегда, - произнес Белло с легкой укоризной в голосе и лег на спину, уставившись в потолок. Я в очередной раз отметила про себя, какой невероятной длины у него ноги, и тут же испытала приступ ярости: король валялся на моей кровати в сапогах. Куда дальше, в самом-то деле.

- Мне. Надо. Переодеться, - отчеканила я, старательно гоня из памяти воспоминания нашей трогательной дружбы.

К моему удивлению, Белло довольно резво вскочил на ноги (будто вспомнил о чем-то) и прошел мимо меня. Затормозив в дверях, он бросил через плечо:

- Знаешь, Раэлана согласилась без раздумий.

После чего быстро исчез в полумраке.

Я выбежала вслед за ним в коридор. Хотелось много чего сказать, много о чем попросить, но вышло только проорать:

- Конечно! Ведь она так тебя любит! - и снова закрыться в комнате. С некоторым ущербом для обстановки: я так хлопнула створками, что от проема отвалился кусок инкрустации.

Иногда я ругала себя за несдержанность. Это, впрочем, был не совсем тот случай. Опять заныла спина, и мир с утроенной силой стал рисоваться мне в черном цвете. Я погрозила кулаком ушедшему Белло и рухнула на кровать, в очередной раз пожалев о своем падении с высоты семи этажей. Не будь его - тогда, глядишь, так бы с Белло мрачно и шутили по поводу внешности, интеллекта и знаний друг друга. Спина уже просто не давала жить, поэтому я протянула руку, чтобы вылечить саму себя, но тут же остановилась в испуге. Если болеть ничего не будет, на что в таком случае отвлекаться? Я даже рассмеялась горько. Белло, Белло, лучший друг, улыбка и свет. Он да Эллорн - вот и вся моя жизнь. Впрочем, в какие-то незапамятные времена был еще Себ. Замки моих и его родителей находились по соседству, и поэтому лет с шести я мужественно проводила все дни с ним. Иногда мы дрались, иногда придумывали заклинания (что там, 'Цепной огонь' работает до сих пор, а главное - как работает!), иногда уходили на рейды в соседские угодья. Папа, помнится, узнал обо все спустя года два, и очень удивился, что его дочь проводит время таким образом, вместо того, чтобы наколдовывать куклам наряды вместе с дочкой соседей справа. Он не сказал ни слова поперек, да и мое решение об Академии впоследствии перенес вполне стойко; даже по балам меня особо никогда не таскал.

В памяти наконец всплыло событие, до которого я так мучительно добиралась: мне было шестнадцать, учеба в Академии начиналась через пару месяцев, и я тихо сидела над книгами дома, когда ко мне, в мою жизнь, вдруг ввалился едва державшийся на ногах Себ. Я выбежала на улицу, когда увидела, как он перелезает через ограду и, сорвавшись, стремительно падает вниз.

- С ума сошел?! - прорычала я, таща его на себя в замок. - А если бы папа не был у... - тут я замялась.

- У любовницы? - пьяно рассмеялся Себ и чмокнул меня в ухо.

- Убить тебя мало, придурок, - с каждой секундой я распалялась все сильнее и сильнее. - То друзья не разлей вода, то два года не появлялся, а тут наколдовался на мою голову.

В гостиной я бросила его на диван, а сама села напротив, в смятенных чувствах.

- Меня приняли в Академию, так что буду боевым магом, - сказал Себ, подкладывая руку под голову. - Поэтому я и выпил. Слегка.

- Слегка?! - взвилась я. - Да из тебя алкоголь отжимать можно. Сколько бутылок из погреба угрохал?

- Три... Или четыре, - Себ засмеялся и уставился в потолок.

Я смогла только покачать головой, брови выше просто не поднимались. Три или четыре, ну ты подумай.

- Меня тоже приняли, между прочим, я же не пью, - сказала я, лихорадочно размышляя, что же предпринять. Если леди Деллиарна увидит сына в таком состоянии... Даже и думать не хочется, что она сделает.

- Иногда просто необходимо выпить, - еле ворочая языком продолжил изрекать житейские мудрости сосед. Мне на мгновение стало смешно. Но тут Себ повернулся ко мне и произнес сочувствующим тоном:
- О, приняли, говоришь? Будешь теперь постигать то, чего я тебя лишил? Усадка платьев по фигуре с помощью спелла 'Уменьшения' и уборка дома посредством 'Ветра'?

Я раздраженно махнула на него рукой. До сего момента мне было без надобности знать, существуют ли заклятия отрезвления, поэтому ничего, кроме ванны с холодной водой на ум не шло. А приводить Себа в порядок надо было срочно. В конце концов, я уже не в таком положении, чтобы... Чтобы юноша оставался у меня на ночь? Совсем разозлившись, я тряхнула головой. Воистину, эта чушь так забивает голову: извольте согласиться на танец, прекраснейшая, позвольте проводить вас в сад, о, вы, наверное, так искусны в заклинаниях ухода за розами... 'Нет, дра... Дражайший, я вообще-то лучше всего в чарах разбираюсь, ну и в боевой магии, конечно', - ответила я на подобный пассаж однажды, проглотив ругательство. По-моему, папа перестал возить меня на балы как раз после этого. Так что чушь, ни от чьего мнения я не зависела, но кто знает, что тут Себ надумает, оставь я его ночевать.

- 'Уменьшение' и 'Ветер', конечно. А еще пара спеллов ухода за лилиями. Лиарн, очнись, я на том же отделении, что и ты. А теперь пойдем-ка наверх, - с этими словами я направилась было к дивану, но Себ прямо-таки подскочил на месте. На ногах он, правда, не удержался, но глаза были совершенно сумасшедшие. Я даже остановилась: мало ли чего он тут наваяет. Магией от него несло за пару лиг, пил и не колдовал, значит.

- В каком смысле 'на том же отделении'? - произнес Себ абсолютно трезвым голосом.

- В том самом, - удивленно отозвалась я. Ну и вопросы. Подходить к соседу расхотелось совсем. Потому что он был не просто смертельно пьян: он был смертельно зол; сидел, откинувшись на спинку дивана, и смотрел на меня своими пронзительными глазами.

- Лаэн, детка, это ты очнись, - сказал он хрипло и совсем уж отрывисто. - Прошло время игры в войну. Ты теперь такая красотка, посмотри на себя в зеркало. Что и говорить, всегда была, но почему-то думала, что если забрать волосы в хвост, то станешь похожа на мальчишку. Все, конец, детка. Тебе нужно выходить замуж, учиться готовить, да подземные демоны, на балы начать ездить! А не носить рубашки и брюки... И снять уже этот чертов перстень с большого пальца правой руки. Так только маги носят. Мужчины. Зачем я его тебе подарил, даже ведь не зачаровала ничем? - последняя фраза отдавала горечью, но общий смысл...

Я невольно отступила назад. Ощущение было такое, что меня отхлестали по щекам. Унизительно, больно, все лицо горит и хочется плакать.

- Ну, Лаэн, скажи что-нибудь! - потребовал Себ высокомерно.

Я тряхнула головой, сбрасывая конский хвост с плеча, закусила губу и пошла к дивану. Первый шаг дался с трудом, но оставшееся расстояние я преодолела почти летя.

- Не имею обыкновения разговаривать с пьяными предателями, которые вдруг очень быстро забывают о четырнадцатилетии своего лучшего друга, - процедила я уже на ухо Себу, обхватывая его за талию правой рукой и чувствуя, как он вздрагивает всем телом.

Алкоголь, конечно, никуда не делся - не выветривается такое количество за пару минут, поэтому я доволокла бывшего лучшего друга до своей спальни, бросила его под балдахином и укрыла одеялом. Он вяло сопротивлялся, но я ничего не слушала. Затворила дверь покрепче и ушла спать на тот самый диван в гостиной. Поэтому, когда папа достаточно тихо ввалился в дом на рассвете (абсолютно трезвый, конечно, просто бесшумность - не его конек), всего-навсего захлопнув двери за собой так, что меня чуть не сдуло, ему тут же стало невероятно стыдно: как же, ребенок ждал весь вечер, да так и уснул напротив входа. Я помахала ему рукой, сонно прищурившись, а потом, когда он наконец угомонился наверху, пошла будить Себа.

После этого случая мы не сказали друг другу ни слова. Шел уже пятый год, так что предыдущий рекорд - с четырнадцати до шестнадцати - был побит. Да что же с ними со всеми такое, с этими лучшими друзьями?

Я с досадой посмотрела на перстень, до сих пор сидевший на большом пальце, и по привычке поцеловала его. То ли цветок, то ли солнце - не понять, но весь рифленый, изящной работы, постаревшее золото и серо-розовые камни. Перстень удачи, который я не снимала никогда. Так и не придумала пока, как его зачаровать, но не беда; не хотелось переводить кольцо, которое Себ достал для меня непонятно где, на простые спеллы. Я слишком любила эту вещь - наверное, потому, что того, кто мне ее подарил, больше любить было нельзя.

Я перевернулась на спину и чуть не застонала в голос: со спиной определенно творилось что-то не то. А в следующее мгновение до меня наконец-то дошло, к чему вся эта история так мучительно и долго вспоминалась. 'Иногда просто необходимо выпить'. Истинно так, Себ, истинно так.

Переодевшись в вечерний наряд, более-менее соответствовавший случаю (папа, через слово ругая Белло, посоветовал именно его), белое воздушное платье, перехваченное золотыми нитями то там, то здесь, и убрав волосы в похожей манере, я поспешила на поиски погреба. Некоторое количество вина перед ужином просто обязано было скрасить мое отвратительное настроение. О том, что терпеть придется не только занозу Белло, но еще и предателя Себа, я старалась не думать.

Выйдя из комнаты, я поколебалась немного и повернула направо. По сути, мне надо было просто идти вниз там, где представлялась подобная возможность. Я немного поежилась: во дворце было довольно прохладно. Первая же лестница оказалась, к моему удивлению, парадной. Иногда, честно говоря, я впадала в ступор от всех этих завихрений внутри замков. И почему для них не делают карт? Справедливо рассудив, что если кто и приехал, то подземные демоны с ним, я заскользила по ступенькам вниз. Что ни говори, а сандалии, конечно, гораздо легче, чем сапоги. Правда, как в таком бегать по лесу, если даже каменная кладка через подошву чувствуется? Думая о всяких несерьезных вещах, я сама не заметила, что довольно сильно разогналась. Повернула налево - и тут же в кого-то врезалась. Некто, правда, наверх почти бежал, поэтому, наверное, мы не скатились кубарем вниз, а, немного покачавшись, восстановили равновесие. Я сразу сделала шаг назад. Передо мной стоял абсолютно незнакомый юноша, одетый чрезвычайно богато, но не вычурно. Я даже рассмеялась: лейтмотив в наряде был тот же, что и у меня: белая рубашка отделана золотом, как и широкий кушак. Длинные пальцы, унизанные перстнями, бледная кожа, широкие плечи, огромные чуть грустные карие глаза, прямые волосы... Да кто это такой? Я вопросительно посмотрела на чужака. Тот забавно тряхнул головой и сказал чуть хрипло:

- Прошу прощения, пресветлая Лаэнкантана, никак не думал, что вы уже здесь.

Я удивилась и совсем замялась, не зная, что сказать. Юноша довольно скромно улыбнулся, аккуратно взял мою правую руку и поднес к губам, так и не отводя взгляда. Я стушевалась окончательно и, кажется, начала краснеть. Однако тут из-за поворота появились Беллиан с Эллорном, и я встряхнулась. Юноша наконец отпустил мою руку и, подмигнув, развернулся. Выражение лиц обоих моих друзей было не описать словами.

- Любимый брат, рад встрече! - провозгласил бледнокожий красавец, и на этом моменте я вообще чуть не упала на месте.

Эллорн как-то очень по-светски мне улыбнулся:

- Пресветлая, так вы уже познакомились с братом нашего короля?

Юноша в белом поспешно обернулся ко мне:

- Болван, забыл представиться! Иелиан.

- Ну-ну, - в первый раз заговорил Белло. - Не будем так сильно распинаться, это же не в твоих обычаях, правда, Иело? - в его голосе послышался то ли упрек, то ли укор.

- Приятно познакомиться, принц, - наконец сумела выдавить из себя я. - А скажите, - и тут я почти ойкнула, магия взяла и толкнула меня в пятки, как будто я балансировала на волне; впрочем, так оно и было, - мой король, - я резко перевела взгляд на Белло, - это у вас манера такая: все ото всех скрывать? Или, может быть, данное правило распространяется только на меня?

Теперь внимание было обращено в мою сторону. Белло смотрел с явным неодобрением, пауза затягивалась, но тут, наконец, Эллорн хмыкнул, чуть прикрыв рот ладонью и, кажется, собрался что-то сказать. Меня, однако, уже понесло:

- А то знаете ли, мне вас охранять нужно, а я не в курсе, что у вас есть брат. Брат, - повторила я и замолчала (надеюсь, достаточно выразительно).

- У кого есть брат? - раздалось за моей спиной. Голос принадлежал Себу, и я чуть было не выругалась вслух. Не хватало только Желларна. Проигнорировав вопрос (не начинать же с предателем разговаривать), я продолжила беззастенчиво пялиться на Белло: тут я была в своем праве. Праве советника.

- У меня есть, - подал голос Иело и улыбнулся кому-то за моей спиной. - Я понимаю, что Белло у нас скрытный, но ты-то почему пресветлой не говорил, кого охраняешь?

- Это вечер шарад, да? - сказала я и вопросительно оглядела собравшихся. - Что происходит? Кто кого охраняет? Почему я не в курсе?

- Пресветлая, сейчас мы все вам расскажем, - Эллорн дипломатично ухватил меня под локоток и улыбнулся. - За ужином в вашу честь.

- Нет, так не пойдет, - я сделала шаг в сторону. - И, может, уже хватит тут упражняться в остроумии, Эл? Пресветлой он меня называет. Вроде же все свои. Что за секреты, я спрашиваю? Я отказываюсь вступать в должность, потому что советник должен - да нет, обязан! - владеть всей информацией. Герцог же, - я кивнула головой в сторону Себа и невольно бросила взгляд на перстень на своей руке, - не скрывает, что мы с ним были соседями, правда?

- Что-что? - переспросил Эллорн, и я поняла, что сообщила новость.

- От меня не скрывает, - застенчиво проговорил Иело. - Ну так и я тут, знаете, пресве... Лаэнкантана, на правах дракоши.

Теперь все развернулись к принцу. Себ хмыкнул, Белло нахмурился, а Эллорн просто поднял брови.

- Дракоши? - нервно поинтересовалась я.

- Я знаю, что вы дружили, - отозвался Иело. - Но я же бесполезное существо, колдовать не могу, могу только сидеть во дворце или ездить по балам. Так что мне, видимо, можно рассказывать.

Повисло молчание. Я почти кипела, потому что так со мной никто никогда не обращался. Развели тайное общество, право слово. Дети, сущие дети. Но зачем скрывать что-то друг от друга? К чему секреты и недомолвки? Да что преступного, в конце концов, в наличии младшего брата у Белло и нашей дружбе с Себом? В левом виске глухо заныло - и у меня окончательно испортилось настроение. А несколько минут назад, наивная, думала, что все, хуже быть не может.

- Больше - никакой секретности, Ла, - ох, где-то я это уже слышала... Но неужели Белло обратился ко мне на ты?! Я в изумлении уставилась на небритого красавца-короля. - Все это связано с безопасностью, в той или иной степени. Однако сегодня мы расскажем тебе все, что тебе было неизвестно, а это, уверяю, сущие мелочи. Ты уж, в свою очередь, просвети нас по поводу вашего давнего знакомства с Себиалиарном, - на заднем плане кто-то смущенно хмыкнул. - Нам очень интересно, правда, - с этими словами король вежливо предложил мне руку.

Мгновение помедлив, я кивнула в ответ и аккуратно обвила пальцами его запястье. Сложный, но очень изящный прием - впрочем, мне не оставалось никакого выбора.

Мы пошли наверх, в тронный зал, где сидел обеспокоенный Желларн. Увидев нас, он вскочил с места и долго помогал мне расположиться поудобнее. Я, занятая мыслями (голова просто гудела), не сразу заметила, что почему-то оказалась во главе стола: вот еще напасть. Сидевший по правую руку от меня Эллорн наполнил мой кубок вином. В ответ на это я смогла лишь вежливо кивнуть.

- Желл, расскажи, пожалуйста, Ла про наши дворцовые тайны, - мотнул головой Белло, наливая вина себе.

Я хотела фыркнуть, но сдержалась. Похоже, три фразы, адресованные мне, явились для короля пределом.

- Да нет никаких тайн, - растерянно проговорил маг воздуха, переводя взгляд с меня на Белло.

- Ага, только пресветлая не знала, что я существую, - проговорил Иело хрипло и обиженно. Я улыбнулась: совсем ведь еще ребенок.

- А. Да. Это же скорее относится к вашим личным недомолвкам, правда? - неуверенно спросил Желларн.

- Мы вот тоже все не были в курсе, что вы с Себом друзья детства, - проговорил Эллорн и лукаво на меня посмотрел.

- Правда? - вытаращил глаза Желларн. Все рассмеялись и заговорили одновременно.

Я обратилась с вопросом к Иелиану, хотела разузнать про его жизнь, но король не дал мне договорить.

- Пресветлая, пожалуйста, примите свою должность, или не принимайте вовсе, мы тут колеблемся, сообщать ли...

- Лаэн - член Совета, - язвительно бросил Себилиарн в ответ. Только через мгновение я поняла, что он за меня вступился. Как реагировать, я не знала, но в груди разлилось тепло.

Король помедлил секунду, а затем кивнул:

- Твоя правда. Желларн, так доложите, пожалуйста, о ситуации с Акероителью.

Тот вздохнул - видимо, не понимая, к чему такие сложности - и начал говорить:

- Вчера вечером после вашего отъезда мы получили еще одно послание от королевы Андреэлейны. В нем выражались определенные сомнения насчет нашей лояльности, и тон в целом был довольно резок. В конце послания говорилось, что в случае отсутствия успеха с переговорами Акероители придется прибегнуть к другим методам.

Сначала я просто не поверила своим ушам, а потом, увидев, что все сидят напряженные и молчат, поняла, что так оно все и есть на самом деле.

- Война? - наконец смогла выдавить из себя я.

Желларн нервно забарабанил пальцами по столу:

- Именно об этом мы и подумали.

Я оглядела всех присутствовавших. Надо было собраться и что-то сказать. Слегка волнуясь, я поднялась на ноги, поправила волосы, набрала воздуха в грудь и начала:

- Хочу заверить всех собравшихся, что в подобном случае, разумеется, мои личные обиды и мотивы отходят на второй план. Я с радостью принимаю предложенные мне обязанности и постараюсь выполнить их как можно лучше. А отсутствие навыков переговорщика я постараюсь компенсировать чтением книг по данной тематике.

- Спасибо, Лаэн, - Белло тоже встал из-за стола. - В этой нелегкой, прямо скажем, ситуации, твоя поддержка очень важна для нас. Однако же, - произнес он, поднимая со стола кубок, - мы ничего толком не узнаем вплоть до приезда посла. Поэтому на сегодняшний вечер предлагаю обо всем забыть и насладиться обществом старых друзей, - с этими словами он обворожительно улыбнулся, отсалютовал кубком мне и Себу и, заведя прядь непослушных волос за ухо, сделал глоток.

- Ты невозможен, - проговорила я и оперлась на стол. Эллорн поднялся одновременно с Желларном, за ними встали и Себ с Иело - только для того, чтобы пригубить вина. Мне не оставалось ничего иного, кроме как последовать их примеру.

- О, и такой момент, пресветлая, - Беллиан определенно чего-то добивался, разговаривая со мной. - Я понимаю, вам, конечно, все это будет нелегко, но нельзя ли на время работы ограничиться брюками и рубашкой? Непривычно, я понимаю, статус прожигательницы жизни на балах... - на этом моменте я уже была готова запустить в короля кубком, а Себ и Желларн, не сговариваясь, прыснули; Эллорн нервно перебирал пальцами салфетку. - Но все же. Тут сплошные мужчины, войдите в наше положение, невозможно спокойно ходить мимо, - Беллиан издевался уже просто в открытую. За меня, тем временем, вступился лорд:

- Мой король, вы снова возвращаетесь к нападкам и колкостям, не так ли? - Белло осекся, а Желларн и Себ начали хохотать в голос. Я махнула на происходящее рукой и обратилась к Иелиану, который вообще ничего не понимал:

- Принц, это все дела давно минувших дней, знаете ли. Ваш брат припомнил одну древнюю историю, которая случилась, когда мы еще учились на первом курсе в Академии. Не слушайте его, я по большей части хожу как раз в брюках и рубашке.

- Почему? - с искренним удивлением спросил Иело.

- Действительно, к чему бы это? - поддакнул ему все еще не отсмеявшийся Себилиарн.

- Принц, - я подчеркнуто проигнорировала бывшего лучшего друга, - так гораздо удобнее колдовать, бегать, умирать, в конце концов, - на слове 'умирать' я посмотрела на Белло, но тот уставился куда-то вниз.

- Вы... умирали? - Иело широко раскрыл свои карие глаза, которые были гораздо светлей, чем у брата.

- Было дело, - кивнула я. - Впрочем, это все довольно грустно, давайте и правда насладимся обществом старых друзей, - я отсалютовала кубком королю.

- Полно вам, госпожа, - ответил тот немедленно, - я же не о нас с вами говорил. А о пресветлом Себилиарне, к которому вы все время умудряетесь находиться спиной. Спелл для этого какой-то придуман?

Я молча сделала глоток из кубка, раздумывая, как реагировать. Начиналось все вроде бы неплохо, а вот опять съехало на шутки и язвительность.

- Мы не разговариваем четыре года и не дружим шесть лет, - вдруг ответил за меня Себ, и я удивленно на него посмотрела. Он сидел прямо, а говорил медленно и с достоинством, глядя прямо в глаза Белло.

- Какая точность, - проговорил король, слегка подняв брови. - Однако мы не можем позволить себе подобную роскошь, иметь антагонистов в Совете.

- Уверяю вас, что на делах это не сказалось ни разу, - все так же медленно отозвался Себ. - Если вы вспомните последнее письмо в Акероитель, мы с Лаэнкантаной отстаивали одну и ту же точку зрения.

- И то верно, - вмешался в разговор Эллорн. - Давайте все же сменим тему?

- А можно, когда это все закончится, пресветлая Лаэнкантана будет моим следующим тюремщиком? - снова хрипло проговорил Иело, и мы дружно обернулись к нему, а через мгновение, не сговариваясь, расхохотались.

Все наперебой стали расспрашивать милого принца о его жизни, а я вдруг почувствовала, что что-то не так, подняла глаза и увидела, что Себилиарн сидит и не может отвести взгляд от большого пальца моей руки, от серо-розовых камней и потертого золота; смотрит удивленно и даже как-то враждебно. Будто его только что ударили. Я не нашла ничего лучше, чем поднять кубок и сделать из него глоток, все еще раздраженная донельзя, и тут чуть не поперхнулась; взгляд Себа проследила не я одна. На лице Белло играла очень ехидная улыбка, призванная скрыть удивление и непонимание (видела я ее однажды), и сердце в груди сделало два удара за одно мгновение. Просто на секунду я решила, что Эл был прав, и завтра мой лучший друг отменит свою проклятую помолвку.

3

- Пересменка! - весело проорал Себ. От неожиданности я подпрыгнула, а потом обернулась.

- Ты только при Беллиане так не радуйся, - с герцогом, судя по голосу, был не кто иной, как Эллорн.

Немного повертев головой, я, наконец, увидела обоих. Они стояли прямо у входа в библиотеку: видно, зашли переговорить о чем-то наедине. Меня надежно скрывали аж два ряда стеллажей с книгами.

- Я, по-твоему, совсем не в себе? - Себ поднял брови и манерно закатил глаза.

Я поставила том на место и двинулась к проходу, чтобы наконец дать знать о своем присутствии.

- В себе там ты или не в себе, но держи ухо востро, - я почти хмыкнула, Эллорн был прямо-таки демонски серьезен. - Из-за Лаэн, ага?

Себ издал какой-то непонятный звук, а я замерла на месте. По коже поползли противные мурашки.

- Я женюсь на Эддре, мой лорд, так что... - голос герцога прозвучал неуверенно.

Я нервно сглотнула.

- Это хорошо, даже просто замечательно, - вкрадчиво проговорил Эллорн, и температура в библиотеке, кажется, упала градусов на пять. Вполне возможно, кстати, если Эл по-настоящему не в духе. - Понятия не имею, кто она, но так держать.

'Соседка справа, предпочитавшая кукол дракам и стучавшая на нас родителям', - мрачно подумала я и обхватила руками плечи. Не то, чтобы помолвка оказалась для меня новостью. Однако если дело так пойдет и дальше, умру от потери уверенности, истеку ею, как кровью.

- Эддремарна, моя невеста. Знакомы с детства, - отозвался Себ, и меня пробрал озноб; чтобы лучший боевой маг за последнее десятилетие, заноза и циник - да оправдывался перед кем-то? Правда, лорд даже сквозь два стеллажа выглядел страшновато (выходить мне уже все равно было поздно, поэтому я продолжила наблюдение через щель между книгами).

- С Лаэн вы тоже знакомы с детства. И лучше бы, честное слово, она об этом не упоминала. Ты когда-нибудь видел обозленных львов, а, герцог? - внезапно сменил тему Эл.

Себ, кажется, совсем растерялся:

- Нет, а причем тут львы?

- Притом, что я бы на твоем месте женился на этой Эддре прямо завтра. С утра пораньше.

Себ раздраженно пожал плечами:

- Может быть, прекратишь уже раздавать советы и говорить загадками? Прорицатель из меня никудышный, сам знаешь.

Эллорн присел на краешек письменного стала и скрестил длинные ноги в высоких сапогах.

- Скажу тебе так: мне прорицатели в Совете и не нужны. А вот ты, Себ, просто необходим. Покуда я убедил Беллиана в том, что ты необходим и всей стране тоже. Но что ему придет в голову завтра, я не знаю. А ты, как назло, отслужил свое по Иелиану и будешь тут чаще, чем хотелось бы... Не доходит?

Герцог покачал головой и недовольно посмотрел в мою сторону. Я даже вздрогнула - неужели заметил?! Да нет, просто манера такая, в детстве ведь точно так же делал.

- Это его территория, Себ, - начал лорд почти мягко, - территория большого злого льва. Так что уж ты не защищай Лаэн больше, ладно? Держись того, что сказал сам. Не общаетесь шесть лет - и все.

- Дело в ней, да? - вскинулся мой сосед, а я почему-то увидела мальчишку, выгораживавшего меня перед моим же отцом. - Мы с ней враги почти, а ты нотации читаешь.

- Ничего подобного, - от Эллорна как будто волна пошла по комнате. - Я тебя предупреждаю. Подумай сам, Беллиана с Лаэн сейчас тоже друзьями назвать трудно. И он женится на Раэлане. Ничего не напоминает, мой герцог?

Себ побледнел и, не сказав ни слова, вылетел из библиотеки. Эллорн покачал головой и вышел вслед за ним.

Я некоторое время постояла за стеллажами, прислонившись лбом к прохладному дереву, потом вытащила какой-то том по этикету, взяла его под мышку и на плохо гнущихся ногах двинулась к себе в комнату с твердым намерением даже ужинать к этим куртуазным психам не выходить. Хоть Беллиана не было - уехал, кажется, знакомить брата с Раэланой. Есть от этой мысли расхотелось совсем. Я взгромоздила том на стол и с удивлением обнаружила, что это уже седьмая книга за неполные сколько там... Четверо суток? Да и чему удивляться, днем я пределы своей комнаты и под невидимостью не покидала, ссылаясь на близившиеся переговоры. Впрочем, мне действительно хотелось быть уверенной в наших силах. На подобном уровне ни Беллиана, ни его брата общаться не учили, да и в Совете никто соответствующими умениями похвастаться не мог. Разве только Эл, прирожденный оратор и хитрец, каких поискать.

Ночами же я делала небольшие вылазки на озеро и бродила по дворцу, силясь запомнить, какой переход ведет в тронный зал, а какой, наоборот, в погреб с вином. Словом, спала мало, но была чересчур продуктивна, в отличие от всех остальных. Справедливости ради, я их практически и не видела, за исключением завтраков и ужинов.

Книга, притащенная из библиотеки, оказалась довольно неплохим руководством по общению с разными высокопоставленными особами. Дойдя до страницы номер семьдесят шесть, я только и смогла, что порадоваться собственному чутью. Больше радоваться, кажется, было нечему, потому что - как же, как же - два моих лучших друга собирались жениться непонятно на ком и толком со мной не разговаривали. Я со стоном опустилась на стол и замерла, смотря, как на озере за окном бликует свет.

Спина болела. Неловко дернувшись, я почувствовала, что теряю равновесие и наконец проснулась. Так и есть, отключилась прямо за чтением. Я покачала головой: кажется, недовольство собой скакнуло на качественно новый уровень.

За окном занимался рассвет, а значит, возможность побродить по замку была упущена. Впрочем, мне зверски хотелось есть, а чего стоит один только путь до столовой! Вполне может заменить ночную вылазку. Я умылась, переоделась в очередную белую рубашку и очередные высокие брюки, после чего покинула комнату с гордо поднятой головой. Не пройдя и половины пути, я внезапно налетела на выходящего из-за угла Ландерна.

- Лан? - вытаращила глаза я.

- О, советник, какой приятный сюрприз! - энергично проговорил барон и не замедлил поцеловать мне руку. - Да-да, я в курсе, обо всем знаю, отличная карьера! Меня тут заверили, что ко всем своим умениям ты еще и...

- Корпит над книгами денно и нощно. Доброе утро, Лаэн, - закончил фразу чрезвычайно элегантный Эллорн. Не слишком ли, впрочем, для столь раннего времени?

Кажется, во дворце что-то происходило. Но не успела я прищуриться и потребовать объяснений, как лорд отвесил мне шутливый поклон и удалился в сторону парадной лестницы.

- Мелочь, а все туда же, - неодобрительно буркнул Ландерн.

Я усмехнулась: со времен Академии барон не изменился ни капли. Так и считал нас детьми.

- Мы на два года младше тебя, Лан, - в очередной раз сказала я, и мне на мгновение показалось, что вся жизнь целиком состоит из повторов. Это было довольно жуткое ощущение, но я быстро взяла себя в руки.

- Я и говорю: мелочь, - беспечно бросил Ландерн. - Давай провожу тебя.

Я кивнула, и мы двинулись в сторону столовой.

- Поклонники все при тебе? - поинтересовался барон, сдувая с глаза прядь волос. Я не выдержала и рассмеялась: очень он уж сделался похож на какое-то животное. Лошадь, что ли?

- Какие поклонники, - отозвалась я, покачав головой в ответ на вопросительный взгляд, - в самом-то деле, имей совесть.

- Все, - продолжил гнуть свою линию барон. - Что я, не помню, как этот красноволосый тип тебе магию воздуха преподавал?

Совершенно ожидаемым образом ровно в этот момент мы переступили порог столовой, в которой, конечно, и обретался 'красноволосый тип'. Желларн задумчиво поднял глаза от огромной тетради и уставился на нас. Я закусила нижнюю губу: у барона был дар попадать в щекотливые ситуации.

- Тоже очень рад тебя видеть, Лан, - немного холодно произнес граф. Значит, все слышал.

- Привет, - улыбнулась я и продолжила, ни к кому конкретно не обращаясь:

- Было такое дело, ну так я и не скрываю, как мне крупно повезло, учиться у самого лучшего мага воздуха в мире!

Желл сразу заулыбался, и у меня отлегло от сердца.

- Не поспоришь, - заключил Ландерн. Нападки и конфликты, в общем, не были его сильной стороной, он отличался редким и очень честным шумным добродушием. - Оставлю Лаэн с тобой, а сам пойду найду Белло, надо же ему вручить подарок, - он жестом показал на сумку, которую я и не заметила под темно-серым шелковым плащом, дождался моего кивка и вышел. Воспитанности ему тоже в целом было не занимать, ничего не скажешь. Причем не фальшивой и показушной, а настоящей и открытой. В него, кажется, была влюблена половина девчачьего отделения. Меня, впрочем, на первом курсе подобные вещи не заботили. Да и потом, блондин... Я улыбнулась своим мыслям и решила все же сконцентрироваться на главном.

- Желл, скажи, пожалуйста, что происходит и почему здесь Ландерн, ему бы целый день скакать пришлось, чтобы приехать.

Граф, оказывается, уже успел уставиться в тетрадь, лежавшую перед ним на столе, и даже усиленно что-то вычеркивал в ней пером, то и дело обмакивая его в чернильницу.

День рождения Белло отметили давно, так что... Нет, мне это все решительно не нравилось.

- На бал приехал, - рассеянно проговорил Желларн и сделал в тетради пометку. Мое терпение наконец лопнуло, и я подошла посмотреть, чем он там занимается.

В тетради был список имен - сплошь наши однокурсники и всякая знать. Сердце нехорошо кольнуло.

- Бал? - спросила я как можно более легким тоном.

Желларн с видимой неохотой снова отвлекся (а был бы на моем месте кто другой, отвлекся бы с раздражением, - вдруг подумалось мне; тут же стало чуть-чуть легче).

- Бал, да, - отозвался он, глядя мне прямо в глаза. - Я по воле короля буду распределителем.

- И когда бал? - спросила я, чувствуя, как сердце ухает в пятки.

Желл даже головой затряс:

- Как когда? Сегодня!

- Ага. Да. Хорошо, - я развернулась и быстро пошла к выходу, - на минутку отойду.

- Погоди, - граф, оказывается, вскочил и понесся за мной. - Ты что, про бал не в курсе?

- Почему? - отозвалась я, уже совсем закипая. - В курсе. Ты сказал, и теперь я в курсе.

Желларн, кажется, всплеснул руками - какие же все-таки эти маги воздуха впечатлительные - впрочем, я не была уверена, потому что боковое зрение мне отказало. На периферии клубилась белая пелена, вот незадача, совсем, как тогда, во время драки с Таэлерном. До покоев Белло мы долетели невероятно быстро, и Желл даже попытался что-то мне втолковать, но я уже распахнула створки, не думая совершенно ни о чем.

Короля не было. Я по инерции и на злости пролетела до середины комнаты и замерла на месте. Потом обернулась. Желларн стоял на пороге, а за его спиной возвышался Беллиан, праздничный и слегка... разнузданный? Не иначе, возваращался к себе. Или наоборот только вышел.

- Я могу чем-то вам помочь? - насмешливо протянул он, глядя, впрочем, только на меня.

Я сделала вдох и, клокоча внутри, ответила вполне спокойным, к собственному удивлению, голосом:

- Благодарю за столь раннюю увольнительную, пришла доложить, что еду домой.

Желларн слегка приподнял брови. Беллиан медленно прошествовал мимо него и как-то даже озабоченно покачал головой:

- Кто тебе сказал про уволнительную? Сегодня будешь нужна мне больше воздуха.

Подумать только, серьезный тон в ответ на явную нападку.

- Меня же не пригласили на бал, - пожала плечами я.

- Ла, естественно, ты приглашена, - почти пропел Белло, а я невольно сжала кулаки и попыталась убить его взглядом. Этого мне сделать, конечно, не удалось, потому что техника была утеряна пару веков назад.

Внезапно голос подал Желларн:

- Но как? - произнес он чересчур тихо даже для себя самого. - Как так можно? - эта фраза прозвучала чуть громче и гораздо более сердито. - Пресветлой придется идти одной! Да и вообще, кто приглашает на бал, я имею в виду, сообщает о бале в день бала?!

Я даже хмыкнула, глядя на путавшегося в словах возмущенного графа, еще не знавшего, что во дворце с каких-то пор позволено все. А король-то сейчас скажет, что не видел меня давно и времени пригласить не нашлось.

- У меня, к сожалению, не было момента, чтобы позвать советника на бал, -

подчеркнуто вежливо произнес Белло, и я едва сдержала истерический смешок. Голова работала довольно быстро, несмотря на то, что чувство протеста даже дышать мешало. Собирая в беспамятстве вещи, я взяла с собой одно-единственное платье, которое подходило только для ужина, но никак не для шика придворного торжества. Однако, если ехать немедленно, как раз успею обернуться до начала.

- И я надеюсь, что пресветлая сегодня никуда отлучаться не будет, потому что мне нужна ее помощь в... - нет, вы на него посмотрите, сочиняет на ходу и даже не удосуживается это скрывать, - в приеме гостей. На нашу помолвку с Раэланой съедется сотня человек, - Белло коротко кивнул, жестом указывая нам на дверь.

У меня в висках будто молот начал стучать. Я не сразу сообразила, что это кровь - с бешеной скоростью бегает по моим жилам. Желларн, впрочем, к выходу двинулся не сразу: он стоял и хватал ртом воздух. Наверное, это забавно выглядело со стороны, но в тот момент смеяться мне хотелось меньше всего на свете. Желала я одного: поджечь взглядом пурпурный плащ Белло. Техника, впрочем, опять же была давно утеряна, и я просто вышла из покоев. Не обнаружив рядом с собой Желларна, я инстинктивно развернулась, бросила взгляд на Белло, сделала пять шагов, взяла красноволосого парня за манжет рубашки и вывела его из комнаты. Граф, похоже, был в ступоре, который на него всегда нападал, если что-то творилось не по справедливости. Створки захлопнулись за нами с довольно громким стуком, и я вздрогнула.

Желларн, судя по всему, нуждался в свежем воздухе. Куда еще девать магов этой стихии, когда им плохо. Я покачала головой, и тут до меня дошло. Ну хорошо Иелиан и Желларн - первому все равно, второй, конечно, и подумать не мог, что меня не пригласили. Себ со мной не разговаривает. А куда, собственно, смотрел Эллорн? Мне стало плохо от этой мысли, и я, расстроенная донельзя, велела графу постоять на улице.

Проследив за ним взглядом, я постаралась успокоиться и сделала глубокий вдох. Что-то мешало думать трезво. С ощущением почти физической боли, я перебрала пальцами правой руки, нахмурилась, чувствуя в ладони тепло, и легонько толкнула воздух. Огонь быстро перетек от меня на стоявший в холле деревянный столик, и мгновенно исчез, лишь только я представила в уме пурпурный плащ Белло. Стало чуть легче. А потом я чуть не свалилась со ступенек, потому что кто-то сказал мне на ухо:

- 'Цепной огонь', а? - и тут же схватил за плечи.

- Мне правда очень интересно, что же стало целью. Не надо так пугаться, - Себ медленно спустился ниже и встал на одной ступеньке со мной.

Фыркнув в ответ (как можно более презрительно, впрочем, получился чуть ли не смешок), я развернулась и почти побежала в свою комнату, краем глаза отметив, что Желл поднимается во дворец - кажется, во вполне нормальном состоянии.

По пути, к счастью, никто не встретился. Я шла, горестно мотая головой и собираясь расплакаться. Изощренная месть, Белло, ничего не скажешь: выставить собственного советника на бал без платья, без пары, без... А Раэлана, наверное, будет одета в свой лучший наряд. Я закусила губу, движением руки распахнула створки и махнула ладонью еще раз, сметая к подземным демонам все со столов, полок, кровати, дивана и стульев. Ваза, цветы, книги, безделушки, покрывало и письменные принадлежности взлетели в воздух и, смешно позвякивая, замерли, заставив меня резко обернуться.

На пороге стоял Эллорн. Я - из вредности, конечно - еле-еле пошевелила пальцами. За спиной раздался звон. А потом, синхронно с движением руки Эла, мелодичное бряцанье: друг вернул все на свои места, не сводя с меня пристального мрачного взгляда.

- Что? - первой не выдержала игры в гляделки я.

- У короля сгорел плащ, - отозвался Эллорн и, чуть помедлив, все-таки зашел в комнату, аккуратно прикрыв за собой дверь.

Я почти подпрыгнула от восторга: давненько не применяла этого спелла, могло и не сработать. Почти сразу, однако, я приняла серьезный вид и облокотилась на стол, с которого тут же что-то упало. От общей нелепости ситуации захотелось расхохотаться, но в глубине души мне было очень и очень нехорошо.

- А я-то здесь причем? - спросила я, потому что Эл, бесцеремонно усевшийся на мою кровать, явно ждал ответа.

- Он же не мог самовозгореться, правда?

Я пригляделась к лорду получше. Он был какой-то серый и самую малость замученный.

- Мне все равно, Эл, - мотнула головой я, вовремя сообразив, что точные координаты места, где я находилась в момент возгорания, оправданием не послужат, напротив - скажут другу очень многое. - Мне интересно другое. Бал.

Я выразительно посмотрела на лорда. Ответить ничего не значащей фразой и перейти в наступление - обычная для Эла тактика. Понахваталась приемчиков.

Друг лишь устало помотал головой в ответ.

- Я не мог тебе сказать, - выдавил он через несколько мгновений.

- Не мог, значит? - я подняла брови. - Здорово. Спасибо тебе огромное, дружище.

- Лаэн, - начал было Эл, уставившись в пол, но я не дала ему договорить:

- Можешь тут больше не лаэнкать мне, иди, откуда пришел, - фраза получилась холодной и надменной, и я сама удивилась и испугалась: не выходило ли, что злость из-за поступка одного я срываю на другом? Хуже не придумаешь, если действительно так. В висках бухнуло.

Эллорн поднес правую руку к подбородку, задумчиво покачал головой и медленно поднял взгляд на меня. Не зря, конечно, вторая половина девчачьего отделения была влюблена в него.

- Не гони меня, Лаэн, - попросил лорд.

Это вышло так просто, искренне и трогательно, что я не смогла сдержать улыбки, хотя минуту назад была готова вытолкать друга взашей.

- Знаешь, чем я занимаюсь? - спросил Эл, не дождавшись ответа.

- Скрываешь от меня важную информацию? - предположила я и фыркнула, впрочем, уже почти не злясь. У Эла, судя по всему, была какая-то важная причина держать бал в секрете.

- Нет, Лаэн, - лорд улыбнулся, но глаза так и остались пытливыми, грустными и... холодными? - Я пытаюсь остаться другом и тебе, и Белло.

- Да неужели? - мягко поинтересовалась я, чувствуя полное отсутствие сил и желания что-либо делать. - Мне и Белло, говоришь?

Тот медленно кивнул, все еще глядя на меня снизу вверх. Не заискивающе, нет, но и не нагло и самонадеянно. Я слегка подняла брови. Кто бы мог подумать, что папа окажется прав прямо-таки во всем.

- Пока что ты помогаешь только Белло, - озвучила очевидный факт я.

Эллорн на мгновение закрыл лицо руками, а потом потер пальцами виски. Я почувствовала легкое удивление, которое в нынешнем моем - выдохшемся? - состоянии походило на головокружение.

- Он запретил мне говорить, - эта фраза далась Эллорну с видимым усилием. Оно и понятно, как можно что-то запретить вот этому широкоплечему парню, который, если вдруг что, безо всякой магии с тобой разберется?

- Эл, да все нормально, - махнула рукой я, радуясь, что догадалась облокотиться на столик. - Ты выбрал его сторону, Желларн, вроде бы, мою... Справимся, - подвела итог я - и сама не поверила сказанному.

Друг наконец возмутился, встал с кровати и вперился в меня взглядом:

- Я не принимал ничьих сторон, а вы с Белло - два... - он сделал паузу и проглотил, очевидно, какое-то ругательство, - два остолопа, которые пытаются расчертить мир пополам и перетащить как можно больше народу к себе!

Я подавила желание вжаться в стену (оно никуда, конечно, не делось, но в Академии меня научили довольно сносно справляться со страхом) и не отвела взгляда.

- Это неправда, - отрезала я. - А вот то, что сделал ты, было чистой воды предательством. Я на бал, понимаешь, на бал должна идти без платья. Прятаться за колоннами весь вечер - неплохая мысль, но он поставил меня встречать гостей. Без платья.

Эл посмотрел на меня немного недоуменно и нахмурился:

- Нет, я понимаю, о чем ты говоришь, я действительно поступил, наверное, не лучшим образом, но... У меня была на то причина.

Облегчение затянуло свой победный марш, и я вопросительно подняла брови. Друг скрестил руки на груди. Я невольно залюбовалась перстнями на его длинных пальцах.

- Ты просто не находишься с ним каждый вечер. Ты изучаешь дипломатию.

Я фыркнула.

- Да, - продолжил Эллорн, - на этом основании можешь делать все, что угодно. Ты действительно выполняешь свой долг перед страной и, может быть, даже в большей степени, чем нужно. Я же выполняю свой долг перед королем и собираю его по частям каждый вечер. И если бы в буквальном смысле! - Эллорн хмыкнул, и меня аж передернуло. - Видела бы ты его после ужина в твою честь. И все восточное крыло замка тоже. Думаешь, как я научился перехватывать отброшенные вещи на лету?

- И в чем же причина? - не преминула вклиниться я.

- Причина... - Эл опять ушел куда-то в свои мысли.

- Да, причина, по которой я иду на бал без платья! - кажется, лучше всего было гнуть именно эту линию.

- Просто я думал, как поступить, и решил, что ты справишься, а он нет, - почти прошептал Эллорн.

Я собралась снова начать кричать; усталость была такая, что хоть вешайся, и границы между эмоциями явно подстерлись.

- Что ты заладила про платье? - продолжил друг слегка снисходительно. - Я все понял и знал, что ты с легкостью сделаешь себе самое красивое платье на свете. Преобразование, Лаэн, - добавил он, видя, что я смотрю на него во все глаза, потом хмыкнул: - Да меня бы съели в Академии, вздумай я заявить, что ты из пары тряпок не сможешь сделать лучший наряд во всем королевстве.

В этот момент до меня дошло, что потеряно действительно не все, и я с облегчением повисла у Эллорна на шее, чего тот явно не ожидал.

Поток гостей наконец-то начал иссякать. Да и то сказать, давно пора, бал начинался с минуты на минуту, а к западному входу - судя по доносившемуся оттуда звонкому смеху - прибыла Раэлана. Меня аж передернуло от одной мысли про нее и Белло, и я покрепче закуталась в шелковую накидку. Толку от этого действия, впрочем, не было никакого. Разводить костер казалось как-то не с руки, поэтому я мужественно решила стоять и мерзнуть. Что поделать, красота всегда требовала жертв, да и большая часть гостей уже прибыла.

Несмотря на все наши с Эллорном усилия (из двух рубашек и трех пар брюк мы сделали копию лучшего платья из моего гардероба, а плащ лорда пошел на изящную накидку: 'Ты же умрешь там от холода, вечер все-таки'), бал обещал исключительно ничью. Даже принимая во внимание тот факт, что Беллиан в упор не узнал меня и обратился изысканно:

- Госпожа?

Видимо, трудно было оторвать взгляд от моей обнаженной спины.

Даже учитывая, что я медленно обернулась и с легким кивком головы ответила:

- Мой король. Я направляюсь встречать гостей, ведь вы так заняты, - надо же, удержалась, смогла не выругаться. Все стараниями Эла, он битый час увещевал меня, говорил, что выиграть можно, только будучи безукоризненной во всех отношениях.

Конечно, сотня очков в мою пользу. Но победить... Притом, что Беллиан тоже очень красив и разодет в пух и прах - а бал, маленькая такая деталь, по случаю его помолвки. И все, абсолютно все уже разобраны. Эллорн и тот сопровождает какую-то кузину из провинции. Я подумала было о том, чтобы позвать Иелиана, но право слово, жаль мальчика обижать таким вниманием, которое, пожалуй, хуже всякого игнорирования. Я вздохнула, поежилась и посмотрела на время. По-хорошему, ворота можно было закрывать. Я и так три часа простояла перед входом во дворец, улыбалась, шутила, отвешивала комплименты, выслушивала всякие светские непристойности - словом, вела себя неподобающим образом. Приехавший с новой пассией папа был весел, куртуазно прошептал мне на ушко: 'Не выдержу здесь более минуты, любовь моя, а ты себе карьеру прямо соорудила, ничего не скажешь', - и был таков. Пассия подняла полы платья и побежала вдогонку. А то я не знала, что заниматься тем, чем занимаюсь я, должен либо сам король, либо слуга. Проблема заключалась в том, что двор наш был невелик и на данный момент насчитывал шесть человек, а слуг, по традиции, принятой в древних магических родах, мы не держали. Так что я исполняла роль совсем уж непонятно кого. Из раскрытых дверей донесся голос Желларна. Тоже бедолага: Белло поставил его объявлять вновь прибывших. Такими темпами король мог в скором времени нажить себе врагов. Я обвела взглядом территорию, плавно поворачивая голову - прическа, в которую сложным образом были вплетены золотые нити (на этом моменте нас с Эллорном уже просто несло), несколько тяготила меня, в прямом смысле этого слова. Правда, красоты и изящества творению наших рук было не занимать. Даже папа, поглядев на волосы, наградил меня одобрительным взглядом. Кстати, раз уж мысли опять вернулись к нему: получается, мама не приедет? Я слегка нахмурилась. Ни тебе на вручение диплома в Академии, ни тебе сейчас... Все ясно, у нее другая семья, отпрыск малолетний, но можно же и про меня иногда вспоминать. Наверное, кабы не дикий холод, проморозивший меня, кажется, до самого сердца, я бы расплакалась. Впрочем, эта боль отпустила довольно давно. Все было к лучшему.

Увлекшись мыслями, я и не заметила, что кто-то уже некоторое время выразительно кашляет за моей спиной. Я обернулась. Из дверей выглядывал Желларн и, судя по всему, намекал на то, чтобы я затворяла ворота. Он, хоть и стоял внутри дворца, был одет в тончайшую шелковую рубашку, а из дверей, видимо, все же дуло. Я скользнула взглядом по красивому узору, чуть было не поперхнулась - холод, да, Лаэн, милая, холод всего-навсего - и подняла руки, намереваясь потянуть створки на себя. Движение за оградой, однако, заставило меня остановиться. Кто-то соскочил с вороного коня в очень богатой сбруе и медленно пошел ко входу во дворец. Я поежилась в очередной раз. Конь остался переминаться с ноги на ногу за территорией, а потом и вовсе куда-то сгинул. Маг шел. Деревья перед ним гнулись до земли, а на и без того закатное солнце набежала туча; потемнело в момент. Простое бахвальство, конечно. Несколько мгновений я гадала, кто бы это мог быть, а потом чуть не хлопнула себя по лбу. Однако сумела сохранить спокойное выражение лица.

- Добрый вечер, пресветлый Таэлерн, - произнесла я как можно более кротко, не без восхищения, впрочем, глядя на черный наряд, лишь слегка подсвеченный драгоценными камнями в перстнях, поясе и застежке плаща. Каков наглец, приехал, как на похороны, но ведь не придерешься из-за изумрудов и белого золота.

- Добрый вечер, пресветлая Лаэнкантана, - маг легко сжал обе моих ладони в своих руках и поднес к губам для поцелуя - забыв, видимо, что год назад эти пальцы царапали его лицо. - Вы, наверное, самая ослепительная женщина на свете, я не удивлен, что вы встречаете гостей.

- Таэлерн, - это было пятое искреннее слово за вечер, впрочем, произнесенное с легкой укоризной: для чего теперь делать подобные комплименты?

- Знали бы вы, как мне не хочется туда идти, Лаэнкантана. Представьте, я без пары, а не явиться на прием по случаю помолвки вашей королевской бляди... Добрые родственники в последний момент возложили на меня миссию по спасению семейства, - ветер растрепал его длинные волосы, и я на мгновение потерялась в этом всем: глазах, темных прядях, руках, сжимающих мои пальцы. - Ох, простите, пресветлая, он же теперь ваша королевская блядь, - Таэлерн потупился, а я постаралась унять сердце: все же пульс можно прощупать, узнать о том, что я волнуюсь, что мне не все равно, что... До меня вдруг дошел смысл сказанного.

- Пресветлый, вы приглашения не читали? - спросила я, высвобождая запястья и легонько касаясь его плеча, чтобы сгладить неловкость. А потом резко захлопнула створки ограды.

- О чем вы, Лаэнкантана, я его и не видел даже, - Таэлерн удивленно посмотрел на меня своими темными глазами, и я сразу вспомнила, как он душил меня год назад. По спине побежали мурашки. - Стоп. В чем дело?

- Моя королевская блядь женится на Раэлане, и о бале он мне сказал только несколько часов назад, чтобы я не успела подготовиться, - тихо, но четко, почти по звукам, проговорила я. - Так что ваши проблемы мне вполне понятны.

Таэлерн покачал головой и легко закусил нижнюю губу: такая уж у него манера, и сегодня она мне почему-то решительно нравилась.

- Хорошо же, что у вас было такое прекрасное пла... - он прервался, видимо, прочитав что-то на моем лице. - Да король совсем вас без шансов оставил, что ли?

Я кивнула, сглатывая комок в горле.

- Каков, - Таэлерн покачал головой. - А год назад вы убить были готовы за него, да и что говорить, почти меня убили, - в голосе герцога не было обиды, только досада и... Неужели сочувствие?

- Ты же меня простил, - я помотала головой, отгоняя воспоминания об Академии, где можно было просто, на ты, не считаясь с рангами, званиями и этикетом. Где все было совсем по-другому, и воздух, которым приходилось дышать рядом с пресветлым Таэ, резал легкие, а не пьянил сознание.

- И ты меня простила, - герцог скользнул взглядом по шраму на моем правом запястье, потом, одно мгновение поколебавшись, отодвинул прядь волос со своей шеи. Тоже шрам. И чуть ли не от зубов. Я улыбнулась и даже сделала попытку засмеяться.

Повисла пауза. Во дворце кто-то начал бунтовать.

- Нужно идти. И учиться проигрывать, - заметила я, покачав головой.

- Ой ли? - широко раскрыл глаза Таэлерн и предложил мне правую руку.

Спину все еще жгло. Жгло по-разному: там, где ее во время бала касался мой чудом нашедшийся кавалер, грело, будто огнем; а в местах, отмеченных пальцами Белло, кожу саднило, как если бы я поранилась обо что-то ядовитое. В самом начале бала Желларн отыгрался за все часы, которые ему пришлось служить глашатаем - без запинки назвал нас с Таэлерном самой красивой парой вечера, незаметно потер горло и отправился за вином. Реакции Белло я не видела, но Раэлана, надо признать, была ошеломлена. Как, впрочем, и Совет в полном составе.

Каким образом поражение обернулось такой яркой и сочной победой, я не знала, но отчего-то чувствовала некоторое смущение. Таэлерн был хорош, невероятно притягателен и, по-моему, зверски заинтересован мною. Я даже набралась смелости и коснулась пальцами шрама на его шее, получила в ответ довольно дерзкую улыбку и засмеялась сама. Белло, конечно, не преминул вмешаться и пригласил меня на один танец, во время которого мы не произнесли ни слова. Таэ подхватил Раэлану, и, смотря на них из-за плеча Белло, я вдруг поняла, что дышать гораздо легче, когда с ней находится кто угодно, кроме короля.

Сейчас, беспорядочно кидая вещи в сундук, я рассеянно думала, что это, наверное, был самый веселый бал в моей жизни, да и Таэлерн оказался прекрасен, ухаживал за мной, говорил комплименты, смеялся и просто был очень красив. Даже пригласил меня поприсутствовать на открытом занятии в Академии. Оказывается, лорд остался там после окончания и преподавал боевую магию, став за год чуть ли не старшим на отделении. Я согласилась. То есть, вечер прошел лучше некуда, но все же что-то было не так. Я хмыкнула, кидая в сундук фигурку дракона. Полно себя обманывать.

Спина ныла. Я аккуратно прикоснулась к ней пальцами: а не было ли это местью за сожженный плащ? Легкое отравление? Мысль показалась очень логичной, и поэтому я подошла к зеркалу.

- Куда собираемся? - на пороге стоял Эллорн.

- А ты как думаешь? - отозвалась я, озабоченно рассматривая спину в отражении. - Взгляни, пожалуйста!

Друг даже брови слегка поднял, а я нетерпеливо дернула плечом. Эл помедлил, но все же сделал два шага в мою сторону.

- Вот и чудно, посмотри, нет ли там ожогов, - я развернулась спиной к окну.

- Ожогов? - переспросил друг и, кажется, сглотнул. Во всяком случае, он издал какой-то не подходящий ситуации звук. - Н-н-нет никаких ожогов.

Кожа почувствовала тепло, и я моментально напряглась, чьи-то пальцы были в опасной близости от игривой пробежки по моей спине. Длилась эта фантасмагория чувств и догадок пару мгновений, а потом тепло ушло, и я смогла вдохнуть.

- Да и какие ожоги? - я развернулась на звук голоса. Эллорн, оказывается, уже сидел на краю сундука и вертел в руках фигурку дракона. - Думаешь, кто-то хотел мести за что-то?
Я в очередной раз поразилась аналитичности его ума. Догадался обо всем. Я неопределенно хмыкнула, решив не говорить ничего толком.

- У тебя просто индивидуальная непереносимость Беллиана, - сказал лорд, вперив взгляд в фигурку, - вот и больно. Я тебя уверяю, Ла, - тут Эллорн поднял на меня хитрющие глаза, - у него все руки в волдырях от твоей спины!

- Знаешь что? - спокойно отозвалась я. - Сейчас возьму вон ту вазу и брошу в тебя.

Эл начал смеяться. Как обычно, его искренний смех шел откуда-то изнутри и трогал за живое.

Я улыбнулась в ответ:

- Почему ни с кем не танцевал на балу? Та красотка уж вся извелась, а ты мимо нее смотрел и...

- Так куда мы собираемся? - резко перебил Эллорн, игнорируя мой вопрос.

- А ты догадайся, - бросила я, совладав с растерянностью. Веселье моментально куда-то ушло.

Друг только покачал головой:

- Я не совсем дурак, конечно, но послушай... Это твой долг. Не только перед Беллианом, хотя и перед ним тоже. Ты не можешь уехать.

- О боги несчастий! Могу, еще как могу! - я со злостью швырнула рубашку в сторону сундука; ее на лету перехватил Эллорн.

- Ла, ты не можешь. Это будет предательство, - проговорил он. - Давай так. Ты сейчас пойдешь к нему, - я, собравшаяся было сорваться на крик, ошеломленно уставилась на друга и не смогла и слова вымолвить, - вот прямо так, в этом шикарном наряде, пожалуешься на ожоги и на спелл яда, Белло, конечно, не сможет отказать, посмотрит на твою спину, у него, наконец, встанут на место мозги, он сделает какую-нибудь невероятную глупость, ты скажешь ему, что была неправа, ну, накануне его помолвки, что забираешь сказанное назад... Вы снова станете самыми обычными друзьями. И мы все вместе радостно будем решать проблемы, которых, вообще, хватает.

Пока лорд говорил, меня то захлестывало надеждой, то отпускало, но потом я скрестила руки на груди и жестко произнесла:

- Тебе бы книжки писать, Эл. И что ты знаешь о вечере накануне помолвки?

Друг нахмурился (конечно, я ведь не стала благодарить его за такую прекрасную картину, нарисованную его воображением) и поднялся на ноги, все еще вертя фигурку в длинных пальцах.

- Только то, что он вернулся, кажется, от тебя и был в таком состоянии, что я... Да пустое! - вдруг резко оборвал сам себя Эллорн. - Что ты делаешь, просвети меня.

- Уезжаю, - отозвалась я. По сути, оставалось собрать все кольца.

- Сбегаешь? - спокойно и холодно уточнил друг.

- А если и так, - дерзко парировала я. - Имею право. После всего, что Беллиан сегодня натворил, после того, как не сказал о бале.
- Конечно, имеешь право, не дали потешить честолюбие. Вернее, по факту-то дали, но могли не дать. Вот ужас был бы, если бы пришлось идти второй раз в одном и том же платье. Сущий кошмар, - Эллорн даже в глаза мне не смотрел, и меня ожгло одним этим. - А все красивые и правильные слова о том, что в беде наша страна, весь, к демонам, Аледериал, это просто слова, ничего больше. И о них пресветлая Лаэнкантана забыла по произнесении.

Я кашлянула и уставилась в пол. Друг, в общем-то, был прав, но признавать это не хотелось. Ведь получалось тогда, что я себе больше не хозяйка, и от меня зависят... люди?

Покачав головой, я с остервением закинула в сундук ночную рубашку. Ничего, отгул мне все равно полагается, куда угодно, только бы не видеть этих стен и не вспоминать танца с Белло. Только бы не чувствовать саднящую спину.

Эллорн вдруг напрягся, быстро схватил меня за руку, стащил с большого пальца кольцо, сделал широкий жест и сказал:

- Должны же мы его найти!

Я было поинтересовалась, не повредился ли он в уме от нервных переживаний, но краем глаза заметила какое-то движение в дверном проеме и прикусила язык. На пороге маячил Белло.

- В панике собираетесь, да, пресветлая? - спросил он слегка пьяно, кажется, и зашел внутрь.

Поскольку по пути он наступил на мою рубашку, я все-таки сориентировалась в том, что произошло. Теперь в покоях царили не сборы, а простой беспорядок.

- Вы ведь знаете, что бывает за измену? - спросил король зло и прошил меня взглядом насквозь.

Я растерялась и даже слова вымолвить не смогла. Ожоги на спине заныли с новой силой, а Белло так и не сводил с меня взгляда своих почти черных глаз. Пьяно-трезвый, ужасный, демонически пленительный бывший лучший друг, казалось, навис надо мной, и я жутко напугалась.

Между нами мгновенно вклинился Эллорн:

- Белло, Белло, ау, - проникновенно заговорил он, по чуть-чуть оттесняя короля к двери, - уж не позорься, пожалуйся, - это было произнесено абсолютно искренним шепотом, и я удивилась тому, что друг умеет так бессовестно врать, - мы с Лаэн ищем ее перстень, всю комнату перерыли, а ты тут про измену. Особенно после всего, что ты натворил, - последнее было произнесено тихо и весьма убедительно.

- Перстень? - посмотрел мне прямо в глаза Беллиан, и я увидела, что под натиском Эла он сдал позиции.

Я только и смогла, что продемонстрировать ему правую руку. Белло помялся, еще раз обвел взглядом комнату, кивнул и вышел. Эл стрельнул глазами куда-то вправо и бросился за ним. Я без сил опустилась на пол и, махнув рукой на свои прошлые мотивации, наложила на спину заклятие лечения.

В самом углу комнаты стоял маленький дракончик, папин подарок. На нем валялась шелковая накидка, но с пола было прекрасно видно, что на его правом крыле сверкает мой перстень. Заклинание наконец подействовало. Я с радостью почувствовала, что боль в спине отступила, и потянулась к фигурке, старательно отгоняя воспоминания сегодняшнего вечера. Видимо, заточение во дворце только начиналось - и в комнате можно было смело наводить порядок.

Собирая вещи и предаваясь самым разрушительным мыслям и вариантам дальнейших действий, я вдруг вспомнила, что когда-то в прошлой жизни рассказывала Беллиану про принцип действия 'Цепного огня', покрылась холодным потом, и полосы, оставленные на спине бесстыжими пальцами, взвыли и перешли на крик боли в моем сознании.

4

Эл укусил меня за ухо, потянулся, рванул на себя шикарное платье, и под треск ткани я проснулась. Полежала некоторое время в полудреме, не подпуская к себе и мысли о том, почему мне привиделось именно то, что привиделось, зевнула и резко села на кровати. Голова на мгновение закружилась, и проклятый сон затянул внутрь, будто я и не избавлялась от него.

Только что кончился бал по случаю шестнадцатилетия нашей дочери, та уехала в гости к бабушке с дедушкой, а мы наконец-то остались одни. Давненько такой роскоши не было, и правда. Шикарную картину, конечно, слегка подпортил Беллиан, почтивший своим присутствием праздник. До этого я не видела его семь с половиной месяцев - какое, честное слово, счастье...

На спине взвыли ожоги, и я все-таки очнулась, правда, с очень нехорошим ощущением; будто мир вот-вот возьмет и обрушится на меня сверху. Белло женат на другой, я, Эллорн, дочь, шестнадцать лет, разноцветные огни, смех, бал, ерунда какая, дочь танцует с королем, сколько лет прошло с тех пор, как я отказала Беллиану.

Я сделала глубокий вдох. Следующие несколько минут прошли в борьбе со сном, но я все же сумела управиться с утренними процедурами и выскользнуть из комнаты. В коридоре было отрезвляюще прохладно, и плохие эмоции удалось отогнать очень простой мыслью. Неся ее, почти как знамя (оставалось разве только выколдовать буквы у себя над головой), я пошла по направлению к покоям Белло, считая повороты направо и вычитая из них повороты налево. Загадала, что если первых получится больше, значит, все будет хорошо. Где-то на цифре 'пять' я влетела в Эллорна (что за замок такой, в самом деле) и от неожиданности чуть было не сказала вслух то, что было на уме: 'Все хорошо, только дойти до Белло, только дойти до Белло и просить прощения, все хорошо, никто не будет несчастлив на протяжении семнадцати лет, все хорошо, все хорошо, все хорошо, держись, осталось немного'. Вместо этого я закусила губу и уставилась на лорда, думая только о том, как бы обойти его и понестись уже бегом в покои короля. Ведь пока еще все можно исправить. Вернее, не так. Я могла все исправить. И Белло не придется жениться на Раэлане, мне - выходить за Эллорна и смотреть, смотреть на то, как король танцует с моей дочерью на ее шестнадцатилетии. Передернуло от одной мысли; конечно, никаких дурных эмоций во сне не было, Беллиан всегда относился к Лаэлорне как к собственному ребенку, был ее сопровождающим...

- Лаэн, вернись ко мне, пожалуйста, - потребовал Эллорн.

Я уставилась на него. Пелена постепенно спадала с глаз. Передо мной стоял не муж, а пока еще хороший друг. Значит - бежать. Не тут-то было. Эллорн довольно чувствительно схватил меня за плечо, пока я делала попытку просочиться в сторону комнаты Белло, и развернул к себе. Главное ведь, на пяти остановилась, хорошее число, мне на руку. Я безуспешно дернулась и молча уставилась на друга.

- Ла, что с тобой? - почти по слогам спросил он.

Я сделала попытку сконцентрироваться, в конце концов, моя цель была очень проста.

- Надо к Белло, - еле разжимая губы, произнесла я. Спину хлестнуло, и я невольно выпрямилась.

- Так он в тронном зале, - отчеканил Эллорн. Наверное, для того, чтобы я лучше понимала. - Лаэн, слушай, сейчас не до этого.

Я прикинула в уме количество поворотов налево по пути к новой цели и ужаснулась. Впрочем, приметы приметами, а идти надо было все равно, причем как можно быстрее. Я попыталась сдвинуться с места - но ничего не вышло.

- Лаэн, я рад, что тебе надо к Беллиану, - Эллорн замялся, потом продолжил: - Но вообще-то, сегодня приезжает посол, если ты не забыла, так что поговоришь потом. Беги к себе, переодевайся, хотя нет, держи, - он накинул на меня свой парадный плащ, а я стояла и думала, как это так, я же столько раз повернула направо, вернее, нет, я же решила поговорить с Белло, какой еще посол, да я знать об этом не знала и не желаю! Сердце подпрыгнуло вверх и тут же заскользило вниз, оставляя за собой чувство горечи, и, судя по боли, разорванные сосуды. Что же это такое, я решила поговорить с Белло - и сказать ему... Стоп. Сказать ему, что не вынесу несчастливого счастья в течение следующих семнадцати лет? Что не смогу быть на его свадьбе - лучше сразу выкинуться в окно башни в Академии, только чтобы на этот раз он не спасал?

Эллорн тем временем успел протащить меня по нескольким коридорам, поняв, наверное, тщетность попыток до меня достучаться. А ведь мы с ним ссорились - во сне, немного, но было. Выясняли отношения. Я посмотрела на мужа новыми глазами. На друга, вернее, конечно, на друга. Спина заныла. Да и ногам тоже доставалось, поспевать за Эллорном надо было уметь. Я на мгновение обрела кристально-ясное видение ситуации. Судя по нашей спешке, посол должен был прибыть с минуты на минуту. Ради такого дела разговор с Белло я, скрепя сердце, решила отложить на пару часов. Выбора у меня, собственно, не было, Эллорн чересчур крепко держал мою руку, а колдовать просто не колдовалось. Я даже заподозрила чье-то вмешательство, но мысли улетучивались слишком быстро, превращаясь, по ощущениям, в воздух, кровь и магию.

Я сбежала за Эллорном по парадной лестницей, откуда-то зная, что с последним шагом и - подземные демоны! - поворотом налево, моя реальность станет напоминать сон в гораздо большей степени, чем хотелось бы.

Мы успели как раз вовремя, торжественная процессия только появилась на горизонте.

- Откуда такая точность? - вяло поинтересовалась я, кутаясь во вкусно пахнущий плащ.

- 'Струна', - коротко ответствовал Эллорн.

У меня в груди что-то шевельнулось, но что именно - я так и не поняла.

- Растянул на границах имения 'струну'. Всю ночь на это убил, - пояснил друг, не глядя в мою сторону.

- Меня бы позвал.

- Ну да, а ты не выдержишь и убежишь, - боковым зрением я увидела, что Эллорн заулыбался.

Процессия приближалась. Чрезвычайно строгое построение, черно-золотая сбруя на лошадях, знамя... Ничего не скажешь, пустили пыль в глаза. Разглядывая внешнюю атрибутику, я не сразу поняла, что в центре ехала поразительной красоты женщина.

- Посол Акероители, ее светлость Аниарелидана! - подтвердил мои опасения один из ее спутников.

Я сглотнула и перехватила слегка паникующий взгляд Эллорна. Судя по всему, он тоже не запомнил имени ее светлости. В груди зашевелилась досада: готовились, ночей не спали, а завалились прямо сразу. После которого по счету "извините, пожалуйста" посол поймет, что мы два неспособных женатых идиота? Какая-то часть мысли явно была лишней и не принадлежала к действительности, но я даже этого не смогла выдрать из ткани происходящего.

Лорд до того изящно наступил мне на ногу, что я и закричать не смогла, а выдала, как заведенная:

- Мы рады приветствовать вас на гостеприимной земле короля Беллиана!

Эллорн тем временем помог послу спешиться и уже говорил ей какие-то куртуазности. После очередной реплики вполголоса посол разразилась звонким смехом, который молотом отдался в моих висках, и я испытала только одно желание: упасть и никогда больше не вставать. Не то, чтобы говорить с Белло вдруг захотелось меньше, просто... Я тряхнула головой и постаралась все же взять себя в руки, совсем посыпалась. Срыв, походивший на блуждание в зарослях дурмана. Странная, знакомая идея. Я кивнула рослому блондину из свиты посла, развернулась и двинулась во дворец. В конце концов, Эллорн найдет, что сказать.

При входе нас встретил Желларн, и моя миссия, в общем-то, закончилась. Я запахнула плащ поплотнее и стала считать повороты до тронного зала. На полпути меня догнал пресветлый лорд, и я почти прокляла какую-то ни в чем не повинную вазу.

- Как ее зовут? - зловеще зашептал на ухо друг.

- Я почем знаю, - огрызнулась я. - На "а" что-то. Алиенкатадора?

- И близко нет, - лорд схватился за голову. 'Перенервничал, наверное', - флегматично подумала я. - Нам же к Белло с докладом!
- Так и скажем.

Разговору с королем в очередной раз приходилось подождать.

- Что скажете? - король внезапно нарисовался за поворотом.

Я вздрогнула. Подловил, подловил.

- Пойдем в зал, и там мне все доложите, - Белло обнял нас за плечи и повлек за собой.

В зале, не дожидаясь вопросов, Эллорн выдал:

- Посол - женщина! - и замер перед троном, скрестив руки на груди.

Беллиан поднял свои идеальные брови чуть не до середины лба и перевел взгляд на меня. Я мрачно кивнула.

- И что, красивая?

Пришлось делать большие глаза. Эллорн медленно опустил голову:

- Очень. Но как бы тебе, Белло, сказать, она нас лет на пятнадцать старше. Может быть, на все двадцать.

- Ну и прекрасно, - отозвался король, как мне показалось, излишне веселым тоном. - Забросаем комплиментами, и дело с концом.

- Комплименты она любит, это правда, - судя по голосу, Эллорн, в свою очередь, все больше и больше впадал в задумчивость. Я же мучительно пыталась придумать, что делать с переговорами. На том конце стола будет женщина, а значит, настроение ей может испортить просто факт моего существования.

- Посол Аниарелидана! - раздалось от входа, и по взгляду короля я поняла, что он не запомнил ни слога. Мне на этот раз вроде бы удалось отличиться: красотку звали Анилериадана, - а значит, одной проблемой стало меньше.

Беллиан с достоинством поднялся с трона, и я наконец-то заметила, что его темные волосы приминает изящная корона. Эллорн проговорил вполголоса, обращаясь, конечно, ко мне:

- Она же собиралась отдохнуть с дороги.

Я пожала плечами в ответ и бросила взгляд на столпотворение в центре зала. Откуда у короля столько манер поведения? Разговор, по ощущениям, откладывался совсем уж на неопределенный срок.

Беллиан повернулся к нам и махнул рукой, после чего вместе с послом направился к выходу из зала. Очевидно, торжество должно было начаться сию минуту. А гости - да кому они нужны, в конце концов.

Мы с Эллорном двинулись вслед за процессией рука об руку.

- Не нравится мне это, Лаэн, - мрачно проговорил он.

Сердце слегка заныло, даже безотносительно слов друга.

- Может, повезет, - неуверенно отозвалась я.

- Ага, а может, нам такими темпами объявят войну, - как ни странно, он не шутил, а поймав мой вопросительный взгляд, кивнул: - Да ты посмотри на него.

Беллиан, судя по жестам, очаровывал посла как мог; ясность и трезвость ума пропали в один момент, и если бы лорд (муж?) не был так силен, я бы сразу скатилась на пол - и вниз по сну, в полное и окончательное безумие.

Ночью я встала выпить воды. Одеваться не хотелось ужасно, колдовать хотелось еще меньше, жить не хотелось вовсе; да и то сказать - встала... Когда ужин в честь посла закончился на совсем уж бравурной ноте, я проскользнула в свои покои, закрыла дверь и, как была, рухнула на кровать. Голова раскалывалась на части - и казалось, что один осколок уже потерялся где-то по пути; заснуть никак не получалось, я все время соскальзывала в жалкое подобие дремы, в которой Беллиан мешался с Эллорном, платья сменялись рубашками, свадьбы шли одна за другой, и, что бы я ни предпринимала, все каким-то образом заканчивалось тем же самым шестнадцатилетием моего дорогого ребенка. В последний раз я даже испытала к ней некое подобие сильной материнской любви, отчего вся покрылась испариной и подскочила на кровати с твердым намерением не спать ни за что и никогда. Во всяком случае, до разговора с Белло, который теперь откладывался, видимо, до дня его свадьбы; за ужином король обращал внимание только на злосчастного посла. Мне, в свою очередь, пришлось смотреть только на Таэлерна, что несколько осложнило и без того непростой день. Хотелось побольнее врезать Эллорну - за то, что не пустил меня к Беллиану, но не делать же это на глазах у всех. В результате, я добилась только одного: внимания пресветлого герцога Таэлерна и пару жгучих взглядов, кажется, со стороны Себа. Кто знает, чем эти две вещи были вызваны.

Я схватилась за голову - боль в висках была совсем непереносимой - и пошла на кухню, благо даже сапоги не пришлось надевать. Оказалось, что пить хотела не я одна: на фоне окна переругивались две фигуры. Глаза чуть-чуть попривыкли к яркому лунному свету, и я поняла, что спорили Белло (взмокший, в испарине, одетый в простую рубаху и брюки, босой, тяжело дышащий) и Эллорн (напротив, бывший почти при полном параде).

- ...ты что, блядь, творишь? - ого, еще чуть-чуть и лорд, похоже, закипит окончательно. Я даже немного отвлеклась от своих снов наяву: - Теперь женись на ней, отличная идея, чего это мы о ней не подумали сразу?!

- Послушай, - Белло поднял руку в примирительном жесте, но лорд не позволил ему закончить:

- Нет, это ты послушай. Спать с послом - самая большая глупость, дай подумать... Ну да, с тех пор, как ты объявил о помолвке. И разругался с Лаэн. Ты идиот, Белло, не понимающий своего идиотского счастья и...

Тут я, конечно, неудачно переступила с ноги на ногу, и что-то довольно громко хрустнуло. Я сразу помянула подземных демонов и Ландерна с его шлейфом невезучести; Эллорн и Беллиан замерли и одновременно повернулись ко мне. Против своей воли я бросила один-единственный взгляд на все эти капельки пота, обнаженные в вороте ключицы, белую рубаху, и просто лишилась дара речи.

- Ты что не спишь? - похоже, Эла уже не заботили приличия.

- Н-н-ничего, - ответила я, наконец переводя взгляд на него. - За водой пришла, пресветлый.

- Ну прекрасно, просто прекрасно, Лаэн. Давай я тебе налью, - Эллорн был действительно сердит. Он отвернулся и зашарил рукой по столу, а Белло провел рукой по горлу: конец света, мол. Король искал поддержки у меня. Лучше не придумаешь. Я подчеркнуто смотрела в сторону; Эллорн, тем временем, проливал уже второй кубок подряд. До меня наконец дошло, в какой же степени бешенства он пребывает. Я сглотнула, сделала два шага вперед и положила руку ему на плечо. Друг вздрогнул всем телом, и кубок, конечно, полетел на пол. Эл тяжело оперся на стол и закусил нижнюю губу.

- Все в порядке, - сказала я, стараясь не трястись: меня вдруг начала бить мелкая дрожь.

- Я не знаю, что ты слышала, Лаэн, но все не в порядке, - отозвался лорд через мгновение.

- Ну что я такого сделал? - почти моляще спросил Белло, я бросила взгляд на него и увидела, как капелька пота на его шее ползет по белой коже вниз. После этого контролировать дрожь стало на порядок труднее.

- Советник, - Эллорн сжал губы, - вам виднее. Как лучше поступить нашему королю, жениться на после? О, как я мог забыть! - он игриво хлопнул рукой по столу, и я впервые за долгое время испугалась по-настоящему; ирония в исполнении лорда обычно не сулила ничего хорошего. - Посол же замужем! Поэтому остается только один вариант: сказать, что у нас такие традиции - и жениться на королеве!

Я прыснула. Но Эл, кажется, действительно ждал ответа.

- Ничего не делать, - отозвалась я вполголоса, не выдержала и бросила пронзительный взгляд на молчавшего короля. - Белло пусть идет и дальше развлекается с послом. Утро вечера мудренее.

- Двигай, - рыкнул лорд, обращаясь к королю, и я просто изумилась, - пока она еще держит меня за плечо, уходи.

- Ну-ка, ну-ка, укажи мне путь, пресветлый, - Белло сузил глаза.

В воздухе запахло дождем и чем-то еще.

Мне захотелось спрятаться под стол, и, может быть, провести там остаток ночи. Разнимать этих двоих всегда было моей привилегией, но сейчас... В глазах почему-то начало темнеть.

- Доброй ночи, - раздалось от дверей. - Собрание приближенных, а дежурного по дворцу даже не позвали? Надо же, какая досада, - конечно, это был Себ, со своей знаменитой иронией, придуманной должностью и излишней желчью. - Может быть, пресветлый лорд и мне путь укажет в таком случае?

Теперь на стол оперлась я. Разнимать троих магов такого уровня - затея со смертельным исходом.

- Будь душкой, проводи Лаэн до спальни, - Эллорн постучал пальцами по эфесу шпаги (да что же это он при полном параде-то?) и обвел всех присутствующих весьма выразительным взглядом.

- Давай я буду милашкой и провожу Беллиана до его комнаты, а вы с Лаэн как-нибудь сами разберетесь, - с этими словами Себ прошел мимо меня, взял почти огнем дышавшего короля за плечи и молча повлек его прочь.

Такой наглости, конечно, не ожидал никто, поэтому в себя мы с Эллорном пришли далеко не сразу, а когда лорд решил бежать вдогонку (и все-таки, по-видимому, исполнить свою давнюю мечту - приложить Белло головой о стену), я просто взяла и повисла на нем. Судя по отсутствующим разрушениям, наш король тоже очнулся только после того, как Себилиарн закрыл за ним двери королевских покоев.

Эллорн пробормотал что-то неодобрительное (я так и не поняла, в чей адрес) и угрюмо потащил меня по коридору, видимо, пытаясь произвести впечатление физической силой.

Мы все же сумели встретиться. Прекрасная пара, на самом-то деле - я и винный погреб. Заблокировав дверь очень простым и вместе с тем очень хитрым заклинанием, я сбросила с себя шелковый плащ, даже не удосужившись расстелить его как следует, призвала кубок и направилась к ближайшей бочке. Зелье было терпким на вкус и дурманило, а я никак не могла остановиться, делая один жадный глоток за другим. Передо мной проносились разные картины, и все, что я могла сделать - закрыть глаза и пить. Кубок исчез ровно в то мгновение, когда я немного пошатнулась, допивая последние капли. Лицо оросило мелким пьяным дождем. Я бы засмеялась, конечно, но не смогла, а потому призвала следующий сосуд.

В погребе было прохладно, но буквально через пару минут я перестала это замечать. Жизнь катилась куда-то под откос, голова больше не работала, так что, в конце концов, оставалось делать? Еще и располосованная, как ножом, спина болела и ни на минуту не давала забыть. Белло-Белло-Белло, - стучало в висках. Я без сил опустилась на плащ и почти застонала в голос. Наверное, спину надо было полечить, но вчерашний спелл не помог. Я вяло уставилась на собственные пальцы, запачканные вином. Плакать не получалось, думать не хотелось, даже критическую ситуацию между Эллорном и Беллианом разрешить не смогла; спасибо Себу, а то остались бы тут от дворца два камня и три разодранных портрета. Я хмыкнула, представив картину, и посмотрела вниз. Темнота была кромешная, и пламя от факела едва-едва ее разгоняло. Я попыталась вспомнить, когда успела его зажечь, но не преуспела. Голова кружилась, и я подумала вдруг, что надо пить еще и еще, раз уж больше ничего сделать не получается. Со всех сторон меня объял холод, и я, тяжело усмехнувшись, все-таки наколдовала огня, почти ненастоящего и уж точно не опасного для помещения. Пламя было почти серым, и я вздрогнула: неужели и магия не могла исправить ситуацию? Неужели со мной порвала даже она? Кубок, появившийся в моей правой руке, кажется, говорил об обратном, но цвет пламени... Даже не хотелось приглядываться к призванному предмету; окажется еще, что сделан не из золота, а из тусклой меди, и что потом? Белло когда-то угадывал мое настроение по цвету наколдованного огня, но право слово, из-за этого нужно было оказаться здесь, в кромешной тьме и холоде, рядом с серым костром и тысячей бочек вина? Ради двух усмешек, ради сиреневого пламени, ради багровых искр и почти черных глаз?

Мысль о том, что я дошла до точки, дальше только вниз, на мгновение захватила мой разум, отравила его, и слезы все-таки подступили к глазам. Из всех возможных путей, из всех возможных вариантов я навыбирала то, что привело меня на самый нижний ярус дворца Белло, в погреб, с плащом Эллорна, отчаянием тысячи подземных демонов и цифрой три - по количеству поворотов налево, которых оказалось больше. Вместо любви последние несколько дней меня тащила злость - но я же раньше никогда ее не чувствовала; досаду, огорчение, обиду, но не ярость, не желание мести. Во что я превратилась за восемь проклятых дней, прошедших с помолвки Белло? Я затрясла головой, и каждое маленькое движение вдруг отозвалось тягучей, медленной болью, будто организм решил мне отплатить за все мгновения, проведенные не так, не там и не с теми. Если бы я согласилась на предложение короля, если бы только ответила: 'Да', - находилась бы сейчас...

- В подвале, - раздалось слева, и я вздрогнула всем телом, чудом подавив рвущийся из груди крик.

Боевой маг не должен показывать своего страха, верно? Оказывается, я уже стояла на ногах и успела перепрыгнуть, не оглядываясь, собственноручно разведенный костер - а навыки-то никуда не делись, парадокс на парадоксе. На ступеньках, ведущих из мира в погреб, стоял Себ.

- Что, прости? - от неожиданности проговорила я.

- Говорю... - герцог тряхнул головой и стал спускаться вниз. - Обыскал весь дворец и нашел тебя тут. Раньше ты любила открытые пространства. Думал, будешь на одной из смотровых площадок.

Я выдавила из себя усмешку и опустила голову. Силы снова покидали меня с невероятной скоростью. Я опустилась на Эллорнов плащ и оперлась подбородком на руку.

- Да ладно, Эн, ты же проиграла. Задала вопрос, - Себ помялся и встал на колени рядом со мной, изящный и невыносимо взрослый, раня меня именем и памятью. Только этого не хватало для полноты картинки. Но вот интересно, как получилось, что он ответил на мои мысли?

- Э-э-э-эн, ну перестань, в самом деле, пора меня и простить. В конце концов, - Себ улыбнулся, и на его щеках появились ямочки, а мое сердце в очередной раз сделало какой-то немыслимый кульбит, почти прыжок с переворотом, - мне придется тащить тебя до спальни, судя по той искалеченной бочке.

- Знаешь, 'Рн, - сухо проговорила я, не позволяя себе вспоминать о том, откуда пошли эти дурацкие имена, 'Рн и Эн, два лучших друга, принцы Караэнкана, о сотни тысяч подземных демонов, - это будет просто ответная любезность.

'Рн пытливо посмотрел на меня, поднеся пальцы к губам, и тут я снова куда-то уехала. Во сне Себ был моим любовником, и я, наконец, не сдержалась и с тоской посмотрела на потолок, туда, где должно было быть звездное небо.

- Что случилось? - я не пошевелилась, потому что любое движение головой было чревато тем, что из глаз потекут слезы. - Эн, ответь. Ты заговорила, теперь просто отвечай.

- Знаешь, что... - начала было резкую отповедь я, но потом просто спрятала лицо в ладонях.

- Нет, не знаю. Потому и спрашиваю. Потому и искал тебя, чтобы разобраться, что с тобой такое. Я все понимаю, конечно, - знакомая интонация, ленивый разворот и кувырок голоса, правда, какой-то надломленный, - но ты не смогла разнять Эллорна и Беллиана. Я готовился к представлению, к феерии, потому что... Потому что я знаю, как ты это умеешь делать. Упрек одному, едкая фраза другому, и вот уже от конфликта ничего не осталось, а сегодня? Что случилось сегодня?

- Ты поэтому искал меня? - уточнила я, еле вытягивая вопрос, и стараясь не смотреть на эти знакомые ямочки на щеках.

Себ замялся, а я опять куда-то ухнула, и, наверное, не вернулась бы, если бы друг - друг? - не схватил меня за плечи и не принялся трясти. Я наконец смогла сфокусировать взгляд на принце 'Рне... Неужели мы, как два остолопа, попали в ловушку вместе и оставили Караэнкан на погибель?

Смотреть на его испуг почему-то было очень приятно.

- Лаэн, какого демона тут происходит, - Себ трясущимися пальцами дотронулся до моего лица, и я успокоилась от прикосновения, обмякла. - Ты куда-то пропадаешь, как будто убегаешь из себя, и... - я почувствовала, как он вздрогнул. - Ты вся горишь. Лаэн, Лаэн! Послушай же, о сто несчастий, Лаэн! Ты ничего на балу не пила? Похоже на отравление, нужно за противоядием бежать. Лаэн! - заорал он, когда я сделала попытку отключиться наконец от этого шума и гама. - Не вздумай, не вздумай меня бросать!

Сознание плыло и качалось, потом внутри что-то щелкнуло, и я начала заходиться смехом. Все это время, получается, на меня действовал яд, вот уж действительно заурядное объяснение происходящему.

- Спина, - выдавила я из себя, заходясь уже в истерическом хохоте.

Надо отдать должное бледному Себу: он, не раздумывая, полез мне под рубашку - принцам же не пристало смущаться друг друга - коснулся теплыми пальцами саднящей кожи... И побледнел еще больше.

- Кто тебя спеллом-то шарахнул? - спросил он тихо, встал на ноги и легко перекинул меня через плечо.

- Что-то новенькое, 'Рн, - сказала я, когда мы выходили из погреба. Шелковый плащ удалялся с каждым шагом, серый огонь становился все тусклее, герцог, кажется, перешел на бег, а тьма, наконец, сжалилась и забрала меня в свои объятия, уступая место для 'Рна и Эна, для Эллорна, Лаэн и их шестнадцатилетней дочери Лаэлорны, танцевавшей на балу с самим королем Беллианом.

5

- Думаешь, шрамы пройдут? - досадливо поморщилась я.

Себ бросил на меня такой взгляд, что мне сразу расхотелось задавать глупые вопросы. Я молча сглотнула и посильнее натянула на себя одеяло.

Бывший враг, тем временем, продолжил не спеша перебирать бутылочки с зельями. Видимо, успокаивался и приходил в себя. За предыдущий, наверное, час я повидала его в очень разных ипостасях, но медленной среди них не было точно - он разбил несколько склянок, чуть было не напоил меня чем-то ядовито-фиолетовым, побледнел вообще до синевы, но потом все-таки отыскал нужную смесь и изо всех сил стукнул кулаком по стене, когда думал, что я не вижу.

От последнего воспоминания я улыбнулась. Голова была светлая и ясная, спина не болела, да и мир рисовался в более ярких тонах. Я даже хмыкнула - и Себ вздрогнул. Он обернулся ко мне, помолчал немного и наконец выдал:

- Я пойду и убью его, - после чего действительно двинулся к выходу.

Испуганная, я вылетела из кровати, догнала герцога и схватила его за плечи. Конечно, мир сразу помутился и начал заваливаться на бок, поэтому Себу снова пришлось тащить меня прилечь.

- Ты мне перестань, - сказал он строго.

Я наконец смогла сделать вдох и кивнула.

- Если хочешь, чтобы я никуда не уходил, пока побуду тут, - серьезным тоном пообещал мой спаситель, но смысл от меня не укрылся. Себ весь был в этом, сказал - значит сделает, иначе разве стала бы я вскакивать с кровати в таком состоянии?

- Ла, давай, будем пить, - он протянул мне кружку с водой, и я сделала жадный глоток. - И не смотри на меня так, прошу. Беллиана надо убить. Меня даже оправдают. Детка, он чуть тебя не извел, - в этот момент я, конечно, поперхнулась. Каков наглец!

- Не надо так меня звать, - откашлявшись, медленно проговорила я.

Себ поморщился, как будто тень по лицу пробежала, и я, наконец, узнала его - среди всех этих незнакомых жестов, ухмылок и иронии, а узнав, с большим трудом подавила в себе желание броситься ему на шею и расплакаться.

- Лаэн, я... Столько раз хотел подойти к тебе, когда мы еще в Академии учились, - этот новый, но узнанный Себ поднял на меня свои карие клаза, улыбнулся нерешительно, и я растерялась совсем.

Хотелось проучить его, сказать: 'Давай без этого', - и посмотреть холодно, но я вдруг вспомнила его взгляд и сцену, которую собиралась устроить когда-то давным-давно. Перед тем, как запнуться обо что-то и вылететь точнехонько в огромное, от пола до потолка, окно. На мгновение мне стало стыдно.

- Знаешь, Себ, - сколько же тут вариантов и как же страшно продолжить фразу, - наверное, мы отмолчали свое. Спа... - но договорить я не успела, Себ просветлел и изо всех сил меня обнял. Я кашлянула - и обняла его в ответ, соскучившаяся и непонимающая; а шесть лет без Себа вдруг схлопнулись в один ужасно долгий и нудный день, о котором другу непременно нужно было рассказать, но я просто уткнулась носом ему в шею и закрыла глаза.

- Пообещай мне не убивать Беллиана, - попросила я тихо.

Себ тут же напрягся и высвободился; в его глазах читался укор. Я улыбнулась.

- Я не о нем забочусь, поверь мне, а исключительно о тебе. Негоже ведь, только помирились, а ты короля убивать вздумал.

Себ вскочил на ноги и нервно заходил туда-сюда по комнате. Было видно, что у боевого мага чешутся руки отомстить моему обидчику.

- Лаэн, я не лезу в ваши с ним отношения, но это переходит все границы, право же. Допустим, - друг на мгновение замолчал. - Допустим, плащ короля самовозгорелся. Это странный случай, в нем разбираться и разбираться. Вместо этого, наш Беллиан идет на бал, приглашает тебя на танец и травит - я даже другого слова подобрать не могу - спеллом яда. Кстати, еще нужно разобраться, как он действует.

Я сразу подумала о шрамах, на которые Себ мне даже не дал взглянуть, но друг и не думал останавливаться:

- Ты сутки проходила отравленная, понимаешь, Лаэн, сутки, ничего о том не подозревая. Кстати, с каких это пор ты так лажаешь? - Себ бросил на меня изучающий взгляд.

Я пожала плечами:

- Просила Эллорна посмотреть, он ничего не увидел, я и решила, что мне все почудилось, а поспав...

Себ всплеснул руками:

- Ты меня убиваешь. Как ты вообще жива осталась-то? Не рассказывай никому про то, что спала при сильнейшем отравлении, а то следующего собеседника может хватить удар, - Себ замолчал.

Я даже не знала, что ответить. Друг говорил правильно: все признаки магического отравления были налицо. Даже если брать во внимание только дурацкие полосы.

- А этот твой Эллорн, - друг фыркнул. - Ничего не соображает.

- Он хороший маг, - немедленно отозвалась я.

- Оправдают, Лаэн, - вкрадчиво произнес Себ, заглядывая мне прямо в глаза и опасно улыбаясь.

- Даже слышать не хочу. С Белло разберусь как-нибудь сама, а ты лучше просто... Будь со мной и все, - я закончила мысль, задержала на мгновение дыхание и посмотрела на Себа. Тот стал светиться еще сильнее, и я спросила себя, почему такие простые вещи так сложно говорить вслух.

- Лаэн, я теперь никуда не денусь, - пообещал друг. - Но король...

- Да что ты к нему прицепился? - поинтересовалась я удивленно.

Себ вздохнул:

- Наверное, совесть мучит из-за того, что сам наделал, тогда, на твое четырнадцатилетие.

Я повела головой в сторону, мрачно, неодобрительно - и чуть было снова не сорвалась в смех: так я делала, когда мы с Себом еще дружили.

- А Белло пусть мучит его совесть, - отозвалась я и тут же всполошилась: - Мы плащ в погребе забыли!

Себ непонимающе на меня посмотрел. Я затрясла головой:

- 'Рн, пожалуйста, проводи меня, нужно плащ забрать, он Эллорна, - друг поднял брови, и я заторопилась с объяснениями: - Не смотри на меня так, вчера, когда приехала посол, я была одета в самый простой наряд, поэтому так получилось. Кстати, - я вдруг выпрямилась, - а до тебя в этом дворце хоть что-нибудь доходит?

Себ, как мне показалось, вздохнул с облегчением и тут же хитро на меня посмотрел:

- Я же лучший друг Иело, ты забыла? Месяц с ним прожил, охранял нашего принца.

- Забыла, конечно, - покачала головой я. - А я вот, например, ни о бале, ни о приезде посла не знала.

Друг задумчиво на меня посмотрел, потом невесело хмыкнул:

- Тебе просто придется проводить больше времени с королем, иначе ничего не изменится.

Я подавила желание выругаться и кивнула.

- А за плащом пошли, конечно, а то мало ли какие кривотолки возникнут, - Себ протянул мне руку, и мы неспеша двинулись из комнаты.

В холле перед парадной лестницей стоял Иело и с остервенением тер стену какой-то тряпкой. Я уже хотела было поинтересоваться, чем это он занят, но тут солнце наконец брызнуло в окна, я ахнула и поняла, что за плащом мы сегодня точно не дойдем. Себ крепко сжал мою руку. Иелиан обернулся и испуганно уставился на нас.

- Главное, чтобы король не увидел, - решительно произнес друг.

- Чтобы король не увидел чего? - из-за поворота лестницы показался сумрачный Белло при полном параде, и я поняла, что сегодня мы не пойдем никуда вообще; хорошо, если просто удастся унести ноги.

Еще пара шагов, и король увидит надпись во всю стену, сделанную красивой фиолетовой краской; идеально вычерченные и очень, очень нехорошие зарифмованные ругательства про Раэлану.

Иелиан затравленно посмотрел на нас, выбросил тряпку в ближайшее окно и сам собрался прыгать за ней, хорошо, что Себ знал характер своего подопечного и, совершив ловкий прыжок, перехватил принца за талию. Я в изнеможении оперлась на стену: стоять было тяжеловато.

За моей спиной, судя по воцарившемуся молчанию, Беллиан внимательно изучал всю картину.

- Кто это сделал? - наконец спросил он ледяным тоном, и я вздрогнула.

Себ все еще пытался оттащить упиравшегося принца от окна - неужели так испугался гнева брата? - а я просто не знала, что ответить.

- Иело, подземные демоны, перестань! - рявкнул, наконец, герцог.

- Я спрашиваю, кто это сделал, - повторил Беллиан, и голос его, кажется, донесся из неглубокой могилы.

- Какая разница, кто это сделал, - бросил Себ, - помогите мне вашего брата успокоить!

- Кто это сделал?! - Беллиан сорвался на крик, и я с облегчением уловила в его голосе расстройство. - Лаэн, знаешь, это переходит все границы! - сердце снова рухнуло куда-то вниз, конечно, что еще ожидать от короля.

Я покачала головой.

- Ты уж обернись, когда с тобой разговаривают, - произнес он. Я нехотя повернула голову. Белло, похоже, был готов разорвать меня на части.

- И что же тебя сподвигло на такое, а? Зависть к прекрасной молодой особе, которая...

- Отойди-ка от стены, - вдруг бесцеремонно бросил мне Себ. - Давай-давай, отходи.

Я бросила на него недоуменный взгляд. Иелиан сделал еще одну попытку вырваться из рук герцога и выпрыгнуть в окно (второй этаж, но все-таки далековато лететь, что с ним, истерика?), не тут-то было. Я пожала плечами и сделала шаг вперед. После чего поняла всю необдуманность этого поступка. Оказывается, я просто не могла стоять на месте: то ли от усталости, то ли от пережитого отравления - но я стала заваливаться набок. Так бы я, наверное, и грохнулась плашмя, но король соизволил меня подхватить. Я испуганно дернулась, потому что в прошлый раз эти руки...

- Видите, какой чудесный эффект имеют ваши заклинания, мой король? - спросил Себ, и в его голосе было столько яда, что, наверное, с лихвой хватило бы на пару спеллов.

'Сейчас начнется', - нервно подумала я и стала примериваться, как бы поудачнее встать на линии огня между двумя магами, да еще и не упасть после, но на лестнице раздались шаги, а через мгновение перед нами предстал веселый донельзя Эллорн:

- Утреннее собрание приближенных? Я так посмотрю, герцог, вы решили меня подсидеть, - тут лорд наконец обвел взглядом холл и, помедлив мгновение, хмыкнул: - Сегодня мы будем выяснять, кто же мог написать подобное про пресветлую, и не хочет ли посол, часом, посеять смятение в наших рядах?

- Не хочет, - буркнул Белло, все еще крепко держа меня. - Она уехала.

Картина, которую утро застало в тронном зале, была довольно комичной: Беллиан стоял прямо возле окна, мрачно скрестив руки на груди, одетый не празднично, но как-то необычно, меня лично смущал набор цветов - фиолетовый и черный; немного пришедший в себя Иелиан жался в угол; Желларн бурно жестикулировал и пытался что-то выяснить у Эллорна, до чьего плаща я так и не добралась, потому что меня хватило только на то, чтобы переодеться, и ни на шаг не отпустить Себа. Мы замерли около входа, обомлев от увиденного.

- Позвольте, - начал Себ вальяжно, - Лаэн бы неплохо присесть, раз молчанка у нас надолго.

Беллиан поднял глаза. Прочитав в них только смертельную усталость, я очень удивилась.

- Присесть? - громко спросил Эллорн, и тишина, наконец, уступила место звуку, спелл пустил нас внутрь.

Я дернула Себа за рукав: еще не хватало, чтобы мне тут какие-то поблажки начали устраивать.

- Давайте все так и поступим, - кивнул Белло и одним щелчком пальцев материализовал стол и пять кресел.

Себ повернулся ко мне, скрывая усмешку, и протянул руку. Я оперлась на нее, мы двинулись вперед. Каждый шаг давался со все большим трудом, но поделать я ничего не могла.

- Да что с пресветлой? - возмутился Желларн и обвел взглядом всех присутствовавших.

- Меня тоже интересует этот вопрос, - сказал Эллорн, усевшись и опершись локтем на левое колено.

- То, что кто-то тут слепой, - прорычал себе под нос Себилиарн и мило улыбнулся мне.

- Простите, герцог? - на нападку среагировал, как ни странно, Белло, и я совсем перестала понимать, что происходит.

- Я говорю, - спокойно и чуть ехидно ответствовал Себ, чуть повысив голос, - что кто-то тут не смог разглядеть банального отравления.

Эллорн поднял глаза на него и хотел было что-то спросить, но вмешался Желларн:

- Лаэн отравили?

Я чуть кашлянула и пожала плечами.

- Это долгая история, - произнес Белло и уставился на стол, как мне показалось, смущенно.

- Ты отравил Лаэн? - Желларн произнес фразу таким тоном, что даже я напряглась, а Себ так вообще едва заметно вскинул пальцы под столом, наготове, чтобы перехватить почти любой спелл.

Белло кивнул. Я хмыкнула.

- Она сожгла мой плащ. Он был на мне, между прочим.

- А Лаэн - между прочим - чуть не умерла, - ответствовал Себ.

- Спелл яда, какая сложность его обнаружить? - Белло нервно забарабанил пальцами по столешнице. - Мы не это пришли обсуждать.

- Вот и я спрашиваю, какая сложность. - Герцог уставился на Эллорна.

- Вы тут грохнулись, что ли? - спросил Желларн, растерянно моргая.

Все заговорили одновременно.

- Да, может быть, кто-то считает, что мы пришли не за этим, но если мы друг друга травить начнем...

- А почему посол уехала?

- Братец, ну ты даешь.

- Это была шутка.

- Хорошенькая шутка, я пресветлую на себе тащил, потому что побоялся оставить одну.

Я помотала головой, отгоняя весь этот шум. Хотела было сказать что-то примиряющее, потом махнула рукой.

- Отказываюсь тут быть на условиях того, что опять ничего не знаю! - выдала я негромко, но, видимо, достаточно сбивчиво, чтобы все посмотрели на меня. - Я не знала про бал, про приезд посла, про отъезд посла ничего не знаю, какой из меня советник?

- Почаще со мной надо бывать, - огрызнулся Белло.

- Как же, как же, а ты ее травить будешь почаще, - сказал Себ и закинул ногу на ногу.

Белло побледнел и в следующее мгновение перевернул стол. Досталось больше всего полетевшему на пол Иелиану. Я вовремя вскочила, хотя делать это не следовало. Эллорн уже крутил руки отбивавшемуся Себу, а вот Желларн, похоже, не успевал добежать до короля, устремившегося прямо к моему другу детства. Поэтому мне пришлось напрячь силы и прыгнуть на Белло. Как в старые времена, конечно, не получилось, но, поскольку стоять я не могла, королю пришлось меня держать. Я смущенно улыбалась и гадала про себя, не бросит ли он меня на пол, ужасаясь таким мыслям. Себ, между тем, умудрился засветить Эллорну в скулу и рванул к нам. Увидев меня, он встал как вкопанный, перевел дыхание и сказал:

- Давай аккуратно посадим Лаэн и выясним этот вопрос. Как два мага?

- Молчать, - сказал кто-то загробным голосом, и на комнату опустилась тишина.

Я инстинктивно завертела головой. Конечно, это был Желларн, белый до ужаса, особенно на контрасте с этими своими красными волосами, и довольно жуткий.

- Сейчас все спокойно сядут за этот стол и поговорят.

Я кивнула и почти упала в стоявшее ближе всего кресло.

Остальные последовали моему примеру. В конце концов, спорить со взбешенным Желларном дураков не нашлось.

- Больше такого здесь не будет, понятно? Ссоримся, деремся, травим друг друга. Закончили. Лаэн получает доступ ко всей информации, мы ведем себя цивилизованно, инцидент с поджогом и отравлением забываем, как страшный сон. Вы что, ребята, такого в Академии не было! Развели тут ученические забавы. Теперь вот еще. Кто-нибудь мне может объяснить, почему посол вдруг уехала?

- Потому что Белло ее... - я испуганно замолчала, поняв, что звук вернулся и говорить мог не только Желларн.

- Любовь моя, - спокойно отозвался Эллорн, - ты совершенно права, могла бы и назвать вещи своими именами. Как я пару минут назад сумел выяснить, посол уехала, оставив письмо, в котором говорится, что теперь достойно представлять интересы своей страны она не сможет.

- Чудесно, - хмыкнул Себ, и по его сплетенным пальцам я каким-то образом поняла, что он все еще не прочь врезать Белло.

- Можно я тоже уеду? - поинтересовался Иелиан устало.

- Нет, брат, нельзя, - отозвался король. - Сам понимаешь почему.

Я исподтишка бросила взгляд на принца. Похоже, его порядком утомила наша безумная дворцовая жизнь. Она и меня успела укатать, по правде говоря. А я-то прошла через три года Академии.

- И что будет из-за уезда? Война? - требовательно спросил Желларн, возвращая разговор в русло.

- Какая там война, - Белло махнул рукой, - она же сама уехала. Теперь пришлют другого, да еще с извинениями.

- Так все нормально? - уточнил Желларн.

- Вполне, - кивнул Белло.

- И мы можем идти спать? - напряженно поинтересовался Себ.

- Надпись, - только и выдавил из себя король.

- А что надпись? Посол уезжала и оставила, - бросил герцог, и я так и не поняла, шутит он или нет.

- Давайте надпись тоже оставим в прошлом, - спокойно предложил Желларн, но тут взвился Белло:

- Ты вообще видел, что там написано?

Красноволосый парень развел руками:

- Сходил посмотрел, да. По моим ощущениям, среди нас никто настолько дурно не воспитан.

- Но не посол же это сделала, - чуть поспокойней произнес Белло.

- А что? - включился в разговор подозрительно долго молчавший Эллорн. - Приревновала тебя к Раэлане, уехала, поняв, что ничего у вас не выйдет, и оставила надпись на стене.

- Про демонов? Она написала про демонов, да? - вдруг подал голос Иело, и я нервно сглотнула, вспомнив содержание надписи.

По правде сказать, действительно походило на мальчишечьи гадости. Мне такого в Академии, конечно, не говорили - пусть бы только кто-нибудь попробовал - но слышать я подобное слышала.

Я взмахнула рукой, собираясь сказать, что посол этого написать никак не могла, слишком мужской слог, но тут меня скрутил приступ дурноты, я оперлась на стол и в изнеможении подняла глаза, столкнувшись взглядом с Желларном. Себ, тем временем, аккуратно взял меня под локоть, чем добился, конечно, уничтожающей волны презрения со стороны Белло.

- Король, - произнес Эллорн достаточно спокойно и даже прохладно, - давайте позволим Лаэн отоспаться, а потом уже будем выяснять, кто и что написал. Злодей в замке и никуда не скроется, час туда, час сюда...

В глазах плыло, и я начала чувствовать острую благодарность к лорду, который, тем временем, продолжал:

- А от советника толку будет больше после того, как она выспит свои бессонные отравленные ночи.

Судя по отсутствию реакции - я начала понемногу приходить в себя - Белло готов был согласиться, но тут Эллорн выдал:

- Себилиарн мог бы проводить ее до комнаты, - и я поняла, что сама бы не отпустила себя спать на таких условиях.

- Ну да, а следы пока выветрятся окончательно, - холодно отрубил король, и я схватилась руками за голову, даже не скрываясь, так сильна была боль.

В следующее мгновение я почувствовала чьи-то холодные пальцы у себя на висках. Стало ощутимо легче.

- Полное истощение, - констатировал перегнувшийся через стол Желларн. - Король, я могу восстановить энергию пресветлой, но эффект продлится лишь около двух часов, а после этого ситуация станет заметно хуже. Боюсь, Лаэнкантана отключится прямо на месте.

- Делай, - коротко бросил король, и мне снова захотелось что-нибудь сжечь; какую-нибудь деталь его гардероба.

- Магия воздуха, - извиняющимся тоном сказал Желларн и опустил руки. Сразу стало очень плохо. Я посмотрела на него, вздохнула и кивнула.

На виски снова легли белые пальцы. Все закружилось, завертелось, а потом прошло сразу и совсем. Я подняла глаза - и снова стала собой. Свежей, бодрой, радостной, нормальной. Даже лучше, чем в Академии. Лучше, чем когда-либо. Это ощущение, кажется, разделили все.

- Ну что? - поинтересовалась я радостно. - Сознаемся сразу или будем испытывать мое терпение вместе с моим же временем, которое, как мы все помним, истекает?

Себ хмыкнул и покачал головой. Остальные смотрели на меня во все глаза и молчали.

- Хорошо, - кивнула я. - Тогда для начала выясним, во сколько надпись была сделана.

- Остановись, - сказал Эллорн. Голову наполняла невероятная легкость, и я лишь подосадовала на то, что лорд, как всегда, первым понял мою не очень хитрую, но все-таки игру. - Почему ты берешь на себя роль главного?

Я развела руками и вопросительно посмотрела на всех присутствовавших по очереди.

- Твою непричастность, насколько я помню, может подтвердить только герцог. А если вы таким образом сговорились? - колко поинтересовался лорд.

- Конечно, мы сговорились, - жизнерадостно произнес Себ. - Четыре года ни слова друг другу не сказали, а тут сговорились, чтобы всех сбить с толку и отвести от себя подозрения. Что там, Лаэн никогда гордостью не отличалась, я сам тоже, поэтому, король, повесьте нас около дворца на закате.

Я с опаской глянула на Белло. Тот изо всех сил старался сдержать улыбку, и сердце в груди застучало гораздо чаще, чем следует.

- А еще в заговор мы взяли Желларна, - произнес Себ. - Чтобы наверняка.

Тут рассмеялась и я. Маг воздуха, напротив, поджал губы и неодобрительно произнес:

- Многовато натяжек, действительно. Предлагаю считать Лаэн и Себилиарна невиновными, а по ходу дела выясним, так ли это.

Я радостно кивнула:

- Так что насчет времени? Кто первым обнаружил надпись?

Все промолчали, и я вздохнула:

- Ладно, давайте хотя бы установим границы.

- Вот-вот, - вдруг пробормотал Иелиан. - Что будет тому, кто сделал надпись?

- Предлагаю весь день быть у короля на побегушках, - жизнерадостно сказал Себ.
Король только нахмурился в ответ.

- Я бы для начала выяснил, кто виновник и что им двигало, - спокойно отозвался Желларн и задумчиво посмотрел на свои ладони.

Трудно было не согласиться.

- Виновник будет исключен из Совета - если он в нем состоит, разумеется - и удален из дворца, - небрежно проронил Белло.

Воцарилась тишина.

- Отлично, - хлопнула в ладоши я, - так приступим? Когда надпись была сделана?

Эллорн кашлянул, сделал большие глаза (эта мина, видимо, должна была мне что-то сообщить) и проговорил почти в рукав своей черной рубашки:

- Я вернулся в замок чуть раньше трех, надписи не было.

- А куда ты, собственно говоря, катался? - поинтересовался Себ, и я одобрительно кивнула. Кажется, наше умение одинаково мыслить никуда за шесть лет не исчезло.

- Это не имеет отношения к делу, - холодно отозвался лорд.

Я пожала плечами:

- Отлично. Я спустилась в погреб в четыре с чем-то, точно помню, что стена была чистая.

- В погреб? - изумленно переспросил Беллиан.

Я кивнула.

- Я забрал оттуда Лаэн в шесть, мы поднялись по лестнице. Ничего не было, - задумчиво произнес Себилиарн. - И только когда мы шли обратно, в восемь...

Беллиан привстал, облокотившись на стол, и сузил глаза:

- Это что еще такое происходит в моем дворце?

Я сглотнула и подавила желание начать оправдываться.

Себ медленно и изящно закинул обе ноги на стол, и я чуть было не упала с кресла от неожиданности.

- Вы собираетесь отвечать на мой вопрос? - в голосе Белло прозвучала угроза.

- Теперь видно, насколько ты не выспался. Лаэн пошла в погреб, потому что ей хотелось алкоголя: при отравлении тем типом спелла, который ты использовал, вино служит слабеньким, но антидотом; чутье, как обычно, не подвело пресветлую. Себилиарн забрал ее из погреба и вылечил окончательно. Все очевидно, - почти не делая пауз, произнес Эллорн.

Я слегка хмыкнула.

Белло скривился и встал на ноги:

- Дальше-то что?

- Дальше выходит, что надпись была сделана от шести до восьми часов утра, - ответила я, глядя на Себа. Тот кивнул. - Если только кто-нибудь не предложит более точное время.

- А в котором часу нас покинула посол? - вдруг поинтересовался герцог.

- Я вернулся к себе в семь, - с явной неохотой выдавил Белло. - Надписи еще не было.

Я бросила задумчивый взгляд на Себа, потом еще один, внимательный, на принца, сидевшего как бы в стороне от всех нас.

- Иелиан, простите мне мое любопытство, - протянула я, уже раздумывая над тем, какими словами его пытаться оправдать, - но почему вы порывались броситься из окна, когда мы застали вас около надписи?

- Хотел прыгнуть вниз, схватить лошадь и ехать к себе, - сумрачно отозвался принц, показавшись мне еще во сто раз краше.

- Зачем же? - Себ задал мой вопрос, и мне осталось вернуться мыслями к будущей оправдательной речи.

- Когда я увидел это, - у принца даже расширились глаза, - я понял, что сейчас тут начнется такое, что даже демоны позавидуют. И решил под шумок бежать.

- Потому что надпись сделал ты? - продолжил Себ.

Я задумалась и потерла виски: что-то не клеилось.

- Да какое там! Она была выжжена на стене, я тер с полчаса, наверное, - возмутился принц. - Мне просто здесь надоело, ну я и...

- Выжжена? - переспросила я. - Мне показалось, это фиолетовая краска.

- Нет, не краска, - покачал головой Желларн.

Я поднялась с кресла с намерением пойти вниз и убедиться самой.

- Лаэн, - позвал маг воздуха, - я убрал несколько слоев стены, теперь там ничего нет.
Я замерла на месте и во все глаза уставилась на Желларна. То же сделали и остальные.

- Зачем? - опять сощурился король, и я поймала себя на том, что такой Белло нравился мне все меньше с каждым мгновением.

- Действительно, зачем? - повторил Желл. - Такую красоту просто преступление на стене не оставить!

Поднялся гомон, и мне пришлось изо всех сил стукнуть кулаком по столу, чтобы утихомирить этих придурков.

- ... ничего это не значит, - договорил какую-то фразу Себ и игриво посмотрел на меня.

- Тот, кто сделал надпись, не стал бы ее уничтожать, - произнесла я, постаравшись звучать как можно более уверенно: я понятия не имела, кто из присутствовавших мог бы решиться на такое, а главное - зачем. Голова работала на полную, но вариантов пока не было никаких.

- Согласен, поэтому из списка подозреваемых исключаем Иелиана и Желла, - поддержал меня Себ, и я почувствовала некоторое облегчение.

- Чудесный образчик логики, мои дорогие, - легко и куртуазно улыбаясь, произнес Эллорн. - Получается, главные подозреваемые - я и король.

Иелиан даже засмеялся. Я кашлянула и выразительно поглядела на Себа. Получился, конечно, полный идиотизм, но если смотреть на пару шагов вперед, и это сделал кто-то из них... Неужели Белло так разочаровался в Раэлане? Да даже если это был Эллорн, в самом деле! Я закусила губу, чтобы не начать улыбаться.

- Теперь мы сделаем по-моему, - жестко проговорил король. - Сейчас каждый в двух словах расскажет, где он был с семи до восьми утра.

В двух словах, конечно, не получилось: поговорить любили все присутствовавшие.

Я опустила голову на руки, потом вскинулась и сделала глоток из кубка, любезного наколдованного Эллорном. Усталости не чувствовалось вообще, но информации в голове был явный избыток - и я пока не знала, как с этим справиться.

Эллорн повернул, кажется, в сто пятнадцатый раз и пошел от одной стены к другой через весь зал, Белло подбросил снятый с пальца перстень, а Иелиан тяжело вздохнул и вдруг, вытянув руку, поймал его - местами мы успели поменяться неоднократно. Тогда Себ, кивнув куда-то в пустоту, заговорил:

- Вы позволите мне подвести итог?

- Валяйте, герцог здравого смысла, - печально ответил Белло и неодобрительно посмотрел на брата, который и не подумал перстень отдавать.

- Тогда я, пожалуй, начну, - Себ задумчиво потер подбородок. - Дополняйте, если что не так.

- Потом, - вклинилась я. - Иначе мы не закончим и до вечера.

- Герцог и герцогиня здравого смысла, - хмыкнул Эллорн и снова пошел по уже привычному для глаза маршруту.

Я хотела было бросить взгляд на Белло, но удержалась; Себ, тем временем, заговорил:

- Дела на данный момент обстоят следующим образом. Желларн после ужина отправился в библиотеку и просидел там до половины пятого утра, после чего ушел к себе и не выходил вплоть до самого рассвета, подтвердить это никто не может. На вопросы о библиотеке пресветлый отмалчивается. Эллорн ездил по каким-то загадочным делам сразу после ужина, вернулся, участвовал в разговоре, состоявшемся около трех часов ночи (равно, как и я, Лаэн и король), после чего обретался в своих покоях. Иелиан проспал до шести утра, собрался, попытался обмануть защитные заклятия, пошел бродить по замку. Затем, около восьми он увидел надпись и попытался ее оттереть. Мы с Лаэн были вместе добрые несколько часов перед тем, как застали принца за его занятием. И наконец, наш король, не сумев заснуть после уезда посла, застал нас троих около надписи. До этого пресветлый поминутно находился с кем-то, - Себ на мгновение замолчал. - Кажется, это все.

Обвинить можно было кого угодно - пожалуй, за исключением Белло - но при этом обвинять было некого. Я на мгновение ушла в воспоминания: а не я ли случайно наколдовала надпись, - потом хмыкнула, отгоняя шальную мысль.

- Не понимаю, кому это могло быть на руку, - произнес Себ. - Разве только послу, - он пожал плечами. - Чтобы внести раздор в наши ряды. Прощальный подарок, так сказать. Сидим же и выясняем уже полдня, вместо того, чтобы готовиться к приезду следующего. Проблема в том, что о помолвке короля и пресветлой никто из них не знает.

Меня внезапно осенило:

- Принц, а в ваших скитаниях по замку, которые заняли чуть ли не полночи, вы никого не заметили?

Иело поднял на меня свои огромные печальные глаза, и я инстинктивно вздрогнула, вдруг поняв, что по внешности он ни капли не уступает брату, обладая, в сущности, иной природой красоты. Он хотел что-то сказать, потом покачал головой, и тут в разговор вклинился Эллорн, наконец замерший на месте прямо перед окном:

- Я так подумал, Лаэн, ведь виновата ты. Посуди сама: отличная месть за отравление, потом это извечное женское соперничество, кто лучше и красивее, ты или она...

Я вскинулась и одарила лорда уничтожающим взглядом. Скрестила руки на груди - и вдруг поняла, что до одури напугана. Лишиться поддержки одного из друзей оказалось на поверку очень страшно.

- Вот еще, - Желларн фыркнул, и все обернулись к нему, - ты сколько Ла знаешь? Что-что, а вопросы внешности и внешнего в целом ее всегда волновали мало. И ты можешь проклясть меня, если все присутствующие со мной не согласятся.

Страх отступил, и я улыбнулась, но Эллорн только покачал головой. Да что с ним такое?

- Абсолютно, - тихо и мелодично произнес Себ. - И не будем забывать, что Лаэн была со мной.

- Меня интересует, почему она была с тобой, - заявил Белло. Я чуть было не застонала в голос: пошли на второй круг.

- Потому что кто-то должен был влить в нее антидот, пресветлый, - отозвался Себ и очень нехорошо посмотрел на Белло.

- Так, - сказала я и встала. - Действие заклятия скоро кончится, а потом я вроде бы буду лежать без сознания. Мне не хотелось бы, чтобы что-то происходило без меня.

Эллорн резко рассмеялся, и я опять с трудом удержалась, чтобы не вздрогнуть: друг стоял прямо в лучах солнца, ни дать ни взять сияющий дух отмщения. Ужасно привлекательный дух отмщения. Иелиан бросил на него, как мне показалось, неодобрительный взгляд и кашлянул.

Я поняла, что все собравшиеся представляют для меня одну большую загадку. В самом деле, неужели разница между мужчиной и женщиной все-таки существует? Я покачала головой и сжала покрепче руки.

- И чем был вызван твой смех? - едко поинтересовался герцог у Эллорна. - Может, признаешься уже, а то всем надоело тут находиться?

- Конечно, сейчас возьму и признаюсь в том, чего не совершал, - рыкнул лорд в ответ. - А смеялся я потому, что...

Вдалеке раздался мелодичный звон. Мы все инстинктивно повернулись к окну: кто-то пересек границу владений Белло.

- Еще не хватало, - пробормотал Себ и первым поднялся со своего места; за ним поспешили и все остальные.

- Кто это? - просто спросил Желларн.

- Понятия не имею, - отозвался Эл. - Не новый посол же, в самом деле.

Все переглянулись. Гостей во дворце ждали исключительно по приглашеним, для визита нового ставленника Акероители прошло чрезвычайно мало времени, тогда, пожалуй, оставались только плохие вести.

Легкий звон приближался, и я нервно сглотнула.

- Желл, а меня хватит на короткий бой?

Красноволосый маг воздуха, уже занявший свое место подле короля, оценивающе на меня посмотрел, а потом кивнул. Я облегченно вздохнула, огляделась - и чуть не заулыбалась от удовольствия: все пятеро магов, находившихся в зале, стояли готовые к битве, Себ прикрывал не хотевшего уходить Иело. Вот это дело, а что до надписи - то какая, право слово, разница? Кто-то решил заявить о себе - и только.

- Это гонец, - сказал Эллорн, ежесекундно выглядывавший из окна, и все шумно пошли к своим местам, старательно не придавая излишнего значения мгновению, когда все отчего-то решили, что нам придется драться.

Я снова прикинула варианты: Себ просто не мог этого сделать, Иело, конечно, не очень любил брата, но магическая природа надписи полностью его оправдывала, Желларн был неспособен на подлость. Как и час назад, в подозреваемых оставались Эллорн и Беллиан, и я все никак не могла уловить суть происходящего.

- Гонец из Акероители к вашим услугам! - провозгласил появившийся в дверях юноша, и я лениво отметила, что мои друзья все равно находятся в полной боевой готовности. Как на них сердиться, в самом деле.

- Благодарю, - Белло спокойно принял сообщение и слегка улыбнулся. - Желаете заночевать или отобедать?

Гонец замотал головой и, как мне показалось, покраснел.

- Не могу принять столь щедрое приглашение, мой король, - сказал он, поклонился и был таков.

- В самом деле, Белло, - проговорил Эллорн и вздохнул. - Нам пора уже завести несколько слуг, иначе кого из нас ты бы отправил готовить для гонца?

Увлеченный чтением, король только замотал головой.

- Да, я все понимаю, Академия, традиции, маги не нуждаются в помощи, но речь идет только об одиночках, вроде меня. В королевском дворце должны быть помощники.

- Нет, - просто обронил Беллиан. - В прошлой раз отход от магических традиций закончился... - он вдруг вздохнул, и мне почудилось, что король силится удержаться от какого-то действия, - довольно плохо. Так что продолжим, как и раньше, готовить при помощи магии. Лаэн, кстати, твоя неделя начинается, как только проснешься.

Я подняла брови: лучше не придумаешь. Хотя ничего трудного в этом и не было.

- И вот что, - Белло сделался вдруг чрезвычайно серьезным; это каким-то образом было связано с тем несовершенным действием, но дальше, вглубь, внутрь я разглядеть не смогла, как не могла никогда, - у меня был один очень злой прадед. Пакостник, клеветник, плел интриги, как только мог, рассорился с северянами. Судя по всему, надпись - дело рук его призрака, который тут иногда появляется.

У меня от удивления чуть рот не открылся, но Белло продолжил, спокойно и невозмутимо:

- Так что, я думаю, не имеет никакого смысла сидеть тут. Мне неважны проделки всяких старых шутников, ибо только что я в очередной раз убедился в том, что вашей преданности нет предела. Хочу только сказать, - он запнулся, склонил голову, и свет душераздирающе красиво заиграл на его темных-темных волосах, - что я настолько же сильно предан вам всем. Прошу меня простить, что держал вас здесь, не подумав о простейшей возможности; просто дедуля любит разнообразие, ругательства на стенах я вижу впервые. На след меня навел Эллорн своим предложением о еде.

Иелиан вдруг побледнел, как смерть, и вскочил на ноги:

- Вспомнил, да? Всего полдня прошло - и ты вспомнил! - с этими словами он почти бегом направился к выходу из комнаты, и я инстинктивно поднялась на ноги.

Белло проводил брата долгим взглядом и как-то совсем невесело усмехнулся:

- Криэллиан появляется каждый год в день смерти родителей. Еще раз прошу меня простить. Мне нужно поговорить с братом. Лаэнкантана, - я вздрогнула и чуть было не расплескала слезы, стоявшие в глазах, - прошу, выспись как следует, нас ждут трудные дни и настоящие переговоры. Новый посол, как пишет Анирелиадана, -монах и настоящий талант в дипломатии, так что будем рассчитывать только на тебя.

- Быстро же они спохватились, - проговорил Себ, когда король замолчал. - Она должна была послать гонца впереди себя, а потом, на полпути, когда другой приехал с ответом, написать письмо тебе и отправить парня - на другом коне, наверное.

- Сколько же животных загнали, - покачал головой Эл.

В этот момент я как-то особенно остро почувствовала, что Академия закончилась. Сколько лет прошло - и наконец-то все серьезно. Меня пробрал озноб.

Беллиан, кажется, решил договорить до конца:

- Желларн, спасибо, что вывел надпись, я думаю, это было не так просто, - маг воздуха, с опрокинутым лицом - наверное, зеркальное отражение меня - просто кивнул в ответ. - Себилиарн, благодарю тебя за то, что помог Лаэн.

Герцог сделал едва заметное движение подбородком вниз; впрочем, было видно, что и он очень расстроен.

Белло медленно встал, зачем-то поправил левую манжету и чинно пошел из залы, старательно не сутулясь. Через мгновение, спохватившись, за ним побежал Эллорн, а потом не выдержала и я.

- ...он ни разу не говорил того, чего бы ты сам ни думал? - донеслось до меня из-за поворота, и я вдруг решила, что не нужна. Что я никогда не была нужна Беллиану, улыбке и свету, королю нашей страны.

Я остановилась, как вкопанная. Развернулась, нырнула в узенький коридорчик, дошла до своих покоев - не помню, как - легла на кровать и все думала, что я совсем ему не нужна и никогда не была нужна, и какая разница, что пишут на стенах призраки, даже если они озвучивают настроение короля, и какой смысл, если я никогда не усну, потому что я не нужна единственному человеку на этой проклятой плоской поверхности в сотни и сотни лиг, которому я так хотела быть нужной с того самого момента, как впервые увидела его - из окна классной комнаты - гордого, бледного, шестнадцатилетнего и ужасно опаздывавшего, он шел по залитой солнцем зеленой лужайке, за ним развевался по ветру черный шелковый плащ, на лицо падали прямые темные волосы, и я так сильно захотела быть ему нужной, что на мгновение затянуло где-то в запястьях, отдало в висок. А он распахнул дверь через несколько мгновений, вошел внутрь, сел за мной и тут же, без запинок, выдал: 'Красоток же не учат магии, я ошибся классом?', - все засмеялись, а я не оборачиваясь, наугад ударила учебником, и, судя по сдавленному стону, попала.

Смысла больше не было.

6

В комнате стоял гул. Читать было невозможно. Поняв, что усмирить в одиночку целую группу мальчишек мне явно не удастся, я захлопнула учебник и обвела присутствовавших недовольным взглядом. Малдреан вздрогнул и отвернулся, остальные принялись гомонить еще сильнее. Я неодобрительно покачала головой, а потом почувствовала, что кто-то на меня смотрит.

Конечно, это был Себ, стоявший у огромного, во всю стену, окна. Предыдущие полтора года я старательно игнорировала его пламенные взгляды, но тут вдруг подумала: 'Да сколько это может продолжаться', - вскочила с места и почти побежала к бывшему лучшему другу, с каждым шагом ускоряясь, просто чтобы не передумать и не свернуть куда-нибудь по дороге. Меня переполнял гнев, и впервые в жизни я была уверена, что ударю человека по лицу. Просто так, безо всяких магических штучек. Себ чуть поднял брови, но с места не сдвинулся, видимо, стремясь продемонстрировать, что я не на того напала. Естественно, пресветлый 'Рн - бесстрашнейший принц. Из-за воспоминания глаза застило окончательно; я была готова раскричаться на всю Академию, и плевать, кто меня услышит. Все, вот он, сын Лиарна, спрятаться не сможет, ничто его не спасет. Я занесла руку, и тут мир почему-то рухнул к моим ногам; вернее, рухнула я - к его основанию?

Зазвенело стекло, руку полоснуло чем-то острым. Я поняла, что лечу вниз. Махнула пальцами, спокойная, бесстрашная, подумаешь, банальный спелл амортизации. А потом приду и шкуру спущу с шутника. Но тело вдруг пронзила жгучая, воющая боль, и начался ее отсчет.

Раз. В горле булькало и жгло. Я никак не могла вдохнуть, не могла пошевелиться, а вокруг было ярко-голубое небо, слепившее глаза. Свет будто хотел меня испепелить, уничтожить, превратить в часть себя. Хрипеть было больно, но я все-таки захрипела, и по щеке потекло что-то густое и отвратительно вязкое. Попробовать пошевелить рукой, наколдовать лечение, ну же, принцесса!

Два. По щеке текла кровь, и я с ужасом поняла, что не чувствую вообще ничего, кроме боли. Не ощущаю кончиков пальцев, а значит, не могу себя спасти. К небу примешались чьи-то волосы и темные глаза, пришло ощущение, с ним вместе - белая вспышка, за которой разглядеть ничего нельзя. Стон, стонать, от этого легче.

- Все будет хорошо, - уверенно сказал кто-то, и я почувствовала, что лежу не на гладкой поверхности, а на чьих-то коленях. Зрение вдруг стало кристально-ясным. Стонать, ну же, давай.

Три. Надо мной склонился Беллиан. Молчать, не издавать ни единого звука, и так уже опозорилась по полной программе.

- Сначала целение, потом боль. Простите, пресветлая, - красавчик зажмурился и стал колдовать, а я вдруг увидела, что он прокусил себе губу, и по его подбородку протянулась тонкая красная ниточка. Не знаю, как не расхохоталась в голос.

Четыре.

- Все, все. Теперь все хорошо.

Я попыталась нагло улыбнуться - выйти должно было очень эффектно, в моем-то состоянии! - и спросить: 'Да ну?!'. Смех обернулся кашлем, и остатки слов пришлось проглотить вместе с кровью. Пять.

- Да, - отозвался Беллиан, и удивление на миг расцветило мой осколчато-светлый мир боли. - Лаэн, кричи, блядь, да почему же ты не кричишь, демоны тебя забери?!

Боль действительно рвалась из легких, но так пасть перед этим типом, который на прошлой неделе обогнал меня в зачаровании... Лучше спокойно и с достоинством умереть. Шесть.

И тут боль исчезла.

Я зашлась кашлем, вздрагивая в руках Беллиана, чувствуя, что он меня обнимает, видя все и сразу, но особенно хорошо различая его, темные волосы, почти черные глаза, испуганную улыбку - и солнечный свет, который, оказывается, все это время тоже был вокруг. Семь.

- Не носите это кольцо больше, пресветлая, оно несчастливое - Беллиан стащил с моего указательного пальца побрякушку с двумя рядами сапфиров, вложил мне ее в ладонь - и вдруг рассмеялся, потерянно и горько, звонко и убито. Он так и не отпустил мою руку, и вместо боли все мое сознание оказалось заполнено этим новым ощущением.

Восемь.

Разряженная в пух и прах, я сидела в тронном зале и думала о том, что ничем не могу помочь человеку, спасшему мою жизнь. Догнать бы его, поговорить, как прежде, но... Я уронила голову на руки и сосредоточилась на прохладе, исходящей от пяти моих лучших колец. Пролежав в отключке почти два дня, я так и не смогла ничего придумать. Приходилось признать очевидное: мы с Беллианом в жизни не говорили по душам. Он молчал о своем происхождении, потом - о брате, продолжает не распространяться о смерти родителей. И смысла-то не было его догонять: за ним увязался Эллорн, а я только стала бы обузой, которой, впрочем, всегда и была.

Хотелось плакать; я провела так полдня, не зная как взбодриться - и стать нужной хоть кому-нибудь. Во дворце все, как обычно, ходили на голове: к вечеру должен был приехать старик посол. Я попыталась включиться в приготовления, тоже дело, но Эллорн велел мне забыть о работе, съездить домой за красивым платьем и сидеть отдыхать. Я вздохнула в ответ и, еле передвигая ноги, побрела вниз, переполненная чувством бессмысленности происходящего. Рядом с конюшней мне встретился Себ, я только и сумела, что махнуть рукой в знак приветствия, запрыгнуть на первого попавшегося коня и умчаться куда глаза глядят. Впрочем, толком никуда они и не глядели.

Вернувшись, я долго снимала мешок с вещами с седла, пошла во дворец - и наконец напоролась на короля. Стыд бросился мне в лицо; я с надеждой подумала, что он все-таки заметил, как я сорвалась бежать вслед за ним, но тут оборвала себя - и даже поздороваться толком не смогла. Белло в излишне вежливом тоне попросил меня составить за ужином портрет посла - и не утруждаться ничем более. Я кивнула в ответ, цепляясь за возможность быть полезной, нужной, чуть не прокусила губу от досады - и в очередной раз дала ему уйти. Научиться бы путешествовать во времени и не дать себе свалиться из окна демонской башни.

Некоторое время я придумывала соответствующий спелл, потом вспомнила, что Эллорн говорил про принца, третьи сутки сидящего в своей комнате, сняла с пальца какой-то не очень симпатичный перстень и с размаху запустила им в стену. Сколько мне тут еще торчать? Почему они даже во встречающую группу меня не взяли, ну кто поверит в эти глупости о том, что я нужна не усталая, кто поверит в то, что я вообще нужна?

- Простите.

Я даже подскочила на месте. Около двери стоял очень высокий молодой человек с пронзительными серыми глазами. Я пошевелила пальцами, готовясь без замаха бить молнией. Противный звон, возвещавший о присутствии чужаков на территории, не прекращался уже довольно давно, и кто-то этим хитроумно воспользовался. Хоть в учебники по захвату дворцов записывай. Я вздохнула, напряглась - и вдруг подумала, что просто не смогу с ним драться, попаду под заклятие и умру безо всякого сожаления. Потом все же позволила энергии сгуститься у себя в ладони. Состояние - только к подземным демонам, право слово, учителя бы за такой настрой вышибли с занятия и были бы правы. Сейчас же меня вполне могли вышибить из жизни.

- Я... Не очень уверен, что попал по адресу, - начал мой визави. - Насколько я знаю, здесь должен быть король, а вовсе не королева... - он замялся, а я растерялась.

Парень и не собирался драться, да и одет он был просто роскошно, для приема, но никак не для битвы.

- Я герцогиня.

Сероглазый маг расцвел в улыбке:

- А я посол Акероители, граф Ведиаллин, большая честь познакомиться с вами.

Он поцеловал мою руку весьма куртуазным образом и надел злосчастный перстень на безымянный палец.

Чувства, кажется, отключились совсем, поэтому я кивнула и вежливо поинтересовалась:

- А когда убивать начнете?

Лжепосол - монах, как же, да если так выглядят монахи, то что из себя должны представлять бабники? - округлил глаза и улыбнулся мне. Я продолжила скептически его разглядывать, чувствуя, как между пальцами бегает маленькая молния.

- Я отбился от группы, о прекраснейшая, и добирался сюда сам, а что до убийства - видимо, вы мне по какой-то причине не поверили; что же, в таком случае придется дождаться вашего короля, тогда я смогу вручить ему верительные грамоты. Хотите, я подожду снаружи?

- Отчего же? - среагировала я, чувствуя легкий огонек разочарования внутри. - Оставайтесь здесь, присаживайтесь, наполняйте кубок. У меня к вам лишь один вопрос: вы женаты?

Сероглазый парень рассмеялся:

- Вот оно что. По-вашему, я слишком молод для монаха?

Я скосила взгляд за окно, деловито улыбнулась и усадила неизвестно кого за стол. Не мешало перестраховаться, на случай если это действительно был посол.

- Вы не поведаете пока, что вам сделал это замечательный перстень? - он обворожительно мне улыбнулся, и я начала говорить какую-то чушь, перебирая в уме самые разные варианты и поддерживая видимость разговора.

Через несколько минут на лестнице раздались шаги, в залу вошел расстроенный Белло, а за ним целая куча людей. Мой собеседник поднялся с места, я напряглась, но тут король провозгласил:

- Посол, как же долго мы вас искали, - и я снова осталась наедине со своими мыслями о полной всепоглощающей ненужности и декоративности собственной жизни.

- Зачем же? - спросил Ведиаллин, едва заметно задев меня взглядом. - Стараетесь произвести впечатление?

Я машинально улыбнулась в пустоту, но тут смысл сказанного вернул меня на землю. Беллиан, судя по всему, тоже опешил.

- Вовсе нет, - Эллорн, стоявший у самого входа в залу, сделал несколько шагов навстречу послу. - Уже темно, и мы за вас испугались.

- На то есть причины? - безмятежно парировал Ведиаллин, и я посмотрела на него с удивлением.

- Наша страна - самое безопасное место на свете, - встряла в разговор я и тут же обругала себя последними словами за то, что пошла у сероглазого чужака на поводу (от чего так предостерегали все книги по дипломатии), но ведь не оставалось ничего иного, все остальные были просто уничтожены тремя вполне вежливыми репликами, неудобное молчание затягивалось, а Беллиан, кажется, хотел сморозить что-то резкое. - Познакомьтесь: лорд Эллорн - глава Совета, король Беллиан, граф Желларн, герцог Себилиарн.

- Очарован, - коротко кивнул Ведиаллин и опять зацепил меня взглядом, да так, что я немного испугалась. Вот уж, без шуток, страшный человек. - Позвольте, в таком случае, представить вас моим сопровождающим. Господа, - обратился он к трем славным на вид молодым людям, - это советник короля, прекрасная Лаэнкантана, за последние полчаса выведавшая у меня невероятное количество информации. Принцесса, это мои спутники, Деарлен, Маилард и Сареанор.

Сопровождающие поклонились мне, и я кивнула в ответ. Эллорн наконец взял себя в руки - и что это вдруг на них нашло, первый раз, что ли, с таким сталкиваются - и принялся всех рассаживать по местам. Посол, тем временем, подошел к Белло и отдал ему невесть откуда взявшийся свиток.

- А ты времени даром не теряешь, - бросил Эл и практически свалился на кресло подле меня.

Я пожала плечами. Фразу надо было рассматривать как бесспорный комплимент, но в свете того, что лорд говорил и делал в последнее время... Я скептически посмотрела на свои перстни и в очередной раз задалась вопросом, который волновал меня не на шутку: как посол понял, на какой палец надевать перстень? Совпадение? Или же он стоял и смотрел на мою молчаливую истерику в течение какого-то времени и только потом соизволил подойти?

Сидевший по диагонали от меня блондин застенчиво улыбнулся своим мыслям, чем сразу заслужил мое неодобрение.

- Узнала, да? - прошипел Эллорн, и я чуть не подавилась вином: тихо говорить у него не получалось никогда.

- Кого? - спросила я как можно более спокойным тоном.

- Да Деарлена же, - отозвался друг тем же страшным голосом.

- А должна была? - насторожилась я. - Лицо, пожалуй, знакомое.

- Эх ты, - загадочно произнес Эллорн и шумно придвинулся к столу.

Я собиралась одернуть его, но тут в комнату влетели два огромных подноса, мимо них беспечно прошествовал Себ, король заулыбался и пригласил посла сесть; мне пришлось принять как можно более нейтральный и торжественный вид. Мысль о том, что со стороны это, вероятно, смотрится как гримаса, слегка меня рассмешила.

- Даже не могу представить, почему Аниарелидана покинула ваш гостеприимный дворец, - судя по лицу Ведиаллина, он догадывался о причинах и скрывать этого не намеревался.

- А мы-то как расстроились! - проговорила я в тон.

Никто даже не заметил, что я тем самым проигнорировала подразумевавшийся вопрос. Посол едва сдержал улыбку. В свою очередь, я напряглась еще сильнее: судя по всему, язвительные замечания давались ему с легкостью - мне, меж тем, приходилось судорожно искать подходящий ответ среди уймы проигрышных вариантов.

С досады я пнула Эллорна по ноге, тот вздрогнул и тут же задумчиво поинтересовался:

- Посол, как вы умудрились потеряться?

- Да, как? - вдруг поддержал его тип из свиты. Маиларн, кажется.

- Такой напор, только подумать, - Ведиаллин не спешил отвечать, и я подняла левую бровь, ожидая услышать какую-нибудь гадость. - Обронил перстень, пока искал - все уехали вперед.

- Какое совпадение, да? - медленно произнесла я, глядя на Ведиаллина.

Перстень, как же: специально отстал от своих и дает мне это понять.

- Все сильнее чувствуется, что мы пропустили важную часть беседы посла и советника, - протянул Себ, улыбнулся и заговорил дальше как ни в чем не бывало: - Предлагаю тост за успешные переговоры и процветание обеих наших стран.

Раздался звон кубков, а на стол выплеснулось вино, что само по себе было неплохим знамением.

- Нам, конечно, не вполне импонирует ваша позиция, но, насколько я понял, вы готовы ее переменить, - легко произнес Ведиаллин, ни к кому не обращаясь, и я почувствовала жгучее, жуткое облегчение от того, что предыдущие дни убила на чтение книг, потому что иначе просто сидела бы тут, не зная, что ответить на реплики этого монстра, небезуспешно притворявшегося монахом.

- Простите? - удивленно переспросил Белло, и я чуть в голос не застонала: простейший ведь прием, а повелся, как ребенок. Брюнет из свиты посла не выдержал и улыбнулся. Я расценила это как проявление слабости.

- Вы переменили свою позицию, верно? - совсем уж легко поинтересовался посол.

Белло, кажется, снова решил заняться рукоприкладством.

- О делах завтра, - произнесла я и улыбнулась.

Посол чуть поднял брови и отсалютовал мне кубком.

- Раз уж вы тут разговариваете за всех, - сказал он, сделав глоток, - тогда ответьте мне, почему в вашем самом безопасном месте на свете на меня напал заколдованный медведь? Кто-то над бедным зверем постарался так, что даже 'Спокойствие' не помогло. Да и кладбище ваше, сияющее посреди ночи разноцветными огнями, доверия у меня не вызвало.

- Посол! - ахнул блондин.

Я округлила глаза. Конечно, следовало ожидать, что факты Ведиаллин припасет напоследок - но я пока что едва-едва успевала блокировать его атаки на лету, о предвидении и речи не шло.

- Мы разберемся с этим, уверяю вас, - спокойно проговорил король, и я перевела дух. - Завтра же пошлю лучшего боевого мага, Таэлерна, - Белло выразительно посмотрел на меня, а я слегка пожала плечами в ответ. Подумаешь.

- Но завтра ведь наше выступление! - чуть обиженно проронил блондин.

Белло опустил взгляд, и я наконец-то заметила, что он как будто погас, от него больше не исходило ни красоты, ни невероятной энергии. Я почти прокляла себя за то, что двое суток провалялась без сознания, потом расстроилась, что так думаю, запуталась окончательно и проговорила вслух:

- О чем речь?

Тут меня под столом пнул уже Эллорн - и проговорил, широко улыбаясь:

- Ну как ты могла не узнать Деарлена? Они играли на Весеннем балу, - и я действительно вспомнила.

- Вот незадача, - отозвалась я и старательно заулыбалась блондину.

- Что там, - отозвался тот чуть обиженно, - красивым принцессам совсем необязательно помнить о простых музыкантах. Это только мы помним королев бала.

Я даже стушевалась. Похоже, что невероятно умный посол прихватил с собой за компанию наивного кокетливого дурачка, чтобы отвлекать внимание; ничего не скажешь, хитрый ход.

Эллорн еще раз пнул меня по лодыжке, и я дала зарок сделать ему гадость. В конце концов, это они носят сапоги.

- Прекрасно вас помню, Деарлен, - сказала я как можно убедительнее. В памяти, впрочем, вместо музыкантов было большое разноцветное пятно. И неудивительно: мы тогда не танцевали, а летали над полом.

- Полно вам, - блондин уставился в свой кубок, приняв совсем уж обиженный вид.

- Вы играли 'Последний поцелуй'. Чудесная песня, - ласково сказала я, начиная задумываться, закончится ли когда-нибудь этот день или нет.

Судя по радостным глазам Деарлена, в названии я не ошиблась.

- 'Ла-ла-ла, а может, все ушло', - больше я не помнила вообще ни строчки, но блондин ожил окончательно и закивал головой.

- 'А может, надежда жива, и мы встретимся вновь?' - подтянул Эллорн и вдруг рассмеялся. - Заразительная песенка.

- 'Все началось с отношений конца', - молчавший до сей поры Желларн вдруг выдал первую строку.

Прорицатель увидел бы смысл этой фразы еще на балу, но я, увы и ах, различить его смогла только сейчас, спустя три года, и, пораженная, едва удержалась от того, чтобы бросить взгляд на Белло.

- Мой король? - как можно более официально спросила я, чуть приоткрыв дверь в покои Белло.

В комнате было темно, отчего я растерялась окончательно: после ужина посол возжелал отдохнуть с дороги, и все разошлись. Я же никак не могла выбрать удобного момента, чтобы отчитаться перед королем о своих наблюдениях, и в конце концов не заметила, как тот покинул залу: Деарлен решил уморить меня извинениями. Махнув рукой, я дослушала очередную тираду, улыбнулась и, сославшись на занятость, попросту сбежала. Впрочем, догнать короля мне не удалось.

Я задумчиво огляделась по сторонам и с трудом подавила желание воспользоваться отсутствием заклятого друга и поискать что-нибудь интересное. Поразмыслив пару мгновений, я с досады рванула к Эллорну.

Дверь почему-то открыл Желл. Открыл - и оглядел меня с ног до головы, подозрительно зыркнул по сторонам, а потом, не произнеся ни слова, затащил внутрь. Я хотела было начать возмущаться, но моим глазам открылась удивительная картина: на фоне угольно-черных покоев (как интересно, значит, у каждой комнаты во дворце свой цвет) довольно разительно выделялись белокожие и нарядно одетые принцы, Себ и Беллиан.

- Позволь узнать, с какой целью моя госпожа пришла к лорду Эллорну в столь поздний час? - язвительно протянул герцог.

- С той же, что и вы, - отозвалась я в тон. - И где, кстати, наш герой-любовник?

- Ушел за тобой и Иело, - негромко отозвался король.

Он сидел на краешке огромной кровати и задумчиво перекатывал в пальцах серебряный кубок.

- Что это за тайный клуб? - удивленно спросила я, но тут в дверь постучали. Желларн снова пошел открывать, и я лишь зачарованно посмотрела ему вслед: кожа отдает чуть не в синеву, плавные движения... Ни дать ни взять - призрак.

- Лаэн... - начал прямо с порога деловито настроенный Эллорн, но тут же осекся, увидев меня: - Пришла сама, а вот Иело покидать покои отказался наотрез.

- Ну и демоны с ним, - равнодушно пожал плечами Белло и чуть приподнял брови.

- Конечно, - легко согласился лорд, подошел к столу, налил в кубок вина и протянул его мне. Я улыбнулась и чуть кивнула, принимая напиток. Атмосфера в комнате, по правде говоря, немного давила, но я постаралась выкинуть всю эту чепуху из головы. Желларн, тем временем, сделал странный жест, будто толкнул ладонью воздух; я даже рассмотреть не успела, что он наколдовал. Впрочем, волну, дошедшую до двери и встроившуюся в проявившийся на мгновение узор, я уже засекла.

- Защита? - только и спросила я.

Маг воздуха сделал большие глаза и кивнул в ответ.

- Штаб, Лаэн, - провозгласил Эллорн и сел на мраморный столик. Мой взгляд скользнул по его длинным ногам, и я в очередной раз подумала, что меня, видимо, прокляли еще во младенчестве: угораздило же расти с красавцами, учиться с красавцами, а теперь еще и служить вместе с ними.

- А почему не в библиотеке, например? - спросила я колко.

- В библиотеку в любой момент может прийти посол, - снисходительно объяснил лорд. - По той же причине не подходят покои Белло. В конце концов, мы же не хотим выглядеть неподготовленными новичками.

- Которыми в итоге и выглядим, - уронил Себ.

Я хмыкнула и кивнула.

- Пояснишь? - чуть улыбнулся король, не сводя холодного и очень черного взгляда с кубка, и откуда-то потянуло сквозняком.

- А разве не очевидно? - пожал плечами герцог.

- Да в общем очевидно, конечно, - Белло нахмурился, встал на ноги и подошел к комоду, на котором удобно устроилась я - только для того, чтобы налить вина.

Я инстинктивно отодвинулась чуть влево. Судя по мимолетному взгляду, король это заметил. Я нахмурилась, вдохнула поглубже... И почувствовала себя дико, невыносимо виноватой. Эмоция захлестнула меня сильнее любой магии.

- Благодарение всему, что у нас есть Лаэн, - продолжил Белло, отпив из кубка, и меня дернуло, будто 'Молнией' приложили.

- Благодарение всему, что Лаэн, как приехала, прочитала пол твоей библиотеки, вместо того, чтобы ходить за тобой следом, - поджав губы, заметил Эллорн.

- Неужели кто-то оценил?

Я деланно закатила глаза.

- Тебя все оценили еще в первый день в Академии, - спокойно ответил Желл. - Но мы не об этом, ведь правда?

Я издала непонятный звук, призванный выразить презрение ко всему и вся. Этому приему пришлось научиться приблизительно в то время, когда, по словам графа, меня все и оценили.

Эллорн вдруг рассмеялся и поднял свой кубок:

- За присутствующих, отсутствующих и удачные переговоры.

Я вяло отпила вина. Оно было терпким на вкус и каким-то немыслимым образом дополняло царившую в покоях Эллорна обстановку.

- Нам нужны слуги, - задумчиво протянул лорд, стянул с указательного пальца перстень с агатом и подбросил его в воздух.

- Очень сильно нужны слуги, - подтвердил Желларн. - И не надо говорить про несвободу и кодекс чести мага. Это все прекрасно, но не для дворца и балов - а завтра ведь будет очередной бал, верно, Беллиан? Лично я больше не могу задавать корму лошадям и встречать прибывающих.

- Прибывающих встречала Лаэн, - встрял Себ, и я с благодарностью на него посмотрела.

- Еще один человек во дворце? - король нахмурился - и проигнорировал последнюю фразу. - Лишние уши. Если вам четверым я могу доверять, то как я буду доверять непонятно кому?
- Пригласи Таэлерна на роль управляющего. Может быть, он умрет на месте, услышав это предложение, напыщенный ээээ... - я с удивлением посмотрела на Эллорна, и тот прервался. - Не в обиду Лаэн будет сказано.

Я только развела руками в ответ.

- А если не умрет, то ты всегда сможешь ему доверять. Что может быть лучше, чем ненавидящий тебя и верный тебе подданный? - Желларн хихикнул в рукав своей белоснежной рубашки, попытался сделать серьезное лицо и расхохотался окончательно.

- Граф, да вы перебрали, - протянул Себ и забрал у Желла кубок.

Тот смешно сощурился в ответ - а мне вдруг пришло на ум, что на этой неделе я должна отвечать за кухню.

- Так что насчет слуг? И еды? - растерянно поинтересовалась я.

- А может быть, мы все просто перестанем лениться и начнем исполнять, каждый, свои бытовые обязанности? - Белло в изнеможении посмотрел на потолок. - Это вопрос пары спеллов. Если хотите, я тоже в этом буду участвовать, мне безразличны ваши отговорки...

- Стоп-стоп-стоп, - перебил его Эллорн. - Не было никаких отговорок, перестань. Мы просто спросили, ты просто ответил. Нет, значит, нет.

- В тот раз слуги не помогли.

Теперь Белло смотрел в пол. У меня оборвалось сердце, и я поняла, что снова чего-то не знаю.

- Так, - Эллорн хлопнул в ладоши, и все уставились на него. - Не раскисаем. По поводу кухни, Лаэн, я думаю, мы освободим тебя от бытовых проблем, раз уж так вышло, что ты единственная можешь общаться с послом без желания нанести ему тяжкие увечья.

- Сероглазый ублюдок, - с готовностью подтвердил Себилиарн и собрался говорить дальше - просто чтобы увести всех от какой-то грустной темы, затронутой в разговоре.

Белло вдруг посмотрел на него и довольно живо спросил:

- Ты правда так думаешь?

Герцог помедлил мгновение и кивнул - слегка ошарашенно, но вполне определенно.

Белло хмыкнул:

- Это значит, пресветлый, что мы впервые в жизни сошлись с тобой во взглядах.

- И не только вы, - подал голос Желларн.

- Мне все-таки не хотелось бы увиливать, - растерянно сказала я, все еще стыдясь того, что меня освобождают от каких-то несложных обязанностей.

- Как обычно, - развел руками Эллорн. - Ла, скажи, пожалуйста, если среди лошадей вдруг затесался единорог, на нем стоит ездить верхом?

Я онемела от неожиданности, а Себ, закрыл рот рукой и согнулся пополам, трясясь от беззвучного хохота:

- Не... самое... Ой, не могу. Не самое удачное иносказание, лорд.

- Но вполне понятное, - попытался сохранить серьезное выражение лица Эллорн.

- У меня только плохое в голове, - улыбнулся Желларн и сделал глоток из кубка.

- Конечно, что у тебя хорошего может быть в голове после такого количества вина? - поинтересовалась я, чувствуя, что лучше над фразой лорда всерьез не задумываться.

Себ сделал глубокий вдох, помолчал две секунды и продолжил хохотать в голос; следом прыснул Белло. По заразительности смеха друг моего детства всегда был впереди всех, но чтобы пробрало самого короля?

- Они же трезвые, - Желл обиженно кивнул на Себа и Белло.

- Да мы все тут порядком набрались за ужином, - сказал Эллорн неуверенно. Похоже, все-таки смутился. Я покачала головой и потянулась за бутылкой вина. Та стояла рядом с королем, и он, спохватившись, отер слезы с глаз, взял ее и протянул руку за моим кубком. Как в старые добрые времена, которые кончились несколько дней назад. Я почти отпрянула, и Белло снова все заметил, отвел взгляд, но вина все же налил, протянул кубок мне:

- Ну, Лаэн, что скажешь насчет посла?

- Сероглазый ублюдок - хорошее определение, - выдавила я и заставила себя взять вино. Пальцы задели металл кубка и холодную плоть, меня снова дернуло, пришлось перехватывать второй рукой, отчего все стало только хуже и страшнее.

- А чуть поподробнее? - почти ласково поинтересовался король. Мне захотелось ныть, капризничать и к папе на коленки. - Ты так здорово разбиралась с ним в течение всего вечера, что какое-то мнение составить должна была.

Я обессиленно закивала, стараясь переключить внимание на остальных. Получалось не очень. Надо было вдохнуть и начинать говорить.

- По-моему, он невероятно хорош в дипломатии, - пришел на помощь Себ.

Я бросила на него благодарный взгляд и собралась с мыслями:

- Совершенно верно. Все, что он наговорил за вечер - прямо из учебников. Проблема в том, что Ведиаллин - чудовищное имя, кстати - не просто применяет знания на практике, он, похоже, живет и дышит этой самой дипломатией и искусством вести переговоры. Если вы обратили внимание, он ничего не придумывает, нет ни одной натяжки или неточности. В отличие от меня, это чудовище так живет и чувствует. Я способна лишь блокировать его выпады, но, скажу честно, достигнуть подобного уровня не стремлюсь совершенно, просто потому, что тогда придется стать, как он, а он - лжец и негодяй, - я сделала небольшую паузу, чтобы перевести дыхание.

- Вот и мне так показалось, - ответил Белло задумчиво. - Только ты срезала его и в целом великолепно держалась, а я пару раз чуть не сорвался.

- Вполне нормальная реакция, - кивнула я, стараясь убедить себя, что говорю не с лучшим другом, а с королем, - на то он и рассчитывал.

Белло покачал головой.

- И что, с тобой он так же себя вел? - спросил Эллорн.

- Сначала был сама вежливость, - я поджала губы.

- Оно и понятно, почву прощупывал, - мгновенно отозвался Себ; мне показалось, что сейчас мы начнем, как в детстве, угадывать мысли друг друга.

Желларн тяжело вздохнул. В его картину мира, наверное, существование дипломатии не укладывалось вообще.

- Так что с ним делать-то? - растерянно спросил Белло.

Все выжидательно уставились на меня.

- До переговоров у нас еще два дня, так что есть время подумать. Но картина в целом вряд ли изменится. Он будет давить, вести себя крайне нагло и изворотливо; впрочем, в хамстве его обвинить не удастся, - я покачала головой. - Думаю, Ведиаллин составил мнение обо всех, и будет без разбору, не задумываясь, бить по слабым местам. Так что готовьтесь.

- Да уж, влипли, - произнес Белло и наклонил голову, внимательно изучая то ли собственные сапоги, то ли каменную кладку пола.

Я пожала плечами:

- Что поделать, на растяпу рассчитывать и не приходилось.

- А ведь он выделил тебя, - сказал вдруг Желларн.

Я бросила на него удивленный взгляд:

- Думаю, нет.

- Лаэн, - тоскливо сказал король, - ты съездишь к Таэлерну с утра и попросишь проверить кладбище?

- Давай я лучше сама его проверю, Белло, - имя горчило на вкус и забивало ощущения.

- Не стоит, ты мне во дворце нужна.

- Речь вообще про то кладбище, о котором я думаю, или как? - пытливо посмотрел на нас Себ.

- А о каком еще? - пожал плечами король.

- Ну тогда позволь съездить мне, Беллиан, - герцог даже шаг вперед сделал.

- Нет, не позволю, Себилиарн, - покачал головой король и, чуть подняв брови, с вызовом уставился на своего собеседника.

- Решено, - провозгласил Эллорн и, в мгновение ока оказавшись рядом, обнял меня и Белло за плечи. - Оповещать Таэлерна с утра пораньше отправлюсь я, обернусь мигом, так что никто моего отсутствия не заметит. А сейчас мы все пойдем спать.

Несогласных, на удивление, не обнаружилось. Белло развел руками:

- Тогда заседание объявляю закрытым. Всем спокойной ночи.

- Так что, Лаэн больше не любит пресветлого Таэлерна? - невпопад поинтересовался Желларн.

Я вздрогнула и поспешила покинуть комнату, коротко кивнув всем присутствовавшим и сделав вид, что заданного вполголоса вопроса попросту не расслышала. Таэ мне видеть не хотелось совсем, а говорить о нем хотелось и того меньше, тем более в присутствии помолвленного и совсем уже чужого короля.

Усилием воли я отогнала от себя все печальные мысли и почти весело сбежала вниз по парадной лестнице. Сандалии и легкое платье тому весьма способствовали. День получился долгим и утомительным, несмотря на то, что я в основном занималась разговорами с разной степени привлекательности мужчинами, поэтому, пожалуй, я заслужила долгий сон без единой попытки анализа Ведиаллина, Деарлена, да и всех остальных, если уж на то пошло.

Не задумываясь, я свернула направо, налево, сбежала по маленькой лесенке на пролет вниз - и замерла, как вкопанная, перед своей дверью. Оказывается, дворец короля перестал быть для меня загадкой. Я зашла внутрь, пытаясь успокоить колотившееся от приятного открытия сердца и одновременно вытаскивая булавку из сложной прически. Волосы каскадом упали на плечи: до того они держались на голой магии (маленький кусочек металла служил, скорее, опорой для слоев заклинаний). Я закрыла створки, развернулась, сделала два шага - и горько пожалела, что не попросила Эллорна или Себа проводить меня. На прекрасном бирюзовом диване, закинув ногу на ногу, сидел и широко улыбался сероглазый ублюдок.

7

'И почему у нас во дворце нет какого-нибудь дракона, выходящего погулять на ночь?' - посетовала я про себя и уставилась на посла Акероители, не говоря ни слова. Какая-то из мудрых книг, прочитанных мною за прошлую неделю, утверждала, что начавший переговоры обязан их проиграть.

Ведиаллин заулыбался совсем несерьезно. Я чуть кивнула головой, помедлила мгновение - и пошла разбирать мешок с привезенными нарядами. Стыдиться мне было нечего. В конце концов, это не я забралась в чужую комнату. Судя по странному ощущению где-то в районе лопаток, посол не спускал с меня взгляда. Я изящно шевельнула пальцами, слегка, конечно, волнуясь, и ворох платьев устремился прямо в руки. Оставалось только все развесить. Еще один спелл, одежда замирает в воздухе... Я вздохнула и покачала головой: конечно, хотелось рассмотреть эту красоту получше и убрать в шкаф без помощи магии. Тем более, что большую часть платьев мне удалось поносить только во время примерок.

- А вот то красное одеяние, бьюсь об заклад, эффектнейшим образом на вас смотрится!

Я слегка вздрогнула. Впрочем, таким профессионалам, наверное, все равно, кто начинает.

- Честно сказать, не припомню, - буднично отозвалась я, схватила серебристую тунику и отправилась к шкафу.

- Ну что же вы, прекраснейшая? Обиделись на меня? - Ведиаллин поднялся на ноги и замер, скрестив руки на груди. Тонкие черты лица, высокий, худой, молодой до крайности - мечта, а не посол.

- Не сердитесь, прошу вас, Лаэнкантана!

Я даже поморщилась, настолько неестественно прозвучала мольба из этих изящных порочных уст.

- Вам что-то нужно, посол? - поинтересовалась я, расправляясь уже с третьим по счету нарядом.

- Конечно, я хотел поговорить с вами с глазу на глаз, без вашей свиты ухажеров, - подвесил фразу в воздухе Ведиаллин.

Каким-то образом я поняла, что дальше будет только хуже, сделала вдох и велела себе держаться достойно. На меня играло то обстоятельство, что толком я ни разу и не обернулась: послу по большей части приходилось разговаривать с моей спиной.

- Видите ли, прекраснейшая, я хотел предложить вам место у двора Андреэлейны, нашей королевы. Нам пригодится такой человек, как вы.

Фиолетовый шелк выскользнул у меня из рук, и пальцы начали мелко трястись. Подлеца надо было как-то проучить, но что я могла сделать, скованная положением советника? Я медленно повернулась, улыбнулась и почтительно склонила голову:

- Любезный Ведиаллин, на ваше предложение отвечу только одним словом.

Сорваться нельзя было никак, меж тем, до грани оставалось не более шага.

- Каким же? - Посол бросил на меня дерзкий взгляд. - Дайте угадаю, начинается на 'н' и заканчивается на 'т'?

Я покачала головой, еле сдерживаясь, чтобы не наслать на него любимое проклятье Желларна, 'Воздушную взвесь':

- Вон.

Прозвучало, на удивление, холодно и бесстрастно - ровно так, как я хотела.

- Ну что ж, - посол театрально развел руками, - воля ваша, прекраснейшая. Просто я заметил, как вы защищаете всех присутствующих, а ведь должно быть наоборот. Еще мне показалось, что король никак не может оценить вас по достоинству, такой пассаж с Ани, поверить трудно.

Меня захлестнуло волной гнева, сердце будто пропустило целый такт и полетело куда-то вниз. Я сделала вдох, вспомнила цветник в доме папы, улыбнулась - и положила руку послу на плечо:

- А мы-то все как удивились, вы даже не представляете! Скажите, а что из деталей вам известно, потому что мы представляем все только в общих чертах! Вы ведь, наверное, дружите с изумительнейшей?

Судя по лицу, Ведиаллин ждал совсем другой реакции, но собрался в итоге куда быстрее меня:

- Не будем становиться сплетниками, прекраснейшая. Так что же, вы отклоняете мое предложение, несмотря на то, что с Беллианом у вас никогда ничего не получится, а в Акероители вы легко найдете подобающего принца?

Я изобразила недоумение. Слова посла резали, как по живому, но на реакцию у меня права не было.

- Ведиаллин, не понимаю даже, о чем вы, - прощебетала я и повлекла сероглазого хама за собой к выходу. - Предложение изменить своей стране я уже успела отвергнуть, а теперь - вас интересует моя личная жизнь? - Ответа не последовало, и мне пришлось продолжать самой. - Не извольте беспокоиться, я выхожу замуж, - от последней фразы вдруг повеяло излишней серьезностью и тем проклятым сном.

Ведиаллин даже ахнул, и я внутренне сжалась, осознавая, что наделала.

- И, конечно, за Эллорна, моя принцесса? - Я снова испытала сильнейшее желание врезать ему, теперь за фамильярность. - Это так очевидно, что я сразу отверг саму идею! Уверенный в себе красавец лорд, очаровательная незаурядная герцогиня... Пресно и банально, - выдал Ведиаллин, уже стоя за дверью.

Я загадочно улыбнулась в ответ.

- В самом деле, о любви так не говорят... И в вашей ситуации, когда отец разведен с матерью, вполне естественно стремиться к надежности, а не гнаться за всякими взбалмошными королями, да простите вы мне мои рассуждения - мы, кажется, успели стать друзьями! - сумбурно выдал посол.

Я сглотнула и вдруг с ужасающей ясностью поняла, что приспособилась.

- Конечно, мой пресветлый, - ласково отозвалась я. - Завтра обязательно мне расскажете про то, как вас угораздило заделаться монахом в неполные двадцать лет, а сегодня будем отдыхать. Обитель ваша находится недалеко от моей, три поворота направо, лестница, два налево, ориентир - картина с лилиями. Доброй ночи! - пропела я и закрыла створки перед его носом.

Радовало только одно: кто-то наверняка успел сделать для мерзавца экскурсию, но найти покои в темноте, да еще по данному мною описанию не смог бы даже обладатель лучшей памяти на свете. Дело в том, что картин с лилиями было две, висели они в соседних коридорах, и в качестве исходной точки я рекомендовала совсем не ту.

- Знаешь, Эл, я сожгу его. Клянусь, сожгу, вместе со всеми шикарными тряпками и мерзким языком, - с мрачной решимостью сказала я, глядя на блики закатного солнца на озере.

Лорд хмыкнул где-то за спиной: переодевался к балу (я просто не смогла найти более подходящего момента для разговора). Собственно, времени не было вовсе, потому что в этот раз на меня легли обязательства по оформлению парадной залы и встрече музыкантов. Аккомпанировать Деарлену должны были еще трое изнеженных и избалованных дворян, которых я только и успевала, что находить где-то на границах владений Белло ('Ой, а я же забыл, что выступать не в Академии'), доставать из озера ('Простите, моя королева, я... Несколько... Ик!') и вынюхивать на кухне подле стеллажа с вином ('Замерз, пока ехал, а что, надо было сначала доложиться?'). Деарлен покоя тоже не давал: сначала мы обошли весь замок в поисках подходящего звучания, потом - скрепя сердце, конечно -приняли решение играть в парадной зале; под конец, я выслушала не вполне пристойное предложение, с досады превратила маленький столик в коридоре в симпатичного пони со светлой гривой, удивилась до крайности (еще бы, трансформации подобного рода - явно не мой удел) и еще два часа пыталась научить впавшего в дикий восторг певца делать то же самое. Невероятными усилиями к вечеру я собрала всех четверых в зале, быстро наколдовала сцену и, в порыве чистого вдохновения, легкий туман с бродячими огоньками. Курносый кареглазый недоутопленник погнался за одним и исчез из виду, впрочем, практически трезвый; раздался цокот копыт, Деарлен кинулся обнимать так и не расколдованного любимца, а я сбежала под шумок - потому что в залу наконец-то явился Себ и стал накрывать столы, недовольно вглядываясь в разведенную мною мглу.

- Ты понимаешь, да, что это приведет к войне? - поинтересовался Эл и, судя по сдавленным ругательствам и довольно-таки хорошему отражению в стекле, попытался зашнуровать сложный и очень красивый ворот своей черной рубашки.

- Война войной, а от Ведиаллина мы избавимся, - бравурно отозвалась я. Хотела предложить помощь, да вовремя спохватилась.

- Ты просто не ожидала такого напора, - Эл уже третий раз промахивался мимо нужного отверстия. - И кто только шьет эти рубашки.

- Помочь? - с готовностью спросила я. Потом чуть округлила глаза: - А ты бы ожидал?

Друг поднял голову, и я тут же перевела взгляд вдаль.

- Давно смотришь? - Лорда такими фокусами, конечно, было не пронять. Я никогда не могла понять, почему, сама бы на его месте уже давно бегала по потолку - в прямом смысле этого слова - и возмущалась, что кто-то видел, как я одеваюсь. С Белло ничего подобного и близко не получалось, все кончалось взаимным смущением и даже смятением, а потом обвинениями и ссорой.

- Обратила внимание, что так можно делать, когда ты надевал брюки, - честно призналась я.

Эллорн пожал плечами, и я наконец развернулась.

- Помоги уж тогда, все равно жениться скоро, - сказал он и исподлобья посмотрел на меня.

Я заулыбалась:

- А что мне было делать, Эл?

- Действительно, что? Хорошо еще, я Таэлерна с утра пораньше отослал разбираться с некромантами, а то у нас тут было бы...

- Понимаешь, я не смогла по-другому срезать его.

Я задумчиво путала тонкие черные шнурки и цепляла их друг за друга, стараясь смотреть только на саму рубашку.

- Придется всех предупреждать. Представляю реакцию Белло, - проворчал Эллорн себе под нос.

- Да какая уж там реакция, - произнесла я, и голос дрогнул. - Все мысли, небось, о Раэлане.

- Не скажи, - протянул друг. - Все мысли у него о Ведиаллине. Вы, как всегда, удивительно синхронны. Представляешь, встречает он меня у входа и говорит, что утопит посла в озере.

Я хмыкнула и отступила на шаг назад, чтобы полюбоваться на творение своих рук. Получилось действительно очень красиво.

- Спасибо, Ла, - сказал Эл и вдруг окинул меня каким-то неподобающим взглядом: - Ты выглядишь еще лучше, чем в прошлый раз, если такое вообще возможно. Пойдем.

Он протянул мне руку, и я взялась за нее с чувством выполненного долга и полного спокойствия.

- Я просто молчу про твою рубашку, Эл, - отозвалась я в тон, мы одновременно толкнули створки и засмеялись. - Нет, серьезно, все незамужние барышни на балу будут твои. И замужние тоже.

Лорд покачал головой и прикусил нижнюю губу:

- Ты же помнишь, что нам скоро жениться, правда?

Я кивнула и прижалась плечом к Эллорну. От друга тянуло уверенностью и теплом.

- Кстати, что это ты взялся на меня нападать по поводу надписи? - спросила я едва слышно, вся окутанная дымчатым спокойствием.

- Прости, - Эл погладил мою руку. - Я был неправ и хотел уберечь Белло... Прости меня.

Я чуть пожала плечами. Ссориться не хотелось совсем.

- Ла, - сказал лорд после непродолжительного молчания. - Прошу тебя, не встречайся с Таэлерном.

Я повернулась к другу и посмотрела на него во все глаза; хотела задать сразу пять вопросов, но мы уже дошли до парадной залы, где было не продохнуть от людей - и царила ужасная темень, мрак рассеивали только мои блуждающие огни, странным образом преломленные в отражениях зеркал и тумане. Погасить весь свет было неожиданным, но, без сомнения, гениальным решением.

Кто-то окликнул меня по имени, я посильнее вцепилась в Эллорна - а ну как послу вздумалось поболтать до выступления, и тут залу залил свет: огоньки, выстроившиеся вокруг сцены по мановению чьей-то руки, вдруг дали по лучу вверх, прокатились к потолку, и замерли там, выцвечивая четыре силуэта. Все ахнули и, надо сказать, я не была исключением. Музыканты выждали мгновение и заиграли что-то смутно знакомое. Впрочем, явно не 'Последний поцелуй'.

Я повернулась к своему ненастоящему жениху. Тот успел раздобыть два кубка вина и смотрел на сцену, совершенно пораженный.

- Работа профессионала. - Раздался мелодичный голос за спиной. По позвоночнику пробежал холодок: кажется, я знала этот тембр - и предпочла бы встретиться и поговорить с некромантом.

- Пресветлая, мы рады вас видеть, - Эллорн взял меня за руку и посмотрел прямо в глаза.

Я развернулась, мечтая о том, чтобы на замок обрушилась буря. Перед нами, конечно, стояла изящная и высокая светловолосая красавица, у которой в скором времени действительно намечалась свадьба.

- Это настолько взаимно, что я даже не могу передать словами, - голос Раэланы звучал спокойно и уверенно. - Тем более, что я еще не имела удовольствия быть представленной герцогине.

На сцене, между тем, творилось что-то совсем поразительное, судя по звукам, издаваемым приглашенными. Я подняла взгляд и заметила силуэт маленькой лошадки, подпрыгивающей в такт музыке. Это уже смахивало на форменное безумие. Впрочем, все музыканты держались на ногах и даже играли что-то мелодичное.

- С радостью помогу вам, - просто и изящно отозвался Эллорн, и на контрасте я наконец поняла, как ненавижу излишнюю велеречивость. Может быть, я ненавидела невесту Белло, но как знать. - Пресветлая Раэлана, познакомьтесь, пресветлая Лаэнкантана.

Блондинка расплылась в улыбке и протянула мне изящную, унизанную кольцами руку. Нашла с кем заигрывать, как будто я парень, в самом деле. Я едва коснулась ее пальцев своими и чуть было не отдернула руку, в ее жилах текла очень горячая кровь.

- А, мои замечательные друзья! Сообщаете о помолвке?

Я чуть было не взвыла в голос: посол нарисовался точно по плану, в самый неподходящий момент.

- Какая еще помолвка? - А это уже был Белло, и, судя по выражению лица Эллорна, развитию события изумлялась не я одна.

- Наша, наша помолвка! - радостно провозгласила я. Вышло чересчур высоко и даже немного пискляво.

- Именно, - лорд взял меня за руку, а я - невпопад - наконец-то заметила Желларна. Он притворялся невидимым при помощи своей любимой магии воздуха, но легкий ветерок с балкона обтекал его чересчур изящно, а еще красноволосый, конечно, колдовал. Только он и был способен довести до идеала мою отличную затею с мерцающими огнями.

- Вы женитесь? - спросил Белло, и я похолодела. Последний раз подобный голос у него я слышала, когда вляпалась в смертельное заклинание во время нашего совместного экзамена. Презрение, яд, злоба, ненависть и... Горькое сожаление о потраченном впустую времени. Тогда я очень четко разобрала все пять составных частей и, помнится, задалась вопросом: можно ли испытывать только отрицательные эмоции?

Ведиаллин, правда, лучился положительными:

- Не может быть, я разболтал о секрете! Вот болван, ну да что с меня возьмешь, монах, монах и отшельник!

- Вы монах? - с любопытством спросила Раэлана и развернулась к Ведиаллину.

Я все еще боялась посмотреть на Белло.

- Да, такова наша участь, о услада очей моих. - Мгновенно поймал настроение посол, и я - среди бушующих внутри чувств - только и смогла, что в лишний раз подивиться тонкости его чутья. - Быть может, мне будет дозволено пригласить вас на танец и все разъяснить?

- Прошу вас! - с чувством произнесла блондинка. - А то некоторые, знаете, совсем не любят танцевать.

Я не поверила своим глазам, но Раэлана одарила Белло таким взглядом, будто он, по меньшей мере, проиграл половину королевства в карты, и умчалась куда-то с послом. Беллиана? Лучшего мага нашей страны и прекрасного короля? Я почувствовала, что у меня начинает дергаться нижнее веко.

Молчание становилось неловким. Странно, наверное, было страдать от этого посреди выступления музыкантов и полного галдящих людей зала. Я подняла взгляд на Белло. Он был темнее тучи, и свет от моих огоньков делал его облик совсем зловещим: зачесанные назад волосы, темно-бордовая рубашка, шикарный кушак, узкие... Усилием воли я остановилась. На бледном лице короля горели огромные и, надо признать, совсем черные глаза. Эллорн молчал, пораженный, видимо, больше моего - или просто не желавший говорить. Мне некстати пришло в голову, что лорд вообще ни разу не флиртовал с девушками, или я просто никогда этого не видела.

Поняв, что чье-то колдовство сегодня может кончиться фатально, я нашла глазами легко носящихся в танце Ведиаллина и Раэлану и убедилась, что все приспешники посла находятся в разных концах залы и на сцене, конечно; после чего проговорила одними губами:

- Мы не женимся. Это все посол, пришлось обману...

- Да мне плевать! - рявкнул Белло, развернулся и пошел куда-то по направлению к балкону.

Из моих пальцев выпал кубок, и я поняла, что не могу их распрямить. Музыка внезапно залила все и стала просто оглушительной, а видела я все равно только Беллиана - он будто оставлял за собой шлейф из раскаленных добела огней. Голова закружилась; я, наверное, упала бы, но меня подхватил Эллорн.

- Ну-ну, не стоит так реагировать, - медленно проговорил он, и я, поддавшись порыву, спрятала лицо у него на груди, взявшись за ворот рубашки.

На сцене заиграли 'Последний поцелуй'. Друг сделал шаг назад, заглянул мне в глаза и чуть наклонился, протягивая руку. Я обреченно поняла, что надо танцевать.

- А если бы ты промолчала... - Эллорн вздохнул и возвел глаза к небу.

Три года назад на Весеннем балу, когда ребята с нашего отделения должны были пригласить девушек с отделения практической магии, лорд позвал меня, и сказал нечто подобное, когда мы начали танцевать под 'Последний поцелуй'... 'Если бы ты поменьше над ним издевалась, тебя пригласил бы он'. Фирменный вздох и взгляд на потолок. 'А зачем он мне?' - пожала плечами я, после чего случилось чудо: мы с лордом вдруг затанцевали так, что выиграли титул короля и королевы бала. С легкостью обходя, облетая высокомерного придурка Беллиана с его очередной рыжей пассией, изящных до крайности Себилиарна и Эддре (даже сердце в камень не обратилось), самого Желларна, грациозного и невесомого, с девушкой ему под стать.

В горле першило, и с ресниц скатилось что-то не подобающее обстоятельствам. Эллорн тоже не выглядел слишком веселым.

- Закрой глаза, - попросил он и отпустил мои руки. Я подчинилась, потому что... Просто потому, что делать больше было нечего. Музыка снова залила сознание, и я вдруг поняла, что опять на том балу и, конечно, надо бы всех сделать, но, собственно, какая разница, когда с тобой друг, и можно танцевать, не задумываясь, кружиться вслепую и не касаясь рук, потому что к первому 'ла-ла-ла' становится понятно, что вы и так прекрасно держите танец - да и всех вокруг - за живое, двигаясь на одних чувствах; и тогда между вашими несомкнутыми ладонями проскакивает молния и задерживается там, светясь и играя.

Меня слегка дернуло током. Я распахнула глаза: Эллорн улыбался и смотрел на меня. Тогда я нарушила правила и сжала пальцы - молнии погасли со вспышкой, друг притянул меня к себе, а дальше я снова ничего не помнила до того момента, пока музыка не остановилась, и на нас не обрушился град аплодисментов. Мы снова обтанцевали всех, легко двигаясь по дугам сразу в нескольких плоскостях. И все-таки это было неважно. Начиналась какая-то медленная песня, я смотрела в глаза Эллорну... И вдруг ясно почувствовала, что нужна. Безо всяких оговорок, здесь и сейчас, нужна. Друг поцеловал мою правую руку, а я обняла его за шею левой, и мы закружились в спокойной мелодии. Нас снова нужно было короновать, а, впрочем... Думать не хотелось ни о чем. И я бы, наверное, предалась этому пороку - но тут дверь с ужасающим грохотом слетела с петель. Музыка остановилась, и вспыхнул ослепительный, невыносимый свет. Заслоняясь ладонью, я приоткрыла глаза и ахнула. У самого входа лежал весь перемазанный грязью и чем-то красным Таэлерн. Я рванула с места, но Желларн был быстрее, слетел молнией вниз и еще в полете наколдовал лечение, так, что к моменту приземления магия уже могла уйти в истерзанного Таэ.

Я, как подкошенная, рухнула на пол и положила его голову себе на колени. Глаза застилали гнев, отвращение, ненависть, желание разрушать и... Отчаяние. Бедный принц, отправился выполнять поручение короля. Я горько закусила нижнюю губу.

- Может быть, еще лечение? - голос Эла доносился как будто из другого мира.

- Лаэн?

Я встрепенулась: Таэ открыл глаза.

- Могу поспорить, в таком виде вы могли лицезреть меня только после нашей драки.

Я нервно ходила из угла в угол по комнате. На моей кровати лежал герцог, которого я успела умыть и более-менее привести в порядок в целом, несмотря на то, что он заснул, и Желларн велел его не трогать.

Створки, наконец, открылись. В комнату вошли все мои друзья, один мрачнее другого; граф непринужденно наколдовал защиту, а Себ в несколько шагов достиг постели и принялся внимательно и даже тревожно разглядывать нашего однокурсника.

- Что будем делать? - немедля перешел к сути Эллорн.

Я растерянно пожала плечами, бросила взгляд на Таэ, потом на Белло - и чуть не расплакалась.

- Наврем что-нибудь послу, это отличная идея, - король был мрачнее тучи.

- Уж получше, чем спать с ним, - вступился за меня Эллорн, и я очнулась, будто получила пощечину.

- Знаешь, Лаэн, я уже ничего не понимаю, - устало проговорил Желларн. - Ты все время говорила, что мы не делимся с тобой информацией, мы исправились. Но теперь твоя очередь.

Я развела руками и недовольно покачала головой:

- Просто не успела рассказать. Дело в том, что вчера после нашего совещания я пошла к себе и обнаружила, что Ведиаллин, демоны его бы забрали, сидит у меня на диване.

Себилиарн сдавленно ахнул.

- Вот именно, 'Рн, вот именно. Уж даже не знаю, хватило ему наглости рыться в вещах или нет - благо, дневников я не веду и все самые ценные перстни были на мне.

- Я бы проверил остальные амулеты на предмет чужеродной магии, - проговорил Желларн. - Хочешь, займусь этим прямо сейчас?

- Давай, - с благодарностью отозвалась я. - В общем, сидит. Я постаралась не подать вида, стала разбирать платья.

- И? - встрял совершенно пораженный Себ.

У меня, меж тем, создалось впечатление, что на Эла и Белло наложили заклятие немоты. Пришлось приложить некоторые усилия, чтобы продолжить:

- Слово за слово, он мне наговорил гадостей, предложил уехать к ним, потом в ход пошли непозволительные намеки...

- Что предложил? - Недобро сощурился король, нимало не заботясь о том, что прервал меня на полуслове.

- Уехать, - растерянно отозвалась я. По-хорошему, на Белло надо было начинать злиться, но у меня просто не было сил.

- И тут-то ты и сказала, что выходишь замуж? - спросил бывший друг, вперив в меня очень недобрый взгляд.

Я замотала головой, вообще не понимая, к чему он клонит. В этот момент с моей постели донесся стон.

- Пресветлая выходит замуж? - прерывающимся голосом спросил Таэ.

Ни разу в жизни я не чувствовала себя столь ужасно.

- Вы бы, герцог, - с неодобрением начал Эллорн, - хоть знак подали, что присутствуете при разговоре.

- Ну полно тебе, - с укором произнес вдруг Белло. - Таэлерн нам не чужой.

Желларн зашелся в приступе довольно-таки выразительного кашля, и я снова испытала мучительнейший приступ стыда.

- Я только очнулся, - проговорил Таэ и сел на кровати, правда, не без помощи Себа.

- Вина, пресветлый? Еды? - заботливо спросил обычно ироничный брюнет, и меня немного отпустило.

- Нет, благодарю, - чересчур рассеянно отозвался Таэ, - Лаэн, скажи, ты выходишь за Белло? Но почему не поставила в известность меня?

Я с трудом подавила вздох. Теперь, судя по виду, растерялся даже Себ.

- Вы помирились? - нерешительно спросил Желларн.

- Конечно, помирились, - язвительно произнесла я. - Господа, всем пора запомнить одну вещь: Белло женится на Раэлане. Я, в свою очередь, пока что замуж не собираюсь. Но обстоятельства сложились таким образом, повторюсь, что после довольно некрасивых намеков со стороны посла я была вынуждена сказать, что помолвлена с Эллорном. Ситуация могла бы выйти боком всем нам. Ну потанцуем пару раз на балах с прекрасным лордом, подумаешь. А поскольку он не любитель женского общества, проблем возникнуть не должно. В крайнем случае, демонстративно расстанемся, - я остановилась и наконец смогла сделать вдох.

Таэ, ужасно бледный и расстроенный, смотрел на меня во все глаза - кажется, с облегчением. Я стушевалась и уставилась на Желларна, задумчиво водившего руками над шкатулкой с амулетами.

- Пресветлая допустила один незначительный промах, - произнес Белло, - дело в том, что я не женюсь на Раэлане, а всей остальной несуразице я призываю верить.

- Что? - хором спросили мы с Эллорном.

- Помолвка отозвана, - сказал король, демонстративно не глядя на меня. - Ну, понимаете, посол, все дела.

- Предыдущий посол, - полуутвердительно-полувопросительно уточнил Себилиарн и незаметно подмигнул мне.

- Нет, блядь, после Лаэн Ведиаллин зашел еще и ко мне! - рявкнул Белло.

Я вздрогнула, а Эллорн тут же положил руку королю на плечо и - довольно жестко - произнес:

- Не будем при Лаэн разговаривать в таких выражениях, хорошо?

Белло высвободил плечо и бросил на меня сверкающий яростный взгляд.

- Так из-за чего сорвалась помолвка? - тихо поинтересовался Таэ, и я вдруг поняла, что его все-таки нужно срочно накормить, поэтому представила себе тарелку со всякими закусками с бала. Та не замедлила материализоваться у меня в руке.

- Блестяще, - пораженно отозвался Желларн, и я в очередной раз удивилась тому, что искуснейший из магов восхищается каким-то, в общем, совсем простым спеллом в моем исполнении.

- Я провел ночь с Ани, - недовольно отозвался Белло. - И кто-то рассказал об этом Раэлане. Вернее, не об этом, а о том, что я был излишне любезен. А потом эти танцы, я сегодня был не в настроении, ну она и сорвалась.

- Ты когда-нибудь бываешь в настроении? - холодно спросил Эллорн.

До меня вдруг дошло.

- Это был, это был... - я на мгновение умолкла, вспоминая настроение красотки-блондинки до танца с послом, - Ведиаллин.

Лорд посмотрел на меня слегка удивленно, потом развернулся к Белло и припечатал:

- А ведь Лаэн права. Любезничал ты не так сильно, чтобы она рвала помолвку - даже если принять на веру то, что кто-то специально ей рассказал. Да и видел бы ты ее на момент знакомства с Ла.

- Что-то не так? - задиристо спросил Белло.

Я вздохнула, подошла наконец к Таэ, протянула ему тарелку и тут же достала из зала кубок чистейшей воды. Участвовать в этом бреде больше не было сил.

- Все не так, - почти зарычал Эллорн. - Я собирался просить унять ее, невозможная девица. Но ты был занят метанием молний в лучших друзей.

'Сейчас скажет, что я ему не друг', - подумалось мне, и я опустилась на краешек кровати, наблюдая, с каким аппетитом Таэ набросился на еду. Белло, однако, смолчал, и лорд продолжил:

- Раэлана ушла танцевать с послом. А потом - бах! - двери отламываются, в залу падает пресветлый, - Эллорн легко кивнул герцогу, - и она отчего-то рвет помолвку.

- Похоже на правду, - протянул Себ, глядя на меня, - впрочем, ты упустил из виду тот момент, когда вы танцевали. Разрази меня гром, это было как в Академии!

- Лучше, чем в Академии, - сделал большие глаза Желларн. - Ты видел молнии?

- Думаешь, почему я про гром вспомнил? - осклабился Себ.

Я улыбнулась, а Эллорн развел руками:

- Талант никуда не денешь.

- Так вы хотите сказать, - продолжил гнуть свою линию Белло, - что Ани обо всем рассказала ублюдку?

- Да, - отозвалась я, поняв, что не проговорила этот момент вслух, - он мне ясно дал об этом понять.

- А меня предупредить нельзя было?! - взвился король. Таэлерн даже поперхнулся от неожиданности.

- Как ты всем надоел, Белло. - Я не поверила своим ушам, но Эллорн и не собирался останавливаться на достигнутом:

- Сам натворил дел, а винишь других, ну сколько можно. Таэлерна вон зачем-то послал в такую историю, Лаэн житья не даешь...

- Кстати, - король, кажется, проигнорировал обвинения со стороны лорда. - Пресветлый, расскажите нам, что случилось.

Такого поворота не ожидал никто, включая самого герцога, который даже жевать перестал и застыл с довольно смешным выражением лица. Я не удержалась от улыбки.

- Я поехал к Фонтану почти сразу после того, как лорд отправился обратно во дворец, - спокойно начал он. - Ошибки быть не могло, странные вещи на кладбище у нас творятся только там, верно?

Я кивнула: посол явно имел в виду это место. Впрочем, до появления Таэ на балу я полагала, что про заколдованного медведя и свет Ведиаллин просто-напросто придумал. Отличный ведь прием.

- И что Фонтан? - спросил Себ. - Не заработал?

Таэ бросил на него укоризненный взгляд:

- Если бы. Впрочем, я просто хотел хорошего обзора, кладбище ведь находится ниже. Не стоило, конечно, так подставляться. У самого памятника кто-то был.

Я поежилась, даже только представив эту картину.

- Что случилось? - мягко спросил Эллорн.

Таэлерн лишь развел руками в отве:

- Он ударил первым и попал. С подобной мощью мне сталкиваться не доводилось. Я лишь блокировал последующие заклинания и готовил перенос, который и сделал, сломав вам дверь, - Таэ неуверенно посмотрел на меня.

- Смертельно ранил с первого заклятия? - поразился Желларн и наконец поставил шкатулку с перстнями на место:

- Чисто, Лаэн. Сейчас еще комнату проверю.

Я кивнула.

Таэлерн прикусил нижнюю губу, и в груди что-то шевельнулось.

- Да, первым же спеллом, - признал он. - Как ни тяжело мне об этом упоминать.

- Бросьте, пресветлый, - спокойно и без излишней жалости проговорил Себ. - Со всеми бывает, вас, в конце концов, отправили туда вообще без подготовки.

- Чем он бил? - спросил Белло.

Таэлерн на мгновение задумался:

- Ярко-синяя энергия, понятия не имею, что конкретно.

- Ой, - сказал Желларн, замерев с распростертыми руками. - Не 'Огонь демонов', я надеюсь?

- А что еще? - сказала я, холодея внутри. - Ты-то откуда такие названия знаешь?

Желл побледнел и оставил мою шутку без внимания.

- Это нехорошо, и надо что-то делать, - скороговоркой произнес Белло. - Я беру Эллорна и мы отправляемся прямо сейчас.

- Разумеется, - с издевкой протянул Себ. - Далее вы красиво умираете - как раз на кладбище - страна остается без короля, и пока мы тут живо готовимся к коронации вашего брата, эта дрянь из Акероители вводит войска, размахивающие нашими же зачарованными мечами. Красивый конец красивой истории.

Таэлерн зашелся кашлем, видно, от обрисованных перспектив.

- Ваши варианты, герцог? - холодно спросил Белло. - Видите ли, оставить мага что-то там творить на кладбище я просто не могу. Будь это вопрос внутренней безопасности, я бы не стал спешить и действовать наобум, но мы должны показать послу, что у нас все в порядке, иначе, как вы верно подметили - войска и конец красивой истории. Не такой красивый, как у вас, но все же конец.

- Пошлите меня, - просто отозвался Себ.

- И меня, - подала голос я. - В конце концов, сумасшедшие маги-одиночки - моя специализация.

В комнате воцарилось молчание. Через несколько мгновений Эллорн, будто не выдержав, хмыкнул и помотал головой:

- Да-да, Белло, пошли лучших друзей детства на настоящее приключение. Они так воодушевятся, что, пожалуй, забудут о самой проблеме. Будут болтать, вспоминать прошлое, далее обоих ждет трагическая гибель - и ты не представляешь - со смертью Лаэн отпора послу никто не даст. Мы побарахтаемся, готовясь к похоронам, подпишем все, что он привез, в течение следующих пары лет попадем в полную зависимость от Акероители, а далее войска и бесславный конец красивой истории.

Я схватилась за голову и наколдовала вина. Все перевели взгляд на меня, я стушевалась и поставила кубок на пол:

- Может, хватит тут рисовать картины погибели? Пусть едут Себ с Желларном, предварительно поспав хотя бы часа три-четыре. Жаль, конечно, что меня не отпускают, потому что я правда могла бы помочь, но глупости. Желларн справится еще лучше меня, а историй из детства у них действительно нет. Оба будут настороже, скрутят нашего колдуна, триумфально приведут его во дворец к утру, Ведиаллин испугается, мы проведем отличные переговоры - и никакого конца!

- Я согласен, - пожал плечами граф. - Твоя комната, кстати, в порядке.

- Спасибо, - отозвалась я.

- Пускай отправляются, - наконец выдал Белло.

- Нет-нет, - я покачала головой. - Для начала мы с ними обговорим все возможные стратегии ведения боя и отступления. Потом они поспят до восхода солнца и отправятся в путь.

Белло хотел было что-то возразить, но я и не думала останавливаться:

- А мне плевать, кто там что подумает. Послу я завтра лично скажу, что мальчики отправились тотчас после бала. Но посылать невыспавшихся? Против мага с 'Огнем демонов' в арсенале? Как же, как же.

- Могу поучаствовать в обсуждении тактики, - несмело заикнулся Таэлерн.

- Нет уж, - отозвалась я. - Вы лежите и спите, вы нам нужны здоровым.

- Пойдем ко мне? - предложил Себ и посмотрел на Желларна.

- Можно, - отозвался тот, и я встала с места.

- На восходе? - спросил Белло.

Я развернулась и кивнула.

- Хорошо, мы выйдем через семь часов проводить их, - кивнул Эллорн. - Если нужна какая-нибудь помощь, буди без промедления.

- Какая помощь, если нас будет готовить Лаэн, - сказал Желларн. - С тем магом она чуть ли не голыми руками расправилась.

- Спросим, если понадобится, - перевела на общедоступный я.

Только дойдя до комнаты Себа и подставив голову под холодную воду в ванной, я поняла, что невольно скопировала Белло с этим его воплем про 'плевать', и это показалось мне непростительной ошибкой.

8

- Мой дорогой король, мне хотелось бы с вами поговорить, - куртуазнейшим образом выдала я. Развернулась, откинула волосы с плеча, вытянула вперед правую руку и сказала чуть более официально:

- Мой король, мне нужно поговорить с вами.

Зеркало слегка недоуменно поглядело в ответ, и я со стоном прислонилась к нему лбом. Впрочем, репетировать все равно было легче, чем постучаться к Белло и расписаться в своем полном и безоговорочном провале.

- Мой дорогой король! - рявкнула я со злостью. Стекло безмолвствовало.

Тогда я села на кровать, подумала и произнесла гораздо спокойнее:

- Большая часть вам известна и так. От Желларна и Себа, простите, Себилиарна, нет никаких вестей, хотя уезжали они с намерением выяснить обстановку и вернуться обратно. Пошел двенадцатый час, и я паникую. Я очень плохо думаю, когда паникую, мой король. А переговоры... Я просто их провалила.

Зеркало промолчало в очередной раз, я махнула рукой и вышла из пустовавших гостевых покоев. Комната Белло была справа, оставалось только набраться сил и сделать несколько шагов навстречу неизбежному.

Я задержала дыхание и заставила себя вспоминать о прогулках на лошадях в папином имении. В результате, даже не постучалась, а просто вломилась внутрь. Сегодня явно был не мой день.

Король сидел на своем огромном ложе и растирал запястья.

- А, Лаэн, - сказал он и улыбнулся. - Заходи. Отличная работа.

Я покорно притворила за дверь. Очевидно, Белло захотелось поиздеваться. Что же, не в первый и не в последний раз.

Король потянулся и зевнул. Я чуть не лишилась сознания прямо на месте. Белло был весь как большой и красивый зверь - который, видимо, по-прежнему доверял мне до такой степени.

- Жаль, что нет Эллорна.

Я внезапно поняла, что совсем отклонилась от плана.

- Раньше мы могли говорить без него.

Король поднял на меня глаза. Я чуть опустила ресницы, впрочем, не прерывая зрительного контакта.

- Наш друг сейчас не вполне доступен.

- Не вполне доступен? - переспросила я, удивившись формулировке - и отыгрывая хоть немного времени, чтобы подумать и наконец собраться. Судя по всему, после этой встречи некоторые факты станут очевидными даже для меня. Я закусила нижнюю губу и с силой сжала правую руку в кулак. Говорить не получалось никак.

Король встал с кровати и легко, будто не касаясь земли, прошел к письменному столу, заваленному всяческими бумагами и безделушками. Я напряглась еще сильнее. Надо было сконцентрироваться.

- Он приводит в порядок Ведиаллина. - Белло принялся перебирать какие-то листы, а я едва сдержала стон разочарования. Только-только заговорили почти как друзья - и на тебе.

- А разве посла не должны приводить в порядок его люди?

Белло почти хмыкнул:

- Ты знатным образом довела сероглазого ублюдка. Уж не знаю, о чем вы там говорили, но по окончании он был в обмороке.

Во мне все всколыхнулось. Получается, я добилась своей цели, а совсем даже не провалила переговоры?

- Правда? - поинтересовалась я; голос прозвучал почти мольбой. Я моментально возненавидела себя - и посла.

Король наконец отвлекся от бумаг и посмотрел на меня, удивленно и даже слегка раздраженно. Помотал головой, будто встряхиваясь, отчего темные волосы рассыпались по плечам, а я чуть не развалилась на части в самом прямом смысле этого слова.

- Конечно, правда, - сказал Белло тихо, так и не сводя с меня пронзительного взгляда. - Зачем мне тебе врать?

Я пожала плечами, все еще злая, как сто демонов:

- Понятия не имею, но раз уж мы об этом заговорили...

- Даже не рассказывай, - перебил Белло, а я только диву далась: собиралась ведь напомнить ему о прошлых недомолвках. - Пусть это останется твоим секретом. Скажу честно, я его в таком состоянии пока еще не видел. Он был совершенно ошарашен и клялся, что уйдет из монастыря.

- Да из него монах как из меня, - презрительно бросила я.

Белло хмыкнул и снова уткнулся носом в бумаги:

- Эл повел его на прогулку вокруг озера. Сегодня очень тепло, ну мы и решили, что так будет лучше.

- Замечательная идея, - едко сказала я.

Белло бросил на меня удивленный взгляд.

- Присядешь, может?

- Мой дорогой король, - наконец начала я.

- Ла, иди-ка поспи.

И тут я вскипела:

- Белло, советы давай кому-нибудь еще. Запас поучений на мою долю иссяк еще на экзамене.

- Что ты хочешь сказать, Ла? - Король поднял брови - не надменно, а, скорее, как-то печально.

- Я хочу сказать, - воинственно произнесла я, - что...

Слов каким-то образом не хватило. Они иссякли в самый неподходящий момент, как будто их и не было, осталась только мешанина чувств, образов и эмоций в голове. Вот Белло соблазнительно улыбается Раэлане, вот мы с ним бежим наперегонки в Академии, а вот тут провал, обрыв, земля ползет под ногами и резкая боль в запястьях - экзамен. Я не знаю, что из этого повод, что причина и куда запропастилось следствие. Поэтому мне абсолютно нечего сказать, ведь если он, Беллиан, не чувствует и не видит того же самого, значит все бесполезно.

Вместе со словами перестает хватать и воздуха.

Король смущенно кашлянул, и я пришла в себя.

- Желларн и Себ до сих пор не вернулись, - заготовленная речь сгодилась хотя бы на что-то.

Белло нахмурился: то ли ждал другого заявления (да как из той мешанины было выбрать нужные слова?), то ли тревожился сам.

- Они справятся, Ла, - сказал он после недолгого молчания. - В другое я никогда не поверю.

- И еще мне так надоел посол, беспрестанно мотающийся везде, где его не просят! - с раздражением выдала я.

Король кивнул, а во мне что-то треснуло: ни дать ни взять третий курс Академии - и мы снова ловим каждое слово друга друга.

- Мы пристроим его куда-нибудь, Ла. В чей-нибудь замок.

- Только не в мой.

- Никто про твой и не говорил, - Белло слегка улыбнулся, и сердце затянуло с невыносимой, невероятной силой.

- И давай, что ли, будем друзьями.

Король удивленно посмотрел на меня.

- Я думаю, что мы перешли эту черту.

- Для страны, - не задумываясь, добавила я, только чтобы не остаться одной, не проиграть заведомо проигранную схватку.

Лицо Белло как будто превратилось в мрамор.

- Думал, что ты правда хочешь помириться.

- С тобой помиришься, - нервно отозвалась я.

Потом сделала глубокий вдох и решила, что бояться нечего: самое страшное в этих отношениях уже, кажется, закончилось. Вместе с самими отношениями. Не знаю, лопнуло ли мое сердце в этом момент, но в ушах поселился странный гул, а все вокруг подернулось бордовой дымкой.

Король бросил на меня мрачный взгляд и промолчал.

- Раньше же мы как-то существовали, - протянула я, не зная, что делать и говорить дальше.

В отличие от старой сказки, собирать мое сердце по кускам было некому.

- Что было, то прошло, - наконец ответил Белло. - У тебя все?

- Все, конечно, все! - горько сказала я, обнаружив, что перешла на шепот. - У нас ничего не было, Белло.

Просто голос куда-то подевался, возможно, не пережил конфуза с сердцем. Хотя теперь это было неважно.

Я развернулась, чтобы идти.

- Ложь, - сказал Беллиан, а меня будто кнутом по спине ударили. - Ложь, это ложь, Лаэн. Потому что у нас было все. И если бы ты не...

Не дожидаясь конца фразы, я вышла. Сделала несколько шагов, не выдержала и рванула по направлению к своим покоям, так быстро, как только могла. Где-то между этажами я вспомнила, что там сейчас обретается Таэлерн, в сердцах всплеснула руками и остановилась. Разве что спрятаться в комнате у Себа?

Хотелось ломать и разрушать все вокруг, а не признаваться себе в том, что совершила ужасающую ошибку, в том, что обидела и так довольно ранимого и гордого Белло. Да что там, у него же родители погибли, на понимание и всепрощение рассчитывать не приходилось. Его просто надо было выслушать. Задать хотя бы пару вопросов, зачем брак, почему жениться на мне... Но моя собственная гордость, мое тщеславие, моя глупость даже возможности разговора не допустили. Конечно, мама ушла от папы, травма детства, оправдываться можно как угодно. Однако Белло тут ни при чем. Верно? Верно.

Я со вздохом опустилась на ступеньку и закрыла лицо руками. Получается, винить - даже в отравлении - можно было только себя. Я мгновенно вспомнила всех девиц, с которыми Белло успел полюбезничать за время нашего знакомства, и в груди поднялась волна гнева. Я стукнула кулаком по стене и вдруг все-таки расплакалась. Слезы текли по щекам, я топала ногами, обутыми в высокие сапоги, по ступеням и никак не могла остановиться. Папа учил никогда не плакать, он всегда говорил, что этим горю не поможешь, что нужно искать выход, а не тратить попусту силы. В крайнем случае - поломать что-нибудь вокруг, выкричаться. А я сидела и плакала, как в тот день, когда мама забрала свой сундук и пришла попрощаться со мной. Я слышала, как она поднимается наверх. Я знала, каким-то образом, что это навсегда, что солнечный мир за окном, сердитый папа и отсутствие мамы - навсегда; меня так это поразило, что я вытерла слезы и прыгнула из окна на забор (удивительно легко, стоило только немного напрячься и постараться, чтобы смешная сила заиграла в пальцах). Не удержалась и свалилась вниз, конечно, и расплакалась по новой, еще горше, разодрала колено в кровь. 'Что ты ревешь?' - спросил кто-то, я вздрогнула и подняла глаза. Это был соседский сын, которого я видела лишь пару раз мельком.

Воспоминание заставило улыбнуться. Все же Белло можно благодарить только за то, что мы помирились с Себом, лучшим другом детства. Я кашлянула и снова не смогла удержать слез. С ним ничего не случилось, правда, совсем ничего? Он просто уехал, как уехала мать, только, в отличие от нее, вернется совсем скоро. Можно было попробовать найти его с помощью магии, поэкспериментировать с заклинаниями. Я утерла слезы и запретила себе думать про Белло - ресницы при этом снова предательски задрожали. Сверху раздались чьи-то шаги, и я сорвалась с места.

Сидеть на земле было холодно, поэтому я поднялась на ноги и пошла, подставив лицо проливному дождю, словно сорвавшемуся с цепи и решившему утопить этот мир и меня вместе с ним. В голову некстати лезли всякие мысли про то, что быть испепеленной молнией - не такой уж и плохой вариант в сравнении с остальными. Раэлана... Так не в ней дело. Белло найдет другую. Сколько уже таких было, из чьих окон он вылезал на моих глазах. Я мотнула головой, даже чуть усмехнулась своим мыслям, сплошные преувеличения. Всего-то один раз и видела, когда папа послал меня с сообщением к старому другу. Но встреча была знатная. Как раз отгремел первый курс, мы официально друг друга ненавидели, никто точно не мог сказать, кто лучше колдует... И тут Белло вздумал вылезать из окна того самого замка. Мне сразу захотелось кинуть в наглого выскочку каким-нибудь заклятием, но обошлось - ледяным молчанием и презрительными взглядами. Потом, много позже, конечно, смеялись и вспоминали.

Я подняла взгляд к небу, надеясь, что слезы кончились, и легонько всхлипнула. Видимо, наше время вышло. Мы никогда больше не будем смеяться вместе, орать, потом обниматься, спасать друг друга от каких-нибудь катастроф. Нам остались только дворец, посол и Эллорн в качестве посредника. По щекам все же текли слезы. Я моргнула. Дождь слепил, и за сплошной стеной ничего не было видно. Я потерла глаза руками, поморгала - и вздрогнула: на самой высокой башне дворца кто-то стоял. Высокий, стройный... И до боли знакомый. Последняя степень безумия; везде видится Белло. Я сделала глубокий вдох и поняла, что, скорее всего, кто-то меня заметил и теперь балуется иллюзиями. Полная решимости вернуться в замок и сделать что-нибудь нехорошее с мстительным послом, я с легкостью наколдовала 'Истинное зрение'. Оно, вопреки ожидаемому, не помогло, и тогда я впервые в жизни поняла, что такое страх. На мысли не было ни секунды, я знала, что из мертвых мне никого воскресить не удастся. Сорвалась с места и побежала, как по ступеням, подгоняемая ужасом, по воздуху, наверх, к башне. С ощущением того, что не смогу. Фигура зашаталась, покачнулась, и я чуть не закричала в голос, не чувствуя ничего, кроме твердой поверхности под ногами. В голове царили пустота и мрак. Еще несколько скачков, еще прыжок бы, но нет, Желларн учил бегать по воздуху, потеря равновесия грозит падением. Еще шаг, два, три... На указательном пальце горят десять сапфиров в два ряда, те самые, что Белло запретил носить, те самые, что я украла, и сознание мутится, идет белой пеленой, кругами, солнцем и дождем. Страх душит, заливает мутными потоками с головы до ног, принимает мое обличье: на этот раз кто-то обязательно упадет и разобьется, с такими вещами не шутят, ну же, толчок, ноги как будто чужие, вперед. Фигура стоит совсем на краю - я чувствую, что за мной идет ветер, что Белло упадет, и все-таки прыгаю, отталкиваясь от воздуха.

Лежащий подо мной на крыше, мокрый до нитки, холодный и одновременно почему-то горячий Белло смеется, и смотрит на меня своими карими глазами, а я начинаю кричать. С нижней губы срывается капля крови - когда успела прикусить? - и, упав на мокрую, почти прозрачную рубашку тонкого батиста, через которую видно больше, чем хотелось бы, расплывается большим алым пятном, а я изо всех сил колочу своего короля по груди, ругаясь на чем свет стоит.

- Да меня забирали уже, - буднично проговорил Белло, и фраза отчего-то привела меня в чувство.

- Демоны? - осторожно спросила я, прикидывая, каким образом слезть с него и не выглядеть при этом неловко.

- А кто еще? Ты же только что заклинала их это сделать.

Я оперлась на левую руку, осторожно перекинула правую ногу через Белло - и уселась на крыше рядом с красавцем-королем. Теперь оставалась совсем малость: привести в порядок мысли.

- Белло, - сказала я как можно более серьезным тоном, - я никого не заклинала тебя забирать. Я просто...

- Попросила их, правда? - Король откинул голову назад, кажется, ловя капли дождя ртом, и я окаменела. - Пустое, Ла, они меня стаскивали под землю.

Шея, батист, мокрые волосы... Я нервно сглотнула.

- Было, было дело. Впрочем, не стоит о грустном. Скажи мне, Лаэнкантана, ученица Желларна, что сподвигло тебя прыгать? - Белло уставился на меня.

Я только и сумела, что негодующе замотать головой.

- А? - король смотрел на меня с вызовом. - Да еще с этим кольцом на пальце. Неужели не боялась упасть?

- Боялась, что упадешь ты, - фраза вырвалась из горла и повисла в воздухе.

Дождь заканчивался и вместе с ним подходила к концу целая эпоха. Она меркла в глазах Белло и, кажется, с воздухом уходила из меня.

- Это лучший ответ из тех, что я слышал за последнее время, волшебница, - тихо отозвался Белло, и мир вдруг обрел цвет и яркость.

Магия течет в крови у всех нас, но волшебницей меня звал только Белло и только по особым случаям. Какое-то ласковое и глупое, золотистого оттенка слово. Я провела рукой по волосам и чуть улыбнулась.

- Ты думала, что мне хватит ума упасть и разбиться? - спросил король.

Я несмело пожала плечами и хмыкнула куда-то в пол, совсем как раньше.

- Конечно, твое кольцо здорово увеличило мои шансы, - Белло сел и пытливо уставился на меня.

Пришлось виновато промолчать в ответ.

- И, честно говоря, - я чуть не взвизгнула: холодные пальцы коснулись моего подбородка и заставили смотреть вверх, - мне не нравится, что ты выросла. Мне совсем это, к демонам, не нравится.

Его взгляд поглотил меня полностью, как обычно, а потом я вздохнула и склонила голову набок.

- Думаешь, нравится мне?

Раньше, конечно, просто спасовала бы перед всей ситуацией. Король удивленно моргнул.

- Ну, перестань, - ласково проговорила я и отняла его руку от своего лица. - Перестань, Белло.

- О чем ты, Ла? - он крепко-крепко сжал мои пальцы.

- Обо всем, - я виновато уставилась на огромную лужу, в которой мы сидели, невольно улыбнулась и слизнула капельку крови с нижней губы.

Белло запрокинул голову. На мгновение мне показалось, что он проделал тот же трюк, что и я, попросил небо забрать непрошенные слезы.

- Мне надоело, что ты то с Таэлерном, то с Себом, то теперь с Элом, - выдавил он из себя.

Я даже рассмеялась, правда, получилось довольно грустно.

- Хорошего ты мнения обо мне, оказывается, - фраза далась с трудом, и Белло сразу вскинулся:

- Да я понимаю, я все понимаю, ты такая красивая, смело-талантливая, ты не можешь быть одна...

Я всплеснула руками, но контакт, на удивление, не прервался:

- Ты совсем, что ли, поехал? Нашелся мне тут... Ценитель. С Эллорном мы дружили, дружим и будем дружить. Он вообще, кстати... Ладно, это потом. Пришлось наврать проклятому послу. Но это поправимо, я же объясняла тебе.

Белло чуть улыбнулся:

- Прости, на балу мне действительно совсем снесло голову. Но Себ и Таэлерн? Я их обоих убить готов из-за тебя.

Я поняла, что уже просто не могу показывать изумление и неприятие и сказала устало:

- Себ женится на Эддре, тебе это известно. Мы просто помирились.

Белло покачал головой, и мне пришлось договаривать:

- Да, я выросла среди мальчиков, я вбила себе в голову, выехав на пару балов, что женская жизнь не для меня, я хотела приключений... Бе, вокруг меня всегда были сплошные мужчины. Когда твой отец - один из лучших магов на свете, готовить что-то там на кухне и делать изящные скатерти из воздуха совсем не тянет. Я общаюсь со всеми наравне, как мальчишка. Я и есть мальчишка. По сути своей.

Я смотрела в глаза Белло спокойно, потому что впервые говорила эту нехитрую правду, и казалось верным сказать ее именно ему.

Король залился звонким смехом. Я так давно не слышала этого звука, что сначала вздрогнула, а потом почувствовала себя дома. Странное ощущение, конечно, ведь дом был с папой, дом был в моем замке, но и с Белло каким-то образом тоже был дом, третий, другой, непонятный. Тройка - несчастливое число в нашем замкнутом в бесконечность мире, но меня всегда учили не верить приметам. В данном случае это мне подходило, и я заулыбалась сама.

- Скажешь тоже, - наконец выдохнул он. - Я догадываюсь, конечно, что ты все время с ребятами проводишь, но насчет того, мальчишка ты или самая настоящая герцогиня, знаешь, вопросов не возникает. Половина курса в тебя было влюблена тайно, вторая половина - в открытую, но духу подойти не хватало ни у кого. И теперь - началось, - Белло сделал смешное лицо.

- Герцогиня, говоришь? - задумчиво спросила я; мы, не сговариваясь, прыснули оба, и глаза Белло сияли, совсем как в Академии, а я вдруг оказалась абсолютно, оглашенно счастлива, позабыв обо всем на свете.

Просто в один миг ко мне вернулся тот Белло, которого я знала.

Король вдруг посерьезнел и снова взял мои руки в свои:

- Правда, я говорю тебе чистую правду, Ла. Мне так не хочется тебя терять, что... Ты сама видишь, до чего мы дошли. Опять кому-то пришлось кого-то спасать. А мне, видимо, придется привыкнуть, что ты выйдешь замуж и будешь счастлива. Хотелось бы верить только, что нашим отношениям это помехой не будет.

Я поджала губы:

- Бе, уж не знаю, к чему тебе придется привыкать. Мы с Таэ всего-то и сделали, что потанцевали на одном балу. А вот ты с Раэланой...

- Мои отношения с любой женщиной не могут быть помехой, - отрезал друг.

- Конечно, - протянула я. - Мне радуются абсолютно все твои спутница.

- Конечно, - отозвался Белло в тон. - А Таэлерн меня просто обожает. Я даже думаю, как бы не вышло так, что мы с ним сделаемся лучшими друзьями после вашей свадьбы.

- Ты перестанешь меня выдавать замуж или нет? - возмутилась я.

Белло медленно кивнул и улыбнулся - лукаво, своим мыслям.

- Мир? - не веря в происходящее, выдохнула я.

Вместо ответа Белло крепко-крепко меня обнял, и с моей души - вниз, к демонам - слетел огромный камень.

Я оглушительно чихнула и вздрогнула. Белло коротко и ласково рассмеялся. Мы сидели в его спальне и пили вино из огромных кубков, которые король долго искал по своим шкафам и кладовкам. Последних было целых две, и в них царил отменный беспорядок. С Академии, надо сказать, не поменялось почти ничего. Пятеро магов попробовали жить по отдельности, у них не получилось, и они собрались при дворе.

- Переоделась бы, - заметил Белло.

Я замотала головой в ответ:

- С ума сошел? В комнате валяется мой будущий муж, а объяснение с ним - меньшее из того, что мне сейчас нужно.

Друг улыбнулся в ответ:

- Сейчас нам пригодилась бы пара женских спеллов. Честно говоря, не подозреваю, как высушить одежду, не спалив ее притом.

- Пустяки, - махнула рукой я. - Потом вылечусь.

- По идее, нужно, - Белло задумчиво потер подбородок, и этот жест чуть не заставил меня прыгать на месте от счастья, все, абсолютно все возвращалось на круги своя, - по идее, нужно просто вытянуть воду из одежды, правильно?

Я радостно и, наверное, идиотски улыбнулась:

- Пробовали же на Эллорне. Он потом выбросил и брюки, и рубаху.

Белло фыркнул:

- Точно, как я мог забыть.

- Как-как, - передразнила я. - Идея и в прошлый раз была твоя.

- Вот что, Ла, - сказал Белло серьезным тоном, - держи-ка одеяло.

С этими словами он стянул с кровати отрез шерсти и укутал меня в него.

- Спасибо, - тихо сказала я, потом спохватилась: - Между прочим, тему меняют только слабаки.

Белло развел руками и пригубил из кубка.

- Давненько мы так с тобой не сидели, - сказал он после минутного раздумья. - Только учебника не хватает и пары тетрадей. 
Я закивала в ответ. Мое состояние трудно было описать словами, да и не хотелось ограничивать это прекрасное чувство какими-либо рамками.

- Признайся, что ты сделала с Ведиаллином? - Белло пытливо посмотрел на меня.

Я поморщилась в ответ:

- Опять ты все портишь. Разве нельзя просто посидеть, как раньше, поболтать...

Белло отсалютовал мне кубком:

- Да-да, повосхищаться Кеддэрном. Так и поступим. Начинай.

Я сделала страшные глаза:

- Мой король, ты допрыгаешься.

- Ой-ой-ой, - голос Белло прозвучал ниже, чем обычно, - из нас двоих допрыгался явно кто-то другой.

Я поперхнулась вином и начала судорожно пытаться сделать вдох. Внимательность и придирчивость у короля в крови, с этим не поспоришь.

- Попал в точку? - Белло заглянул мне в глаза, а я не преминула отгородиться кубком:

- Пересказываешь фактическую сторону дела?

- А что тебя вообще понесло на улицу? - парировал король.

- А почему ты пошел на крышу? - пару жизней назад мы могли забавляться подобным образом в течение часа. Один раз даже разговаривали вопросами целый день, чем довели до исступления абсолютно всех, включая обычно невозмутимого Эллорна.

- Мы же на Кеддэрне остановились?

Я хмыкнула и перевела взгляд на дверь. В середине второго курса я здорово увлеклась преподавателем общей магии, по совместительству - лучшим другом моего отца. Знал об этом только Белло, да и то по причине излишней проницательности.

- А что с ним не так? - отозвалась я наконец, предварительно сделав большой глоток из кубка.

- Мне-то откуда знать? - принял удивленный вид Белло.

- Может же у моего отца быть лучший друг? - С каждой репликой вопросы давались все легче и легче.

- Ну не умница ли старик Кедд в таком случае? - Белло вдруг помрачнел - и в комнате стало меньше света. Я даже помотала головой: мое сознание упорно связывало Белло и солнце между собой. Надо было проконсультироваться у Эллорна: вдруг окажется, что это какое-нибудь проклятье? С другой стороны, он и на банальное отравление не обратил внимания. События вихрем пронеслись передо мной, оставив после себя по меньшей мере два вопроса.

На Белло, меж тем, и посмотреть было страшно.

- Что случилось? - испуганно спросила я.

- Просто... Просто я вдруг вспомнил, - начал друг, - что Кеддэрн, вообще-то, был лучшим другом мамы и папы.

Я, наверное, сильно изменилась в лице, потому что Белло мгновенно переключил внимание на меня:

- Не прервал ли я нашей беседы?

- Бе, перестань, - в который раз за вечер попросила я. - Честно говоря, никогда об этом не слышала. Тогда папа должен быть знаком с твоими родителями?

Друг одним глотком осушил кубок, и я запаниковала. Каким-то образом мы никогда не говорили о его жизни, и тут она наконец-то выплыла вся, от начала и до конца.

- Я видел его на похоронах, - сухо информировал меня Белло, и сердце кольнуло. - Гораздо больше меня интересует Кеддэрн. В свете того, что ты сказала.

Я аккуратно положила руку ему на плечо:

- Если хочешь...

- Нет, Ла, прошу тебя, - в голосе друга послышалось такое мучение, что я испытала почти физическую боль, - не будем об этом. Меня заинтересовала такая формулировка. Понимаешь, до сих пор ничего неизвестно... - он не выдержал и отвел глаза, а я сильнее сжала его плечо.

- Вот и цепляюсь к мелочам, пытаюсь найти хоть что-то. Ничего, пустота, понимаешь. А как можно быть лучшим другом сразу герцогу Аркантану и королевской чете? Не очень понятно, правда? - Белло перевел взгляд на меня.

- Эллорн же дружит и с тобой, и со мной, - сказала я в ответ, изо всех сил стараясь не отвести взгляд.

Белло был прав, что-то здесь не складывалось, выделялось на фоне.

- Дядя мне однажды сказал такую же фразу, Ла, понимаешь, как ты только что. Один в один, мы как-то болтали с ним... Знаешь, да, - Белло громко сглотнул, и мои пальцы совсем окаменели, будто приросли к его плечу, - он правил страной до тех пор, пока я не вернулся из Академии, жил здесь... Или не знаешь... Прости, - его голос дрогнул, и я, недолго думая, заключила своенравного, вредного, гордого принца в объятия.

- Извиняться не за что.

Друг неловко поцеловал меня в лоб, я улыбнулась - по большей части, потерявшему ритм сердцу, и мы уставились друг на друга.

- Фраза? - несмело поинтересовалась я.

- Да, да. Сиеллиан однажды сказал мне то же самое, теми же словами: 'Мог же у твоих родителей быть лучший друг'? - Белло передернул плечами, и я невольно подумала, что одеяло, скорее, нужно было ему.

- Он имел в виду Кеддэрна? - уточнила я.

Друг молча кивнул в ответ.

- Действительно странное совпадение, - задумчиво протянула я, утопая в собственных мыслях, догадках и предположениях. - А ты не...

- Нет, - мгновенно отозвался Белло, а меня снова дернуло, будто 'Разрядом'. - Я ничего не знаю и не пытался расследовать. Дядя создал целый комитет, который занимался сбором данных, но они ничего не нашли. И вот теперь ты упоминаешь Кеддэрна... Нет, Лаэн, мне надо жить настоящим. У нас посол, страна на грани то ли развала, то ли войны, нет времени. На родителей нет времени, - сказал он, и голос его предал, сошел на нет, сел.

- Знаешь что? - спросила я, хотя говорить почти не было сил. Беллиан посмотрел на меня вопросительно, и в его взгляде я увидела столько вины и боли, сколько не видела никогда. - Сейчас мы разберемся с этим несчастным послом, наладим жизнь в стране, сделаем пару выездов к людям, а потом... Потом узнаем, что случилось с твоими мамой и папой. И все будет хорошо, Белло, все будет хорошо.

Друг криво усмехнулся:

- Легко сказать.

- Да что там, - я махнула рукой. - Тоже мне проблема, посол. Он только кажется грозным, Бе. Когда вы все ушли, он меня начал окручивать своими приемчиками, которым его, видно, выучили при монастыре. - Я пожала плечами, а друг - друг слабо улыбнулся. - Монастыре благородных девиц, не иначе. И так мне он говорил про необходимость дружбы, и эдак, потом начал обвинять. Исподтишка, конечно. А я знай себе сижу помалкиваю. Киваю так вежливо и слушаю. Он, значит, уже про оружие речь завел. А я как ни в чем ни бывало смотрю на него с улыбкой. В общем, он не выдержал и говорит, мол, раз так, то давайте играть в молчанку. Пристыдить меня хотел. А я взяла и ничего не ответила.

- Так вы что, все два часа там молчали сидели? - изумленно выдохнул друг, и я чуть успокоилась, моя пламенная речь, кажется, попала в цель.

- Да, - отозвалась я. - Просто сидели и молчали. Мне-то что - у меня интересы государства. Ну и он тоже поначалу спокойно себя вел. То вина выпьет, то к окну отойдет. А потом разнервничался, что-то там про нетрадиционные методы ведения переговоров прокричал и испарился из зала. Вот и весь Ведиаллин.

Я, конечно, не стала добавлять, что сама чуть с ума не сошла во время двухчасового молчания и смогла продержаться только потому, что искренне считала, что терять мне нечего: Белло, хоть и порвал с Раэланой, все равно никогда не будет со мной общаться. Мне только и оставалось, что изображать из себя мастера переговоров, потому что Ведиаллин - парадоксальным образом - оказался единственным человеком, которому я была нужна. Кто бы мог подумать, что в течение нескольких часов все поменяется, и север наконец займет свое законное место.

Друг молчал. Я склонила голову набок и попыталась заглянуть ему в глаза:

- Мы со всем справимся, Белло.

- А все же в тебе есть дипломатическая жилка, - сказал он невпопад.

- Конечно! - наигранно возмутилась я. - Род-то какой, сам подумай и постыдись, между прочим. Ладно, отец просто магией увлекается, дед и бабка неизвестно где, но прадед! Прадед-то какие переговоры с Севером вел. Во всех книгах упоминается мастерство великого Дреалкантана!

- Да и по материнской линии у тебя талантов хватает, - задумчиво произнес Белло.

Тут уже поморщилась я:

- Это неважно.

- Еще как важно, Лаэн!

Разговор явно сворачивал куда-то не туда. Я просто хотела помочь своему лучшему другу, вселить в него уверенность, а на деле...

- Прости меня, забыл. Я так много всего забыл, Ла, - голос Белло звучал виновато, поэтому я снова прокляла все на свете. - Забыл, что ты не любишь говорить на эту тему.

Я развела руками:

- Придется вспоминать.

Друг как-то чересчур серьезно кивнул и вдруг расплылся в улыбке:

- Вот сейчас мне и правда кажется, что мы все сможем и успеем. Честно, не знаю, как бы я протянул еще один день без тебя. И что меня на башню понесло? Судьбы ведь нет, но ноги сами пошли.

Меня уже некоторое время подмывало спросить, не может ли быть связи между темным магом, напавшим на Таэ, и гибелью короля и королевы, но тут я поняла, что момент прошел. Оставалось только улыбаться и пытаться поверить в то, что наговорила за последние несколько минут.

- Спасибо, Ла, - сказал Белло, и я кивнула.

В дверь постучали, и мы оба вздрогнули. Белло резво вскочил на ноги и собрался было пойти открывать, но тут створки распахнулись, и в комнату довольно развязно вошел Эллорн.

- Беллиан, мне нуж... - он запнулся на полуслове, когда я отсалютовала ему кубком и как можно более лучезарно улыбнулась. - Вот и Лаэн здесь, замечательно.

Я могла поклясться, что, несмотря на заминку, на лице лорда не дрогнул ни один мускул.

- Ты в своем репертуаре, Эл, - легко и изящно развел руками Белло. - Само спокойствие. Может, хотя бы выпьешь с нами?

- Я с удовольствием сделал бы это и принял ванну в одежде тоже, - Эллорн чуть поднял правую бровь, и я рассмеялась в голос. - Дело в том, что у нас неотложная ситуация.

- Да ну, брось, - Белло обнял лорда за плечи и повлек в мою сторону. - Посидим, выпьем, ночь на дворе, какая еще ситуация, Ведиаллин-то без сознания до сих пор. - Про Ведиаллина разговор отдельный, - Эллорн поджал губы, и я поняла, что ничего хорошего он не скажет. - Сегодня еду твоему брату приносил я, потому что Себ уехал вместе с Желларном. В общем, Белло - и Лаэн - он не забрал ни одного подноса, и я решил посмотреть, что такое.

- Сбежал? - одними губами проговорил друг.

Эллорн устало кивнул в ответ.

9

- Так и сделаем, - спокойно произнес лорд. - Лаэн поедет в замок Иелиана, найдет его там и привезет обратно. В конце концов, ей он не сможет отказать.

Я согласно закивала. Идея казалась вполне здравой, даже Эллорн одобрил. А этот скептик мало о чем хорошо отзовется.

- Тогда надо отправляться, время-то идет, - пожала плечами я. - Пойду разбужу Таэлерна, попрошу его охранять вас двоих...

Белло хмыкнул. В ответ я состроила гримасу.

- Мне так вас не хватало, - с чувством произнес Эл, и мы с королем, не сговариваясь, развернулись к нему. Лорд развел руками.

Белло встал с подоконника и рассеянно двинулся к собственной кровати. Только сейчас мне бросилась в глаза эта его нарочитая небрежность движений. Меж тем, он вел себя так все те полчаса, прошедшие с известия о пропаже брата.

- План, конечно, просто чудо, - выдал король наконец. Я бросила взгляд на Эллорна, и все сомнения отпали. Лорд мгновенно напрягся и подобрался: готовился к жесткой отповеди.

- Белло, я понимаю, - сказала я. - Мне теперь тоже не совсем ясны способности Таэлерна, но все-таки...

- Он хороший маг, - со вздохом закончил предложение Эл, пока я подбирала нужные слова.

- Я не сомневаюсь в этом вашем типе, - скривился Белло. - Проблема в другом. Почему мы считаем, что Ие уехал самостоятельно? Его могли похитить, так? Зачем я его, по-вашему, держал при себе? Мне не нравится Акероитель, мне не нравится их королева, мне вообще ничего не нравится.

Он был прав, возможность похищения никто не отменял, однако же...

- Никто не знал, что Иелиан во дворце, - спокойно отозвался Эл. - Твой брат просто воспользовался суматохой по поводу колдуна и уехал одновременно с Себилиарном и Желлом. Я говорил уже, его лошадь тоже пропала. Напоминаю для особо подозрительных: в конюшне табличек с надписью 'Конь принца' у нас нет.

- Да и бессмысленно маскировать похищение, - наконец смогла сформулировать я.

На короля было больно смотреть. Дай ему волю - он, конечно, сам бы отправился на поиски непутевого брата, но страна тоже требовала его непосредственного внимания.

- Так что для беспокойства повода пока нет, - слегка бравурно произнес Эллорн, и я узнала его тон, у меня что-то даже зазвенело внутри. - Я бы поехал сам, но, знаешь, дар убеждения у Лаэн все-таки куда лучше моего.

- Неправда, - тихо буркнула я.

- Молчи, красавица, - Эллорн слегка улыбнулся. - Все мы понимаем, о чем здесь речь.

- Пустое, - сказал вдруг король и горько, досадливо махнул рукой. У меня оборвалось сердце, и следующей фразе я почти не удивилась. - Лаэн никуда не поедет.

Лорд тихо выругался себе под нос, а я снова полностью с ним согласилась. Мысленно, разумеется.

- Ситуация такова, - медленно и с нажимом выговорил Белло. - Если Лаэн уезжает за Ие, мы остаемся во дворце втроем против четверых, хорошо хоть ансамбль этот убрался вместе со всеми гостями. Можете оба не качать мне тут головой. Я говорю как есть. Если мама с папой и успели мне что-то привить - так это то, что дворец без присмотра оставаться не должен. Мне абсолютно до демонов все ваши гениальные идеи на этот счет. Может, этот блондин и выглядит невинной овечкой, только и умеющей, что петь песни, но с утра я видел, как он колдовал.

Эллорн скептически хмыкнул. Король одарил его крайне неодобрительным взглядом.

- Чем-то зачаровывал кольцо, я не разглядел. Само по себе внушает, нет?

Здесь я вынуждена была согласиться. Сотворить заклинание - это одно, а вот сделать так, чтобы спелл остался в предмете, полностью сообщив ему свои свойства... Не каждый маг был на это способен.

- Кроме того, - теперь в голосе Беллиана звучал металл. - При самом удачном раскладе Лаэн привезет этого моего недоношенного братца к утру. У нас с утра что? Правильно, очередной раунд переговоров, теперь уже не такой ознакомительный. Ведиаллин, весь вечер потративший на созерцание самого себя и мира, а ночью спавший, против Лаэн, бегавшей по... - тут Белло осекся и испуганно посмотрел на меня.

Эллорн заулыбался:

- С этого места, если можно, поподробнее, мой король и моя герцогиня, - даже шутливый поклон отвесил, вот язва, - где пресветлая изволили бегать?

- Неважно, - отозвалась я, понимая, что Белло на деле-то не так весело и привольно, как он пытается показать.

- В общем, понятно, что ничего хорошего не выйдет, - сказал король и печально умолк.

Эллорн поджал губы.

- На мне, на нас всех - эта страна, - Белло опустил глаза. - И если доходит до крайностей... Что же. Я не могу позволить себе гоняться за...

- За кем? За собственным братом? - я даже вздрогнула, настолько неожиданно прозвучало осуждение в голосе Эла.

Беллиан хлопнул себя по коленям и немного растерянно отозвался:

- Да.

- Почему ты стремишься все возвести в абсолют? - лорд источал открытую неприязнь, и я не могла понять причины. Разве не видно, насколько тяжелым стало это решение для Белло?

- Потому, что я король, - отозвался друг, подняв взгляд на Эла. - Я не могу рисковать.

- Я не про это, - медленно покачал головой лорд.

- В самом-то деле, Эл! - всплеснула руками я.

- Ах, вот оно как. Бегавшая где-то герцогиня встает на сторону короля, даже не задумавшись как следует о последствиях? - Эллорн посмотрел мне в глаза, и я вздрогнула: будто в душу мне заглянул. Говорят, на подобное только демоны и способны.

- О каких последствиях? - спросила я, стараясь сохранить твердость.

Лорд лишь пожал плечами в ответ. Мне немедленно захотелось чем-нибудь в него запустить.

- Ла, не горячись, - Белло сделал несколько шагов по комнате. - Эллорн пытается намекнуть на то, что оставлять Ие без присмотра в его собственном замке тоже не вариант.

- Наконец-то, - мрачно отозвался лорд. - Пускай у нас на границах армия, пускай каждый взвод обеспечен как минимум одним боевым магом, но тех, кто внутри страны, контролировать не так просто. А Иелиан, конечно, желанная добыча.

- Ты только что говорил наоборот, - в сердцах бросила я.

- Разве?

- И где только этих двоих носит! - с чувством сказал Белло. - Отправил бы твоего приятеля за братом. Они знатно спелись, пока жили вместе.

- На почве нелюбви к тебе, - хмыкнул Эллорн.

Я же продолжила думать над тем, что сказал лорд. Мелькнула какая-то идея, на первый взгляд абсолютно неочевидная.

- Придется ждать их возвращения, - подытожил Белло и отвернулся к окну. От него веяло уже не просто тоской, а какой-то безнадегой.

И тут меня озарило.

- А скажите, мой король, ваш брат уже добрался до своего замка? - спросила я, чуть ли не прыгая на месте. Магия вдруг снова снизошла до меня и толкала под коленки.

По улыбающемуся взгляду я поняла, что Эллорн тоже додумался до очень простого решения нашей проблемы.

- Давно должен был, - Белло бросил на меня быстрый взгляд и снова уставился в окно.

- Но тогда... Тогда все просто отлично! - несмотря на сумасшедший день длиной в несколько жизней, я почувствовала прилив сил.

- Да что там, лучше не придумаешь, - уныло отозвался король, видимо, до сих пор не догадавшись. Но, в конце концов, моя должность затем придумана и была.

- Бе, убьем один из амулетов телепортации.

- Они вернутся оба, даже магии не потратив, - поддержал меня Эллорн. - Лаэн ляжет спать, проспит до самых переговоров, завтрак в постель, так и быть, я ей принесу.

- Ие снова будет под присмотром, а там, глядишь, и эти двое разгильдяев вернутся, - задумчиво отозвался король, будто не веря в сказанное.

- Именно! - я чуть не прыгала. - Про мою отлучку никто не узнает. А вы втроем устройте тут форт, огородитесь заклинаниями и спите себе. Можете для удобства временно убрать вон ту стенку, будет места побольше.

- Нерадостная перспектива, - хмыкнул лорд, и я поняла, что он наконец-то шутит.

- Может сработать, - недоверчиво произнес Белло и тут же расцвел: - Ла, дай я тебя обниму.

- Перестань, - я замахала на короля руками, но это не помогло. Он сделал два больших шага и, обняв меня за плечи, поцеловал в лоб.

- Светлая голова.

- Это меня Эл на мысль навел, - сказала я, изо всех сил стараясь не покраснеть.

- Скромничает, как всегда, - пожал плечами лорд.

- Сбегай, что ли, за амулетом и Таэ, - бросил ему король.

- Вроде же решили разряжать мой? - удивилась я.

Лорд нетерпеливо замотал головой:

- Нет никакой разницы. Все равно никто их не носит с собой, а в случае необходимости у нас есть еще минимум четыре штуки.

- Их поносишь, - улыбнулась я.

Эллорн вышел из комнаты.

- Прошу, не будь безрассудной и не трать магию понапрасну, - сказал Белло, лишь только за лордом закрылась дверь.

Я склонила голову набок и просто посмотрела на короля.

- Знаю, знаю, - возвел очи горе друг. - Но все же постарайся, а?

Пришлось кивнуть - и оставить игру в вопросы за собой:

- Что мне говорить Иело?

Эллорнов амулет тускло светился в гостиной принца. Я огляделась по сторонам и даже принюхалась: пахло хорошо, домом, в котором жили. Отсутствие света, конечно, наводило на определенные мысли, но Иелиан не был магом, а бегать и зажигать факелы после нескольких часов пути ему могло и не захотеться. Я достала из кармана наскоро набросанный план замка. Два этажа, спальня Иело в восточном крыле, проще не придумаешь. Я покачала головой, накрыла амулет легкой пеленой невидимости и двинулась по направлению к лестнице. Не хотелось бы, конечно, застать симпатичного принца в каком-нибудь ночном туалете - а то бывали прецеденты, некоторые, оказывается, спят даже без исподнего. Я рассмеялась себе под нос. Первый сюрприз поджидал меня совсем скоро: около перил я обнаружила белую рубашку. Конечно, никаких выводов из этого сделать было нельзя, в конце концов, она могла остаться еще с тех пор, как тут проживало аж двое не приспособленных к ведению хозяйства принцев; я, однако, приняла это за хороший знак. Идти в темноте было не очень удобно, поэтому, несмотря на увещевания Белло, я потратила совсем капельку магии и зажгла в ладони рассеянный свет. Как оказалось, не зря: чуть не споткнулась об очередной предмет гардероба. Внимательно изучив его, я решила, что Иелиан, по всей видимости, все-таки сумел добраться до своего замка. Тем не менее, расшитая золотом оранжевая накидка (а это была именно она) наводила на размышления. Я подняла руку с мягко горящим голубоватым огнем - Белло, наверное, не замедлил бы определить, что я нахожусь в очень хорошем состоянии - и обнаружила, что одежды на полу было еще предостаточно, и след из нее тянулся к полуприкрытым дверям спальни. Я быстро и бесшумно дошла до створок, обнаружив по пути пару женских сандалий, услышала девичий смех и благоразумно сползла по стене вниз, без промедления ставя совсем слабенький звуковой барьер. Приехала, называется, за принцем. Не была уверена в том, что он сбежал сам, боялась, что не найду его. Где там. Я аж за голову схватилась: отчего-то мучительно заломило в висках и стало жалко всех и сразу.

А принц оказался хорош: не просто обвел вокруг пальца пятерых магов - даму сердца где-то успел найти. Я почти зарычала, вскочила на ноги, пнула отделанный золотом кушак и пошла вниз, к амулету, с намерением вернуться за Иелианом через час. Свет в руке погас сам собой в тот момент, когда я со злостью сжала кулаки. Эллорнов амулет, впрочем, позволял видеть очертания предметов. Я с силой потерла лицо руками и внезапно очень живо представила себе дальнейшее развитие событий: я открываю портал, возвращаюсь во дворец, Белло, видя меня, предполагает худшее. И далее следуют мои неловкие извинения: ах, дорогой король, не волнуйтесь, привезу вашего брата через часок, он просто немного занят, знаете ли.

Я перемахнула через перила и вполне удачно приземлилась на ноги, сделала два круга по зале, подошла было к амулету... И тут меня осенило. Зачем мотать нервы Белло, если он и не рассчитывает на то, что я быстро уговорю Иело вернуться? Я наклонилась и подняла тяжеленный том 'Искусства зачарования', взвесила его на руке, поглядела на источаемую им магию. Год назад мы все решили, что амулет телепортации нужно делать хорошо, потому что какой тогда в нем вообще смысл. Вот лорд, похоже, и расстарался. Книга выглядела полностью материальной, хотя оригинал остался в покоях Белло, а это была копия, которую король закинул сюда. Я поджала губы, просчитала варианты и поняла, что если уж амулету пропадать - вещь такой мощности и сложности разряжалась навсегда - то почему бы не задействовать его по полной.

Зажмурившись, я метнула том в гостиную папиного замка - с намерением выяснить природу отношений Кеддэрна и родителей короля. Том, не долетев, стукнулся об ограду, и я покачала головой: глупо было рассчитывать, что отец не поставит защиты. В замок Иело я попала только по той причине, что 'Стену' вокруг творил сам король. Я, наконец, открыла глаза. Передо мной всеми оттенками розового переливался новый портал. Подумав, что надо будет поискать книгу о значениях цветов (предыдущий был ярко-голубым), я было сделала шаг вперед - и замерла на месте. Оставлять принца, только и мечтающего о побеге, наедине с порталом... Я тяжело вздохнула и накинула на весь замок элементарную защиту. Она никого не впускала и не выпускала, а еще имела в своей основе подвох: буде дама сердца окажется знакомой с магией и попытается взломать мой спелл, он заблокирует все намертво. С чувством выполненного долга я все-таки вошла в портал и оказалась прямо у ворот папиного замка. Подняла книгу (только подумать, все еще абсолютно материальна) и дернула створку на себя. Результата не последовало, поэтому я, немного подумав, пустила слабенькую 'Молнию' по решетке. Защитное заклинание проявилось на мгновение - и тут же исчезло. Внутри замка оно будет работать до тех пор, пока...

Из дверей показался не на шутку взбешенный отец. Я на всякий случай прикрылась неубиваемым телепортом.

- Ребенок? - удивленно спросил папа, сразу становясь мягким и незлым. - Ты мне книжку привез, что ли?

Я рассмеялась и помотала головой.

- Хорошенькое время для визитов к престарелому отцу, - как ни в чем ни бывало продолжил папа, отодвигая напичканный под завязку заклинаниями кованый засов.

- Скажешь тоже, - бодро произнесла я и не менее бодро упала к нему на шею.

- Похудела! - вынес вердикт папа и опять же бодро потащил меня к замку. Бодрость вообще текла у нас в крови. Я только и сумела, что хмыкнуть, и впервые за долгое время расслабилась. В ближайшие полчаса мне не надо было строить из себя великого переговорщика, ответственного советника и беспристрастного друга. Просто быть Эной и ни о чем не заботиться.

- Почему ты блондин? - задала свой традиционный вопрос я, и папа начал смеяться.

- Потому что ты подкидыш, - сказал он, ставя меня на пол в зале. - Посмотри на себя, как будто похожа на отпрыска могучего рода Кантанов!

Я расхохоталась в ответ, положила книгу на стол и изо всех сил сдавила отца в объятиях.

- Удушишь, отпрыск! - только и проговорил он.

На самом деле, мы оба были высокие, стройные, с одинаковыми чертами лица. Но вот цвет волос отличался радикально. Он достался мне, по всей видимости, от матери, однако же о ней мы предпочитали умалчивать. Так я каждый раз и становилась подкидышем.

- Ну-ка, дай я хоть на тебя посмотрю, ребенок! - воскликнул папа. - А то на прошлом балу ты своего старика даже взором не удостоила.

Я покрылась испариной:

- Пап, а ты что, там был?

Отец засмеялся и кивнул в ответ.

- Наблюдал весь этот ваш балаган с криком, танцами и падающими дверьми.

Мне только и оставалось, что прикрыть глаза рукой.

- Подумаешь, - бросил отец. - В наше время бывало и хуже. Кстати, этот ваш красноволосый и утонченный юноша мастерски все уладил.

- Правда? - спросила я, преисполняясь гордости. - Красноволосый юноша, между прочим, отпрыск рода Ларнов. Тот самый. Вырос просто.

Отец хлопнул себя по лбу и произнес - почти покаянно:

- Мог бы и догадаться, старый дурак. Его дед, между прочим, вел у меня общую магию.

- Общую? - подняла брови я.

- Сама понимаешь, - папа хитро заулыбался, - после его курса итоговую работу большинство писало по магии воздуха.

Я рассмеялась.

- Ребенок, - папа мгновенно посерьезнел. - Пойдем сядем хотя бы в кабинете, а то стоим в гостиной, как два не самых умных в мире человека.

Я кивнула и молча последовала за ним, не переставая удивляться его умению произвести впечатление: мы шли по знакомым с детства коридорам, и они начинали сами собой излучать мягкий свет. Тонкая магия, куда там мне. Я вздохнула и улыбнулась, потому что время нагнать папу в мастерстве еще точно было.

Перед входом в кабинет отец галантно сделал шаг в сторону, пропуская меня вперед. Я вздохнула и обняла его за плечи. Так, в сцепленном состоянии, мы и прошли внутрь.

- Наверное, я тебя разбудила, - запоздало спохватилась я, усаживаясь на удобнейшую кушетку и кладя том подле себя.

Папа помедлил с ответом и устроился напротив, оперевшись на письменный стол, за которым я обожала изображать из себя хозяина замка в детстве.

- Честно говоря, нет, - сказал он наконец.

Я сделала большие глаза и промолчала. На нынешнюю ночь знаний о любовницах мне хватило.

- Сама понимаешь, подсчет доходов и расходов... - смущенно проговорил отец.

- Вот оно что! - воскликнула я. - И чудно, чудно.

- Не знаю, о чем ты, Эна, все оставил на последний момент, как обычно, - папа был явно недоволен собой, и мне оставалось только пожать плечами: это продолжалось из года в год. Папа предпочитал убить одну ночь на проверку финансов, а не заниматься этим изо дня в день. Винить себя в этом мог только, кажется, он сам.

- Ребенок, судя по твоему молчанию и времени появления, ты на задании королевского дома Лианов, так что, может быть, сразу к сути?

Я снова заулыбалась во весь рот: папа ошибся, но при этом оказался прав. На подобное во всем мире был способен только он один.

- Просто устала, па, с самого утра на ногах. Прошлой ночью поспала три часа. Инструктировала, между прочим, отпрысков из родов Ларнов и Лиарнов. Ну, Желла и Себа.

- Впечатлен, - папа медленно кивнул головой.

- Я, в общем, не совсем по делам. Просто задание, на котором я нахожусь, временно не может быть выполнено. И я решила зайти к тебе.

- Даже боюсь спрашивать, что ты должна сделать, имея при себе такой портал, - поднял брови отец. - Меня согревает одна мысль: ты безрассудна только с виду и меньше всего на свете хочешь огорчить своего старика.

Я смущенно улыбнулась: вот откуда он все знает?

- А еще королевский дом в курсе, что я могу быть страшен в гневе, - скромно добавил отец.

- Кстати, - наконец набралась смелости я. - Почему ты никогда не рассказывал мне про Лианов?

Отец изменился в лице и бросил на меня очень странный взгляд.

- Да, пап, я пришла поговорить про них, потому что... - я запнулась. - Просто потому, что мы с Белло друзья, - на этот моменте отец закатил глаза.

- И нечего мне тут строить лица! - возмутилась я. - Ты мне тогда ничего не сказал, в результате я не знала, что дружу с королем, сейчас умалчиваешь про Кеддэрна...

Папа сощурил глаза:

- Какие-то знакомые речи... Чую, кто-то начитался книг по дипломатии.

Я кашлянула.

- Невесть откуда взявшийся Кеддэрн навел меня на подобные мысли, - скептическим тоном сказал отец.

- Ты и дипломатию проходил? - виновато спросила я.

Отец пожал плечами:

- Было дело. А что такое?

- Да у нас переговоры, - отозвалась я. - Прислали какого-то хлыща, монаха, Ведиаллин зовут, а я каким-то образом оказалась старшей.

- Погоди-погоди, - произнес папа. - Ведиаллин, говоришь?

Я кивнула. Отец подошел к книжной полке и достал толстенный том, пылившийся в самом углу, развернулся - и вдруг кинул его мне. Я, уже отвыкшая от подобного, еле сумела наколдовать слабенький спелл, оплетший том крепкими невидимыми нитями так, чтобы тот не упал или, чего доброго, не убил меня.

- Плохо дело, - констатировал папа. - Ловить надо руками.

Я, впрочем, пропустила его замечание мимо ушей, потому что на книге было написано: 'Лики дипломатии' и - чуть ниже - 'Наддиалин'.

- Это что, нам внука его прислали на переговоры? - только и смогла вымолвить я.

- Похоже на то, - пожал плечами отец. - Хотя... Может, и правнука, кто знает.

- Просто отлично, - я покачала головой.

- Ты мне лучше скажи, как умудрилась в переговорщики-то попасть? - задумчиво поинтересовался папа, потом заулыбался и подмигнул мне:

- Знаю-знаю. Таких красавиц, конечно, только в переговорщики и брать.

- Он монах, - со стоном выдала свою коронную отговорку я. Хотя, сказать по правде, Ве - ничего себе сокращение - такими меня взглядами одаривал на протяжении двух часов нашей игры в молчанку, что я перестала в это верить. Возможно, он был очень плохим монахом.

Папа радостно махнул рукой:

- Демонские россказни.

Я уныло пожала плечами:

- Он так представился.

- Ребенок, я не об этом! - сделал большие глаза папа, и я решила, что смотрюсь в зеркало. - Первая глава в книге этого пройдохи, Нада, называется 'Демонские россказни', и в ней есть интереснейший пассаж из серии 'пятнадцать причин назваться монахом'.

- Шутишь? - только и смогла спросить я, не в силах оторвать взгляд от тяжеленного тома, оплетенного зеленой кожей.

- Если бы, - бодро проговорил отец.

Я быстро пролистала первые несколько страниц. Папа не обманывал, на втором развороте действительно имелся подобный заголовок. Я только и смогла, что пробежать глазами все 15 пунктов, ничего не понять и в полном изумлении уставиться на отца.

- Правда назвался монахом? - спросил отец.

Я кивнула в ответ.

- Ты подумай, - отец удивленно затряс головой. - Серьезно парень к заветам деда относится.

- Наглая морда! - возмутилась я, чувствуя необыкновенный прилив злости. - Не побоялся даже, что кто-то книгу читал. Конечно, что ему будет. Королева подтвердит, что он монах в третьем поколении!

- Мне сложно винить его в непредусмотрительности, учитывая, что он... Подожди, - папа на мгновение замолчал, - королева?

- Да, - прорычала я, все еще кипя от гнева.

- Так твой Диаллин не Север представляет? - вытаращил глаза папа.

- Какой еще Север? - всплеснула руками я. - Он выступает от имени Акероители.

Папа помолчал, потом хмыкнул и взъерошил рукой чудесные светлые волосы.

- Что такое? - непонимающе спросила я.

- Твой парень, посол, весь в деда, похоже. Наемник.

Я затрясла головой, как же так, в письме от королевы говорилось...

- Северянин, как и его дед. Потому и не боялся, что кто-то прочитает книгу. Сама посуди, Эна, сколько лет отношения с Севером у нас просто-напросто отсутствуют?

Я с досадой хлопнула по зеленой обложке ладонью, помолчала, переваривая информацию, потом все-таки не выдержала:

- У нас-то она как оказалась?

Папа принял загадочный и даже торжественный вид:

- Доводилось бывать в Северной стране.

- Папа, - заныла я, - ну почему столько информации за одну ночь? Я вообще не за этим приехала.

- Если хочешь, - спокойно отозвался отец, - можешь вернуть книгу обратно.

- Нет уж, - я изо всех сил прижала том к груди. - Только попробуй отнять.

- Да, это спорный момент, - кивнул отец, - у кого она в результате останется. Так что подержи у себя, вернешь потом.

Я расцвела в улыбке.

- Позволишь совет? - спросил папа, прищурившись.

- Конечно, отчего нет.

- Не приходи на следующие переговоры с радостной улыбкой и намеками на то, что все-все знаешь про него знаешь. Сначала прочитай книгу. Ощути себя всемогущей. Можешь даже младшему Лорну похвастаться, что переговоры останутся за тобой. Но не более. Веди себя в точности так же, как раньше, а полученные знания... Используй против него.

- Ну ты и злодей, - восхищенно выдохнула я. - А то я и вправду уже собиралась прийти и выложить книгу на стол.

Отец даже головой покачал:

- Кто же тебя так учил, ребенок?

Я хмыкнула:

- Сам догадаешься? Кстати...

- Кстати! - воскликнул отец, как будто боясь потерять мысль. - Этот ваш Диаллин приехал сразу?

- Не совсем, - отозвалась я, даже ни капельки не смутившись. - До него был другой посол. Вернее, другая.

Отец поднял брови и поджал губы. После такого ничего хорошего ждать не приходилось.

- Почитай книжку, ребенок, - сказал он как ни в чем ни бывало.

Я поднялась на ноги и сделала небольшой круг по комнате, изо всех сил пытаясь не морщиться.

- Не может же быть! - наконец с негодованием выдала я.

Папа остановил меня, легко перехватив за плечи, развернул лицом к себе и сказал:

- А ты думала, политика - это честно?

- Я никогда не думала, что политика... Да демон ее разнеси! Как так можно? - проорала я.

- Ты думала, что политика - это быть рядом с драгоценным Беллианом, подшучивать над Эллорном и вообще все, как в Академии, только лучше? - ласково проговорил мне на ухо папа, но я взвилась, как необузданный конь:

- Ничего подобного! И почему ты мне ничего не сказал, а?

- Как будто я тебя видел, пока ты училась, - проговорил отец. - И ты больше Эллорном хвасталась. Пару раз мне, конечно, имя 'Белло' резануло слух, но в конце концов-то, это неправильное сокращение!

Я обиженно уставилась в пол.

- Он вроде как расторг помолвку? - осторожно спросил отец.

- Помолвку расторгла она, а толку-то... Лучшие друзья навек, - расстроенно отозвалась я. Про предложение даже упоминать не хотелось. Теперь я вообще сомневалась, не примерещилось ли оно мне в веренице странных событий.

- Вот и замечательно, - жизнерадостно отреагировал папа, и я мгновенно подняла взгляд на него. - В том смысле, что...

- Да-да, ты терпеть не можешь Лианов, - сощурилась я, - а теперь, пожалуйста, расскажи в двух словах, кто и за что их убил и каким образом королевство держалось на ногах, пока Белло учился в Академии.

- Ты должна перестать сердиться, когда я говорю правду, - папа ласково потрепал меня по волосам.

Я пожала плечами в ответ:

- Как скажешь.

- Так дело не пойдет, - он покачал головой.

Я сделала страшные глаза:

- Пап, ну я же не за этим приехала, в самом деле.

Отец даже развел руками.

- Эна, я иногда просто в догадках теряюсь, понимаешь ли ты, что и зачем делаешь.

Я выразительно постучала пальцами по столу.

- Хорошо, - наконец сдался он. - Просто подумай над тем, что я сказал. И... Заезжай почаще, что ли.

Я почувствовала укол совести.

- Постараюсь. До последнего времени Белло вообще не выпускал меня из замка, а сейчас мы помирились... Но пока посол, - с языка чуть было не сорвалось ругательство, - не уберется восвояси, мне придется все же присутствовать там.

- Эна-Эна, - покачал головой он. - Кому нужен старик-отец, когда под боком столько принцев, один другого краше.

- Папа! - воскликнула я. - Тоже мне, старик нашелся, сорок лет в этом году исполняется. Самый завидный жених во всем королевстве.

- Я, собственно, про другое, - отец поджал губы. - Ты все-таки почитай книгу этого проходимца, он дельные вещи писал. Станешь хоть не так очевидно переводить тему.

- Конечно, - отозвалась я. - Сразу начну представляться монахиней - и все дела.

Папа хмыкнул, а я крепко его обняла.

- Ребенок, удушишь.

- Приезжай как-нибудь во дворец, - попросила я. - Не думаю, что из этого может выйти какой-то вред. А я отправлю Ведиаллина подальше и буду выбираться к тебе.

- Честно? - поднял брови отец.

- Честно-честно, - отозвалась я, улыбаясь.

- Кстати, по поводу проходимца-внука, - папа бросил на меня серьезный взгляд. - Он начнет ухаживать. Пожалуйста, не верь ни единому его слову.

- О, - только и смогла сказать я. - На этот случай я помолвлена с Эллорном.

Надо отдать должное папе, он даже бровью не повел.

- Помолвка - это, конечно, хорошо. Даже не буду спрашивать, что у тебя там происходит на самом деле...

- Ничего, - посреди фразы вклинилась я.

- Ага, - кивнул отец. - Дело в том, что Ведиаллин, в случае чего, будет очень настойчив. Он, я полагаю, красив.

- Демонски, - скривившись, признала я.

- Хорошо разбирается в людях, старше наверняка... Ты даже мысли не должна о нем допускать.

- Это просто, - снова сгримасничала я. - Если что, всегда смогу огреть его томом. Ответить на приставания, так сказать.
Отец бросил на меня оценивающий взгляд и, кажется, остался доволен.

- Чудно. Ну а теперь, пора и честь знать, два слова о Лианах. Джел, отец Беллиана, был на год меня старше и сначала ухаживал за твоей мамой.

Видимо, у меня был очень странный вид, потому что папа всполошился:

- Принести воды? Эна? Да ты так не волнуйся, вы с Беллианом не имеете никакого отношения друг к другу...

На этом моменте я поняла, что ночь только начинается.

Провешивая бледно-зеленый след через пространство, я даже не думала толком о его направлении. Надо было сохранить лицо перед папой, поэтому я заставила себя улыбнуться на прощание, радостно кивнуть головой и шагнуть, по сути, в неизвестность, оставляя за собой очередную копию нашей настольной книги по зачарованию. Портал захлопнулся у меня за спиной, я поморгала, привыкая к почти полной темноте, впрочем, опасений у меня было довольно мало. Однако окончательно они рассеялись, только когда я узнала очертания собственной комнаты. Выдохнув, я уселась на кровать, бросив книгу за авторством Ведиаллинова родственника рядом, и, все-таки не выдержав, спрятала лицо в ладонях. Дома пахло спокойствием и отсутствием тревоги, поэтому через некоторое время я смогла нормально дышать и даже попыталась осмыслить происходящее. К полученным сегодня знаниям возвращаться хотелось меньше всего, поэтому я решила скрепить сердце и заняться перечислением того, что накопилось за две недели службы во дворце.

Для начала я прямо в сапогах забралась под покрывало и попыталась расслабиться. Получилось вполне неплохо. Не хватало только возможности проспать пару суток и не иметь никаких обязательств. По-хорошему, давно было пора отправляться за Иелианом, но я позволила себе забыть об этом и посвятить несколько минут творящейся в голове неразберихе. Я натянула одеяло посильнее. Не хватало, конечно, кружки чего-нибудь горячего и даже не пьянящего. Колдовать, правда, было нельзя, но на подобные спеллы уходит так мало энергии. Я чуть напряглась - и через мгновение уже пила обжигающую травяную настойку. Между тем, среди моих проблем под номером один шел, конечно, Белло. С этими его солнечными глазами, густыми волосами и излишне длинными ногами. С удивительным прекраснодушием и умением меня понимать. Да просто так. Белло, вопрос номер один. Я потерла глаза. Если вдумываться, с королем было связано множество неприятных вещей. По меньшей мере, обязанность служить ему верой и правдой. Я привыкла быть с ним на равных, а не выполнять его пожелания. Это в сложившейся ситуации бесило меня чуть ли не больше всего. Глупо, конечно, и рассчитывать на вечную дружбу, потому что рано или поздно король снова соберется жениться, и ровно в этот момент все закончится, что бы он там ни говорил и ни сулил. Чего доброго, замуж придется выходить и мне. Я поставила кружку на пол и потерла виски руками. В любом из описываемых исходов мы неминуемо переставали общаться. Я, например, с трудом могла представить свое существование в качестве советника при наличии во дворце королевы. Да и мой супруг дружбе с королем явно не обрадовался бы. Угораздило же в свое время вывалиться из проклятой башни.

Вздохнув, я уставилась в потолок. Имелись проблемы и помимо короля. Но вот парадокс, начались они все после ссоры с ним. До того я жила и, в общем-то, не тужила, управляла своей землей как могла, ездила в гости к папе, тихо ненавидела Себа - в особенности на заседаниях Совета, периодически натыкалась на любителей нарушать спокойствие и разбиралась с ними. Серьезное испытание, по сути, было одно. Гремело оно потом, правда, на все королевство, но... Я беспокойно заворочалась на кровати, устраиваясь поудобнее. Встреча с психопатом Арлессом оказалась не из приятных. Он пытался поднять магов на нашем огромном кладбище, а я как раз проезжала мимо, смертельно уставшая после спора на повышенных тонах с Эллорном (думали, что подарить Белло на день рождения). В общем, не самая красивая история, хотя, надо признать, течение ужасно скучного года после окончания Академии она разбавила просто здорово.

Где-то в правом виске раздался звон. Я чуть было не подпрыгнула на кровати, потом посидела, замерев, несколько мгновений, успокаивая разволновавшееся сердце - и горько пожалела, что призванный напиток не содержал перебродивших дрожжей. История Таэлерна каким-то образом копировала произошедшее со мной. Не считая, разумеется, некоторых деталей, в частности, того, что мой противник оказался погребен прямо на том самом месте, где произошла наша встреча. Я приказала себе думать, но воображение подсовывало исключительно страшные картины того, как Арлесс вернулся от демонов и теперь пытается закончить мирские дела. По спине побежали мурашки, я вздрогнула и очнулась от завораживающего видения, в котором седовласый маг вставал из-под земли, и его глаза сияли жутким синим светом. Огнем демонов. Я вздохнула и попыталась обуздать разыгравшееся воображение; оно могло завлечь меня совсем не в те дали. Однажды это ему уже удалось, пока Белло - о гнев дракона! - шел через двор Академии, а за ним летел по ветру черный шелковый плащ. В тот раз умение просматривать ситуацию на пару ходов вперед завело меня в такие дебри, что выбираться приходилось до сих пор. Я почему-то решила, что идущий по двору молодой человек, как минимум, очень печальный отпрыск рода темных магов, который и так все уже знает, учиться ему незачем, но и зла он творить не хочет.

Пальцы задрожали, и по потолку как будто пошла трещина. Я села на кровати. Пора было возвращаться за Иело, а у меня даже списка проблем составить не получалось. Везде, куда ни глянь, был Белло, улыбка и свет, а я от этого, оказывается, смертельно устала. Оставался последний вариант. Я легко вскочила на ноги, чувствуя, как ноют мышцы и чем на самом деле дается подобная легкость, спружинила, приложила пальцы к губам - и с размаху отвесила себе пощечину. Теперь зазвенело в левом виске, и я радостно ощутила полную ясность в своей непутевой голове. На повестке дня, вернее, ночи имелся невесть откуда взявшийся колдун, увиденный Ведиаллином на кладбище и чуть не отправивший Таэлерна к праотцам; ох уж этот погост, где все маги привыкли хоронить родных! Он находился прямо в центре нашего королевства и причиной для головной боли служил периодически. Кому последнее пристанище тысяч и тысяч лучших магов покажется неинтересным? Вот там и пропадали амулеты, оставленные на могилах, творились всякие темные делишки - обиженными малолетними адептами черной магии, в основном; словом, много чего происходило. Все попытки огородить кладбище кончались ничем, оно так и продолжало существовать само по себе. Правда, маги, владеющие 'Огнем демонов', появлялись там не слишком часто.

Ведиаллин и переговоры, как выяснилось после пощечины, волновали меня почти в той же степени. Мало того, что неудача вполне могла привести к войне, так и в противниках у меня был не кто-нибудь там, а наемник. Человек, которому платили деньги за то, чтобы выигрывать на переговорах. Растаптывать соперников. Навязывать такие соглашения, на которые никто никогда не согласился бы. Повезло несказанным образом. С другой стороны, с учетом всех деталей я до сего момента держалась не так плохо, кроме того, теперь у меня была книга. Но если бы не ссора с Беллианом и не все то, что я успела прочитать до, кажется, мы уже проиграли бы. Я даже вздрогнула, представив подобное развитие событий. Верить хотелось в обратное, но в этой светлой ночной ясности рассудка я вдруг осознала, что на мне висит целая страна, с бывшими однокурсниками, друзьями, дурацкими ухажерами с балов, Академией, да просто людьми, которые не были магами и с которыми я общалась крайне редко, но все же общалась, ведь на мне лежал священный долг оберегать своих подданных. Которых до момента водворения при троне Белло было не так много.

Себ и Желларн вроде бы в число моих проблем не входили, особенно с тех пор, как мы помирились с первым, но они оба поехали на поиски колдуна и пока не вернулись. Я, честно говоря, даже побаивалась думать на эту тему. Иелиан вел себя совсем как дурак, и разбираться с ним надо было немедленно. Кроме того, надо было что-то делать с ним и в долгосрочной перспективе, потому что мальчишка жил совсем без защиты, отпускать его на все четыре стороны казалось очень глупым решением, он не владел даже самыми элементарными спеллами. Нет, среди знати, конечно, такие водились, но, учитывая, что случилось с родителями Белло, да и просто то, что Иело был принцем и вполне себе мог служить мишенью для кого угодно... Я даже головой покачала от досады: ну кто додумался не учить его магии. Беллиан, верно, совсем не соображал, когда принимал это решение. Можно понять его страх потерять родного брата, но в конце-то концов! В сложившейся ситуации риск был куда больше.

Смерть родителей Белло теперь тоже, оказывается, была моей проблемой. Папа нарассказывал мне столько, что я уже готова была отдать приказ схватить пару человек. Впрочем, с этим торопиться не стоило, ведь виновник так и не появился на сцене, даже спустя почти пять лет. Этот факт за последние полчаса окончательно сгрыз меня изнутри, я изнывала от беспокойства, чувствуя, что убийца вернется, и на этот раз целью станет Беллиан.

Я наклонилась, чтобы поднять кружку с пола, собираясь, в общем-то, уже идти по цепочке порталов обратно, и тут до меня дошло: за всеми переживаниями, стремлениями, стычками и происшествиями я упорно не желала видеть одного вполне себе замечательного факта. Знание о его существовании давно поселилось в моей голове, но я никак не желала признавать очевидного. Эллорн, похоже, совсем не интересовался женским полом. Я пнула кружку ногой, мгновенно убрала получившуюся лужицу при помощи магии и сделала два огромных прыжка по комнате. Не полегчало. Все факты были за мое предположение. Во-первых, я никогда не видела его с девушкой. Во-вторых, уже который бал подряд он отшивал знакомых и незнакомых красоток, которые, в общем-то, нравились даже мне. Нет, лорд вроде как оценивал мою внешность, делал комплименты и вообще был сама галантность, но в конце-то концов! Без малого двадцать лет и ни одной интрижки? Даже вечно холодный и витающий в своей магии воздуха, в каких-то заоблачных сферах Желларн периодически с кем-то да появлялся. А что если... Я еле сдержала дрожь в руках: вдруг Эл страдал по Белло, а меня терпел за компанию? Я нервно сглотнула и решила морально приготовиться именно к такому исходу, хотя то, как мы подружились, вроде бы совсем в данную версию не вписывалось.

Только демоны, наверное, знают, что я еще успела бы надумать, но в абсолютной тишине моего милого замка вдруг послышался какой-то звук. Я вздрогнула, прокляла все происходящее и накинула на себя невидимость, чувствуя легкую слабость; вроде бы магию ни на что не тратила... Потом, конечно, вспомнила, что успела сотворить целую кучу маленьких спеллов, которые вкупе оказались вполне чувствительны. Впрочем, силы постепенно восстанавливались, и это было хорошо и приятно.

Я помедлила, но все же вышла из спальни, аккуратно притворив дверь. В замке царили темнота и тишина, я совсем не знала, куда идти, и не померещилось ли мне. Потом в глаза бросился неяркий свет, шедший из библиотеки, и я, стараясь не издавать ни звука, двинулась туда. Мыслей насчет происходящего у меня не было; наверное, я не удивилась бы, увидев в своем замке самого настоящего демона. Или дракона. Или даже Арлесса.

Впрочем, ни одно из моих предположений не попало в цель. По библиотеке был разлит тусклый свет, а в кресле сидел высокий черноволосый некто и что-то читал. Я, конечно, встала на месте, ошеломленная, и даже собралась начать колдовать, но потом сообразила, что незнакомца, забавно шевелящего пальцами, гораздо проще запереть внутри комнаты, чем ввязываться в драку. Я сделала шаг назад, еще один, уперлась в стену, развернулась - и похолодела. Проход был закрыт спеллом. Незнакомец, оказывается, колдовал, а я восприняла это как жест (вот уж где высшая магия-то).

- Не старайтесь даже, я вас вижу, такая особенность с рождения.

Я в три прыжка оказалась за стеллажами.

- Лаэнкантана, давайте не будем играть в прятки. Мне надоело этим заниматься, потому что ваши надоедливые дружки, - тут незнакомец хмыкнул, по-прежнему не отрывая глаз от книги, - и так загнали меня невесть куда.

Сердце екнуло, и я просочилась сквозь два шкафа назад, с каждым шагом смещаясь влево.

- Я пришел к выводу, что где-где, а здесь они меня точно не будут искать, и оказался совершенно прав. Понимаете, Лаэнкантана, я, конечно, дивно хорош, но двое магов такого уровня, как Себилиарн с Желларном, мне не дадут прохода.

Он наконец отложил книгу в сторону и встал с кресла, а я получила возможность разглядеть его получше. Сумасшедше высокий, худой, молодой, смуглый и даже в некотором роде красивый. Я видела его, кажется, впервые в жизни, он, очевидно, хорошо знал всех нас, и поэтому у меня были вполне осязаемые проблемы.

- Лаэнкантана, пожалуйста, выходите. Нам надо поговорить.

Мой визави озирался по сторонам, явно выигрывая время, чтобы найти меня и напасть первым. Я же мучительно пыталась придумать, что делать, потому что магии было не так много; мне сразу вспомнился воинственно настроенный Беллиан, просивший не тратить сил.

Оказаться взаперти с тем, на поиски кого я собственноручно отправила лучших из лучших (надеюсь, живых и здоровых) - не самая приятная ситуация. И все-таки где-то я его видела. Возможно, не на этом плане бытия.

- Лаэнкантана, выходите. Я не ожидал встречи, особенно после стычки с вашими припевалами. Они умудрились найти мой замок, поэтому я посчитал справедливым залезть в ваш.

Пока маг оглядывался по сторонам, я проскользнула сквозь еще один стеллаж. Действие было не из легких, и к тому же вызывало такую волну по поверхности шкафов, что я просто не могла рвануть к стене бегом - раскрылась бы мгновенно. На провешивание портала не хватало сил, а еще я не могла оставить незакрытые ворота к папе, Иело и королю открытыми. Ситуация все больше напоминала патовую. А это исчадие, отродье - я задумалась, слова были какими-то знакомыми - наверняка кинул 'Покров' на всю библиотеку. Снять спелл не было проблемой, но только не в присутствии мага, владеющего 'Огнем демонов'. Да что там, я сама этот 'Огонь' вызывать умела - на втором курсе темная магия казалась очень привлекательной - но применить на человеке никогда бы не смогла.

Маг увидел меня. Он не остановил взгляда, не перестал медленно двигаться по пустому пространству в центре комнаты и разминать пальцы, но я знала, что он меня засек. Я упустила и тот момент, когда он кинул спелл, но все же, пока заклинание пролетало сквозь первый стеллаж, я прыгнула влево и сразу пустила ответный спелл-ловушку, заваливаясь набок и невольно смотря на удивительно довольное лицо своего вероятного убийцы.

10

До мага наконец-то дошло, что высматривать меня за стеллажами - гиблое дело, и тогда он использовал один из спеллов силы. Шкафы начали складываться в моем направлении, падая и опираясь друг на друга. Можно, конечно, было выскочить в проход, но это в данной ситуации приравнивалось к ползанью на коленях и мольбе о помиловании. Я, недолго думая - в такой ситуации думать долго просто нельзя, а любое решение, кроме того, что немедленно ведет к гибели или капитуляции, является приемлемым - щелкнула пальцами; в крови бурлил адреналин. Излишняя прыгучесть пошла мне на пользу: оттолкнувшись от пола, я ровно на мгновение оказалась на первой полке стеллажа, стоявшего передо мной, потом уже гораздо выше - на другом шкафу. К счастью, на самый верх я забралась именно в тот момент, когда обе моих опоры завалились назад; могло ведь зажать, а дальше... Я в очередной раз покрылась холодным потом и сделала два прыжка, в полете меняя направление и думая о том, что по возвращении во дворец - если таковое, конечно, состоится - заставлю всех ежедневно заниматься физическими упражнениями. А то сидим и колдуем себе лениво. Меж тем, моя недостаточная выносливость уже начинала сказываться на ходе поединка. Я бросила наугад два заклятия и наконец сумела развернуться.

Мой противник как раз падал на пол, видимо, уворачиваясь от одного из спеллов, и выпускал из ладоней что-то довольно мощное; я уже привыкла к его незаметному колдовству и просто сделала шаг в сторону. Судя по воцарившейся тишине, все стеллажи, наконец, оперлись друг о друга, а значит, по ним можно было удобно передвигаться. Я задумалась на долю мгновения - и правой рукой собрала в кулак немного воздуха. Мага снова сшибло с ног, и я, почти уверенная в успехе, направила на него 'Огонь'. Простой, банальный, вырывающийся из самых кончиков пальцев 'Огонь'. Должно было подействовать. Вместо этого я пронаблюдала, как смуглый наглец, криво улыбаясь левой половиной рта, выставил блок, даже не глядя в мою сторону. Я прокинула все варианты в голове, пока он вставал под все не иссякающим пламенем, посмотрела на потолок, чуть искривший его заклятием, и отпрыгнула на пару шкафов назад. Поскользнулась, ухватилась левой рукой за стеллаж позади себя - и едва успела развеять летевшие в меня кинжалы правой; да что за любитель старины, в самом-то деле.

- Пожалуй, это несправедливо, - заметил мой противник и в два прыжка оказался на стеллажах, буквально в десяти метрах от меня.

Я сглотнула и поняла, что магия кончилась. Со мной такое случалось и раньше, но, конечно, не во время поединков. Я привыкла тратить ее бездумно, потому что никто и сравниться со мной не мог. С половиной сил я была способна обставить любого, только за счет своего таланта. И вот наконец-то попался маг, превосходящий меня в силе. Если бы я не тратила магию на мелочи, да и вообще, слушалась Белло и забрала его придурочного братца прямо из кровати, в которой он занимался демоны пойми чем...

Впрочем, времени на размышления, как обычно, не было. Мой противник наконец приспособился к углу, под которым стеллажи упали друг на друга.

- Слушайте, честное слово, я вас накажу, как только поймаю, - сказал он, снова криво улыбнулся и сделал прыжок, отрезая меня от выхода, к которому, впрочем, и незачем было стремиться. Я отступила.

- Не боитесь? Лаэнкантана, да у вас же вышла вся магия, - игриво всплеснул руками маг. - Я могу даже ничего не колдовать, вы все равно никуда не денетесь. А наказание будет, обещаю.

Я сделала еще один шаг назад. Каким, в конце концов, образом? Он что, под счастливой звездой родился? Сражался с двумя лучшими из лучших, а в результате магия вышла у меня. Я чувствовала, что он не блефует и что пара спеллов у него получится совершенно точно, без каких-либо усилий, стоит мне только сделать резкое движение. Поэтому и предпочла осторожное движение назад. Это меня и погубило, я наступила на книги, которые не замедлили посыпаться вниз, потеряла равновесие и упала назад, ударяясь спиной о стену. Мучитель расплылся в улыбке и очень медленно пошел ко мне. Я с ненавистью подергала перстни на пальцах, среди них не было ни одного боевого амулета, зато имелось кольцо с двумя рядами сапфиров, приносившее неудачу. Интересно, что этот тип имел в виду под наказанием? Я поежилась. Учитывая его поведение в целом... Вот наглец, идет и буравит меня взглядом.

- Что, первый раз проигрываете? - спросил противник.

Я закрыла лицо руками и посмотрела снизу вверх сквозь пальцы. Белло, конечно, меня убьет и будет вполне себе прав. Маг сделал шаг на полку стеллажа, находящегося прямо передо мной.

- Нет, - отозвалась я наконец, вставая на ноги и невольно охая: кажется, растянула себе колено. - А вот вы, похоже, действительно в первый.

Маг стоял прямо передо мной, скрестив руки на груди. Вокруг него едва заметно поблескивала ловушка, которую я, за неимением лучшего, расстелила на шкафу во время первого падения. Попавшийся противник мог двигаться, говорить, даже, пожалуй, сделать один шаг. Большего ему просто не позволило бы 'Стекло', аккуратно обвившее свою жертву со всех сторон. Я слабо хмыкнула.

Мой пленник попробовал тряхнуть ловушку электричеством и, конечно, попал по самому себе, после чего выражение легкого замешательства уже не сходило с его лица. Как выяснилось, спелл стоил десятка бессонных ночей, когда мы с Белло и Эллорном пытались его разучить. Первые вариации на тему можно было проткнуть пальцем, а потом кто-то из нас сотворил смертоносную модификацию, рассыпавшуюся острыми кусками внутрь - ее, впрочем, все сразу же постарались забыть. Зато теперь неизвестный маг очень хорошо смотрелся внутри прозрачного кокона, потерянный и раздосадованный.

- Было бы у меня побольше времени, - кашлянув, сказала я, - не осталась бы в долгу и наказала бы тебя, вредитель, всю библиотеку разнес, но мне пора идти.

- И ты понятия не имеешь, как меня наказывать, правда? - с легким смешком произнес поверженный враг. - Ты же такая достойная молодая особа.

Я покачала головой и едва подавила зевок: силы стремительно меня покидали; развернулась и пошла к выходу. У 'Стекла' было еще одно, не вполне очевидное достоинство, оно отрезало своего пленника от внешнего мира не только физически, но и магически тоже, так что все спеллы, даже самые стойкие и не требовавшие постоянной подпитки, мгновенно исчезали.

- Если бы я дошел, Лаэнкантана, я поцеловал бы вас, да так, что вы и не вздумали бы сопротивляться, - бросил наглец мне в спину.

Я пожала плечами и даже не обернулась. Хорошенькие у современных темных магов наказания, надо признать. Меня аж передернуло от мысли о том, что я могла и не выиграть. Наглец, конечно, был весьма оригинален, но срывать у девушек поцелуи подобным образом...

- Лаэнкантана, - раздалось за моей спиной. - Я проиграл. Позвольте мне хотя бы объясниться.

- Попозже, - отозвалась я, спрыгнув с крайнего стеллажа и развернувшись. - Приведу с собой пару достойных магов, вот и поговорим. А пока подумайте о своем поведении, концепте наказаний и всем таком прочем. Кстати, - притворно всплеснула руками я. - А Таэлерна вы тоже поцеловать собирались, он поэтому такой портал кинул?

Маг смерил меня взглядом, как-то странно кашлянул и начал смеяться. Я, наверное, очень высоко подняла брови, потому что он затих и, вздохнув, спросил:

- Не помните меня вообще ни капельки?

Папа дремал прямо за столом. Я покачала головой, посмотрела в окно - горизонт стремительно светлел - и побежала в спальню за одеялом: в кабинете было довольно прохладно. В конце концов, несколько потерянных мгновений ничего не решали. Хотя посещение собственного замка вроде бы и свидетельствовало об обратном. Меня в очередной раз передернуло от одной мысли о произошедшем, я, как могла, укутала папу, поцеловала его в макушку, схватила слегка мерцающий розовым том 'Искусства зачарования' и, шваркнув им оземь, шагнула в открывшийся портал.

В замке Иело царила абсолютная тишина. Я испуганно огляделась, увидела, что мои заклятия на месте и пошла в спальню, на этот раз ничего не страшась. Принц спал в обнимку с какой-то рыжей красоткой. У меня не было сил на разборки, поэтому последний портал я открыла прямо перед кроватью, благо расстояние от изначального входа в замок позволяло это сделать, и сдернула Иело вниз. По счастью, на нем были шелковые брюки, иначе... Иначе я рисковала бы вывалиться пред светлые очи Беллиана, Эллорна, Таэлерна, Желларна и Себа с совсем обнаженным принцем.

- Что? - поднял голову Иело, садясь и протирая глаза.

- Ничего! - прорычала я и подавила невесть откуда взявшееся желание пнуть принца ногой. Не той, что болела, конечно.

- Где вы были? - заплетающимся языком спросил Белло, и я повнимательнее пригляделась к присутствующим. Все отчего-то были очень пьяны.

- Развлекались! - нервно бросила я.

- Что происходит, демоны вас всех побери?! - заорал Иело, вскакивая на ноги, и, кажется, намереваясь бежать по направлению к королю.

Я схватила его за плечо и изо всех сил сжала. Принц ойкнул и остановился.

- Вернули тебя во дворец, - я встала перед Иело и, недобро прищурившись, уставилась ему прямо в глаза. - Тебе что, обязательно играть на руку всем нашим врагам и выступать в качестве выкупа?

- Минуточку, - с трудом произнес Себ, - Ла, ну что ты...

Я развернулась и смерила его взглядом. Друг детства мгновенно замолк.

- Нет, Лаэн! - проорал мне в правое ухо принц, и я почти подскочила на месте, мгновенно сморщившись от боли: магии не было даже на то, чтобы залечить связки.

- Покричи мне тут, - низко сказала я. - Страна разваливается, брат убивается, делает все, что может, чтобы спасти ситуацию и позаботиться о тебе, полуумок, а ты сбегаешь и развлекаешься с какой-то девицей.

- Это не девица, - обиженно проговорил Иелиан, - это графиня...

- Не интересует, - отрезала я. - Единственное, чего я не понимаю, Беллиан, - я повернулась к нахмурившемуся королю, не зная толком, чьим поведением он в итоге недоволен. - Это почему ты не отдал брата учиться магии. Тогда перед нами стояло бы куда меньше проблем. Учитывая ваши семейные таланты, мы могли бы не волноваться ежемгновенно, что его выкрадет главный певческий ансамбль Акероители.

В этот момент я поняла, что, кажется, перегибаю палку, но остановиться была уже не в силах. Самый длинный день в моей жизни и не думал кончаться, и я почти двинулась умом. Колено ныло и даже плакало.

Беллиан изящно покачнулся и оперся правой рукой на комод, а я выразительно подняла брови.

- Откуда столько шума, пресветлая? - выдавил из себя Эллорн, находившийся где-то в самом уголку моего зрения. Чтобы и он напился... Прямо ночь чудес, иначе не скажешь.

- Оттуда, - сказала я, даже не поворачиваясь.

- А что я? - пожал плечами Белло.

- Сам отказался, - буркнул Иело где-то за моей спиной.

- Прекрасно, теперь мы вынуждены бегать за вами по замкам и переживать, - я покачала головой и огляделась в поисках неоткрытой бутылки. По всей комнате валялись пустые.

Торс принца, надо признать, выглядел довольно неплохо, но и это меня мало заботило. Хотелось взять и уехать куда-нибудь подальше, а не находиться в одной комнате с группой пьяных болванов.

- А кто вас заставляет? - недовольно поинтересовался Иелиан.

- Необходимость, - твердо отозвалась я. - Брат не хочет потерять тебя, хоть ты и ведешь себя по отношению к нему хуже не придумаешь. Поэтому будь добр, дождись разрешения ситуации с Акероителью и катись на все четыре стороны, соблазняя графинь, маркиз, лордов, злых колдунов, кого угодно. Только не сейчас.

Принц, судя по взгляду, теперь собрался ненавидеть меня. Наверное, это было не так плохо, потому что в таком случае все негативные чувства оказались бы направлены на меня, а не на Белло. Я потерла висок правой рукой и подумала, что усталость сказывается даже на моем восприятии происходящего. Иело вдруг округлил глаза, сделал резкий шаг вперед, схватил меня за плечи и произнес:

- Моя принцесса!

Сказать, что я удивилась мгновенной перемене в отношении - не сказать ничего.

- Принц, - проговорила я, несмело двинув плечом, - не могли бы вы меня отпустить?

Тут все заговорили наперебой, я услышала слово 'кровь', кажется, из уст побледневшего Беллиана, а Иело взял меня на руки и потащил на королевское ложе. Вся толпа потянулась за нами. Только на середине пути я заметила, что правый рукав моей белой рубашки был ярко-алого цвета. В папином замке я смотрелась в зеркало и не нашла никаких недостатков, видимо, ссадина - или что это было - вскрылась в тот момент, когда я исключительно силой собственных мышц сдергивала принца с кровати. Подурнело, кстати, только когда поняла, что истекаю кровью. Поэтому я помотала головой и велела себе прийти в чувство. На удивление, получилось. Растолкав всех на своем пути - больше других досталось Таэлерну, впрочем, и поделом - ко мне примчался Белло, рухнул на колени и принялся колдовать какую-то из вариаций лечения.

- Бе... - протянула я, даже и не зная, как реагировать.

Тот лишь пронзительно посмотрел на меня, и я поняла, что разговаривать и на этот раз будем только после того, как спелл подействует. Вокруг нас стояло пять пьяных молодых людей с крайне растерянными выражениями на лицах, картинка, наверное, была еще та.

Король сжал мою руку и сел на краешек кровати:

- Может быть, расскажешь нам, что случилось?

- Ничего не случилось, - я отвернулась. Описывать инцидент в библиотеке не хотелось мучительно.

- Откуда рана? Да и... - король пристально посмотрел на меня, - синяков полно.

- Подралась с графиней, отбивая твоего брата, - скривилась я.

Колено все еще болело, Желларн шептал что-то на ухо Себу, Таэлерн смотрел куда-то в пол, а Иелиан понуро мотал головой.

- Так, - шарахнул открытой ладонью по комоду Эллорн, и все вздрогнули. - Лаэн, перестань ломать комедию и расскажи, что случилось.

- Раскомандовался, - я повернулась к Беллиану:

- Ты не можешь еще колено полечить? А то не гнется совсем.

Король бросил на меня непонятный взгляд и немедленно принялся колдовать.

- Лаэн, ты совсем страх потеряла, - удивленно произнес лорд.

Он, конечно, имел в виду тот факт, что я всегда пасовала перед его строгим наставническим тоном.

- Ну, страх она потеряла, положим, давно, - протянул Себ. - Ты ее в детстве не видел, гроза всех поместий была.

- Вспомнил, - вдруг произнес Желларн. - Я вспомнил, когда видел тебя в таком состоянии в последний раз. Ты пришла на тот экзамен по зачарованию, выставила вперед руки с перстнями и велела ставить высший балл. Даже старый слизень поддался, хотя для вас с Белло перенесли дату зачарования, а ты пришла с самого утра, совсем без магии, с подвернутой ногой, ничего не боящаяся и... - Желларн, кажется, захлебнулся словами, и я покраснела бы - с таким восхищением он все выпалил, - если бы чувствовала хоть что-то.

- У тебя нет магии? - осоловело спросил Себ.

- Дубина, она залечила бы колено, - бросил Желларн.

- Хорошо, - звучно произнес Эл, - я схожу за своим переносным пыточным набором, и мы все же выясним, что случилось... Хотя постойте, совсем забыл, можно ведь пытать заклинаниями!

- Не строй из себя невесть что, - велела я. Состояние действительно было похоже на то, старое и полузабытое.

- Можно я пойду? - Голос Иелиана звучал тоскливо.

Все обернулись на него.

- Видишь ли, брат, - сказал король. - Ты часть происходящего. Ты имеешь право знать, ты имеешь право голоса. Мать и отец, - в этих трех словах я почувствовала такую боль, что у меня чуть не лопнули виски, - хотели бы только этого. Впрочем, можешь, конечно, и отсиживаться в комнате.

Я подняла глаза на принца. Кажется, столь разительной перемены в человеке я не видела ни разу в жизни. Иело преобразился, став мгновенно чуть ли не красивее брата, степенно кивнул и спокойно уселся в кресло, выжидательно уставившись на меня.

- В таком случае, позвольте откланяться мне. - Я встала на ноги.

Не тут-то было: Белло взял меня за плечо и осторожно потянул назад. Это подействовало лучше всяких уговоров. Правда, для вида я все-таки сердито прошагала через всю комнату.

- Мальчики, - наконец сказала я, оказавшись подальше от короля и имея в поле зрения абсолютно всех. - Я не хочу рассказывать, что случилось. Дайте мне такое право. В конце концов, я трудилась полночи на благо королевства, покуда вы напивались, не учитывая того факта, что завтра снова переговоры. Мне нужно спать, чтобы быть в форме.

- Как, как ты могла трудиться на благо королевства, если ты была только в замке у принца? - спросил Таэлерн, и я презрительно фыркнула, не глядя в его сторону.

- Наш герцог прав, - медленно произнес Эллорн. Судя по всему, холодный анализ высвободился из плена пламенной жидкости и был готов задать мне сполна. - Твоя задача заключалась в том, что забрать Иелиана. Я не вижу возможности приносить пользу государству, Лаэн, и вообще ты мне сегодня не нравишься. Что, на замок было совершено нападение ровно в момент твоей телепортации?

- О подземные демоны, - пожаловалась я куда-то в потолок.

- Королевству сегодня служили мы, - произнес Себ, внимательно глядя на меня. Это, конечно, была чистой воды провокация.

- Если пресветлая говорит, что помогала королевству, значит, так оно и есть, - процедил Белло, окинув всех сумрачным взглядом. - И если пресветлая не хочет делиться подробностями, то это ее право, в конце концов.

Я мысленно закончила фразу: '... хотя я бы предпочел, чтобы от меня у тебя секретов не было', - и невольно улыбнулась. Противопоставление прямо просилось. В груди стало тепло и хорошо.

- Видимо, у меня нет выбора, - развела руками я. - Так вот, рассказываю в двух словах, и вы отпускаете меня спать, пропойцы.

Эллорн хмыкнул и на мгновение прикрыл рукой глаза: довела, похоже.

- А еще любым образом переносите переговоры на вечер. Или на завтра.

Беллиан кивнул, и я собралась начинать и сразу заканчивать, но мгновенно похолодела:

- Книга!

По счастью, том, написанный Ведиаллиновым родственником, оказался там же, где мы вывалились из портала, около изящного столика. Я рванула было к нему, но первым оказался сообразительный Таэлерн.

- Что это? - поинтересовался Эллорн, забирая том у него из рук. Прочитал название, нахмурился - и тут же расцвел в улыбке:

- Смотрите-ка, Лаэн и правда старалась для всех.

- Эл, отдай скучную книгу про переговоры мне.

Отчего-то не хотелось, чтобы другие узнали про секретное оружие в борьбе с Ведиаллином.

- Я пришила этого вашего темного мага, - сказала я, прижав том к груди. - Прикончила. Убила. Не знаю, как сказать.

- Какого темного мага? - медленно произнес Себилиарн.

- Вашего, - подтвердила я.

Таэлерн в ужасе уставился на меня, а я мстительно улыбнулась.

- Какая оглушительная реакция. Послушайте, все просто, я забежала домой за книгой - в любом случае, Иело был не вполне доступен - а там сидит этот ваш. Темный маг, - я едва не проболталась об имени. - Оказывается, он довольно хорошо осведомлен о всех нас. После драки с Желлом и Себом отправился передохнуть ко мне, справедливо полагая, что там его никто не найдет. Не знал же, что я вернусь.

- И ты его победила? - вытаращил глаза Желларн.

- Может, это был не он? - севшим голосом спросил Таэлерн.

Я нетерпеливо пожала плечами:

- На голову выше меня, худой, смуглый, наглый, нос такой еще...

- Это он, - кивнул Желларн.

- Так вот, - продолжила я. - Мы с ним стали драться, и мне чудом удалось заманить его в 'Стекло', на последнем дыхании. Убивать не хотела, думаю, пусть сидит там, потом расскажет, кто, что, зачем. А он, идиот, изнутри электричеством шарахнул. Оно все в него и ушло.

- Ты лучшая, - сказал Себ, широко раскрыв глаза.

Белло смотрел на меня с гордостью, и я чуть было не расплакалась, врать ему не хотелось совершенно.

- Переговоры. А я спать, - повелительным тоном сказала я. - Можете, впрочем, похвастать послу причиной переноса времени. Но не соглашайтесь на раунд без моего присутствия. Ни в коем случае. Вам нужен щит, о который сломается его тонкое чутье на людей. Без него против посла... Лучше сразу в воду.

Я гордо кивнула головой и пошла прочь из комнаты.

На первом повороте меня нагнал король, и я без сил повисла у него на шее, едва удерживаясь от того, чтобы не начать неразборчиво его целовать.

- Пойду спать, мой хороший, - сказала я и чмокнула его куда-то в скулу.

Без лишних слов король разжал объятия и отпустил меня восвояси.

Таэлерн, видимо, пошел противоположным путем, так как встретились мы только у дверей в мою комнату. Честно говоря, даже мертвецы выглядели краше него. Я презрительно махнула рукой:

- Успокойся, нелюдь. Я не трогала Фьеро. Он и по сей час сидит в 'Стекле'. К вечеру действие ослабнет - выберется.

Таэлерн привалился к стене и закрыл лицо руками.

- Как ты меня напугала.

- А я, значит, не испугалась, когда увидела твоего придурка-дружка у себя в библиотеке? И когда он разыгрывал из себя страшного темного мага, обещая всякого со мной наделать, когда поймает меня? Провалитесь оба!

Я толкнула плечом створку, и та распахнулась.

- Лаэн, - позвал Таэ, и мне пришлось обернуться. - Когда Эллорн приехал ко мне, я сразу понял, кто заклял этого медведя несчастного. А раз все восприняли Фиериайна как темного мага... Я поехал к нему посмеяться, и тут родился план.

- Гениально, - прошипела я, - можешь, кстати, по второму кругу мне тут не рассказывать. Лучший друг твой уже расписал, как вы хотели на меня произвести впечатление.

Таэ попытался виновато посмотреть на меня, но у него не получилось.

- Правильно мне Эллорн-то сказал, - с досадой проговорила я. - Как ты возмущался по поводу Белло, а сам еще хлеще оказался. Выдумал несуществующего темного мага - кстати, вы рисковали, он всего на четыре года нас старше и однажды приезжал за тобой в Академию! И все зачем? Чтобы соблазнить меня? Да чем ты отличаешься от Беллиана, в конце концов? Он хотя бы по-честному влюбил в себя твою сестру, увлекся, сделал предложение, а потом остыл. А из-за тебя в такое время пол-Совета гонялось за мифом, чуть, кстати, его не прибило по дороге - он еле унес ноги в мой замок. Самодовольный болван, кстати, но ты куда хуже.

- Лаэн, - почти взмолился Таэ, - прошу тебя, ты не понимаешь!
- Конечно, не понимаю, - резко ответила я. - Вот что, вон из дворца и ко мне даже близко не подходи, слышишь? Я думала, что жестоко ошибалась, составив мнение о тебе по нашей драке, но видишь ли, герцог, я все поняла верно.

С этими словами я захлопнула створки, залезла под покрывало прямо в сапогах и в обнимку с книгой и почти мгновенно заснула.

11

Утро встретило меня вкусным запахом травяной настойки. Я сделала глубокий вдох, мгновение поболталась в сладкой прослойке между сном и явью - и наконец села, непонимающе глядя по сторонам. Перед огромным окном в отделанном голубым бархатом кресле развалился мой друг Эллорн. Рядом с ним на полу обретался поднос с кучей маленьких тарелочек и дымящейся кружкой. Я потянулась, и у меня хрустнуло что-то в районе спины. Лорд мгновенно обернулся и бросил на меня не вполне понятный взгляд.

- Все, старость пришла?

Я покачала головой и попыталась что-то произнести в ответ. Из горла вместо слов вырвался хрип. Больше всего на свете мне хотелось упасть на кровать и продолжить спать. Эллорн, не скрываясь, хмыкнул, а я подняла левый угол рта в гримасе (неужели у Фьеро срисовала?):

- Смейся-смейся, - в этот раз получился хотя бы шепот.

Поняв, что по-другому никак, я начала кашлять. Эллорн, меж тем, витиевато взмахнул пальцами и толкнул поднос по воздуху ко мне, а сам взял кресло за спинку и в мгновение ока очутился у постели. Я же, откашлявшись, принялась за еду, не обращая на друга ровно никакого внимания.

- Как после бурной ночи, - заметил лорд, чуть приподняв брови и явно испытывая не свойственные ему чувства. - Впрочем, я и забыл, она у тебя действительно выдалась ого-го.

Я отломила кусок превосходнейшего хлеба, схватила непонятного вида зелень и пожала плечами, выражая сомнение в компетентности друга по поводу бурных ночей, сомнение по поводу необходимости язвительных замечаний и сомнение по поводу того, его ли вообще это дело.

- Дай-ка попробую изобразить Белло, - задумчиво отозвался Эл, уставившись в потолок. - Ты недовольна мной, моим замечанием и тем, что я тут.

Я замотала головой, даже не пытаясь прожевать побыстрее и начать говорить.

- Значит, не удалось. Собственно, он мне как-то говорил, что пользуется только логикой, угадывая твои мысли, но, видимо, у вас и правда какая-то связь на эмоциональном уровне.

Я махнула рукой.

- Это легко, 'Перестань говорить глупости!'. - Оживился Эл.

Пришлось скривиться в ответ и - продолжить есть, удивляясь собственному аппетиту.

- Хорошо-хорошо, я все понял. К делу. Переговоры перенесли на вечер под предлогом того, что Беллиан решил повезти посла к Священному Фонтану. Буууу, - загадочным тоном произнес лорд и напустил тумана, в самом прямом смысле слова наколдовав в комнате легкую дымку.

- Чтобы хуже меня видеть? - поинтересовалась я, деловито приступая к второму.

- Да тебя только на портрет, - сказал лорд и запнулся. Действительно растерялся, не зная, что говорить, запустил пятерню в шевелюру, и я даже жевать перестала: похоже, на него накатило. Давненько я такого не видела.

- Что я там говорил... Да, Белло.

- Эл? - коротко спросила я, откладывая в сторону яблоко. Потом пошевелила пальцами и дернула к себе зеркало с комода. То, впрочем, отдельно лететь не захотело, поэтому я чуть было не стала убийцей второй раз за сутки. Впрочем, выражение 'глаза на затылке' прекрасно отражало поистине звериное чутье лорда, и даже если бы я не успела скорректировать курс полета, Эл все равно оказался бы где-то в другом конце комнаты.

Из стекла смотрела я. С распущенными волосами, синяками под глазами и одним - почти прошедшим - на скуле, слегка перепачканная кровью - видимо, спала, подложив руку под голову. Ну и да, растерзанная и не подлежащая восстановлению рубашка, частично красного цвета. Шея, видная в вырез. В общем - ничего особенного для мага, вернувшегося из небольшой переделки, сколько вариаций подобного я видела на мальчишках - и не счесть. Интересно, что настолько сильно поразило лорда? Я отослала комод обратно.

- Эл, - повторила я уже утвердительно. Друг завороженно смотрел на меня; потом, правда, спохватился:

- Рассказываю дальше, да. Расска...

- Прекрати, - бросила я, снова берясь за яблоко. - Неси быстро инструменты, хотя бы набросок сделаешь, раз хочется.

- Впервые за три года! - взмолился Эллорн, и его мысль я поняла прекрасно.

- Догадываюсь, что тебе момент кажется не самым удачным, но раз вдохновение, то ничего не попишешь, - отозвалась я. - Ты только Себа тоже, что ли, принеси... Чтобы он живописал про текущую ситуацию.

- Не придется! - невпопад ответил Эл уже откуда-то с порога. - Я все расскажу, только рисовать буду еще.

Я пожала плечами, откусила от яблока и уставилась в окно. По-хорошему, пора было приводить себя в порядок, но на лорда, кажется, вдохновение снизошло именно из-за этого оборванного образа. В конце концов, не всё меня в шикарных нарядах рисовать.

Эллорн обернулся чрезвычайно быстро, закрыл за собой дверь, уселся напротив и стал что-то черкать по бумаге, нервно поглядывая на меня.

- Таэлерн уехал, ничего не сказав. Иело впервые за долгое время не дуется на Беллиана. Я прочитал твою книгу, - повествование Эллорна было, с одной стороны, весьма разрозненным, а с другой - очень информативным. Пожалуй, такой стиль, без углубления в малозначительные детали, мне нравился куда больше.

- Книгу? - переспросила я.

- Ага, - кивнул Эллорн. - Ту, что ты привезла с собой. По переговорам. Авторства родственника нашего посла. Сидел тут, ждал, пока ты проснешься, и читал.

- Хорошо, - отозвалась я, не зная, как реагировать. Вроде бы с меня снималась часть ответственности, но теперь отчего-то не хотелось быть на вторых ролях.

- Читается отлично и очень познавательно, - снова отчеканил лорд и замолчал.

- Кстати, про познавательность, - проговорила я и отпила из кружки. - Не рассказывай, ладно?

Эл даже от рисунка оторвался:

- Ты меня совсем за дурака держишь, да, Лаэн? В последнее время замечаю это все чаще и чаще.

- А ты меня держишь за врага, - не осталась в долгу я, старательно делая большие и страшные глаза.

- Неправда, - Эл снова склонился над листом, что-то нервно выводя и зачеркивая.

- Хотелось бы верить, - хмыкнула я.

- Кстати, про веру, - ну ты подумай, он еще и линию разговора видит, передразнивает меня (я-то думала, что творчество поглотит его целиком), - я не поверил тебе про мага.

Я чуть яблоком не подавилась:

- О чем ты?

- Ну, - Эллорн сделал два штриха, поднял лист и взглянул на рисунок, слегка прищурившись, вздохнул и сложил его пополам; потом вперился в меня взглядом. - Желл вчера сделал очень правильное наблюдение о твоем состоянии. Один в один как после экзамена. Только дело в том, что на экзамене вы с Белло крупно облажались и наврали с три короба. Я бы сказал, что последующая наглость - результат не столько самого достижения, понимаешь, да, успешная сдача и убийство врага, сколько эдакое развязное стремление замаскировать ложь.

Я только и могла, что хлопать глазами в ответ. Желание попросить рисунок отпало мгновенно, я даже испариной покрылась и подумала, не подстроил ли Эллорн приступ вдохновения, чтобы заманить меня в ловушку.

- Куда ты дела тело? - тихо и страшно спросил друг.

- Никуда, - проговорила я. - Так и стоит там, в 'Стекле'. И будет стоять еще до вечера.

- Так ты не лгала?

Я моргнула.

- Угроза для страны и для нас устранена, и это - моих рук дело. Другой вопрос, что... Что я должна была стряхнуть Иело с его девицы и никуда больше не ездить. В результате, своим поведением я поставила под удар безопасность короля. Понятия не имела, что потрачу хоть каплю магии, и отправлялась в свой замок из наилучших побуждений, но... Вышло то, что вышло.

Эл чуть наклонил голову.

- Ла, неужели ты наконец поняла, что такое быть советником?

Я хмыкнула. Фиериайн в это все влип по глупости, и его надо было выручать. Конечно, врать лучшим друзьям - не выход. Я на мгновение посмотрела на себя со стороны, ужаснулась и решила подумать о том, что же со мной происходит, как-нибудь в другой раз. У лорда набралась, не иначе. Или, скорее, у посла.

- Хорошо, - кивнул Эл. - Вообще, просто хотел тебя попугать, потому что моя параллель была абсолютно голословна, сама понимаешь. Ты поддалась, и это непростительно для переговорщика, но потом признала свою ошибку, да и не с Ведиаллином же ты разговариваешь, - лорд хмыкнул, а я подумала, что более изощренного ума не встречала ни разу в жизни.

- Мне бы переодеться и ванну принять, - сказала я.

- Не так быстро, надо стратегию обсудить, а еще... - Эллорн бросил на меня взгляд исподлобья, но договорить не успел: в дверь постучали.

- Открыто, - отозвалась я.

Внутрь заглянул радостный Себ. Его улыбка, правда, померкла, лишь только он увидел Эллорна.

- Не знал, что отрываю, - протянул друг. - Хотел помочь Лаэн с нарядом, но, вижу, помощники нашлись и без меня.

- А что, герцог. - Поднял брови Эл. - Давно вы Лаэн помогаете с нарядами?

Я подавила желание ударить его наотмашь подносом и улыбнулась Себу:

- Заходи, заходи.

- Стратегия... - начал было лорд, но я его перебила:

- Так пусть Себ присутствует, будет знать, что к чему.

Герцог, впрочем, уже зашел внутрь и уселся в кресло.

- Как спалось? - спросил он, будто Эллорна и не было в комнате.

- Отлично, - отозвалась я, вставая с кровати. - Так, мальчики, пойду в ванную, Эллорн, можешь просвещать меня о твоей стратегии, только говори погромче. Нужно выбрать наряд...

- Платье. Фиолетовое, - незамедлительно сказал Себ, и лорд бросил на него уничтожающий взгляд. Дело шло к обязательному соревнованию по язвительности и ироничности.

- Откуда ты знаешь, что оно у меня вообще есть? - спросила я, вернувшись мыслями к делам. - И не лучше ли надеть брюки?

- Не лучше, - первым встрял Эллорн.

- Ты была в нем на одном балу, - проговорил Себ и, потянувшись, сделал шаг к окну.

- Верно, - удивленно сказала я, покопавшись в памяти. - На том, что устраивал мой отец. Но там не было тебя.

- Стратегия! - почти взвыл лорд. Я подняла указательный палец и уставилась в спину Себу.

- Может, ты меня не помнишь, - обернувшись, друг мягко улыбнулся.

Я, тем временем, выудила нужный наряд из шкафа.

- Я все прекрасно помню, привела Эллорна, он отказал в танце двум девушкам, потому что любит Белло, а с тобой на тот момент мы не разговаривали уже очень давно, - слова вылетели изо рта против моей воли, но, к счастью, прозвучали не оскорблением, а обычной шуткой.

Себ расплылся в улыбке, кашлянул, скрывая смех, а потом принялся прямо-таки им давиться.

Эллорн бросил на нас очень снисходительный взгляд, оперся подбородком на скрещенные пальцы и наконец произнес:

- Подобного рода забавы хороши только для детей. Они не по мне. Может, кому-то и приятно любить другого человека, потом вдруг решить, что он неправ - только по той причине, что другой человек сделал что-то, не вписавшееся в картину мира первого - рассориться с ним и ходить страдать, но я гораздо проще и банальней. Поэтому если бы я вдруг интересовался мужчинами, - Эллорн сделал паузу, и я сглотнула, - что уж точно не про меня, я бы так трагически это не скрывал. И Беллиан давно был бы в курсе. Другое дело, что я не люблю людей в целом, о чем всем вокруг прекрасно известно. Пошлых девиц на балах просто не переношу. Вас всех терплю с трудом. Кого-то с меньшими усилиями. - Эллорн бросил на меня колючий взгляд.

- Отлично, - проговорила я, старательно делая восхищенное выражение лица, хотя ощущение было, будто мне пощечин надавали, - такой настрой на переговоры, Эл!

Из фразы каким-то образом получился упрек, и я окончательно запуталась. Себ снова рассмеялся, правда, не столь жизнерадостно, как в прошлый раз. Пикировка почему-то происходила между мной и лордом, и это, надо сказать, мне совсем не нравилось.

- Я еще не закончил, Ла. - Ну все, его тоном только 'Лед' колдовать без помощи магии. - Может быть, Беллиан сегодня так напугался, что снова тебя потеряет, что предпочел уехать, а не послать меня. Может быть, ты хотела спросить, почему поехал он, и испугалась моего ответа. Но почему надо думать, что я такой же, как вы?

'Влипла', - тоскливо подумала я и нависла над Эллорном, пристально на него глядя.

- Ну-ка, ну-ка, мои пресветлые, - иронично протянул Себ, обнял меня за плечи и повлек в сторону ванной, - давайте разойдемся, примем как данность то, что Лаэн никого не хотела обидеть, потому что раз уж я видел лорда с прекрасной светловолосой особой, то, конечно, герцогиня и подавно, и начнем обсуждать стратегию.

- Я не участвую в переговорах, можешь меня подменить. - Эллорн вскочил на ноги и, кажется, собрался бежать из комнаты. Себ, впрочем, преградил ему путь, по-прежнему меня не отпуская.

- Детишки, страна в опасности, сколько можно задираться?

- Прости, - одними губами произнесла я.

Эллорн провел рукой по лицу и кивнул.

- Вот и ладненько, - с этими словами Себ почти силой отволок меня в ванную, вручил платье и полотенце, после чего усадил Эллорна в кресло.

- Каков план? - спросил он в тот момент, когда я закрывала дверь.

- Поактивнее приставать к Лаэн, чтобы она перестала думать обо мне всякие глупости, - ляпнул лорд, и я в очередной раз поняла, как хорошо он чувствует происходящее. Моя шутка ведь имела подоплеку, и Эл не замедлил ее считать.

- Прошу тебя. - Я выглянула в щелочку и сделала очень грустное лицо.

Эллорн покачал головой:

- Потом не жалуйся. А то некоторым позволено высматривать тебя, наряженную в соблазнительные платья, чем я-то хуже?

Я хмыкнула и закрыла дверь.

- Я лежал в розовом кустарнике, да, - сказал Себ, и я замерла на месте. - Вы, лорд, совершенно правы насчет странности чувств. Я получил приглашение, но не пришел на бал, зная, что Ла там обязательно будет. Но мне так хотелось ее увидеть, что я залег в розовом кустарнике с их стороны забора, соорудил плохонькую, но долгую невидимость и лежал там весь вечер.

Я поняла, что привести себя в порядок не удастся, и вышла из ванной в комнату.

- Бред, да?

- Ну какой же это бред, - тихо проговорила я.

Себ бросил на меня тяжелый - в каком-то хорошем смысле - взгляд и развел руками, кивнув в сторону умывальника, мол, иди уже.

- Чистой воды бред, - проговорил Эллорн. - И вы все почему-то так живете.

- Ты тоже делал глупости! - выпалила я в ответ.

- Увы, - кивнул лорд. - А сейчас мы сделаем вполне осмысленную вещь: воспользуемся тактикой герцога на переговорах. Кустарник, плохонькая невидимость... Посмотрим на Ведиаллина со стороны.

- Ты чудо, - подумав, сказала я. - Просто чудо.

С этими словами я расцеловала в щеки и лорда, и герцога, после чего выгнала обоих из комнаты и отправилась приводить себя в порядок.

Надо отдать должное королю - он, словно пробудившись от долгого сна, снова вел себя, как раньше, с максимальным напором, уверенностью и даже некоторой дерзостью. Вон как размахивает руками и жестоко улыбается время от времени, выговаривая что-то свите посла. Я на мгновение залюбовалась Беллианом, остановившись на пороге тронного зала, за что немедленно поплатилась.

- Пресветлая, если вы скажете мне, что это платье для переговоров, а не для бала, я не поверю.

Я сглотнула: конечно, Ведиаллин ни за что не упустит возможности поддеть.

- Лорд Эллорн говорил мне, что вы разобрались с тем колдуном, что вы нечеловечески вымотаны - и что я вижу в итоге?

Я обернулась, делая страдальческое выражение лица и чуть было не ахнула. Измученным выглядел как раз Ведиаллин. Если, конечно, не притворялся.

- Пресветлый Беллиан постарался на славу, все возил меня около вашего Фонтана, показывал местность, рассказывал легенды... Потом мы даже пешком ходили в пещеры, - всю тираду посол выдал с плохо скрытым раздражением, и я совсем уж загордилась королем: нашел, как вымотать посла.

- Что же, - простодушно улыбнулась я, - рада за вас! Пойдемте в зал.

- Лаэн, давайте не обманывать друг друга, - произнес Ведиаллин загнанным тоном. - Все решится по результатам нашего общения, надеюсь, сегодня мы приступим к делу, а не будем молчать... Так давайте упростим задачу и поговорим прямо здесь!

Я даже растерялась: и не стыдно ему пороть чушь с таким торжественным видом и на полном, к тому же, серьезе? На мое счастье, в нашу маленькую абсурдную перебранку вмешался Эллорн, немедленно повлекший нас обоих в залу:

- Не получится, не получится у вас говорить наедине, потому что мы переменили роли по результатам прошлых дней! - радостно возвестил лорд, и я кожей почувствовала, как напрягся Ведиаллин. - Сегодня переговоры буду вести я, а Лаэн будет только присутствовать. В конце концов, она успела послужить на благо своей стране!

- Истинно так! - поприветствовал нас Белло.

Я только и смогла, что кивнуть всем присутствующим, запретила себе оглядываться в поисках невидимого Себа, да не выдержала и бросила застенчивый взгляд на короля - посол этого видеть уже не мог, Эллорн потащил его к столу. Деарлен, Маилард и Сареанор, на удивление, никуда не торопились. Получалось трое против четверых, не самый удачный расклад, даже если принимать в расчет тот факт, что активно участвовать будут от силы двое; Ведиаллин не был похож на того, кто отдает власть в чужие руки.

- Простите, - раздалось от дверей, - я немного опоздал, но, вижу, пришел все-таки до начала.

Все, как по команде, обернулись. Я, конечно, много чего повидала за последние несколько дней, но к такому готова не была: на переговоры явился принц. Теперь он скромно переминался на пороге, видимо, готовый, что его в любую секунду вышибут под предлогом 'детям здесь не место'.

- Заходи, - коротко произнес Белло, но радость, мелькнувшая в его глазах, была заметна, наверное, не только мне.

Я подошла к нашей части стола, стараясь подавить досаду (только взбалмошного принца мне не хватало) и села в кресло подле Эллорна, чуть отодвинувшись назад.

План был прост: друг всеми силами строил из себя жизнерадостного профана, я время от времени качала неодобрительно головой и всячески невербально выказывала свое раздражение, задавала вопросы, диссонирующие с общим тоном беседы. А потом - раз! - и резко ставила все по своим местам, якобы сорвавшись. Короля в подробности мы посвятить не успели, но Эл заручился его полной поддержкой. Себ был приставлен исключительно к Ведиаллину - запоминать и анализировать его реакции на любую мелочь. Игры закончились в прошлый раз - хотя то же я думала, сидя тут вчера. Я широко раскрыла глаза, посчитала дни, часы, события... И поняла, что игра в молчанку действительно происходила накануне, а никак не два дня назад.

- Что же, - устало возвестил Ведиаллин. - Давайте к делу.

- Разумеется! - радостно закивал Эллорн, и мое сердце аж зашлось: какой молодчина, сразу в образе. Я, чтобы никого не подвести, мгновенно подобралась и сделала совсем уж скучающее лицо.

- Вот и замечательно, - отозвался посол и пробежался пальцами по столу. У меня немного заныл левый висок, но я не придала этому никакого значения. Деарлен кашлянул и переглянулся с Маилардом.

Эллорн широко заулыбался, совсем как дурак. Я в очередной раз заставила себя не оглядываться в поисках расположения Себа, вспомнила Фиериайна и его удивительную способность смотреть сквозь невидимость, покачала головой и, кажется, заметила небольшое колебание воздуха в ближнем углу комнаты. Потом в голове отчего-то всплыла фраза герцога про блондинку и Эллорна. Проблем хватало, но в данный момент нужно было сосредоточиться на переговорах. Похоже, я и вправду стремительными темпами взрослела. Впрочем, до почетного изгнания Ведиаллина из страны об этом даже заикаться не стоило.

- Что же. - Тяжело вздохнул посол. - Выкладываю на стол все, что имею. Мне нужен результат. Как можно быстрее. Поняв, что буду иметь дело с человеком подготовленным, - на этом моменте Ведиаллиан, судя по всему, попытался проклясть меня взглядом своих пронзительных серых глаз, аж мороз по коже продрал, - я решил, что ходить вокруг да около смысла не имеет.

Я посмотрела на Белло; король сидел совершенно спокойно, будто присутствовал на самом обычном заседании Совета, посвященном проблемам с посевами пшеницы. Оставалось только позавидовать его выдержке.

Ведиаллин выдерживал паузу; молчал и радостно улыбающийся Эллорн.

- Накануне с пресветлой Лаэнкантаной мы не сказали друг другу ни слова, это, впрочем, удивительным мне не представляется. - Ведиаллин снова провел пальцами по столу. - Учитывая, кем был ее прадед по отцовской линии. Я, между прочим, вырос на его книгах. Одна из них, кстати, посвящена изнурительным переговорам с моим прадедом. Поучительнейшая вещь, скажу я вам. Мой-то предок не имел такого количества терпения и желания помочь окружающим, чтобы потом о неполном выигрыше распространяться, а вот прадед пресветлой о своем написал.

Я поняла, что ветер дует совершенно не в том направлении и, внимательно посмотрев на посла, решила, что сбить его плавную, псевдоусталую речь можно будет только чем-то аналогичным.

- Мой граф, - проникновенно произнесла я, вклиниваясь в очередную паузу и глядя на заросшего щетиной Маиларда; Ведиаллин даже в лице не изменился, насколько мне позволяло судить боковое зрение. - Вы совершенно правы. В том, что все мы здесь устали, в том, что пора переходить к делу. Что же вы хотите нам такого рассказать?

Ведиаллин чуть приподнял брови и ответил - вполне равнодушно, смотря на стол:

- Всего три небольших признания.

Я почти возликовала: похоже, мне удалось сбить посла с выстроенного темпа. Ведиаллин заговорил снова, и голос его звучал ниже и спокойнее обычного:

- Первое. Я наемник, уроженец Севера. Второе - я работаю за хорошие деньги, мне совершенно безразлична судьба какой-либо страны. И наконец, третье, мне нужен от вас новый контракт. На удвоение поставок оружия и снижение цены каждого отдельного предмета. Это - будет - все.

Время растянулось в липкую и холодную вечность, где-то на звуке 'с' Ведиаллин поднял глаза на меня и больше их уже не опускал, а я сидела и считала, начиная от трехсот пятидесяти назад, совершенно не понимая, каким магическим образом моя челюсть до сих пор держится на месте.

Захотелось встать и бежать - в ужасе, панике и даже некотором восхищении. Я почти так и сделала, но, к счастью, сумела взять себя в руки и понять, в конце-то концов, что подобный поступок уж точно не приведет ни к чему хорошему. Я настолько сильно пыталась начать думать, что мой разум точно заклинило или даже парализовало - будто хорошим, действенным спеллом.

- Это запрещено, - несмело и тихо проговорил принц где-то за моей спиной.

У меня на мгновение перестало плыть в глазах, и я бросила взгляд на Ведиаллина, который, похоже, такой реакции не ждал.

- Каким образом? - спокойно поинтересовался посол через мгновение, вновь сталкивая меня в глубины отчаяния.

- Очень просто, - отозвался Иелиан, несмотря на то, что Ведиаллин явно пытался сбить его с толку. - Договором, подписанным нашими королевствами. Страну может представлять только рожденный в ее пределах человек или маг. Кажется, так там было.

- Кажется? - в голосе посла явственно прозвучала угроза.

- Точно, - быстро сказал Иелиан. - Я... Беллиан, я могу поискать в архиве?Прекрасно помню этот документ.

- С вашего позволения? - вышел из ступора король. Я только и могла, что вертеть головой из стороны в сторону, следя за обменом репликами.

- Вы хотите опять отложить переговоры? - медленно, с нажимом произнес Ведиаллин, даже не спрашивая, а, скорее, констатируя.

- Нам приходится это делать, - развел руками Эллорн, и в то же мгновение я поняла, что за столом есть одно слабое звено, и именно в него будет метить с атакой посол.

- А что вы думаете, пресветлая? - Вопрос был адресован мне.

Я бросила два растерянных взгляда в сторону друзей и постаралась отбрить наглеца:

- Я, разумеется, согласна с мнением своей стороны, а вот позвольте узнать мнение вашей свиты? Или они, так сказать, тоже наемники и им тоже абсолютно все равно?

Слова давались мне с трудом, поэтому я прибегла к любимому методу всех переговорщиков в трудной ситуации: вставлять как можно больше ненужных оборотов в каждое предложение. И перекладывать ответственность на чужие плечи. Последнее мне удалось вполне, судя по тому, что чуть ли не впервые за все время, прошедшее с их приезда, мы услышали нервный голос Сареанора:

- П-позвольте, п-пресветлая, в-в-вы что, обвиняете нас в измене собственной стране, идеалам, в-в-в-всему, что мы знаем и любим?

Я ошарашенно поглядела на него. Неужели парень настолько разволновался, что даже заикаться начал?

- Ни в чем таком я вас не обвиняю, - сказала я и немного пришла в себя; живая и ненадуманная реакция показалась мне глотком свежего воздуха. - Вы вообще в курсе происходящего?

Сареанор бросил несчастный взгляд на Деарлена, тот слегка заметно пожал плечами в ответ. Я напряглась и даже несколько навалилась на стол, почувствовав толику неуверенности: похоже, надо было добивать. Кто-то изо всех сил двинул мне в спину кулаком. Может быть, и не совсем изо всех сил, просто мне всегда казалось несправедливым, что мальчишке надо постараться совсем чуть-чуть, чтобы у девчонки остался огромный синяк. Я бросила взгляд через плечо, но мои соратники сидели в достаточном удалении от меня, чтобы... До меня наконец дошло, и в этот же момент слово взял Маилард.

- Глубокоуважаемые Беллиан, Эллорн, Лаэнкантана и Иелиан, я бы хотел заверить вас всех, что мы не против того, что досточтимый Ведиаллин помогает нам в переговорах и делает это своими - далекими от канонических - методами. Впрочем, где те каноны?

Пока Маилард распинался на тему писаных и неписаных правил, я не сводила взгляда с улыбавшегося Ведиаллина. Себ совершенно правильно стукнул меня меж лопаток: смотреть надо было за реакцией посла, а не людей, к которым он был приставлен.

- Позвольте вас перебить, - любезно попросил Эллорн. - Вы, похоже, не понимаете. - Раз, и улыбка Ведиаллина становится совсем ослепительной. - Между нашими двумя странами заключен договор. В роли посла может выступать только тот, кто родился в пределах представляемого им государства. Мы найдем этот документ, если вам угодно будет дать нам хотя бы некоторое время на его поиски.

- Пресветлый, - чуть посерьезнев, проговорил Ведиаллин. У меня сжалось сердце, жаль, что Себу не хватило смелости пнуть еще и Эллорна; все шло к тому, что Маилард в очередной раз нагло улыбнется, взъерошит свои темно-рыжие волосы и достанет откуда-нибудь письмо Андреэлейны, в котором она извиняется за причиненные неудобства и дезинформацию, а также объясняет, что Ведиаллину отведена роль советчика, а посол, на самом деле, Маилард. Или Деарлен. Или даже Саренор. И в любом случае, нам в очередной раз уготована роль полных идиотов.

- Что вы думаете насчет переговоров? В свете ваших последних слов, разумеется, - договорила наша главная на данный момент проблема.

- Мне представляется необходимым их прервать, - вкрадчиво и до ужаса вежливо отозвался Эллорн.

Ведиаллин кивнул Маиларду, тот поднялся на ноги и, чуть потоптавшись на месте, ответил:

- Как гордый сын Акероители могу сказать, что нас - всех нас - подобный вариант не устраивает. Предлагаю вам перестать тянуть время и начать, наконец, вести себя серьезно.

Ловушка захлопнулась. Любой ответ лорда обязан был повлечь за собой катастрофические последствия.

- Боюсь, вы выкручиваете нам руки, - зловеще проговорил Эл, и я порадовалась тому, что сегодня переговоры вел именно он. - Перерыв до завтра.

- Мой король? - Маилард ухмыльнулся и вопросительно посмотрел на Белло.

Тот кивнул, подтверждая позицию Эллорна.

- Что же, - отвечал уроженец Акероители. - Думаю, что на сем мы откланиваемся.

С этими словами он вышел из-за стола, за ним со своих мест поднялись Деарлен и Сареанор.

Последним залу покинул Ведиаллин.

- Я все правильно сделал! - прогремел Эллорн из противоположного угла библиотеки.

Я вздрогнула, а Иело уронил стопку документов, тут же разлетевшихся по полу в страшном беспорядке.

- Ты прогнал их! - рявкнул Беллиан в ответ.

- А что, нужно было прогнуться и сказать: да-да, дорогой наемник, пожалуйста, мы всегда вам рады?!

Я тихонько порадовалась тому, что догадалась сделать библиотеку звуконепроницаемой.

- Что теперь будет? - одними губами спросил у меня Иело, я наконец-то очнулась и движением рук собрала все бумажки с пола. Принц поблагодарил меня кивком головы.

- Не знаю, Иело, - ответила я, просматривая документы один за другим. Самым неприятным было то, что мы уже по частям разобрали секцию, касавшуюся контрактов с другими государствами, и в ней ничего отдаленно похожего на нужный нам договор не нашли.

Принц, и так пепельно-серый, умудрился побледнеть и стать совсем непохожим на живое существо:

- Я во всем виноват, - прохрипел он и закашлялся.

Пришлось в срочном порядке наколдовывать ему стакан воды. Меж тем, в противоположном углу уже шла драка. Я выглянула из-за стелажа и испытала мгновенный, острый приступ паники, мне показалось, что в меня сейчас полетит очередное заклинание, порождение демонического разума темного мага Фиериайна. Видение было таким ярким, что я отшатнулась и толкнула Иело, часть воды пролилась мне на платье. Которое, кстати, вообще не помогло.

- Простите, пресветлая, - виновато протянул принц.

- Перестань, - махнула рукой я и выглянула снова. Эллорн и Беллиан, вместо того, чтобы обсуждать произошедшее и выдвигать варианты, теории, возможные тактики и стратегии, валялись на полу и что есть силы били друг друга. Мне надо было утешать принца, конечно, мало ли что он выкинет, но оставлять без внимания драку тоже было нельзя. Я подняла полы платья, чтобы бежать к двум малолетним безмозглым существам, одно из которых гордо именовалось королем, а второе - главой Совета, но тут двери с громким стуком распахнулись настежь, я снова испугалась, отпрыгнула назад и очень больно ударилась затылком.

- Пресветлая! - ахнул Иело, но я жестом велела ему не подходить.

Из глаз сыпались звезды, разных цветов и размеров. Мне, однако же, удалось различить, что к нам пришли Себ и Желларн. Последний весь день был занят по хозяйству, а потом они оба помогали лжепослу и его свите с вещами. Завидев дерущихся, Себ рванул их разнимать, Желларн закрыл двери, посмотрел на оборванные края наложенного мной заклинания (надо же, как эти звезды позволяют все различать), на кучу-малу уже из троих человек в другом углу и, вздохнув, стал колдовать. Мысль о после заставила меня вспомнить о несчастном принце.

- Иело, - обратилась я к младшему Лиану, безропотно перебиравшему бумажку за бумажкой и ставшему - в какие-то считаные мгновения - мне чуть ли не родным.

- Простите, пресветлая, - шепотом отозвался он. - Вы велели не подходить.

Я потерла ушибленный затылок, пытаясь сообразить, о чем это он. Потом до меня наконец дошло, и я даже руками замахала:

- Прекрати, в самом деле! У меня просто не лучший период в отношениях со стеллажами. Да и вообще. Даже если мы не найдем этого документа...

- Он был! - жалобно выдохнул принц.

- Я верю тебе, - успокаивающим тоном проговорила я и потрепала Иело по плечу. - Я про то, что договор мог потеряться, его могли положить не туда, в общем...

- В общем, я во всем виноват, - сделал парадоксальный вывод мой собеседник и тяжело вздохнул.

- Так, - строго сказала я. - Иелиан, принц Аледериала, скажите мне, для чего вы пришли на переговоры?

- Чтобы... Чтобы помочь. - Он поднял на меня карие глаза.

- Чудесно, а почему вы вообще решили, что можете помочь? - дерзко поинтересовалась я.

Принц сглотнул, но напор выдержал:

- Я много читал, изучал историю и подумал, что мои знания пригодятся.

- Отлично, - отозвалась я. - А случались ли, принц, у вас провалы в памяти? Ложные знания или, чего доброго, видения?

Иело помотал головой.

- Тогда нам осталось отыскать документ, подтверждающий вашу правоту и успокоиться. - С этими словами я взяла очередную пачку листов и, не удержавшись, бросила взгляд поверх книг на одной из полок. Четверо принцев вполголоса переругивались друг с другом и активно жестикулировали. На скуле у Эллорна багровел синяк.

- Мне бы вашу уверенность, - отозвался Иело, вытащил из пачки несколько листов, рассмотрел их и, вздохнув, убрал на место. - А что там у вас со стеллажами?

Я в очередной раз вздрогнула, но через мгновение сообразила, о чем он:

- Когда я сражалась с темным магом, мы были в библиотеке, - Иело округлил глаза. - В один прекрасный момент мне пришлось бегать от него по книжным шкафам. Не самое приятное занятие на свете.

Принц хотел что-то ответить, но тут из дальнего угла раздались отборные ругательства, и мы, не сговариваясь, углубились в просмотр документов.

Демонскому договору надо было уже найтись. Я ни на мгновение не сомневалась в словах принца, но документы могли за давностью лет и потеряться, в конце концов. На кого всё будет вешать король в случае неудачи, вполне понятно. А вот если контракт существует...

- Ну чтоб тебя! - взвыл Эллорн, и я, окончательно испугавшись, все-таки вылетела из нашего с принцем укрытия.

Белло, похоже, опять полез на лорда с кулаками, правда, на этот раз в дело вмешались Себ и Желл, моментально скрутившие обоих.

- Что за дети, право слово, - огорченно произнесла я, останавливаясь в паре метров от живого панно под названием 'Дружеская ссора после разрыва дипломатических отношений с Акероителью'.

- Скажи им что-нибудь! - проорал Себилиарн, из последних сил удерживавший брыкавшегося Эллорна.

Я, впрочем, знала несколько более действенный метод. Мне полагалось встать между этими двумя - и все должно было моментально наладиться.

- Документа нет, - упавшим голосом сообщил Иело из-за моей спины, и все действительно наладилось: Белло и Эллорн уставились в сторону принца. Я подняла руки в примиряющем жесте.

- Есть документ, нет документа... Все равно проблему надо как-то решать! Вели мы себя правильно, - на этом моменте король рыкнул и попытался вырваться из рук Желларна; маг воздуха, впрочем, держал ситуацию под контролем. - Да, мы себя вели правильно! Белло, Эллорн, угомонитесь уже, времени нет совсем, а вы...

- Все время мира в нашем распоряжении! - прокричал Белло, обращаясь непонятно к кому.

- Пока не введут войска - конечно, - скептически вторил ему Себ.

Я даже удивиться не смогла. Чтобы герцог поддакивал королю!

- Неправда, - спокойно отозвалась я, делая шаг назад и разворачиваясь вполоборота. - Пока Ведиаллин и его свита не вернулись домой, мы можем их догнать.

- Но только пока они не въехали на территорию Акероители, - с трудом проговорил Иело. - Иначе отношения официально будут считаться разорванными.

Я наконец сумела положить руку ему на плечо. Задача была не из легких: медленно отступать назад, не отводить взгляда от драчунов, да еще местоположение принца в пространстве каким-то образом изучить. Тем не менее, я справилась. Теперь оставалось не убить его за излишние познания, и дело за нами.

- И не думай защищать его! - резко бросил Белло. - Если бы не...

- Ой ли, - спокойно перебила короля я. - Послушай, если бы Иело не вспомнил про документ, мы все равно ничего поделать бы не смогли. Когда ты уже поймешь, что сплоховали мы только в одном: не почуяли, куда ветер дует. Белло, они хотели разорвать отношения.

Эллорн истово замотал головой.

- Разумеется, - язвительно проговорил король. - Вы все умные, один я ничего не понимаю!

- Вовсе нет, - вдруг успокоился Эллорн. - Ты прав в том, что мы не должны были допустить разрыва отношений. Это наш промах. Ведиаллин выкрутил нам руки и добился своего. Надо было как-то этому помешать, - лорд бросил на меня многозначительный взгляд.

Спохватилась, надо сказать, я отнюдь не сразу. Видимо, сказывалась ночь накануне, когда решения принимались молниеносно, а над последствиями думать не приходилось. Железное правило из Академии: во время боя не стоит размышлять, тот ли спелл ты кинул, во время боя не бывает неправильных решений - во всяком случае, пока ты в состоянии все исправить. Впрочем, оно, кажется, подходило и для данного конкретного случая.

- Совершенно верно, - сказала я, смотря на короля, пребывавшего в последней стадии отчаяния. - Белло, снаряди группу из двух человек. Ведиаллина нужно вернуть - для того, чтобы получить возможность что-то исправить.

- Одного не понимаю, - протянул Желларн, хлопая короля по плечу, но по-прежнему не отпуская его: - Как ты исправлять-то собираешься? Ведь если дело обстоит так, как вы говорите, этот ублюдок все сделал для того, чтобы мы умоляли о возвращении. На его условиях. По меньшей мере - чтобы мы приняли его в качестве посла.

Я даже рот раскрыла от удивления:

- Значит, договор действительно существует.

- Это сплошное голословие. - Поморщился Белло.

- Вовсе нет, - ответил Эллорн. - Все правильно. А исправлять мы будем очень просто - найдем книги прадеда Лаэн...

- Разделим их по тому на нос, - подхватила я, стараясь не потерять мысль, - а еще... Думаю, не самый удачный момент, конечно, но что ж поделать, признаюсь: тот том, который я вчера приволокла, написан прадедом Ведиаллиана. Так что будем читать и его тоже.

- А почему ты раньше не сказала? - удивился Себ.

- Боялась, что об этом как-то прознает посол, - я развела руками. - Оказывается, бояться не надо было вовсе.

Белло переводил взгляд с меня на Эллорна. Потом проговорил тихо:

- Отпусти меня.

Желларн расжал пальцы, и король проследовал мимо нас с Иело к выходу.

У меня оборвалось сердце. Если бы не принц, мгновенно схвативший меня под руку и поволокший за собой, я бы, наверное, осталась стоять там, где стояла, до скончания времен.

Замок был пуст и темен, мы шли молчаливой вереницей по коридорам, медленно поднимаясь с этажа на этаж. Король ни разу не обернулся, впрочем, наверное, по звуку шагов он мог определить, что за ним увязались все. Мы миновали покои Эллорна, комнату самого Белло - и, свернув направо, остановились, как вкопанные, перед неприметной дверью. Король что-то наколдовал, дернул за ручку, и мы вошли внутрь.

Я почему-то думала, что сейчас на нас пахнет сыростью и, может быть, застарелой пылью, но помещение оказалось жилым - и очень походившим на кабинет.

- Света, - попросил Белло. Желларн незамедлительно наколдовал огонь, и король принялся рыться в ящике письменного стола.

- Что происходит? - шепотом спросил у меня принц.

Я пожала плечами. В тот же момент Белло выругался, уронил весь ящик на пол, присел - и вытащил оттуда какую-то бумагу.

- Нашел, вот он, - сказал Белло, и его лицо наконец-то перестало выражать ту самую крайнюю степень отчаяния.

- Что нашел? - севшим голосом спросил Эллорн.

- Договор, о котором вспомнил Иело, - отозвался король. - Подземные демоны, нашел! - Белло, кажется, не верил собственным глазам.

Я почувствовала, как с души скатывается огромный камень и, улыбнувшись, спросила:

- Так нам можно ехать за послом?

- Получается, что так... - рассеянно проговорил Белло.

- Не понимаю, как это будет выглядеть, - усмехнулся Желларн. - Дорогой Ведиаллин, вернитесь, мы все простим, несмотря на то, что вы не имеете права представлять интересы Акероители?

Я чуть качнула головой. Все-таки неприятно находиться в столь ущербной позиции.

- Да почему? - пожал плечами Белло. - Все же очень просто, сами говорили. Скажете, что им лучше вернуться, но переговоры пусть ведет Маилард.

- Я никуда не поеду, - сказал вдруг Эллорн довольно отрывисто. В царившем полумраке я не могла прочитать выражения его лица - да и не очень-то, по правде, хотела. Начиналась вторая партия грызни между знатными особами.

Белло взмахнул рукой, и я инстинктивно отклонилась в сторону. Мало ли что ему придет в голову. Однако, как выяснилось, это был просто жест.

- Эл, - сказал король, - прости, я погорячился.

- Конечно-конечно.

Лорд и не думал смотреть в его сторону.

- Я виноват, прости меня, - повторил Белло.

На месте Эллорна я бы уже давно растаяла. Но это мальчишки - какой с них спрос.

- Не поеду никуда, - уперся лорд, - пошли вон Себа с Лаэн. Или Желларна. Да кого угодно.

Белло только развел руками, но тут к разговору подключился граф.

- И это после твоих речей о справедливости и долге?

Я закатила глаза. Разборка грозила затянуться: сейчас все вспомнят о других грехах, дойдут, чего доброго, до экзаменов в Академии.

- Не могу понять одного, - сказала я как можно более спокойным тоном. - Откуда здесь документы?

- Родительский архив, - отозвался король, поворачиваясь ко мне. - Я перенес его сюда, в свой кабинет, когда они... После их смерти.

Я кивнула в ответ.

- Так что вы порекомендуете делать, мой король?

Белло нетерпеливо пожал плечами:

- Догнать, убедить в необходимости вернуться, причем на наших условиях. Поселить в заброшенный замок. Пошлю Желларна и Себилиарна его приготовить.

- Всего-то! - отозвалась я. - Исполним. Лорд, прошу вас.

Я развернулась так, чтобы мое лицо видел только Эллорн и сделала большие и страшные глаза. Кажется, подействовало. Он взял меня за плечо - больнее, чем надо - развернул и повел к выходу. Мы пошли довольно странным маршрутом, но оказалось, что лорд просто хотел забрать договор у Беллиана.

- Отдам исключительно в руки Лаэн, - запротестовал король.

Я кивнула, забрала документ и, ругаясь про себя на чем свет стоит, вышла из кабинета.

- Ты видела? - шепотом проговорил Эллорн, когда мы спускались по лестнице.

- Что именно? - спросила я.

- Ну ты даешь, - покачал головой лорд и, легко обогнав меня, сбежал вниз. - Специально ведь провел тебя к картине.

- Там тьма была, хоть глаз выколи, - развела руками я.

- В следующий раз обязательно посмотри, - с этими словами Эл скрылся за поворотом.

12

- Не могу поверить, вот просто не могу, - завел по новой Эллорн, и я помянула демонов.

С того момента, как я, переодевшись, вышла из комнаты, лорд не мог остановиться ни на мгновение. Прерывался только на обсуждение дороги и наших действий. Я даже начала подозревать, что он вымещает на мне гнев, который так в полной мере и не был испытан королем, но потом поняла: я вынудила друга оправдываться при Себе. Вот теперь и получала сполна за свое легкомыслие.

- Как можно было решить, что мне не нравятся девушки?!

Вместо ответа я развернула карту и скорбно в нее уставилась. По всем приметам, знакам и прочим уловкам здравого смысла, мы должны были перехватить Ведиаллина и его веселую компанию еще две остановки назад.

- Куда же они подевались, - задумчиво спросила я непонятно у кого и потерла глаза. Спать хотелось мучительно. Вместо этого, впрочем, приходилось ловить Ведиаллина и иметь дело с лордом.

Ответом мне послужило укоризненное молчание.

- Нашел время дуться, - не отрываясь от карты, проговорила я. Потом до меня разом дошло несколько вещей, и я помертвела. Что, если...

- Все равно не понимаю! - стоял на своем Эллорн.

- Поскакали на границу, - я наконец-то заставила себя говорить. Медлить дальше было некуда, оставалось только действовать. Ведиаллин, видно, поехал какой-то иной дорогой, то ли испытывая нашу веру, то ли действительно вознамерившись порвать дипломатические отношения с Аледериалом. Непонятно, конечно, за какой из вариантов Андреэлейна платила ему деньги.

- А смысл? - пожал плечами лорд, и я потихоньку начала сердиться.

- Предлагаю тебе очередную глупость, неужели непонятно?

- Гарнизон не даст им пересечь границу, - поджал губы Эл. - А вот узнать у тебя правду я смогу только сейчас.

Я собиралась бросить в него какое-нибудь заклинание, но вспомнила, насколько опасной может оказаться трата сил, поэтому просто вскочила в седло и, не сказав ни слова, поскакала в сторону нашего форта. Меня настолько достало все вместе взятое, что объяснений я просто предпочла не давать. Тем более, они многажды упоминались ранее.

Эллорн догнал меня через несколько мгновений, и дальнейший путь до укреплений мы проделали в молчании; не кричать же, в самом деле, на полном скаку. Хотя лорд явно пытался что-то до меня донести. Я стойко игнорировала все его заглушенные ветром возгласы. В результате пропустила границы заклинания, охранявшего форт, дернула поводья вбок и чуть не оглохла от поднявшейся свистопляски: все вокруг выло, сияло разными цветами и совершенно дезориентировало в пространстве. Проплывший мимо Эллорн только издевательски усмехнулся. Все закончилось так же, как и началось. Я, оказывается, стояла прямо около ступеней, ведущих внутрь, лорд спешивался неподалеку, а над всем этим безобразием (у меня по-прежнему мелькало в глазах) возвышался почему-то Тилерн, троюродный брат Таэ.

- Наделали ж шуму, пресветлая, - сказал он и благостно усмехнулся.

- Что же, Лаэн, выходит, известна повсюду, - легко бросил Эллорн. - Интересно, как далеко простирается моя слава?

Я готова была поклясться, что под этой фразой он имел в виду совсем не то.

- Эл, ты, что ли? - заулыбался во весь рот Тилерн, и я одновременно удивилась двум вещам: тому, что герцог вдруг оказался на границе, и тому, что он знал Эллорна.

Лорд прищурился, настороженно нахмурился - и вдруг засмеялся!

- Как родители, Ло?

От такого поворота событий я чуть было не свалилась с коня. Честное слово, если бы не подозревала лорда в любви к своему полу раньше, уверилась бы в этом теперь. Чтобы кто-то обратился к Эллорну вот так панибратски, да еще чуть ли не по-девчачьи имя сократил!

- Нормально, Ле, года три с ними не разговаривал, - с вызовом сказал лорд, и я решила на всякий случай с коня слезть; ситуация развивалась очень интересно, если не сказать больше. Ведиаллин и свита пока что отошли на второй план.

- С тех пор?!

Тилерн, не задумываясь и не спрашивая позволения, помог мне спешиться.

Лорд недовольно дернул плечом в ответ.

- Все такой же, а, твердолобый художник? - спросил Тилерн, на мгновение отвлекшись от лорда.

Я хотела переспросить, но меня опередил друг:

- Лаэн, скажи мне, пожалуйста, откуда ты знаешь этого пройдоху?

- О подземные демоны! - закатил глаза Тилерн, потом будто бы осекся и виновато произнес: - Наверное, лорд, зря я это сболтнул, да?

Я совсем утратила нить разговора и растерянно помотала головой. В этот момент в правой руке Эллорна мелькнуло что-то нехорошее, герцог поставил защиту - галантно, на двоих, хоть я и не попадала под удар - и яркая вспышка света выделила четыре силуэта, приближавшиеся к нам с северо-запада. Разумеется, в самый подходящий момент.

Ведиаллин спешился и постучал в дверь форта. Подождал, помялся, похлопал лошадь по боку. Я наконец сочла нужным выйти из своего укрытия. Маилард заметил меня первым и только покачал давно не стриженной головой. Остальные все еще прожигали взглядом закрытые створки. Я негромко кашлянула, и в мою сторону полетело сразу два заклятия; впрочем, Эллорнова защита не оставила им никакого шанса.

- Лаэнкантана! - наконец-то пришел в чувство посол.

- Она самая, - кивнула я спокойно.

- Пропустите нас через границу, сделайте милость.

Надо сказать, тон Ведиаллина был столь же странен, сколь и его внешний вид. От прежней куртуазности не осталось и следа; Маилард, напротив, так и лучился самодовольством.

- Что же вы так? - спокойно поинтересовалась я. Издеваться, конечно, было не время. Но падать наемнику в ножки тоже хотелось не слишком. Мне, во всяком случае, для начала надо было выяснить, входил ли демонстративный уезд в планы посла. Вот беда - голова, и без того перегруженная информацией, совершенно не работала. Она требовала лишь одного: сна, - и периодически рисовала мне всякие картинки по поводу того, с кем в обнимку этот сон был бы куда слаще. Наверное, я просто боялась анализировать информацию с тех пор, как прошлой ночью пообщалась с папой.

- Вы сами нас прогнали, пресветлая.

Я подняла брови. Наглости послу было не занимать, и это, честно говоря, начинало меня утомлять.

- Диа, ладно, тебе следует прекратить, - в очередной раз витиевато изрек свою мысль Маилард. - Пресветлая, примите мое искреннее уважение и позвольте же узнать причину вашего появления.

- Хочу забрать вас обратно, - чуть сощурившись, сказала я темно-рыжему красавцу, будто никого другого перед фортом и не было.

Меня, по правде сказать, очень заботил вопрос, не убили ли еще Тилерн и Эллорн друг друга в мое столь неудачное отсутствие.

Маилард попытался сдержать улыбку, запустил пальцы в непослушные кудри и, кажется, вознамерился ехать со мной хоть к демонам под землю. Не тут-то и было.

- Поезжайте, - кивнул Ведиаллин холодно. - Нас пропустите - и поезжайте.

- Такой он упрямец, верите ли, - мечтательно протянул Маилард, глядя на меня.

Вот только обожателя из стана врага мне и не хватало. Я мысленно застонала. Свои-то прохода не дают и готовы подставить лучшего друга, только чтобы произвести на меня впечатление.

Ведиаллин дернул на себя дверь форта. Чем-то он был здорово недоволен, если не сказать - расстроен.

- Минуточку, посол, - протянула я. - Правильно ли я понимаю, что вы бы не имели права уехать...

- Да, да, да, Лаэнкантана, конечно, сто сотен раз да, - с этими словами невероятно разобиженный Ведиаллин повернулся ко мне и пошел вниз. - Если бы у вас был документ, то мы бы, вы бы, все бы... Что там перечислять? Он у вас есть, поэтому не изображайте триумфа.

Посол договорил отповедь до конца, спустился на вторую ступеньку, сделал шаг - и полетел на землю, как-то неестественно споткнувшись.

Я рванулась вперед и стала поднимать поверженного врага, так и не сумев подавить в себе зловредного рефлекса помочь упавшему. Ведиаллинов прадедушка, разумеется, подобного хода не одобрил бы, поэтому, может, и к лучшему, что я так его книгу и не дочитала. В подсознании что-то странным образом встало на место, но осознать новую данность я не успела, потому что взгляд Ведиаллина пронзил меня насквозь, и я испугалась по-настоящему. Серые, нездешние глаза - мало ли каких бед они могут натворить! Я дернулась, но так и не отшатнулась, дождалась, пока тот поднимется на ноги, и только тогда отступила назад. Теперь посол просто обязан был меня проклясть.

- Спасибо, - сказал он, и я, не поверив своим ушам, кивнула в ответ.

- Что скажешь, Лард? - холодно бросил Ведиаллин своему спутнику.

Тот с преувеличеннным тщанием принялся рыться по карманам; потом извлек из наплечной сумки какой-то манускрипт.

- 'В случае непредвиденных обстоятельств... - так, это интереса не представляет, - нашей волей послом Акероители назначается Маи, сын Ларда'.

Я развела руками. Разговаривать со всадниками было не слишком-то удобно.

- По-моему, обстоятельства были вполне предвидены, - Эллорн наконец-то сподобился появиться из дверей форта.

- В таком случае, пустите нас домой, - нетерпеливо заявил Деарлен, и я поняла вдруг, что одно из двух из заклятий сорвалось с его пальцев.

- Сочтем их непредвиденными, - эхом отозвалась я, делая шаг к стене. Не знаю, почему, но сложившаяся ситуация мне очень не нравилась. Наверное, сказывалась усталость.

Маилард кивнул:

- Думаю, так будет лучше для всех собравшихся досточтимых господ и дам, - да в каком веке его разговаривать учили? - Значит ли это, что мы возвращаемся во дворец?

Эллорн кивнул и сделал два шага вниз по ступеням. У меня в голове все никак не хотела складываться очень и очень интересная картинка.

- Посланники великой Акероители, мы, в знак доброй воли, выделяем вам отдельный замок подле королевского дворца.

Что-что, а копировать чужую речь Эллорн умел. Интересно, о каком это замке он говорит? Я нахмурилась и не смогла придумать ничего толкового. Король, конечно, упоминал отдельное поместье, но, кажется, не давал четких указаний... Опять я что-то пропустила?

- Тогда отправляемся в путь, - провозгласил Маилард, а я бросила взгляд на хмурого Ведиаллина.

- Простите, пресветлый, сколько стоят ваши услуги? Я бы хотела поучиться у вас ремеслу вести переговоры. 
Бывший посол Акероители, наемник из Северной страны совсем не изменился в лице, однако откуда-то я поняла, что для него мой вопрос был очень приятен.

- Даже не думайте, - обворожительно улыбнулся мне Деарлен, - Ведиаллин наш, будет выступать в качестве советника. Это прописано в договоре.

Я чуть улыбнулась сероглазому ублюдку, который отчего-то не казался теперь таким уж плохим, и запрыгнула в седло.

- А, это ты, пресветлая.

Тилерн наконец-то отворил двери форта и впустил меня внутрь, всю промокшую до нитки. Удивлен он не был, скорее наоборот - ждал моего визита.

- По-моему, таким девушкам ночью надо спать на самых мягких пуховых перинах, уж точно не шататься неизвестно где. А спать - вместе с королем, конечно.

- Хочешь, ударю? - ласково поинтересовалась я, и Тилерн засмеялся в голос, потом осекся.

- Солдат боишься разбудить? Какого демона ты вообще командуешь гарнизоном?

Тилерн окинул подозрительным взглядом каморку, гордо именовавшуюся кабинетом начальника гарнизона, в которой мы едва помещались вдвоем, и наколдовал 'Помеху'. Надо отдать ему должное, заклинание вышло легким и изящным, словно дуновение ветра. Я помотала головой: ничего себе оценка, как будто об ученике каком говорю, а не о представителе рода Лернов. С меня продолжало капать. Надо было уже научиться какому-нибудь спеллу сушки одежды. Гордость выпускницы мальчишеского факультета, впрочем, даже думать о таком не позволяла.

- Итак, что тебе нужно? - спросил Тилерн и уселся на стол, заняв две трети пространства комнаты и вынуждая меня тесниться где-то в уголке. Еще с месяц назад я бы точно встала, как вкопанная, и боялась пошевелить рукой: а ну как задену красивого широкоплечего блондина - а он же противоположного пола - а я же была лишена даже тех малостей, которые светили барышням с другого отделения; того и гляди, взорвусь целым потоком неконтролируемой магии. Впрочем, после общения с Ведиаллином меня подобные вопросы больше не волновали. Я села на оставшуюся часть стола, так что мы с Тилерном оказались нос к носу. Проигрывал от этого, конечно, он, мгновенно растерявшийся и даже слегка жалкий.

- Отвечать на вопросы будем? - поинтересовалась я, отжимая волосы, кажется, на какие-то довольно важные документы.

- Посмотрите на нее, - протянул Тил растерянно.

Я постаралась не выказать радости: прошлую нашу встречу вел герцог, и прошла она совсем не так, как мне хотелось.

- Тил, послушай, я отбилась от конвоирования посла и всех остальных припевал, только чтобы поболтать с тобой. Если будешь молчать, придется мне уехать. Но ты же сам сказал, король, перины, так что прикинь получше, что Беллиану передать о твоих успехах на поприще капитана гарнизона?

Блондин поджал губы:

- Ты, детка, совсем заматерела. Ладно, расскажу все как есть.

Я кивнула.

- Откуда ты знаешь Эллорна?

Тил хмыкнул и уставился куда-то в потолок. Вопрос был вполне резонен: троюродный брат Таэлерна закончил Академию до того, как мы в нее поступили.

- Откуда я знаю тебя? - скривился он, все-таки попытавшись перехватить инициативу.

- Припоминаю, - по слогам начала я, глядя прямо в наглые голубые глаза, - что ты поймал меня на балу, устроенном моим отцом, зажал в углу и наговорил кучу гадостей про мою драку с Таэлерном.

Тил кашлянул. Я не преувеличивала, все было именно так: голубоглазый герцог схватил меня за локоть и начал довольно бодро втирать про то, что девушки не должны вступаться за мужчин, что это смотрится странно и уж точно не идет на пользу Белло. Последнее замечание разозлило до жути (рана еще не успела затянуться), и я сбежала в направлении Желларна, проходившего мимо.

- Я все правильно тебе сказал, - герцог наклонился ко мне, не отводя глаз, и теперь я чувствовала его дыхание на своей коже. Наглецов трудно ломать, но если уж ты нашел трещину, то потом они не срастутся. Никогда и ни за что.

- Не спорю, - я решила поддерживать статус-кво, а то эта красивая дубина сейчас еще целовать меня начнет, чтобы не уступить.

- Так ты спишь с королем? - сдал пару позиций он.

Я только хмыкнула в ответ.

- Вопрос в том, что я ему скажу. Слушай, герцог, ты вроде дураком никогда не был. Хамом, наглецом, страху любил напустить, но вот дураком - никогда. Ты начинай говорить, а то я поеду, меня ждут.

Тил в очередной раз скривился.

- Что тебе нужно?

Я развела руками.

- Объяснения.

Герцог поднялся со стола и отошел к окну.

- Положим, я был послан сюда потому, что некто увидел демонское заклинание в моем исполнении.

Очень типично - начинать с себя. Впрочем, чего еще ждать от эгоиста.

- И этим кем-то был Эллорн? - наугад спросила я.

Тил снисходительно рассмеялся:

- Мимо. Причем с точностью до наоборот.

- Эл защитил тебя?

- Пресветлая, дай закончить мысль.

В моей картине мира опять не сходились концы с концами, кроме - странным образом - сероглазого ублюдка и его роли во всей это истории.

Тил внимательно смотрел на меня. Позволять ему такое было нельзя. Задумалась на мгновение - и вот уже получай, проиграла несколько позиций. На кого там у нас учился таэлерновский кузен?

Я сползла со стола и молча двинулась в направлении двери, мельком посмотрев на документы. К сожалению, заголовок приказа, на котором я сидела, расплылся до нечитаемого состояния. Что еще за глупости, кстати, мы ничего не посылали.

- Подожди, подожди, я все расскажу.

Сломался. Пару лет назад я бы так собой гордилась... Сейчас же в моем сознании значились лишь усталость и непонимание. Тил уперся рукой в дверь перед самым моим носом, и я покачала головой.

- Таэлерн, - наконец выдал герцог.

Я стала тянуть за ручку, чтобы закрепить успех, вполне отдавая себе отчет в том, что даже думала теперь, как Ведиаллин.

Перед мысленным взором почему-то встало нелепое падение со второй ступеньки, и на языке сразу возник вопрос. Но показывать нужду в данной ситуации было не лучшим выбором. Поэтому я продолжила тянуть за ручку. Почти в полную силу. В блефе ведь что главное? Реалистичность и правдоподобие. Так вот чему меня научил посол попыткой разрыва дипломатических отношений.

- Меня сдал Таэ! - рявкнул Тилерн, и я сделала шаг назад.

- Баловались тем-сем, понимаешь ли, а это чудовище взяло и настучало.

- Маловероятно, - пожала плечами я.

- Много ты знаешь, принцесса.

С этим спорить было труднее.

- Он пытается за мной ухаживать и строит какие-то демонские планы, - неопределенно повела рукой я.

- Эллорн?

- Да причем тут Эллорн?! - не выдержав идиотизма происходящего, повысила голос я.

- Притом, - Тилерн, кажется, обиделся. - Не говори толькл, что не знаешь, совсем в тебе разочаруюсь.

- Чего... - я помотала головой. Надо было придерживаться темы. - Таэлерн. За мной пытается ухаживать Таэлерн.

- Не завидую, - отрезал Тил. Помолчал немного и добавил:

- А король-то что, уже не может придурку накостылять? Так и не оправился от смерти мамы с папой, бедняга. Драчун был тот еще.

Я только и смогла, что вздохнуть.

- Ты мне давай, что-нибудь тоже говори, Лаэн, а то я вообще перестану понимать, что происходит.

- У нас с Белло не такие хорошие отношения, как раньше.

- Прости, Лаэн, а они у вас были хорошими? Напомни-ка мне этот светлый момент.

- Достал, - сквозь зубы проскрипела я. - Если ты мне объяснишь, почему вы с Таэ так переменились друг к другу, у меня будет шанс объяснить это Белло. А уж если про Эллорна расскажешь...

- Выйдешь за меня? - хрипло засмеялся Тил, и я бросила в него чернильницу. Та ударилась в стену с глухим стуком - пустая.

- Ладно, ладно. Значит, Эллорн.

Я почти застонала в голос. Снова типичный прием. Про семью Тил отчего-то говорить не захотел.

- Мы с ним росли по соседству. Знаешь, бывает такое.

Объяснение было проще не придумаешь. Могла и догадаться.

- Дружили?

Тилерн закатил глаза.

- Нет, конечно. Эл как был высокомерной сволочью, так ею и остался. Все мальчишки по соседству его терпеть не могли. А что он хотел? Все на реку, зовут пойти; он - писать картину. Все залезать в чье-нибудь имение; он - писать картину. Да еще поглядывал на нас свысока.

- Он раньше много писал? - удивленно спросила я.

Тил кивнул:

- Практически каждый день. Судя по твоей реакции, сейчас не пишет. Не скажу, почему, это не мой секрет. Захочет - расскажет сам.

Не знаю, каким образом я сумела удержать челюсть на месте. Заветы Ведиаллина, конечно, не прошли даром, но не до такой же степени.

- Он любит мальчиков, да? - выдохнула я.

Тил расхохотался в ответ, потом посерьезнел:

- Если бы, если бы. Нет, он все больше по девушкам. Как и его родственники. Однолюб просто.

Герцог явно на что-то намекал, но понять, на что, в столь поздний час, да еще после событий предыдущих нескольких дней, было выше моих сил. Я даже и не стала пытаться:

- Так девушки?

- А кто еще? - сделал большие глаза явно оскорбленный в лучших чувствах Тилерн.

- Ну не знаю, - замялась я и поняла, что теряю рычаг, рассыпаюсь от усталости. Надо было поднажать, перейти в наступление.

- Могу положить у себя, - немедленно среагировал излишне чувствительный Тил.

Я презрительно хмыкнула.

- С чего драка-то началась, если девушки? Ты же вроде вежливость проявил, спросил, как родители. Выругался, конечно, но все мы так ругаемся.

- Не доходит, Лаэн, да? - почти с жалостью поинтересовался герцог и оперся спиной о дверь.

Я чуть изогнула правую бровь. Меня почему-то упорно клинило на падении посла.

- Он колдовал, когда Ведиаллин споткнулся?

- Еще бы меня кто ставил в известность про послов этих ваших... - покачал головой Тил. - Положим, колдовал. Ты же должна знать этот спелл. 'Нить воздуха'.

- 'Нить воздуха' не дает такого эффекта, - нахмурилась я. - Только если влететь в нее с разбегу.

- Вот я тебе и говорю, что колдовал он и рисовал. А больше ничего не делал. Удивительно вообще, что с вами двумя подружился.

В голове наконец что-то щелкнуло, и одновременно ахнуло где-то в районе груди. Мне стоило больших сил не скорчиться и не начать реветь. Что же, хотела разъяснений - получай. Два падения - мое из башни и Ведиаллиново с крыльца - очень хорошо ложились друг на друга. Если бы только Эллорна не было тогда, в той комнате под крышей, но я прекрасно помню, что он стоял в углу и чуть насмешливо улыбался, даже поймал мой взгляд, пока я неслась по направлению к Себу.

В горле заклокотало, а глаза застило белой пеленой. Хотелось только одного - догнать подлеца и... И... Отомстить, сделать с ним что-нибудь нехорошее. За то, за то, что мы с Белло, из-за него... Подружились? Меня заколотила нервная дрожь, и я решила, что сейчас грохнусь в обморок.

Тил, оказывается, тряс меня за плечо. Мир постепенно возвращался на круги своя.

- Догадалась, - пробормотал он. - Наконец-то.

Я дернулась и попыталась выйти из комнаты. Не тут-то было, Тил крепко держал за руки.

- Ты дослушать хотела. Теперь слушай. Не знаю, наговорю ли я себе на освобождение от этой демонской службы, но на что-нибудь я наговорю точно.

Тилерн смотрел мне прямо в глаза, и я поняла, что сейчас станет хуже, что нужно вернуть контроль над ситуацией, но блондин уже открыл рот; я зажмурилась, будто ожидая удара, втянула голову в плечи - и услышала смех.

- Многовато на тебя вылилось, а, пресветлая?

Я кивнула и осторожно открыла глаза. Лицо Тила разгладилось и уже не было таким жестоким. Порыв прошел, сменился на жалость к страдающему существу.

- Пойдем, Лаэн, выведу тебя из форта.

Не издав ни звука, я последовала за герцогом. Мы вышли под дождь, он поколдовал зачем-то, сделал глубокий вдох. Оказывается, я была здорово ниже его ростом, из прошлой встречи этот факт совсем не запомнился.

- Плащ тебе непромокаемым сделал, пресветлая, - покачав головой, сказал Тил. - Неужели так сложно научиться было?

Я растерянно пожала плечами.

- Догадалась бы сама тогда уж. Зачаровываешь ткань банальной 'Защитой'.

- О, - только и смогла выдать я.

Тил помялся еще немного.

- Лаэн, пожалуйста, не подпускай Таэлерна даже близко. Я не потому, что он меня сдал, или что ты красивая... В смысле, у меня нет скрытых мотивов. Он просто, ну... Просто ты когда-нибудь видела Леалерну?

- Сестру? - удивленно спросила я. Порыв понемногу отпускал.

- Да, мою кузину, его сестру. За ней ухаживал король, а потом вы из-за этого дрались с Таэ.

- Нет, откуда бы.

Тил закивал, будто ждал такого ответа.

- В общем, не давай Таэлерну послаблений. И уж тем более не выходи за него замуж.

- Да я с ним даже разговаривать не собираюсь! - выпалила я.

- Молодец. Не знаю, что он там натворил, но покрывать его тоже не надо. Он... Он плохой человек, Лаэн.

- Может, просто дурак? - спросила я.

Тил покачал головой:

- Ты как-нибудь все-таки посмотри на Леалерну, ладно? Тебе все сразу станет понятно.

Я кивнула. Тил свистнул - и к нам из-под навеса выскочил мой конь. Вот что он заканчивал, общение с живыми существами. Ты подумай, куда ему границу сторожить!

- Что запрещенного колдовал-то? - спросила я, поджав губы.

- А? - Тил сначала даже не сориентировался. - Да 'Огонь демонов', надо было выжечь одни особо упорные сорняки, которые ветер занес откуда-то с севера. Они почти весь лес сожрать успели.

- Ясно, - сказала я. - Приеду и поговорю с Беллианом.

- Перестань, - отмахнулся Тил. - Я и тут справляюсь.

- Каждый должен справляться на своем месте, - отрезала я.

- Вы бы за собой следили, а? - попросил Тил. - А то мы зажжем огонь на сигнальной башне, едет кто-то, значит, а вы нам ни ответа, ни привета. Сидим тут гадаем, вымерли или спите. Пошлем кого-нибудь проверить - с полдороги возвращается, потому что вы наконец-то очнулись и соорудили ответный костер.

Я тихо ойкнула. Честно говоря, вообще об этом ни разу не задумывалась. Получается, во дворце кто-то был ответственным за эту процедуру? Я привыкла полагаться на магию и о сигнальной системе даже не помышляла.

- Передам королю. И про то, что тебя нужно вернуть домой. Спасибо, Тил.

Маг чуть нахмурился:

- Ты не руби с плеча. Мало ли, что я тебе рассказал, сколько воды-то утекло. А Таэлерна даже на порог не пускай.

С этими словами он подвел ко мне коня - и поцеловал в лоб.

Я галопом вылетела из ворот форта. В конце концов, все сроки давности уже вышли, да и Эллорну в заброшенном поместье - выяснилось, что делегации из Акероители Белло любезно выделил замок, который объезжали стороной самые бесстрашные маги - могла понадобиться моя помощь. Я скривилась при одной мысли о друге, поправилась про себя: помощь могла понадобиться Ведиаллину. Потому что друг, сталкивающий друга из окна на верную смерть, другом считаться не может, правильно?

Непонятно, конечно, откуда об этом инциденте мог знать Тилерн. Впрочем, о нем говорили на каждом углу, удивляться не приходится.

Я стиснула зубы и пришпорила коня.

Ровно на середине пути до заброшенного замка я наконец-то поняла, что как следует всыпать Эллорну не смогу просто в силу того, что устала, как целая свора демонов. Поэтому я поколебалась для вида несколько мгновений, развернула коня и понеслась ко дворцу. Сердце радостно зашлось от мысли о том, что скоро увижу Беллиана. В конце концов, обо всем остальном можно подумать с утра.

В голове промелькнула целая серия сладостных образов, которые я поспешила от себя отогнать: сколько можно, тут надо либо делать, либо не думать. Либо соглашаться на предложение Белло. Я готова была упасть с коня на всем скаку, но, как ни странно, чувствовала себя довольной. Переговоров завтра не будет точно, посланники Акероители наконец-то уехали из дворца, там теперь только Иело, Желл, Себ и Беллиан. Эллорн, скорее всего, останется вместе с Маилардом, чтобы убедиться, что новоиспеченный посол переживет первую ночь в замке Джарнов. Говорят, именно она является самой трудной. Впрочем, кто верит в привидения - тот нам, настоящим магам, не друг.

Было отчего-то немного жалко Ведиаллина. Впрочем, я сразу нашла кучу причин, которые оправдывали мое бегство, и уже безо всяких зазрений совести, совершенно счастливая, пересекла границу владений Белло, что-то там даже наколдовала в воздух, мечтая о двух вещах: прекрасной теплой постели и разговоре с королем. Ладно, что там, домашнем виде короля. Широкие брюки, свободная рубаха... Я закусила губу, распахнула первым подвернувшимся спеллом стремительно приближавшиеся кованые ворота, в вихре силы прошла внутрь, резко дернула поводья на себя и кубарем скатилась с лошади. Все. Дома. Можно выдохнуть. Взгляд на конюшню - порядок, еда есть, сухо и тепло (жалеют они меня, никакими хозяйственными хлопотами не обременяют); бегом во дворец.

Я была счастлива от того, что через несколько мгновений увижу короля. Не думала ни о чем, не готовилась ни к чему, бежала через ступеньку. Холл третьего этажа был, против ожиданий, залит желтым светом. Со стороны покоев Белло послышались голоса. Я вынырнула из-за поворота и практически напоролась... на Таэлерна, которого очень чинно и строго сопровождал Эллорн. Жить расхотелось сразу. Мне, правда, хватило внутреннего толка на то, чтобы не выскакивать совсем уж им навстречу, спрятаться за статуей, надеясь на усталость и отсутствие внимания у обоих.

- Пресветлая! Вот вы где! - радостно проговорил лорд.

Я сделала глубокий вдох и вышла из-за куска камня, изображавшего непонятно что.

- А лжепосол наш весь извелся, порывался ехать вас искать, говорил, мало ли что с Лаэнкантаной, где она... А она, меж тем, прячется за статуями от собственных друзей.

Я сощурилась, скрестила руки на груди - невольный жест и невольное же копирование лорда - и сделала шаг навстречу Элу и Таэ. Герцог довольно смешно прятал глаза, и это мне совсем не нравилось.

- Я отстала от процессии, мой лорд. Поплутала немного и вернулась сюда. Ах да, друзья? Громко сказано.

Для полного эффекта не хватало только фыркнуть, но до меня постепенно начало доходить, что герцог зачем-то шел от короля. Эллорн одарил меня долгим и не предвещающим ничего хорошего взглядом. В Академии с такими глазами он шел кого-то бить. Я попыталась было его обойти, но лорд молниеносно сдвинулся вправо. Пришлось замереть на месте и вопросительно развести руки.

- Потрудитесь объяснить сказанное, моя герцогиня? Мне казалось, что человек, укрывающий информацию от своих друзей просто лишен права голоса, разве нет?

Меня как будто из холодного душа облили. На мгновение появились силы. Я сразу поняла, зачем тут Таэлерн и почему Тилерн так нелестно о нем отзывался. К голове уже во второй раз за вечер прилила кровь, и, наверное, я бы все-таки разразилась неконтролируемым потоком магии, правда, не по радостным причинам, если бы в холл из своих покоев не вышел Белло. Совсем не такой, каким я его себе представляла, напротив: при полном параде, красивый, даже нарядный какой-то.

- А, пресветлая, вы нашлись.

Я услышала тон, и, поняв весь подтекст, горько пожалела, что не осталась лежать кучей смятых и разодранных костей под окнами Академии. Тогда Беллиан, кажется, даже плакал. А главное - находился на той самой тонкой линии, отделявшей ненависть от глубокой привязанности. Все это было подстроено, конечно; что с того? Все равно мир казался золотым и теплым. Теперь же от неестественной желтизны освещения - и слов короля - веяло холодом.

- Дай угадаю, - процедила я сквозь зубы: - Кто-то рассказал о приключениях Фиериайна в моем замке?

- Мне пора ехать, пресветлая, дайте пройти, - Белло попытался протиснуться мимо меня. Я, следуя примеру лорда, сделала шаг вбок, закрывая ему дорогу.

- В - чем - я - виновата? - я посмотрела прямо в темные глаза короля.

- Может быть, в том, что не рассказали нам всей правды, моя герцогиня? - осуждающе и как-то снисходительно поинтересовался Эллорн. - Вот пресветлый Таэлерн пришел, покаялся, мы все ему простили. А у вас как-то нехорошо вышло. Вроде вы героиня, а на деле таковой не являетесь. Вроде победили страшного колдуна и ратуете за интересы страны, а сами как-то не совсем ровно дышите к Ведиаллину.

Я думала, что остолбенею и не смогу ничего сказать. Белло смотрел куда-то мимо меня, в сторону выхода, я сообразила, что ему просто не хватает наглости взять меня за плечи и сдвинуть с места; но в целом, в целом - он меня ненавидит. За что? За то, что я делаю все, что в моих силах, чтобы помочь ему? За то, что выполняю какие-то совершенно не относящиеся к делу идиотские задания? За то, что одна тут, похоже, способна на мыслительную деятельность? Вот честное слово, почивать на лаврах дома было куда лучше. Пускай я действительно редко выходила из замка и не находилась в гуще событий. Зато выезжала кататься, проводила целые дни в окрестных лесах, раздумывая о ведении хозяйства или о том, чтобы взять к себе ученика. Зачищая окрестности от опасных личностей, которые нет-нет, да и появлялись то там, то тут. Не убивая, а стирая память и забрасывая куда подальше. Впрочем, тело на моей совести вроде бы есть. Но полученное в честном поединке, подземные демоны.

Все эти мысли пронеслись в голове мгновенно, не оставив за собой даже толкового следа.

- Предлагаю вот что, - слова полились из моих уст, и я почему-то подумала о густом потоке крови. - Эллорн, тебе. Наконец-то убей Беллиана и правь страной, играй со своими жертвами напрямую; целое королевство в твоем распоряжении.

Лорд вздрогнул, будто от пощечины, и помертвел, посерел, стал похож на какого-то призрака. В существование которых я по-прежнему не верила.

- Таэлерн, я все знаю. Все, все, все! Думаешь, мы идиоты, никто Леалерну в глаза не видел? И да, предать меня за то, что я защитила тебя и твоего лучшего друга - прямо верх чести. Достойно величайшего семейства Лернов. Продолжай в том же духе. О, и... - я замялась; поминать Тилерна, наверно, не стоило, потому что я, по сути, совершала самоубийство, не тянуть же хорошего парня за собой. - Выдвинься на мою должность, что ли, раз вы с королем такие друзья.

Мне давно хотелось выговориться, и я наконец получила такую возможность. Логику в моих словах искать было бесполезно. Про Леалерну я так ничего и не поняла, просто била по самым уязвимым местам.

Три принца стояли ошеломленные, видно, не ожидали от меня такого. Я, в свою очередь, считала, что меня предали они, а никак не наоборот.

- Проходите, король, - выплюнула я напоследок, и придвинулась к стене.

Белло посмотрел на меня так, будто я была каким-то диковинным зверем.

- Я еду к Раэлане, можете меня сопроводить.

Не помышляя ничего плохого, я отвесила ему подзатыльник. После этого мы замерли на месте. Терпеть все это не было никакой возможности, но по этикету короля нельзя было трогать. Даже говорить с ним невежливо было нельзя. Отвесить подзатыльник, да при двух свидетелях! Все, меня теперь отправят на вечное служение к Тилерну. Вот позорище для отца. На мгновение я вся сжалась внутри, потом расправила плечи, отбросила назад закудрявившуюся от дождя прядь волос и сказала то, что должна была сказать:

- Все эти две недели я действовала из лучших побуждений и, безусловно, на благо моей страны и моего короля. Если по какой-то причине я умолчала об инциденте с Фьеро, то... Потому, что не сочла это важным. Ведь Таэлерн упомянул о причине этой выдумки? Сказал, что Фьеро залез в мой замок? Признался, что хотел произвести на меня впечатление?

Я по очереди заглянула в глаза всем трем. Таэ и Белло отвели взгляд, и только мертвенно-серый Эллорн продолжал смотреть на меня, а его глаза будто светились непонятно откуда взявшимся рыжим огнем.

- Хорошо, - продолжила я, не чуя ног. - Будем считать, что все было так. Не считаю себя виноватой в том, что выбрала из всех зол внимание к переговорам с Акероителью. Рекомендую почитать, что включает в себя должность советника. А теперь, лорд, герцог и король, я, пожалуй, отправлюсь посмотреть, не кончились ли еще наши друзья в замке Джарнов, раз уж вы так любезно не оставили никого за ними присматривать.

- Неправда, там сейчас Себ с Желларном, - прошелестел Эллорн.

- Вас никто не спрашивал, - отрезала я. Может, у него в глазах огонь, но так у меня - жгучий кантановский лед, семейная черта. - Поеду я туда исключительно по своей доброй воле, потому что с поста советника я ухожу.

С этими словами я развернулась и, как можно медленнее, двинулась к повороту. За ним я на всякий случай накинула на себя невидимость и побежала так, будто за мной гнались демоны. Кто знает, когда эти трое очнутся, а платить за подзатыльник ночью в темнице я не собиралась. Не зайдя даже в свою комнату, я распахнула ближайшее окно, постучала пальцами правой руки по тыльной стороне левой, и прыгнула. Как будто с метровой высоты. Свистнула - надеясь, что правильно поняла смысл заклинания, выдернула из пространства архив с документами и свод законов; конь наконец явился, усталый и несчастный, но я наложила на него ладони. 'Целение' и 'Бодрость' действовали, кажется, даже на траву. Верное животное воспряло, и через несколько мгновений мы вынеслись за ворота. Очень вовремя: за нами вокруг дворца упала реверсированная 'Завеса'. Очнулись, называется.

13

Я вынырнула из-под живой изгороди и нервно, запуганно осмотрелась по сторонам. Экзамен нам устроили на славу: понятное дело, середина второго курса, нужно отсеять несправившихся, да и магия все-таки боевая, а не украшение комнат воздушными узорами. Но чтобы так! Я уже полдня ходила по лабиринту, полному всяких ловушек, пакостей и злоключений. Вот, например, некоторое время назад попалось стандартное заклятие 'Завеса'. Все понятно даже дураку: потянул ее на себя, снял, пошел дальше. Я, однако, мгновение помедлила: говорят, Лижарн - местная легенда, познакомиться бы - очень долго отдирал себя от земли после попытки обезвредить настолько же элементарный 'Щит'. Главное, собрался по частям вполне самостоятельно. Но у него с собой амулет был какой надо, а не те слезы в вечность, что я сумела сделать вчера, вспомнив о том, что можно принести одну вещь, зачарованную специально для экзамена. В общем, думала я, думала, а тут какой-то торопыга меня толкнул, 'Завесу' дернул... Хорошо, что я в тот момент летела в противоположную сторону. Парня закрутило в вихре, меня замутило, тут же откуда ни возьмись прибежала бригада преподавателей и утащила бедолагу с собой, а я пошла дальше.

Весь экзамен был вариацией на тему возможных бед, которые могли свалиться на наши головы в будущем. Поэтому разрешали и амулет. Поэтому я и жалась к живой изгороди, недоверчиво глядя на арку, за которой виднелось здание Академии. Нет, высший балл мне, конечно, уже обеспечен. Его ставили всем, прошедшим восемь испытаний - а я сбилась со счету на девятнадцатом. Место в тройке лучших на курсе я себе точно оставила, потому что Себа пронесли мимо меня довольно рано, а Эллорн вмерз в землю поворотов пять назад - и как только не заметил пресловутый 'Холод', висевший в воздухе. Оставался красноволосый независимый Желл - при одном упоминании о котором папа с месяц назад впал в крайне нервное состояние и сказал, что жизнь, конечно, моя, но вот этой моды на аккуратных и немужественных ребят ему не понять никогда (потом извинялся и говорил, что не расслышал, из какого рода мое увлечение); и еще Беллиан, ненавистный и непонятный задира. Хотелось, конечно, победить всех.

Но я завалилась. И завалилась как надо - 'Стена', защищавшая арку, была приманкой, а я этого не поняла. Обрадовалась, что пришла первой. Заклятие обмануло меня, выпило остатки энергии и сил, и чем-то ударило наотмашь. Я сваляла дурака и, в результате, лежала и истекала кровью. Тут явился Беллиан - в разодранной рубахе, с расцарапанным худым плечом, светившим сквозь прореху, с багровым синяком на подбородке, улыбка и свет (а еще поток крови из моей рваной раны на боку). Двинулся к арке. Осторожно так пошел. Я тоже еле ступала, но 'Сеть' срабатывает, когда не ждешь, вылетает из-под защитного заклинания. Почти дошел, мой главный противник - и тут наконец увидел меня.

- Там ловушка, - сорвалось с моих губ, и я захрипела в досаде.

Теперь точно не выиграть. Не получится. А что еще было делать: черноглазая красота не далее, как несколько дней назад спасла меня от смерти, когда я споткнулась и выпала из окна. Но теперь не выиграть ни за что и никогда. А значит - никого не застыдить. Не стать самым крутым магом и притом магом-девушкой! Не поставить рекорда. Не познакомиться с Лижарном, который все ждет повторения своего результата. Да что там, мне - по правде - не мешало бы остановить кровь. Интересно, куда все запропастились, умирать-то не хочется.

И тогда он начал кричать. Как он вопил. Лечил меня и кричал, потом охрип. Потом выяснилось, что у него кончилась магия. До этого момента я успела послать его раз двадцать. В ход шли аргументы от "ненавижу" до "проклятый неудачник, не могущий уже наконец-то выиграть у женщины". Кажется, что-то упомянула и про батистовую рубашку. Не в хорошем смысле, это точно. А у него кончилась магия. И кровь мою было не остановить. Самый простой выход - вывалиться в эту арку, выиграть, стало быть, и притащить экзаменаторов. Ну выбросить рубашку, чтобы заклинание сработало на нее, оно вроде простенькое совсем, мощное только, и выиграть уже. Жутко, нечеловечески болит где-то у ребер, а Беллиан наконец перестает ругаться (среди его козырей были "а я тебя люблю, думаешь?!" и "ну не могла спокойно выиграть, надо было ломануться в рикошет!"), стаскивает рубаху, швыряет ее в арку, я спокойно закрываю глаза, зная, что за мной сейчас кто-нибудь да явится. Проиграла, ну и подумаешь. Через пальцы сочится теплая жидкость - и меня рывком поднимают над землей. Я с трудом открываю глаза. Лицо Беллиана так близко, и он так легко несет меня через проклятую арку, и я только и думаю, почему он не захотел выигрывать, и в сердцах отвешиваю ему подзатыльник перед тем, как отключиться.

Податься было некуда. Трудно поверить, но меня ловили, причем ловили, видимо, всеми освободившимися с переездом делегации силами. Я стояла на холме, возвышающимся над замком папы, и с неудовольствием наблюдала чуждую, отливающую ярко-синим магию. Казалось бы, куда деваться человеку, повздорившему с королем при свидетелях? Не к родному отцу точно, скорее, к каким-нибудь друзьям. Один мой друг, впрочем, был свидетелем, еще один - королем, а двое оставшихся - настолько очевидны, что их стоило бы проверить в первую очередь. Наряду с моим собственным замком. Так что папино поместье, видимо, шло следующим. Я едва держалась в седле, а потому просто не думала о подобных вещах. В частности, в мою вполне неглупую голову ну никак не умещался сам факт поисков. Что я такого, демоны разнеси их всех, сделала? Эллорн вообще с Беллианом дрался не далее, как несколько часов назад. А искать почему-то вздумали меня. От обиды и усталости появилось непреодолимое желание вернуться в прошлое и не дать королю по затылку. Или нет, лучше поймать Таэлерна на подходах к замку и... Я обессиленно хлопнула себя по лбу: из-за недосыпа перестала видеть простейшие, а значит, наиболее правильные решения. Вернуться в прошлое и рассказать всем про Фиериайна. И никаких проблем. Жаль только, изменять течение времени никто не умел. Говорят, немногих смельчаков, предпринявших подобную попытку, так никто больше и не видел. Непонятно, конечно, почему; лично для меня время всегда представляло собой просто еще одну ипостась магии. На себе ставить эксперименты, правда, не очень хотелось, а вот на каком-нибудь предмете вроде книги...

Ярко-синяя полоса вдруг ожила и начала двигаться, будто почуяв мое присутствие. Я вытаращила глаза, развернула коня и помчалась куда подальше. Намудрили, намудрили. Нет бы Таэлерну память стереть! Я прищурилась и подумала о том, что замок нашего прекрасного боевого мага и герцога по совместительству, скорее всего, будет вне подозрений. Заодно и на Леалерну посмотрим. Задумчиво склонив голову на бок, я пустила коня легкой рысью и стала вспоминать, где именно живет Таэлерн. По всему выходило так, что я этого факта не знала. Очередная досадная неудача. Эксперименты со временем почему-то строго-настрого запретил Кеддэрн, под страхом исключения из Академии, в папином замке не спрячешься... Я, меж тем, дошла до той степени усталости, в которой мне доводилось бывать всего несколько раз в жизни. Потраченная магия восстановилась только отчасти, а это значило, что любое следующее заклинание только отнимет сил и не принесет никакой пользы. Я посмотрела на гриву Лейла и тяжело вздохнула. Обернулась. Синяя полоса дошла до подножия холма и довольно отчетливо светила мне сквозь деревья. Да что это за магия такая - насыщенно-синяя?! Вроде, конечно, ничего особенного, но чувство от нее было какое-то нехорошее. Мерзенькое такое чувство. Я отъехала еще на несколько метров и хмыкнула. Разве только во дворец вернуться... Но уловка Фиериайна, скорее всего, научила не только меня.

Деваться было некуда. Замок Джарнов отпадал сразу. А еще мешала необходимость выспаться. Лечь где-то посреди леса? Тоже не вариант, потому что могут найти. И не только друзья. Сдаться? Я мысленно взбрыкнула и решительно помотала головой. Не хватало только упаднических настроений. Пускай проигрывают они, оцепляя дом за домом в попытке меня найти и - очевидно - призвать к ответу. Что же такое с этими мальчиками? То друзья навек, а то погоню объявили. К матери, разве только, отправиться. Лучше уж сразу в тюрьму под дворцом короля. Я подавила нервный смешок, вздохнула и первый раз в жизни пожалела, что у меня с собой нет хоть каких-нибудь предметов для гадания. Некоторое количество магии на предсказание - пускай самое неудачное - я бы потратила с удовольствием. Нет, можно, конечно, было по старинке. Я сняла с пальца несчастливое кольцо (давно бы его выбросить, да вот беда, слишком уж оно хорошо подходило для всяких таких ситуаций), подбросила его на ладони, как будто взвешивая и соизмеряя что-то, потом раздумала, побоялась беллиановского предостережения, ничего не наколдовала и поехала. Перстень надела на другую руку.

До дворца Раэланы я добралась достаточно быстро. Желл в свое время показал мне замок, да и про его хозяйку несколько замечаний сделал. Белло, должно быть, уже уехал. Да даже если остался - мне было совершенно все равно. Оставалось только взломать защиту (довольно неплохая, но для меня - несерьезная) и грохнуться спать в какой-нибудь комнате, навесив на дверь самый простой 'Отвод глаз' и замаскировав его получше.

Я подъехала чуть поближе, спешилась - и поняла, что Лейла тоже придется маскировать, ничего не попишешь. Главное сейчас было - хорошо вскрыть защиту замка, найти слабое место и пролезть сквозь него. Упасть спать. Я передернула плечами, в надежде заставить себя думать. Решение уйти с должности нравилось мне все меньше и меньше с каждым новым мгновением. Впрочем, терпеть взбалмошного Белло я больше не могла, значит, вариантов не оставалось никаких. В голове вдруг зазвучал хорошо знакомый голос. Я вздрогнула и осмотрелась по сторонам. Вокруг никого не было, а значит, Ведиаллин отчитывал меня не по-настоящему - еще хуже.

'Пресветлая, - укоризненно проговорил посол, - вы совсем сплоховали. Даже ваш не самый умный на свете король поедет на поиски именно сюда. Это же настолько невероятно, что вероятнее всего остального на несколько порядков'.

Признаться, Ведиаллин говорил внезапно-правильные вещи. Предчувствие вихрем вскружило мне голову, я забралась в седло, похлопала Лейла по загривку и начала отъезжать в глубь леса; в этот момент синяя стена выросла как из-под земли, отсекая меня, к счастью, от замка, а не от свободы. Я вздрогнула. Испугался и конь, всхрапнул - и поскакал, не разбирая дороги. Я оглянулась назад. К моему вящему ужасу, синяя полоса как будто тянулась ко мне и меняла форму, желая схватить. В Академии такой магии не преподавали точно, поэтому я даже и не знала, что думать. Просто неслась, пригнувшись, в седле, рассчитывая хоть на какое-то снисхождение сил природы. И, впервые за долгое время, они, кажется, решили дать мне шанс. У меня оставался последний вариант, неочевидный в своей вероятности и вполне вероятный в своей неочевидности. Кеддэрн. Именно к нему несся мой быстрый конь. Именно с ним мне нужно было поговорить по душам и выяснить про родителей Белло. Именно он, в конце концов, был моим первым серьезным увлечением.

Жил он неподалеку от Желларна, и всю оставшуюся дорогу я пыталась думать о правильных словах, но выходило только о неверных поступках. Благодаря этому я вздрагивала, совсем уже скатившись в сон, и возвращалась в реальность. Напортачила здесь, тут, там - везде. Не справилась. Опозорила отца, да и Белло... Оставила на произвол судьбы. Но терпеть его недоверие, очередную помолвку, новую ссору было выше моих сил. Голова начала болеть и, приложив руку к виску, я обнаружила, что не могу колдовать. Магия еще теплилась где-то в кончиках пальцев, но не осталось моральных сил. Я чуть было не хмыкнула. Впрочем, смеяться тоже не смеялось. Голова работала безотносительно моего желания что-либо анализировать, и теперь у меня ныло все. Ныла леченая рука, ныли виски, спина отказывалась слушаться, но самое ужасное - ныл Белло, каким-то непостижимым и страшным образом вросший в меня и не дававший покоя. Я не собиралась его прощать, я ненавидела его за то, что он опять впал в истерику, сделал какой-то дурацкий выбор - и тем самым заставил выбирать меня. Себя я тоже ненавидела; но теперь я больше не была подвластна ничьей воле. И все же, почему так болело внутри?

Мы с Лейлом пронеслись мимо знакомого оврага, и я поднялась в седле, настороженно глядя вперед: не покажется ли враждебная синяя магия? Ничего такого вроде бы не было, зато за ветвями угадывался силуэт мрачноватого замка, принадлежавшего семье Дэрнов испокон веков. Скоро, скоро можно будет забыться. Выехав на открытую площадку перед самим поместьем, я обессиленно огляделась по сторонам. Ну какой безумец решит искать меня здесь. Я спрыгнула с коня, поскользнулась на мокрой траве и не смогла удержать равновесия. Падение было настолько обидным и неловким, что я даже не стала вставать и делать вид, что все нормально. Трава холодила спину, надо мной было бескрайнее звездное небо, и везде вокруг были тьма и пустота. Я тихонько засмеялась, и Лейл удивленно всхрапнул. Я села на корточки, потом, оттолкнувшись руками, с трудом поднялась в полный рост. Передо мной зияла чернотой арка входа, оставалось сделать шаг. Я пошарила рукой за спиной: где-то там обретался конь, и надо было взять его за уздцы, но пальцы вдруг наткнулись на теплую плоть, и я почти заорала от боли: кто-то резко заломил мои руки за спину, потянул на себя, заставляя изогнуться в немыслимой позиции - только чтобы устоять на ногах. Плечи ткнулись в чужую грудь, и кто-то - ах, подземные демоны! - твердо проговорил:

- Задиралась, задиралась, а потом взяла попалась, - детская считалка, произнесенная мрачным тоном, прозвучала хуже любой угрозы.

- Эллорн, - прошипела я, силясь не начать плакать или умолять.

- Откуда ты знаешь? - голова лорда, наконец, соизволила появиться в поле моего бокового зрения. Серая кожа, горящие глаза - не очень-то приятная картина.

- Гадала, куда поехать, чтобы встретить тебя, моя любовь, - со свистящим смехом произнесла я, уже начиная просить магию, чтобы боль в руках прекратилась.

- Такая остроумная, что нет никаких сил, - выплюнул лорд.

Я попыталась рассмеяться, получившийся звук напугал меня саму.

- Поедешь во дворец по доброй воле? - спросил лорд и все-таки заглянул мне в глаза, выжег душу, кажется, до дна.

- Провались, - пожелала ему я, и тут Эллорн вдруг спокойно кивнул, а боль прекратилась. От запястий по телу побежала приятная дрожь и, стекленея, я поняла, что лорд меня чем-то обездвижил. Наверное, 'Волной', потому что чувствовала я все, но даже моргнуть не могла. Впрочем, такой необходимости и не было, спелл защищал глаза - и все тело - от любой напасти.

- Приятные ощущения, да, Лаэн? - холодно поинтересовался лорд и, перекинув меня через плечо, двинулся в зияющий черным портал, открытый точно напротив такого же входа в замок.

Лейл плелся за нами, а я, вместо того, чтобы думать, через что мне предстоит пройти в ближайшие часы, почему-то счастливо вспоминала о гениальной ловушке для лорда, которую придумали и поставили в библиотеке Академии мы с Белло. Остекленевшего, залитого 'Волной' Эллорна в обнимку с учебником по зачарованию нашли на каменном полу девчонки с параллельного отделения, и первое время я была уверена, что этого лорд нам не простит никогда. Не так уж я в итоге и ошибалась.

- Лейл! Ты закрыл портал перед носом Лейла! - завопила я, как только Эллорн опустил меня на землю, и действие заклинания прекратилось.

- В данный момент я бы на твоем месте волновался не об этом, - отрезал лорд. Я аж подпрыгнула на месте от негодования, откуда только силы взялись. Потом догадалась осмотреться. Компания, собравшаяся посмотреть на наш с Элом парадный выход из портала, впечатляла: король, Себ, герцог - чтоб ему провалиться к демонам - Иело и Желларн. Я сразу подрастеряла запал и приготовилась расплачиваться за содеянное. Отступать было некуда, но я по привычке окинула взглядом окрестности.

- Если вы будете наказывать меня, то Лейла-то за что?

- В самом деле, Лаэн! - раздраженно бросил король. - Может, хватит уже притворяться?

Как обычно, словно чем-то тяжелым по голове получила. Даже зашаталась и привкус крови на губах почувствовала, хотя куда уж дальше, ниже, чем то, что было пару часов назад.

- Притворяться? Притворяться? - проговорила я, со злостью уставившись в мокрую траву и чувствуя, что сейчас в очередной раз не смогу сдержать гнева.

- Притворяться, - мягко проговорил Себ, и я невольно вздернула подбородок. Уперлась в его лучистый взгляд и остолбенела. Если я хоть что-то понимала в наших с ним отношениях, герцог просил меня помолчать хотя бы одно мгновение.

- Лаэн, все, стоп, постановка прекращена. Спасибо за тренировку, хватит, - Эллорн похлопал меня по плечу, и я невольно сделала шаг назад.

- А ты, Эл, конечно, молодец. Не так просто изловить даже уставшую Лаэнкантану. Наверное, она тебе поддалась, - проговорил Себ и снова будто погладил меня взглядом.

- Разбор полетов завтра, сегодня все отдыхают и спят, - король поднял на меня свои темные глаза, и я почти задохнулась от нахлынувших чувств, не зная, куда бежать и что делать. - Пресветлый Таэлерн, благодарю вас за присутствие на нашей учебной тревоге. Сами понимаете, утаить от вас информацию я был вынужден. Лаэн, тебе особая благодарность. Возвращайся за конем, возьми кого-нибудь в провожатые. А я, может быть, наконец доберусь до Раэланы.

Я молча переводила взгляд с одного участника представления на другого, не понимая ничего, кроме того, что мой дорогой Беллиан в очередной раз ускользал от меня - и, по всей видимости, навечно.

- Я в замок Джарнов, - пожал плечами Себ. - Мы все сделали, так что теперь мне кажется разумным вернуться к нашей делегации. С призраками вроде разобрались, но сами понимаете, мой король...

Белло кивнул.

- Тогда, если пресветлая мне позволит, я сопровожу ее к... Куда бы то ни было, - Желларн чуть поднял брови.

Я вздохнула с облегчением. Хоть не с лордом проделывать обратный путь, какая радость.

- Герцог, поедемте со мной, - вкрадчиво и чуть игриво проговорил Себ, и я чуть было не рассмеялась в голос. Ситуация постепенно начинала проясняться, обретая осязаемую форму и какие-то довольно забавные черты. Впрочем, пришедшее на ум объяснение я отвергла почти сразу: оно было неправдоподобно хорошо, а мое поведение его явно не заслужило.

- Доброй ночи, - растерянно проговорил Таэлерн, и они вместе с Себом отправились в сторону конюшен.

- Я во дворец, буду за старшего, - поежился Иело, что меня тоже удивило, подумать только, младший Лиан проявляет инициативу и подает голос! Такое впечатление, что я отсутствовала не два часа, а, по меньшей мере, два месяца.

Беллиан снова кивнул. Меня раздирали противоречивые чувства: хотелось то ли броситься ему на шею и расплакаться, просить не ехать к этой отвратительной особе, то ли отвесить еще пару подзатыльников.

- В таком случае, я за советника, - с иронией заметил Эллорн, видимо, ожидая какой-то реакции с моей стороны.

- Документы на место отнеси, - я сдернула с плеча сумку и швырнула ее, особенно не целясь. Лорд, впрочем, обладал отменной реакцией и поймал украденный мною архив, глазом не моргнув, после чего, не говоря ни слова, отправился во дворец. Принц пожал плечами и, развернувшись, поспешил за ним, в первый раз за все время нашего знакомства напомнив мне старшего брата.

Небо на востоке светлело. По правде говоря, я готова была смотреть в любую сторону, лишь бы не на ослепительно прекрасного короля.

- Мы используем портал, Беллиан? - поинтересовался Желларн достаточно сухо, и я сразу оттаяла, хоть кто-то был на моей стороне.

- Конечно, - отозвался король, закутался посильнее в свой плащ и отправился вслед за Таэлерном и Себом.

- Ну что, пойдем? - граф осторожно тронул меня за плечо, и все равно я почти взвыла от прикосновения. Не привыкла еще после истории с Элом.

- Пойдем, - наконец подала голос я и бросила взгляд на друга. Желл улыбнулся - и я чуть подняла уголки губ в ответ.

- Куда бросать? - спросил он, поднимая с земли огромный черный том, явно не один из тех, что мы зачаровывали совместно.

- Подальше отсюда, - вздохнула я и протянула руку.

Желл замешкался на секунду, и у меня рухнуло сердце. Вот как, оказывается, легко потерять доверие самых близких друзей.

- К замку Кеддэрна, - проговорила я, стараясь унять дрожь в голосе.

Желларну, впрочем, незамедлительно стало совестно. Он протянул том мне и прикусил нижнюю губу.

- Перестань, я сама виновата, - произнесла я и тут же изумилась до крайности: еще несколько мгновений назад так всех ненавидела, а теперь виновата сама?

- В смысле... Так получилось, Желл. Просто так получилось.

Я подняла глаза к бледно-голубому небу, пожалела об отсутствии теплой одежды - и открыла портал к замку Кеддэрна.

- Мы еще об этом поговорим, - отозвался граф и куртуазно пропустил меня вперед.

Как прекрасно и удивительно: шагнул в портал и вышел через несколько лиг пути. Ответ Желла не сулил мне ничего хорошего, но благодаря зачарованной книжке нам не придется вести мучительные разговоры. А то, глядишь, еще и исчезнуть можно будет по дороге. На идее избежать наказания меня заклинило прочно.

Перед замком Кеддэрна было пусто.

- Лейл, - позвала я. Желларн что-то там мешкал на другой стороне портала, а мое внимание, меж тем, привлек поблескивавший в лучах восходящего солнца предмет. Похоже, это был счастливый медальон Эллорна, носимый исключительно под рубашкой и никому не видный. Ты подумай, повезло так повезло. Я наклонилась, чтобы подобрать его; металл ожег мне руку. И тут разом случилось сразу несколько вещей: из портала вышел Желларн; тот закрылся за его спиной с неприятным звуком, заставив нас обоих подскочить на месте; спокойный голос радушно поинтересовался:

- Может, мне кто-нибудь объяснит, почему перед моим домом всю ночь срабатывают порталы, одни лучшие ученики уносят других, что не мешает другим появиться вновь в компании третьих? Да еще по дороге кто-то теряет несчастного коня, который знать не знает, что ему делать.

Меня аж холодный пот прошиб. Боковым зрением я видела, что из арки появился Кеддэрн, и представать перед ним в таком виде не хотелось совершенно.

- Зачем вы схлопнули портал? - спросил Желл не самым дружелюбным образом, и я, не удержавшись, хихикнула. Совсем глупо и по-девчачьи. Развернулась и уставилась на своего самого любимого преподавателя. Черные волосы, брови вразлет - неземная красота.

- Желларн, Лаэнкантана смеется по делу, что-то ты меня своим вопросом в тупик поставил. Как я могу схлопнуть портал? Нет, извини, были бы мы сейчас в Академии, я тебе бы сразу выговор сделал.

- Книжка ваша разрядилась, - с легкой неприязнью подтвердила я, изо всех сил стараясь избежать взгляда бывшего преподавателя.

- Пешком до дворца теперь, если Лейла не найдем? Знаешь, Лаэн...

Узнать я так ничего и не успела, потому что Желла жестом остановил Кеддэрн:

- Во-первых, конь у меня, не бросать же зверя из-за нерадивости некоторых любимых учеников, - я встрепенулась и даже заулыбалась, какая-то часть огромного камня, лежавшего на моей душе, благополучно истаяла в воздухе. - А во-вторых, я все же настоятельно рекомендую вам зайти ко мне на завтрак. Уехать во дворец успеете всегда.

Отказаться от такого предложения было бы верхом неприличия, поэтому мы с Желлом покорно последовали за Кеддэрном, обменявшись, правда, постными взглядами. Недостаток сна синхронно убивал нас еще на первом курсе Академии.

14

- Нам бы поспать немного, - вежливо сказал Желларн.

- Какое уж там спать! - с энтузиазмом отозвался преподаватель. - Столько всего нужно друг о друге узнать, а времени - в обрез.

Я наконец-то выпала обратно в реальность и подумала о том, что неплохо бы все-таки выяснить природу отношений Кеддэрна и королевской четы, но, кроме вопроса: 'Скажите, это вы убили родителей Беллиана?' - мне ничего не шло на ум.

- У нас страна разваливается, - продолжал дипломатично гнуть свою линию Желларн. Мне даже смеяться захотелось: иногда он бывал просто искрометен.

- Да прекрати! Все у вас в порядке, я же интересуюсь иногда, - парировал Кеддэрн.

Я переводила взгляд с одного на другого и не знала, что делать. Передо мной стоял початый кубок с вином. Из еды наличествовали исключительно закуски, и я, кажется, начала пьянеть, потому что Кеддэрн за какой-то надобностью успел сказать два тоста. Если рассматривать мир с точки зрения Ведиаллина, то насторожиться надо было с самого начала. Но мы исправно пили, исправно пытались что-то рассказать, не выдавая государственных тайн, исправно отшучивались на вопросы о короле. В самом деле, какой-то кусок выпадал из общей картины.

- Что вы сегодня за представление устроили? - в третий раз поинтересовался Кеддэрн. И тут до меня дошло. Я и так пропала, поэтому проступком больше, проступком меньше...

- Ладно, расскажу. Желл, даже не думай встревать.

Оба мужчины ошарашенно уставились на меня. Я чуть наклонилась вперед и, глядя в темные глаза Кеддэрна, произнесла так холодно, как только могла:

- Я считаю, что ты причастен к гибели короля и королевы, родителей Белло. Поэтому мне очень нужно было с тобой поговорить. К сожалению, во дворце мало кто разделяет мою точку зрения, и я, не добившись позволения, поехала под покровом ночи сама. Эллорн, твой любимчик, увидел, что меня нет, обо всем догадался и провесил портал, чтобы суметь меня достать. Тем и взял, неожиданностью, кто будет ради такого амулет разряжать. Впрочем, ладно, ладно, убедил, проигрышу в поединке оправданий нет. Лейла он, видимо, не заметил. Поэтому, поскандалив слегка во дворце, я получила Желларна и разрешение вернуться за конем. Так что ты мне скажешь? Убил обоих из ревности?

Ведиаллин, конечно, мог бы мной гордиться. Прямо хоть бери и рассказывай ему всю эту оказию. Кеддэрн и Желл, однако, были убиты моими словами. Я подождала пару мгновений и кашлянула. Более, чем убедительный прием (да в кого же я превратилась за четырнадцать дней во дворце?). Кеддэрн резко побледнел, и это, как подсказывала мне память, говорило о многом.

- Мы очень долго не спали, пресветлый, - промямлил Желл где-то на заднем плане, и я поняла, что сейчас ко мне в первый раз в жизни действительно отнесутся как к мальчишке - дадут по лицу. Почти угадала: Кеддэрн резко вскочил, схватил меня за ворот рубашки, и поднял над землей. Мне отчего-то не было страшно, разве только не хотелось лететь спиной в каменную стену.

- Так что? - прошипела я, глядя в глаза преподавателю.

- Остановитесь!

Желларн, кажется, вскочил со своего места, но это меня не интересовало. Ведь можно же из смеси отчаяния, ярости, ненависти и аффекта вычленить ответ на интересовавший меня вопрос?

- Мы вместе с твоим отцом камня на камне от королевства не оставили, чтобы найти убийц! - прорычал Кеддэрн, больше походивший на дикого раненого зверя, чем на самого себя.

- Это не ответ, - поморщилась я. Висеть становилось больно. - Желларн, не лезь, - рявкнула я в сторону, и почти уже вступившийся за меня граф отпрянул назад.

- А что тогда для тебя ответ? Что я любил Иедерну, а потом, спустя двадцать лет, решил отомстить Джелу за то, что женился на ней он? Оставить двух принцев сиротами? ЭТО ПОХОЖЕ НА ОТВЕТ?! - Кеддэрн встряхнул меня, я чуть не взвыла от боли и наконец услышала долгожданный треск. Упала бы на пол, но Желл, оказывается, только и ждал момента, чтобы подхватить меня.

- Похоже на ответ психа, - я похлопала друга по плечу. - Но раз ты так упираешься, тогда быстро говори мне, от чего погибли король с королевой и какова самая вероятная версия?

Кеддэрн со злостью отшвырнул изукрашенный ворот рубахи в сторону и, скрестив руки на груди, исподлобья уставился на меня.

- Отец должен был рассказать.

Я только пожала плечами в ответ.

- Смертельное заклинание, предположительно, 'Небытие'. Работа чистая. Их нашли не сразу, убийца успел скрыться. Версия - захват власти. Никто же не знал, подземные демоны, что младший брат короля вдруг явится из ниоткуда, заберет на три года власть и введет моду на охранные спеллы, через которые проедешь только в виде трупа.

Рассказ Кеддэрна слово в слово повторял папин. За исключением момента, когда наш бывший преподаватель чуть было рассудком не двинулся от горя. Хотя в подобной ситуации это оправданием не являлось. В общем, выводы были неутешительны, наколдовать злосчастный спелл имела возможность вся наша верхушка. Все наши родители. Да еще если брать в расчет чужаков... А кто и как собирался захватить трон - пойди пойми.

- Послушай-ка, раз уж мы теперь на ты, - Кеддэрн снова нехорошо посмотрел на меня. - Папа ведь не пожалел тебя и рассказал, сколько времени я тряс Дерлиарна, правда?

Наверное, я как-то выдала себя, потому что в следующее мгновение он уже нависал надо мной.

- Не рассказал, милая?

- Причем тут, собственно, отец Себа? - встрял в разговор Желларн и встал рядом со мной, придерживая за запястье. Кожу ожгло прикосновением, и я удивилась: вроде маг воздуха, пальцы-то холодные должны быть.

Кеддэрн коротко хохотнул, а я наконец испытала самый настоящий ужас, морозящий позвоночник и переворачивающий желудок: в этом звуке почему-то было гораздо больше угрозы, чем во всем остальном.

- Действительно, причем Лиан к Лиарну, совершенно непонятно.

До меня наконец дошло.

- Блядь, - вдруг выдал Желларн. Я вздрогнула: никогда не слышала, чтобы граф употреблял в речи ругательство хуже 'демонов'. Но ситуация, в общем-то, позволяла, если я правильно поняла, о чем речь. Я постаралась сохранить холодность тона, глядя в темные и злые глаза Кеддэрна:

- И что же насчет Дерлиарна выяснилось? Он из тех Лиарнов?

- О, моя пресветлая, - недобро протянул Кеддэрн. - Из тех самых. Прямая ветка.

Тут бы мне, по-хорошему, и сломаться наконец, и рассыпаться в извинениях, и, возможно, проклясть судьбу. Не сложилось.

- Увы. Железное алиби у Лиарна-старшего. А Себ на тот момент колдовать толком не умел, хотя повоображать и любил.

Я сглотнула, чувствуя, что тревога никуда не делась. Сейчас-то он колдует чуть не лучше всех в королевстве.

- Блядь, - снова сказал Желларн, и вот это меня проняло.

- Что вы имеете в виду, пресветлый? - спросила я и наступила ему на ногу. Впрочем, все, что он имел в виду, было написано у него на лице. Фраза Кеддэрна, судя по всему, не в самом удачном свете выставила какие-то неизвестные мне поступки Себа.

- Ничего, - отозвался граф, приходя в себя. - Простите, демонстрирую не самое достойное поведение на свете.

- Соглашусь, - отрывисто бросил Кеддэрн и вдруг перестал надо мной нависать.

- Девочка, а ты выросла, - сказал он вдруг, глядя как-то оценивающе, и сердце екнуло, сейчас будет мстить за все мои жестокие слова и спорную в моральном отношении попытку узнать правду.

- Прошу... меня простить, - я склонила голову и вздрогнула, не поняв сначала, что с рубашкой и откуда на ней такой вырез.

Кеддэрн хмыкнул и тоже опустил глаза.

- Право слово, не будь здесь сейчас пресветлого Желларна, моя дорогая, сделал бы тебе предложение.

Это был удар под дых, и очень подлый, но ничего другого мне ожидать не приходилось. В конце концов, я только что обвинила его в убийстве любимой женщины.

- Пресветлый здесь, так что не будем о возможностях, - отозвалась я и почувствовала, как Желл сжимает мне запястье.

- Ты первая начала разговор, - сказал Кеддэрн. - Я лишь предлагаю тебе одну из них.

- Уходим, - я дернула Желла за манжет.

- Или ту возможность, что Себ, будучи наследником рода Лиарнов, вполне претендует на все королевство целиком.

Я вскинула глаза на нашего преподавателя - в Академии он был не таким злым - и как пощечину получила: дошло, сколько проблем ждет меня потом с отцом. Что во дворце я еще получу за свой побег. Что меня все только ненавидят и будут ненавидеть еще больше, продолжи я гнуть свою линию. А я ведь не могла остановиться. Происходящее с каждым мгновением все сильнее напоминало дурной сон, как будто я сделала поворот не туда, где-то ошиблась, и теперь, вместо светлой и ровной дороги, передо мной расстилалась сотня маленьких извилистых тропок, каждая из которых вела к темным, беззвездным пустошам.

- Это глупости, мой принц, - проговорила я, в надежде сгладить инцидент подобным обращением.

- Принц? Принц? - Кеддэрн вскинул голову и расхохотался как-то угрожающе. - Что же ты, Лаэн, заявилась с Желларном. Мы бы нашли способ загладить твою вину.

Реакция стала отвратительно медленной. Я едва успела схватить бросившегося вперед графа за плечи и дернуть на себя, в противоход.

- Мы уходим, - твердо сказала я, но Желларн рвался из рук. Мне пришлось оттаскивать его за шею - слабое место - и шептать на ухо успокоительные слова.

Кеддэрн даже смеяться начал.

- Если вы почитаете историю и найдете у кого-нибудь сохранившиеся договоры, то узнаете, что Лианы - младшая ветка королевского дома. В то время, как Лиарны - старшая. И Себ - самый прямой наследник того типа, который променял трон на жизнь странствующего чародея. А младшая ветка потом не захотела возвращать корону. Раз в сто лет договор обновляется. Угадайте, когда истекает дата последнего?

- Блядь, - выдохнула я на ухо все еще дергающемуся Желлу. Тот сразу обмяк, и мы бочком протиснулись к выходу.

Я махнула рукой, Кеддэрн ответил кивком головы, мы с графом сошли по ступеням (из захвата я его так и не выпустила), и тут откуда-то из-за угла выскочил безумно напуганный, но счастливый Лейл.

- Садись, - процедила я. Желларн повиновался, и я забралась следом, излишне сильно впившись пальцами ему в плечо, устроилась позади и обвила торс друга руками. Надо признать, ощущение оказалось довольно приятным. Почти не изменившимся, таким же, как когда он обнимал меня, уча творить заклинания. Лейл сразу поскакал, чуть ли не манкировав указанием Желларна.

- Что тебе было надо? - крикнула я на прощание, не надеясь на ответ.

- Все выяснил, - донесло до меня ветром.

- Молчи, - проговорила я, когда мы слезли с Лейла и, пошатываясь, побрели во дворец.

Желл понуро кивнул, а потом, видно, не выдержал:

- Зачем ты...

- Зачем я? Зачем я?!

- Да, Ла, зачем ты подвергаешь себя таким испытаниям? Я понимаю, что ты пытаешься все сделать правильно, исправить чужие ошибки, но ты выбираешь торные пути, и в конце каждого тебя ждет расплата.

- Желл, я не могу слышать твой высокий слог, - поморщилась я, впрочем, очень быстро остывая. - Пойдем заснем где-нибудь в обнимку, так, чтобы король нашел нас, казнил меня и прекратил тем самым эти невыносимые мучения.

- Зачем ты отвесила ему подзатыльник на глазах у этого ублюдка? Потерпеть нельзя было?

- Нельзя, - отрезала я.

- А рассказать нам про Фиериайна?

- Желл, если ты продолжишь читать морали, я пойду и убьюсь сама каким-нибудь дурацким способом.

Я вздохнула.

- Пойми, я не хотела подставлять этого длинного дурака, который по своей недальновидности сдружился с Лерном и в одночасье стал нашей мишенью номер один. Мне жалко его стало. И я собиралась вам рассказать, но, опять же, с глазу на глаз. А тут то посол, то еще что. Просто не было возможности.

Мы дошли до центральной лестницы.

- Поэтому я и предлагаю, так сказать, разом со всем покончить.

- С тех пор, как ты во дворце...

- Проблем не оберешься, - закончил за Желларна Беллиан, появившийся из ниоткуда.

Меня хватил самый настоящий паралич. Встретить Белло здесь и сейчас... О боги несчастий, за что мне это.

- Желл, пойди-ка, проверь охранные заклинания, а потом спать. Где вы шлялись вдвоем, я спрошу у советника.

- Портал разрядился, - насупился Желларн и сделал шаг вперед. - Лаэн ни в чем не виновата.

- Конечно-конечно, я так и понял, просто нам с ней нужно поговорить, - кивнул король, и Желл не почувствовал фальши.

- В таком случае прошу меня простить, - сказал он и мгновенно растворился в рассветном сером мареве.

- Ни в чем не виновата. Ни в чем не виновата! - прошипел Белло и, схватив меня за локоть, потащил куда-то наверх. Воспаленное сознание подсунуло мне очень сладострастную картину наказания, отчего я вздрогнула и покраснела.

Расплата очевидным образом не могла быть столь хороша. По правде сказать, хотелось лечь и умереть. Не спешить никуда больше и не плавать в этой мешанине ужасов и горестей. Я больше не могла сердиться на Белло, в конце концов, у него убили родителей. Взяли - и убили. А он правит страной и даже сносно реагирует на мои выходки. На мгновение перед глазами замелькали странные образы: будто мы не по лестнице поднимаемся, а стоим у ворот замка, ночью, дождь льет так, будто небеса прохудились... Видение закончилось мгновенно, я только и смогла, что удивленно моргнуть: сердце в ответ на него издало какой-то протяжный стон. Совершенно непонятная реакция. Да и не было никогда ничего такого. Я нервно сглотнула: похоже, усталость и нервы давали о себе знать. Белло, меж тем, с упорством, достойным представителя королевской семьи, дотащил меня до своих покоев, открыл дверь - и я залюбовалась, очарованная: много-много аметиста и стекла. Вся комната фиолетовая и невероятно холодная в лучах восходящего солнца. Красота непередаваемая. 'Или передаваемая?' - мелькнула в голове непрошенная мысль о Себилиарне. Белло со стуком захлопнул за нами дверь. Я невольно обернулась - наверное, не надо было - и сразу сделала шаг назад: король кипел. Понесло же меня во дворец!

- Как, помирились с Раэланой, пресветлый? - не задумываясь, выдала я, и тут же замолчала. Разговор надо было начинать не с этого. Да и стоило ли его начинать вообще?

Белло подобрался и осклабился:

- Нет, советник, но мы на пути к этому. Хотел, кстати, задать вам пару вопросов на тему, но, конечно, не сейчас.

Опять на вы, опять полунезнакомый, деловой тон... Я почти взвыла в голос.

- Почему же не сейчас, мой король?

- Потому что тебе надо отоспаться. Вторые сутки на ногах? - Белло вопросительно поднял свои идеальные брови, и за этим мне почудилось что-то иное, не простое любопытство.

- Пока что первые, мой принц! - бодро отвечала я.

- Ласково ты ко мне обращаешься, Лаэн.

Белло прошел мимо, направляясь к большому стеллажу, достал сверху красивую каменную шкатулку и извлек на свет довольно-таки старый перстень, по виду ничем не зачарованный.

Засмотревшись на короля, я не среагировала, а потом, поняв, что сказала, решила молчать и дальше. Подумаешь, личное и фамильярное обращение, какая разница-то. Ляпом больше, ляпом меньше, на фоне подзатыльника незаметно совсем. Беллиан обернулся ко мне, словно не решаясь о чем-то спросить, я перевела взгляд на перстень, делая вид, что интересуюсь исключительно им. На самом деле, все те несколько секунд, пока Белло стоял спиной, я поедала глазами позвонок у основания его шеи, казавшийся мне отчего-то верхом совершенства. Вообще, если бы Белло хоть иногда практиковал чтение мыслей, то я, наверное, уже была бы у демонов из-за какого-нибудь особенно удачного проклятия. Вдохновленный, король колдовал так, что мы с Эллорном только диву давались: ну не мог он таких спеллов знать физически. К счастью для меня, про чтение мыслей и общее вмешательство в естественный ход вещей мы наслушались на этике колдовства. Лично я потом спать не могла и все проверяла, не читает ли вон, скажем, Ландерн, моих мыслей. Если мальчишке нужно было извести все ругательства, чтобы разозлить того, кто залез ему в голову (и то не факт, конечно), то мне было проще. На практическом занятии по выявлению нарушителя я начала серьезно думать про свои женские нужды, про обилие красивых принцев вокруг, в общем, Желларн слетел с катушек ровно в тот момент, когда я, перебрав про себя все прелести Эллорна, перешла в порядке шалости к нему самому. Этим способом я воспользовалась еще пару раз в жизни, а потом решила, что читать мысли - слишком накладно в плане траты сил.

- Много бы отдал, чтобы послушать, о чем ты молчишь, - заметил Беллиан, резко возвращая меня в реальность.

'О вашей шее, мой король, о ваших волосах, о ваших глазах', - проговорила я про себя, не отводя взгляда от Беллиана, и вздохнула.

- Убить меня хочешь, понял, - он надел перстень на безымянный палец правой руки, а я вздохнула с облегчением, не читает, не читает. Иначе по инерции перешел бы на вы.

Я пожала плечами:

- Это вряд ли. Скажи, когда ты меня выгонишь из дворца?

Беллиан даже нахмурился:

- Не понимаю, о чем ты.

От сердца по телу будто пополз лед. Конечно, Бе, давай поиграем во всепрощающую милость, будто это никому не надоело. Я распрямила плечи: в силу того, что я женщина, они у меня не широкие и не устрашающие, но все же определенный эффект это действие имело, по крайней мере, для меня. А вот случившегося дальше я не ожидала вовсе. Волосы, ничем почему-то не сдерживаемые, поползли вниз и рассыпались по плечам. Я в недоумении - и смущении - оглянулась назад и увидела, что вечная заколдованная костяная шпилька, подаренная мне когда-то Себилиарном, лежит на полу, развалившаяся надвое. Теперь похолодело в животе. Я подняла взгляд на короля, у которого отчего-то было опрокинутое лицо, и одними губами поинтересовалась:

- Где Себ?

Беллиан, слава всему, понял, что что-то не так и не стал тратить время на иронию:

- В замке Джарнов должен быть. В чем дело?

- Дурное знамение, - отозвалась я, немного приходя в чувство. На самом деле, более, чем приметой, даже маленькой сказочкой, это быть не могло. Не должно было.

- Как всегда, придаешь излишнюю важность вещам, - Белло чуть улыбнулся, и на мгновение я и думать забыла о тревожном стечении обстоятельств.

- Пожалуй, - скривилась я. Не рассказывать же теперь о том, что я хожу и выясняю обстоятельства смерти его родителей. Если за Фиериайна я получила то, что получила, то за это... Меня передернуло. Но ведь другой возможности поговорить с Кеддэрном просто могло и не быть. Я все сделала правильно и вместе с тем - абсолютно неверно. В результате Себ оказался главным подозреваемым.

- А есть какие-то фактические опасения насчет нашего обожаемого герцога?

- Нет-нет. Я просто не могу понять, почему ты до сих пор держишь меня здесь.

- Куда же мне тебя девать прикажешь?

Белло поднял левую бровь и сделал шаг ко мне. Я задрожала, заколебалась, но не отступила.

- В темницу, например. А что? Дала подзатыльник королю, украла архив, самовольно ушла с должности.

- Ну-ка прекрати считать.

Белло, оказывается, был уже совсем близко и сжал мою руку в своих ладонях, отчего я вздрогнула, а по телу пробежала сладостная дрожь.

- Пойдем, - сказал он мне. И куда-то повлек за собой.

Шли мы, оказывается, в сторону постели. Я слегка оторопела, но Белло невозмутимо откинул покрывало, мотнул головой в ее сторону:

- Ложись. Да не бойся, просто мне не хочется оставлять тебя бродящей по замку. Натворишь еще что-нибудь. А тут выспишься хорошенько и не денешься никуда.

Я прикинула в уме перспективы и решила повиноваться безоговорочно, поэтому скинула сапоги и залезла под фиолетовый шелк. В нос сразу ударил чужой запах, и я чуть было не отключилась прямо на месте, от простыней, подушки - всего, пахло просто дико прекрасно. Вернее, не так. Пахло дико и прекрасно.

- Я понял, что не внушаю тебе доверия, Лаэн, а это чудовищно.

Король закрыл меня одеялом и уселся на край кровати. Я, меж тем, почти готова была грызть зубами подушку.

- Времени у меня не было рассказывать, - прошептала я.

- И желания тоже. Я сожалею, что так получилось.

- Это Эллорн, Эллорн все начал, - вдруг вырвалось у меня.

- Корить тебя за Фиериайна? Да, с нашим лордом мне еще предстоит разговор. Но ты мне нужна больше всего. Во всех перипетиях, во всех переговорах, во всем. Жизнь без тебя имеет мало смысла. А потом, ты же расскажешь мне, как помириться с Раэланой, верно?

Последняя фраза меня убила, и я наконец-то очутилась в долгожданной пустоте: ни эмоций, ни желаний, ни-че-го. Какое, в самом деле, счастье. Можно даже не спать, а сразу приниматься за какие-нибудь дела.

- Если за этим, то спроси у лорда. Он у нас известный знаток человеческих сердец.

- А если не за этим?

Белло вдруг резко повернулся ко мне и, протянув руку, провел пальцами по щеке, остановившись в опасной близости от губ. Я собиралась вскочить и устроить ему нагоняй, но сил отчего-то не было, меня неудержимо тянуло в сон.

- Ах ты, - с трудом проговорила я, раз за разом стряхивая с мыслей и чувств накатывавшее волнами оцепенение.

- Могу, могу еще обмануть пресветлую Лаэнкантану, - с горькой усмешкой посмотрел на меня Белло. - Пока ты не заснула, впрочем, моя принцесса...

Сердце разорвало на части, и я позволила оцепенению подойти чуть поближе, чтобы смыло кровь и осколки.

- Что? - спросила я так дерзко, как только могла.

- Никакого подвоха, - король наклонился ко мне и провел рукой по волосам, - просто заклятие сна. Вот ты закроешь глазки, и я уйду. На дверь наложу спелл, чтобы ты обязательно дождалась моего возвращения.

- Замолчи, - прохрипела я, стараясь не двигаться и концентрироваться, подземные демоны меня забери, как же трудно... Не спать. Говорить.

- Молчу, - это было сказано почти на ухо, а потом холодные пальцы вдруг сжали мое левое запястье. - Магии у тебя не будет два дня за все твои дерзости и проступки. Достаточно мягкое наказание, не считаешь?

В кожу вплавился то ли горячий, то ли ледяной металл, и я очнулась на мгновение, взвыв от боли, а очнувшись - запоздало поняла, что за перстень доставал из шкатулки король.

- Ты, ты, ты! - заорала я, глядя на руку, вокруг которой красовался едва заметный обруч наподобие браслета. С такой штукой точно колдовать не придется. Спелл, блокирующий магию, подумать только. Никогда бы не подумала, что подобное доведется увидеть воочию.

- Так ты решила, что я оставлю твое поведение безнаказанным? - холодно поинтересовался Беллиан.

- Лучше бы заставил тебя поцеловать, - сказала я, чувствуя, что спелл сна снова тянет к земле, и равнодушно перевернулась на другой бок. - Хотя нет, хорошо, что не заставил, спасибо, что отнял магию. Поцелуя я бы не пережила.

По-моему, слова попали в цель, но рассудить здраво с каждой секундой становилось все труднее.

- Глаза закрываются. Белло, Себ из Лиарнов, слышишь? Будь с ним поосторожнее, пока я не разберусь. Вроде там все чисто, но кто знает. Белло?

Король почти мгновенно навис надо мной:

- Откуда кровоподтек?

Я широко раскрыла глаза:

- Не имею понятия, о чем ты, - я действительно не знала, о чем именно он говорит. - Слышишь меня, нет? Себ...

- Из Лиарнов, да, да, моя принцесса, я знаю об этом с рождения.

Белло замолк, а я, будь у меня силы, всплеснула бы руками: конечно, все, наверное, об этом знают с рождения. Хотя Желларн вроде подобной осведомленности не выказывал.

- Я понял, что ты делаешь. Выясняешь про родителей, да? Ну и дурак же я, Лаэн, прости меня, - с этими словами король накрыл рукой мою ладонь, и я плавно отключилась от происходящего, сползая, срываясь в фиолетовую кружащуюся бездну.

Наверное, поцелуй в скулу, отчего-то невероятной болезненный, и фраза про оторванный воротник мне просто примерещились.

15

Я открыла глаза. Комната шаталась и плыла в невероятно душном тумане, будто снова приглашая впасть в дрему. С трудом сев на кровати, я обнаружила, что нахожусь неизвестно где: все фиолетово-сиреневое, аметисты, шелк, немного золота. Цвета, впрочем, навели меня на мысль о том, кто мог быть хозяином шикарных покоев. Я потерла глаза, тряхнула головой - волосы чересчур знакомым образом рассыпались по плечам - и наконец прозрела. Беллиан, Белло... Не стал наказывать, вступился за меня. А я, безмозглое создание, только и делаю, что слушаю Эллорна и прихожу к неправильным выводам. Впрочем, как мне было реагировать? Я въехала во дворец около двух недель назад и сразу оказалась заваленной кучей информации, обязанностей да и просто бреда какого-то. Не разобравшись по сей день, я блуждала в этом всем, как в тумане, не зная, где свернуть налево, где направо, а где стоять и ждать, пока чудовище проползет мимо. Друзья еще хороши, оказывается. Я с досадой сжала кулаки. Эллорн вообще свел нас с Белло, и неизвестно, что происходит сейчас. Нет, может, я все напридумывала, но зачем ему было сталкивать меня из окна? Я поднялась на ноги и с силой раскрыла ладони - чтобы банальная вспышка 'Света' хоть как-то привела меня в чувство. Ничего не получилось. Мотнув головой, я повторила движение - с тем же результатом. Отчего-то заныло левое запястье. Я с удивлением посмотрела на него, и события тут же выстроились в стройную линию, да так, что я чуть не вскрикнула. Себ - из Лиарнов, может претендовать на трон; Эллорн - лживый манипулятор; родители Белло погибли от руки кого-то очень сильного и очень знакомого, может, даже и Кеддэрна, хотя непохоже на то; Акероители зачем-то понадобились удвоенные поставки нашего зачарованного оружия; Таэлерн - то еще демоническое отродье, подставляющее всех направо и налево, но при этом трепетно относящееся к загадочной родной сестре. Ах да, с поста советника уйти мне никто не дал и, по всей видимости, не даст еще два с половиной месяца, в течение которых Белло обязательно женится на Раэлане, ведь ему так нужен наследник. И ближайшие пару дней у меня не будет магии, вон ведь, горит на запястье бледно-фиолетовый наруч из чистой энергии. Откуда только у Белло такой амулет нашелся! Я скривилась: вижу магию, а использовать ее, коснуться - не могу. Совсем как с королем.

Я посмотрела на шкаф и, ничтоже сумняшеся, полезла на него. Шкатулки, конечно, не было, но отчего не проверить? Легко спрыгнув вниз, я вдруг почувствовала, как по телу разливается сила. Похоже, заклятие начинало отпускать. Проблемы сами собой решиться не могли, поэтому я подергала для виду двери, постучала по оконной раме - заперто, да еще как, и пошла умываться, на ходу продумывая несколько версий дальнейшего развития событий. Как только я перечислила все неприятности, присвоила каждой из них имя, откуда-то вдруг взялась легкость. Зеркало было одно, в ванной, и я в первый раз за долгое время разглядела в отражении себя. Лаэн из рода Кантанов, вполне себе красивая особа с бровями вразлет, хоть и одета по-мальчишечьи, хоть и в синяках вся, а ворот рубашки оторван напрочь (вот это я набалагурила с Кеддэрном, кто бы мне сказал в Академии, что так с ним обойдусь - ни за что не поверила бы). И ссадина на правой скуле, не так уж красиво, но отчего-то и не безобразно. Я улыбнулась отражению и с удвоенными силами принялась шерстить в покоях Белло. Не выдержала, конечно, и открыла гардероб. Столько нарядов, столько цветов, а ходит все в темном. Я увидела фиолетовый шелк, и мне немедленно захотелось пошалить. Стянув рубашку через голову, я надела собственность Беллиана и достала соответствующий кушак, чтобы хоть как-то зафиксировать великоватый мне наряд. Получилось довольно симпатично, и я даже не стала закалывать волосы обломками Себова подарка (что бы король ни говорил, а знамение все-таки было не слишком хорошим). Я на мгновение задумалась, не перечитать ли учебник по предсказаниям, но тут же отмела эту идею в сторону: наука темная и непонятная, а хороших прорицателей на всю историю нашлось трое, и все закончили, как один, печально: в попытке убежать от собственной смерти. Нет уж, такого счастья не надо. Я села на кровать и стала ждать прихода короля. Солнце светило вовсю, и я склонялась к мысли, что за полдень перевалило довольно давно. Пора бы меня и будить. Во дворце стояла гробовая тишина, почти наверняка - результат заклинаний. Удивительное дело, жизнь без магии. Да подземные демоны, я колдовала, едва появившись на свет! Страшным ребенком была, по словам папы. Что-то в моем сознании уцепилось за предыдущую мысль, и я вдруг поняла, что забыла еще об одной проблеме: откуда взялась та пугающая синяя полоса? Я даже сглотнула, вспомнив ее странные эманации. Мне, конечно, не доводилось видеть демонских заклинаний, наведенных самими демонами, но сейчас я отчего-то думала, что именно так они и выглядят. Если отмести в сторону тот факт, что демонов не существует, и это все сказки, чтобы детей пугать. Но все-таки магия была, искала меня, и я чуть в нее не влетела. А кто еще хотел меня найти? Да весь дворец, судя по всему, включая короля. Я, как назло, колдовать не могла, а значит, не могла проверить возникшую теорию. По идее, заклинание поиска или оповещения срабатывает, только когда объект касается его. Самопроизвольно охотиться за объектом спелл не умеет, магия вообще не так построена, она не живая же! Хотя вопрос спорный и до сих пор открытый.

Шелковая рубашка немного жгла кожу - ощущением того, что когда-то ее носил Беллиан. Я решила не зацикливаться на короле, с благодарностью подумала о том, что хотя бы Иелиан радует своим поведением (пожалуй, единственный, не считая Желларна и красавчика Тилерна), и в нетерпении стала обходить комнату по периметру. Попала, что ни говори. Странность, но в покоях Белло были только пейзажи, все в одних и тех же печальных, холодных тонах. Ни портретов родителей и брата, ни собственного изображения... Даже жутко как-то. Мой взгляд остановился на довольно большой картине, изображавшей дорогу, ведущую в никуда. Я мгновение помедлила и решила, что неплохо бы проверить, не скрывает ли она каких тайн. Пошевелила пальцами, с досадой помянула демонов - и застыла в недоумении. Два дня без магии, совсем не смешно. Можно, конечно, и по-другому. Я подтащила тяжеленное кресло к стене, залезла на него и взялась за раму руками. На мое удивление, картина подалась довольно легко. Прокляв все на свете, я с трудом сняла ее со стены, поставила на пол, и - о диво - моему взору открылся секретный лаз. Я с опаской кинула в него перстень с сапфирами. Ничего не случилось, поэтому я взялась руками за край, с некоторым трудом подтянулась и оказалась внутри. Честно говоря, лаз был сырой и не особенно комфортный, но меня это не заботило. Я поискала перстень, нащупала его и поползла вперед, размышляя о том, что брюкам пришел конец, равно, как и моим ладоням, а вот рубашка и кушак при определенной ловкости могли и выдержаит. Еще я мгновенно вспомнила о возобновлении физических тренировок на убой, которые мы радостно прекратили, переступив порог Академии. Мало ли как жизнь повернется, а без магии, оказывается, все далеко не так просто.

Преподаватели были правы. Они все, как один, горой стояли за то, чтобы мы каждый день пробегали по несколько лиг. А раз в пару месяцев забрасывали нас в какие-нибудь руины и наказывали выбираться самим. Мы возвращались грязные, оборванные и злые, но при этом способные отстоять себя. Спустя год меня вымотала банальная беготня по стеллажам. Кто-то там из великих магов прошлого сказал, что самый изощренный колдун становится никем, как только у него иссякает магия. Но ведь можно же бороться и другими способами? Цепляться за жизнь - не все равно ли чем?

Ход вел куда-то наверх. Я, ругаясь на чем свет стоит и попеременно поминая то богов несчастий, то демонов, все же продвигалась вперед, поминутно цепляясь за острые выступы. Поворачивать обратно уже точно было бесполезно. Тьма царила непроглядная. Через несколько минут непростого пути я стукнулась головой о что-то твердое. Поводила руками: впереди явно была какая-то преграда. Я слегка надавила на стенку, и она поддалась. В лаз хлынул свет. Я с удивлением обнаружила, что проход расширился донельзя, и теперь совершенно необязательно сидеть, согнувшись в три погибели. Расположившись поудобнее, я толкнула препятствие посильнее. Оно упало вниз с жутким грохотом.

Несколько мгновений я просто сидела и моргала. Передо мной, судя по всему, был тот самый кабинет, где Белло нашел злосчастный договор с Акероителью. Я вылезла из тайного хода и осмотрелась. У меня на мгновение появилось какое-то нехорошее чувство, и фиолетовый наруч на запястье, кажется, мигнул. Я обозрела стену, на которой, по словам Эла, находилась крамольная картина - и наконец-то обнаружила родителей Белло. Высокого отца с благородными чертами лица и совсем маленькую мать, редкую красавицу. Меня на мгновение захлестнули эмоции, но я приказала себе не расклеиваться. Отсутствие магии влияло на меня довольно сильно, а ведь пошли только первые сутки. Я помотала головой, невольно провела руками по темно-фиолетовому шелку рубашки - и сама испугалась этого жеста. Надо было срочно возвращаться в покои короля, переодеваться в свои вещи и под страхом смерти никому не рассказывать о том, что натворила. В голову вдруг постучалась интересная мысль - почитать архив. И не тот, что успел побывать у меня в руках, а настоящий, с важными документами. Наверное, на это нужно было испросить разрешение Белло, но, в конце концов, раз уж я все равно была тут... С намерением хотя бы пролистать документы я направилась к письменному столу, но у двери внезапно раздался непозволительно громкий гомон, в котором при желании легко различались: занудное бормотание Себа (он уже тут?), категоричные рубленые фразы Эллорна и спокойный голос короля. Похолодев, я поняла, что, видимо, снесла какую-то защиту, и рванула обратно к тайному ходу, по пути хватая с пола картину, призванную его загораживать. Сначала повесить, потом отодвинуть - и влезть. Сказано - сделано. Я пристроила картину на место, оглянулась на дверь (голоса, меж тем, не стихали, непонятно, почему еще не ворвались внутрь, принцы-то у меня горячие, им только намекни на угрозу) и собралась ползти к покоям. Пальцы проскользнули по раме, и портрет остался висеть на месте. Я, не веря своим глазам, попробовала еще раз, потом еще раз и еще раз. Рука будто пролетала сквозь золото отделки, но дело было не в этом. С картины на меня смотрела всем известная прожигательница жизни на балах, леди Лаэнкантана. Дверь начали ломать, и я - от нечего делать - залезла под стол, ни на что особенно не надеясь и пытаясь осознать тот факт, что подле портретов матери и отца Белло держит мое изображение.

На первом курсе на наше суровое и сугубо мужественное отделение припорхала преподавательница с соседнего - развивать вкус. Мы возмущенно погалдели, сходили пожаловаться к Баерадэру, отвечавшему за все, выяснили, что ему на художественное воспитание наплевать, лишь бы магии не мешало. Делать было нечего: целый час каждые два дня мы стали убивать на всякие глупости. Уже через неделю, блистая и светясь, она задала на дом создать что-то своими руками без применения магии. Мы снова заглянули к Баерадэру. Тот обучал третьекурсников какому-то страшному спеллу и не преминул запустить им в нас. Вопрос временно снялся с повестки дня. Мы пропустили пару занятий, получили нагоняй от Кеддэрна и окончательно прокляли все эти тонкие материи. Для перевода на второй курс нам теперь требовалось одобрение этой странной дамы с труднозапоминаемым именем. Первым сломался Эллорн, принес с собой нечто прямоугольное, завернутое в зеленый шелк и разошелся минут на десять про то, как любит писать картины. Мы слушали, раскрыв рты. После этого он взял да и сдернул покрывало. Портрет, по его словам, изображал юную прожигательницу жизни на балах. Все было просто замечательно, краски, тона, богатство наряда слегка порочной юной девы. У картины нашелся только один недостаток: прожигательница имела мое лицо. Мою улыбку. Мои руки. В общем, была целиком и полностью списана с меня. Белло ехидно поинтересовался, позировала ли я лорду обнаженной или все еще впереди, Эллорн попытался объяснить, что мы с ним лишь однажды парой слов перекинулись, просто моя внешность ему показалась подходящей, Белло сказал какую-то гадость, и началась самая настоящая драка. После чего занятия по развитию вкуса нам быстренько отменили. Преподавательница, оказывается, не знала, как разнимать двух здоровых парней и, немного подумав, завалилась в обморок. Бросаться под перекрестный огонь из заклинаний пришлось мне.

Дверь наконец-то слетела с петель, издав ужасающий звук, а я подтянула ноги под себя и обняла колени руками. У стола имелась плотная деревянная стенка, прислонившись к которой я и сидела. Вряд ли, конечно, можно было надеяться на то, что меня никто не найдет. Найдут. И рубашку узнают, и начнется светопреставление. Впрочем, подобные перспективы отчего-то не пугали. Очень хотелось выяснить, собственно, откуда у короля взялся этот бесстыжий портрет с голыми плечами, на котором я была диво как хороша.

- Мой король, нашли? - спросил незнакомый голос, и я постаралась даже дышать потише. Кто знает, смотреть или слушать будут.

Мимо стола прошли длинные ноги в черных сапогах, и я все-таки вздохнула. Король собственной персоной. Откуда-то вдруг повеяло свежестью, я помотала головой, подняла руку - и чуть не заорала. Руки не было. Как не было и всего остального. Значит, 'Невидимость' со стороны - и без магии - смотрелась именно так. Дыхание перехватило: кто бросил на меня спелл? Неужто король?

Перед столом толпилось уже пятеро человек. Одну пару ног я никак не могла узнать. Желларн опустился на колени, я чуть было не дернулась назад, но маг воздуха посмотрел сквозь меня, чуть поджал губы и поднялся.

- Пусто, - сказал он недоумевающе.

- Что-нибудь пропало? - а вот это уже был Эллорн, чуть не подпрыгивавший на месте от нетерпения.

- Вообще ничего, - холодно отозвался Белло. - Не понимаю, почему защита сорвалась. Может, просто давно не обновлял заклятий?

- А злоумышленник не мог скрыться? - с любопытством спросил тот самый непонятный голос.

- Видите ли, мой дорогой лорд, - я чуть было не присвистнула, кого это еще во дворец принесло с таким титулом, - наш король ставил вполне определенную комбинацию заклинаний, которая по-простому называется 'Ловушкой'. Быть может, сейчас в Академии этому не учат?

Говорил, конечно, Себ. Я в очередной раз взмолилась всему, что только есть на свете, чтобы мой герцог не оказался причастен к убийству родителей Белло. Он, конечно, физически не мог этого совершить, но договор обновляли в этом году, и что-то здесь не сходилось, пугая меня до одури.

- То есть, злоумышленник оказался бы заперт внутри? - поинтересовался неизвестный мне лорд.

- Верно, - отозвался Эллорн. - Предлагаю уже наконец-то пойти заниматься делами. Нет, просвечивать комнату заклятием наличия сущности мы не будем.

Кто-то ойкнул, и я очень хорошо представила себе, как Эл хватает выскочку за запястье, догадываясь, наверное, кто окажется злоумышленником.

- Потом объясню почему.

- Двигаем, - полупрезрительно бросил Себ. - Дверь я навешу, а что до заклинаний - мой король, обновите?

- Легко, - сказал Белло. - В действительности, нас иногда навещает мой прадед, так что свалим все на него.

Голоса опять слились в гомон, и вся компания буквально за пару мгновений убралась из кабинета.

Раздался грохот. Дверь, видимо, не желала возвращаться на свое законное место. Себ грязно выругался, извинился перед королем, громыхнул еще раз, и наступила тишина. Я, стараясь не смотреть на свои невидимые руки, сосчитала до ста, собралась было вылезать из-под стола, потом передумала, глубоко вдохнула, посидела пару мгновений и все-таки выбралась наружу. Комната была абсолютно пуста, мои принцы ушли, по новой захлопнув ловушку. Взгляд невольно остановился на портрете, и я даже руками всплеснула, почему он здесь, зачем, откуда? Ладоней перед лицом не появилось. Набросили на меня заклинание, ничего не скажешь. Если это все же дело рук короля, то, может быть, он и лазейку из комнаты оставил? Я сощурилась, потому что какая-то часть предположения явно не вязалась со всем остальным. Белло, невидимость, классическая ловушка... Я чуть было по лбу себя не хлопнула (остановил только непонятный страх не увидеть в очередной раз ладони): заклинания-то обнулились. Меня ничто не остановит, потому что Белло поставил новые спеллы вместо подействовавших и, видимо, заоравших на весь дворец старых. С радостью отодвинув картину, я залезла в тайный ход, и что-то снова кольнуло в сердце. Ох, похоже ведь, что я так своеобразно чувствую заклинания, когда сквозь них прохожу. Сейчас набегут, набегут и снова примутся искать. Может, даже разрешат непонятному лорду просветить помещение. Я вздрогнула и поползла быстрее. В обратную сторону ход показался гораздо короче и приятнее. Уже вываливаясь из лаза, я заметила, что наконец-то стала видна. Беллиана в покоях, к счастью, не было. Я повесила картину на место, заметила на раме красную каплю, выругалась, посмотрела на свои ладони и потопала в умывальню, потому что крови было порядочно. Когда за спиной раздался голос Белло, я даже подпрыгнула от неожиданности.

- Ну-ну, пресветлая, - сказал он. Я обернулась и увидела, как король материализуется на краю собственной кровати. Вот же хитрец.

Я замерла на пороге ванной и развела руками: мол, что поделаешь.

- Рубашка тебе к лицу, надо признать, - хмыкнул Белло, а я, меж тем, почему-то не могла оторвать взгляда от жилки, пульсирующей у него на шее. Чересчур часто она, кажется, билась. Или это я так быстро дышала?

- Старая совсем никуда не годилась.

- Ой ли? - Белло поднялся на ноги и подошел ко мне. - А в мою личную комнату ты полезла потому, что тебе покои эти совсем не годились?

Я сделала шаг назад.

- Личную комнату?

Белло схватил меня за запястья, и я ахнула, отшатываясь. Кожа к коже, горячо, в первый раз... Хотя не в первый, конечно, но всегда - как в первый. Сердце колотилось, как безумное, я уставилась в темные глаза короля, да так и замерла. Раны на руках затянулись, и Белло, улыбнувшись, отпустил меня.

- Нашла что-нибудь интересное?

- Нннет, - помотала головой я. - Если не считать какого-то нового лорда.

- Ах, это... - протянул король. - Ну пойдем познакомлю.

Я бросила жалобный взгляд на свою рубашку.

- Нет-нет, - Белло даже усмехнулся. - Взяла значит взяла. Пошли.

Я покорно двинулась вслед за ним. Уже на пороге он бросил, будто невзначай:

- Поможешь помириться с Раэланой?

Плестись в хвосте Белло, чуть не гарцевавшего по дворцу, радости не было никакой. Разумеется, я помогу тебе помириться с Раэланой, подземные демоны! Несомненно, вот первое, что сделаю - помогу тебе помириться с Раэланой. Советники нужны только для этого. А лучшие друзья - тем более. Я скривилась и ускорила шаг, потому что за королем не поспевала решительно. Он шел размашисто, как будто... Ну так и есть, у кого-то осталась магия, толкающая под стопы. Только не у меня. Я нахмурилась и злым жестом затянула кушак поплотнее. Сейчас ведь будет картинка, весь дворец-то Белло в этом шелке видел. Нехорошо может получиться, ох как нехорошо. Вроде как не выдержала, а потом переодеться ума не хватило. Я чуть за голову не схватилась - и ничего придумать не смогла, переодеваться он мне запретил. В самом-то деле, как будто Академию так и не закончили, а остались в ней навсегда, два придурка.

Мы на полном ходу влетели в тронный зал, да так, что я по инерции пронеслась мимо короля и остановилась куда позже. Неужели отсутствие магии и на рефлексы влияет? Нас приветствовал гул голосов. Знакомые сплошь лица: Желл, Себ, Эллорн, даже Иело вышел, невероятно красивый в темно-синей рубашке. Впрочем, все это я успела зафиксировать на краешке сознания. Остальное пространство было занято присутствием непонятно кого лет восемнадцати на вид. Русоволосый, с зелеными глазами, только полюбуйтесь на него.

- Прекрасная Лаэнкантана, - протянул Эллорн, и я уставилась на него, не моргая.

До моих красавцев, похоже, начало доходить про рубашку, потому что Себ непристойным образом прикусил себе фалангу указательного пальца.

- Лорд, - ответила я, скривившись и уже предчувствуя долгие разборки, ждавшие нас впереди.

- Мне влетело из-за вас, - улыбнулся он.

- И поделом, - отрезал Белло. - Господа, я хотел бы в очередной раз поблагодарить нашу герцогиню за вчерашние прекрасные показательные учения! Это во-первых. Во-вторых, за службу я жаловал герцогине наряд с моего плеча.

Мне захотелось провалиться сквозь землю, потому что обычай такой действительно существовал, и было ему что-то около тысячи замшелых лет, никто этим не занимался с очень давних пор.

- А я в ответ на подобное снисхождение взялась помирить моего короля с Раэланой, - сказала в тон я и, не выдержав, закатила глаза.

Себ уже просто давился смехом, и глаза у него были, как обычно, заразительно-веселыми. Эллорн смотрел на нас бесстрастно, ни единой морщинки не пролегло через его высокий лоб, и это тоже говорило о многом. Верил в происходящее только незнакомый мне юнец, смотревший на меня широко распахнутыми глазами.

- Какая чудесная история, - заметил Иелиан, поднимаясь на ноги. - Впрочем, мой брат и пресветлая всегда так, а еще ведь внимания ни на кого не обращают. За ними пару раз смерть являлась, Айлен, - принц кивнул новенькому, - так они не заметили, и та ушла ни с чем.

Все рассмеялись, а я сглотнула и посмотрела на Белло. Тот, впрочем, сделал вид, что не обратил внимания. Неужели растрепал обо всем брату? И, в таком случае, кому еще?

- Простите же мне мою неучтивость, - сказал король. - Лаэн, познакомься, это Айлен из рода Ардов, лучший дипломат за последнее поколение.

Я слегка кивнула головой, не удостоив ребенка и взглядом.

- Дипломат?

- Сама понимаешь, - развел руками Белло. - Вчера, при розыгрыше этой тревоги, мы были вынуждены действовать на полном серьезе. И, понимая, что остаемся без переговорщика, послали за Айленом прямо в Академию.

- Теперь просто некрасиво будет не оставить лорда хотя бы на один тур переговоров, - подхватил Эллорн. - А то ведь выдернули его чуть не из постели.

- Лорд спит в Академии? - учтиво поинтересовалась я.

- При Академии, - слегка хриплым приятным голосом отвечал Айлен, невесть каким образом успевший оказаться прямо рядом со мной и теперь целомудренно целовавший мне руку. - Это такая честь, такая честь, моя герцогиня.

Себ за его спиной стал беззвучно жестикулировать и смешно хватать ртом воздух, отчего и удостоился пинка под колено от улыбающегося Желларна.

- Что же, - неопределенно сказала я, - приятно познакомиться... Айлен. Что там с вашим положением, почему спите при Академии?
Тут посветлел лицом даже Эллорн.

- Моя герцогиня, я вынужден так жить, потому что владения родителей - и мои - расположены на самом севере, у подножия гор. Мне слишком долго скакать в Академию каждый день.

- Скучаете по дому? - спросила я совсем высокомерно, поймала заинтересованный взгляд Себа на левое запястье, и тут сзади раздался хорошо знакомый голос:

- Мужской покрой? Пресветлая, вы бы так не выдавали своих мальчиков, а то обесчестили, взяли рубашку, бросили, а беднягу можно вычислить.

- Доброго дня, Ведиаллин, - сказала я, не оборачиваясь.

- Это рубашка короля, - издевательски протянул Себ. - Дело в том, что, не знаю, как наемникам, а вот здесь за службу жалуют вещи с плеча.

- А лорд не ревнует? - Ведиаллин наконец-то прошел мимо меня, с интересом всех разглядывая.

Я оглянулась: остальные застыли около входа.

- Мы расторгли помолвку, - спокойно отозвался Эл, и меня будто холодом обдало. Он говорил так серьезно, что становилось понятно: речь идет о каких-то чувствах, которые мы действительно расторгли в предыдущую ночь.

- Что за неприятность, в самом деле! - голос Ведиаллина сочился ядом. - Когда же успели? Ведь не вчера, когда пресветлый Эллорн носился вихрем повсюду, разыскивая прекрасную Лаэнкантану? Потому что это была учебная тревога, и расторгать помолвку незачем. Правильно?

Айлен только и делал, что хлопал длиннющими ресницами. Вот тебе и лучший дипломат в поколении.

- Мы расстались по-дружески, решив, что наши глубокие чувства друг к другу все же далеки от любви, - процедила я, глядя на лжепосла недобро.

- Ведиаллин, - наконец-то вступил король. - Я все же предлагаю потрапезничать через полчаса, а потом, как и договаривались, перед закатом, начать переговоры. Может быть, по воле всего сущего, даже закончить их.

Северянин собрался что-то сказать, но Беллиан продолжил:

- Простите, запамятовал, с этим вопросом ведь не к вам, а к пресветлому Маиларду?

Я возликовала: отбрил так отбрил.

- Да, ко мне, - отозвался наконец широплечий тип с медными волосами. - Так и сделаем.

- Без лишних слов, - одобрительно кивнул Белло.

- Пойду тогда переоденусь, дабы не смущать пресветлого Ведиаллина развязностью моей рубашки, - скривилась я в очередной раз за последние несколько минут.

- Я провожу вас, - поднялся с места Себ, и мы пошли к выходу.

- Зачем за мной увязался, герцог? - спросила я, выбрасывая, одно за другим, платья из шкафа.

- Вот как ты теперь со мной разговариваешь, да, Эн? - удивился Себ.

Красное не подойдет, бирюзовое - нет, это слишком пышное, то слишком деликатное. Да что же, у меня платьев не осталось? Или я так паникую, что даже вон пальцы липкими стали от пота?

Очередное платье летит в сторону, и Себ фыркает. Так и есть, случайно попала в него.

- Откуда рубашка? - протянул герцог насмешливо, меняя тему и ожидая ответа.

- Король пожаловал.

Я с силой шваркнула дверью шкафа, она, стукнувшись, отскочила, распахнулась настежь, являя мне - о чудо - кажется, то самое платье, которое я искала. Перламутровое, холодного голубоватого оттенка, строгое, под горло и невероятно красивое. Я чуть было не взвизнула от восторга и рванула в ванную одеваться.

К моему глубокому сожалению, Себ не испарился, когда я вышла обратно в покои, причесанная и одетая в прекрасно сидящее платье, тонкая и бледная от его сияния. Я пожала плечами. Говорить по душам не хотелось. Может, потому, что я сейчас вообще ничего не желала, лишенная магии и скованная женским телом, женскими эмоциями, ужасающей женственностью. Подземные демоны, как же я от этого бежала всю сознательную жизнь.

- Себ, - сказала я, и сидевший в кресле друг сразу задрал своевольный подбородок, отзываясь на слово. Сердце рвалось на части, потому что я не знала, что будет, признай он вдруг правдой то, что наговорил мне Кеддэрн. Я сделала два шага, и теперь герцогу просто приходилось задирать голову. Я вспомнила, как он когда-то вел себя и как я его когда-то любила, и сразу решилась.

- Ты... В этом году Лиарны перезаключают договор с Лианами.

Себ даже взгляда не отвел, так и продолжил смотреть чуть насмешливо.

- Скажи мне, пожалуйста, что вы не хотите захватить власть.

У меня задрожали колени, едва я произнесла это вслух. Омерзительнейшее чувство, проклятая невозможность защитить себя и кого бы то ни было - без магии.

- Слышал, что ты вчера отвесила Беллиану подзатыльник в присутствии третьих лиц, схватила архив и, дерзко смеясь, сбежала из дворца куда подальше. Скажи мне, что ты не хочешь захватить власть.

Я опешила и даже почти отшатнулась. В голову лезли совсем не те мысли. Без магии. Дворец, полный молодых мужчин. Страшновато, по правде сказать.

- А вот еще, - совсем уж вкрадчиво произнес Себ, - на тебе были рубашка и кушак Беллиана, ты неизвестно где провела ночь. Скажи мне, что ты с ним не спала.

Рука сама собой полетела к скуле друга - с размаха, быстро, мощно - но он перехватил, пуская по моему телу болезненный ток, кажется, чем-то приложил. Я досадливо поморщилась и отдернула пальцы.

- Да что же он, силы у тебя забрал? - брови герцога поползли наверх, и ток, стягивающий жилы, мгновенно отпустил.

- Не такое уж и большое наказание за то, что я натворила.

Для пущей убедительности пришлось поджать губы.

- Убить его мало, - сказал Себ с чувством и осекся. Сердце в очередной раз ухнуло вниз.

- Начнем с меня, - проговорила я, стараясь не думать о всех оговорках и ненависти, испытываемой герцогом к королю. - Я не спала с Белло, я получила свое наказание и в отместку порылась в его вещах, пока он отсутствовал. Я не хотела захватывать власть или ставить под удар короля. Просто он довел меня до... До конца. Я была измучена гонкой за послом, а тут Белло высказывает мне за неоткровенность. Я сорвалась. Я плохо поступила, потому что подвергла опасности всех вас.

Слова давались с трудом, падали вниз, как камни, и я вдруг поняла, что говорю правду. Да, моя гордость такого поведения короля больше выдерживать не могла, и наказать Беллиана в какой-то мере было правильно; но, случись на замок нападение, я угробила бы своих лучших друзей.

- Ну а я, Эн, терпеть не могу короля. Не выношу его просто, - друг нахмурился. - И, по идее, могу претендовать на власть. Но... Она мне не нужна. Мне нравятся мои обязанности. Мне нравится помогать нашей стране. Не я рос королем - Беллиан. И для страны будет лучше, если он останется на троне, а я помогу, чем смогу.

Признание оглушило. Стало очень стыдно.

- Ты мне веришь? - Себ медленно поднялся на ноги и оказался выше во всех отношениях.

Я сделала неопределенный жест, потом кивнула:

- Никогда не хотела думать, что ты способен на какие-то козни.

- Вот почему от меня Желларн шарахается, - протянул Себ. - Кеддэрн, старый пень, все выложил, только вы к нему явились? Подозрительно, не находишь? Учитывая его историю с покойной королевой...

- Да почему же все всё знают, а я нет? - почти простонала я.

- Потому что, - Себ перешел на зловещий шепот, и меня ударила дрожь. - Я ближайший родственник короля, не связанный с ним прямой кровью. Я его конфидант, Эн, я тащил гроб с телом его матери плечо о плечо с ним и был его плечом, когда он рыдал и рыл землю руками после похорон, когда все высокие гости разъехались, когда его шебутной дядя уволок малолетку Иелиана, и мы остались вдвоем на кладбище магов.

Я не выдержала и отступила на шаг, не отводя взгляда от карих-карих глаз Себа.

- Почему, думаешь, мне выпала высокая честь сторожить принца аж целый месяц?

Я помотала головой, чувствуя, что сейчас расплачусь, и закусила нижнюю губу.

- У вас, небось, есть версия, да?

Голос почти не дрожал. Учитывая сказанное, он был невероятно тверд. Себ только развел руками:

- Есть, но она недоказуема. Все берегут тебя, моя герцогиня, прости уж нам это прегрешение.

- Берегут? - на последнем дыхании выдала я. - Да на кой лад вы меня тогда во дворец взяли? Взор услаждать?

- Мы взяли тебя защищать Беллиана, моя герцогиня, - с нажимом отозвался Себ. - Как ты помнишь, я голосовал против введения этой должности, но все-таки сейчас понимаю, что был неправ. Ты прекрасно справляешься. А выкладывать в один вечер тебе всю информацию... Согласись, странно и глупо.

- Но вы же утаиваете ее от меня, - едва проговорила я. - И... Как... Значит, я даже с защитой не справляюсь, убежала ведь вчера.

Знание тяжким грузом легло на мои плечи.

- Со своей работой ты справляешься лучше некуда, - мягко произнес Себ. - Я, честно, и не думал, что первое время от тебя будет толк, а он есть, моя герцогиня, еще какой. Без тебя мы бы провалили переговоры, не успев начать. Может быть, тебе это незаметно, но ты одним своим присутствием заставляешь короля не нервничать и быть взрослым мужчиной. Ты защищаешь его в подлинном смысле этого слова, а не банально шляясь вместе с ним повсюду.

Я, конечно, слушала то, что говорит Себ, но мыслями была довольно далеко. Защищать... короля. Смириться, что... обо всем расскажут постепенно. Не требовать... ничего?

- Вы слишком многого просите, мальчики.

Герцог изумленно уставился на меня.

- Нужно подумать.

На слова совсем не было сил, в горле застряли сплошь стоны боли и другие невыносимые звуки. Я мотнула головой в сторону двери. Себ быстро понял намек, хотел что-то сказать, но в результате только кивнул и вышел из моих покоев.

Мне, меж тем, очень надо было что-то разбить. Или ударить кого-то головой о стену. Например, Эллорна. Эллорна, виноватого во всех моих бедах. Кто столкнул меня из окна? Кто предложил вернуть пост советника? Кто распоряжался тут чужими жизнями одним щелчком пальцев?

Я не заметила, как вылетела из собственной комнаты. Ярость застилала мне глаза. Лорда хотелось убить. И получить объяснения. Неважно, в каком порядке, ведь его мятежный дух, конечно, останется здесь и будет всем досаждать похлеще некоторых живых. Промчавшись по коридорам вихрем, я добежала до покоев Эла и стала ломиться внутрь. То ли лорд испугался моего напора - что, разумеется, маловероятно - то ли просто отсутствовал. Гнев на мгновение поутих, только для того, чтобы дать мне собраться с мыслями. Лорд наверняка был с Беллианом, где же еще ему пропадать. Осталось решить только один момент: стоит ли устраивать смертоубийство на глазах у короля. В том, что дело закончится дракой в самом удачном случае, я не сомневалась. Слишком много незаданных вопросов накопилось у меня к отпрыску рода Лорнов.

- Герцогиня? Какая неожиданность. Позволите вас сопроводить?

Я обернулась на излишне витиеватый тон. Так и есть, за спиной стоял малолетний Айлен.

- Мне нужно кое-кого навестить.

- Должно быть, все уже на обеде, как считаете?

Я сжала губы. Мальчишка, по сути, был прав. Сколько там времени ушло на переодевание и разговоры с Себом, я не следила.

- Ой, и еще, пресветлая! - Айлен так забавно всполошился, что у меня сразу сжалось сердце. - Прошу вас, окажите мне честь сражаться против вас в поединке.

С этими словами ребенок дунул на руку, и - спустя несколько долей мгновения - я поняла, что он наколдовал очень страшный спелл, бьющий по площади. Я бросилась за близстоящую статую и почувствовала, как волна жара обтекает меня вокруг и уносится дальше, где-то по пути исчезая, превращаясь в воздух. Кровь снова забурлила, и я даже ничего говорить не стала: мальчишка хочет поиграть - так пускай. Тоже мне, подобострастник нашелся... Все вернулось на круги своя в мгновение ока. Выпрыгнув из укрытия, я левой рукой сымитировала 'Огонь', а правой схватила вазу со столика, и пока Айлен тратил бесценные секунды на то, чтобы поглотить несуществующее заклинание руками, я швырнула в него тяжелым мраморным предметом. Удивительно - но попала так, что малолетка взвыл. Еще в три прыжка я оказалась у чудака за спиной и с удовольствием пнула его под колени, а шею взяла в хитроумный и каверзный замок.

- Что, Айлен? Только колдовать и умеете, действовать без магии вас никто не учил? - прошипела я.

- Пустите, - прохрипел он в ответ, и я ослабила хватку, а потом и вовсе отпустила ребенка, чувствуя, что задыхаюсь от огня, бегущего по жилам, и ненависти, сгустившейся в самом сердце.

- Просто... хотел... повалять... дурака...

- Поваляли, - резко бросила я. - Напали ни с того ни с сего на второе лицо в государстве, а теперь изображаете обиженного мальчишку. Кто вам преподает боевую магию? Почему вы не разгадали моего маневра? Я вас без единого спелла взяла голыми руками!

- Пресветлый Таэлерн.

- И? - удивленно продолжила я. - Он вас не гоняет по стенам и заброшенным дворцам, запрещая пользоваться магией?

- Нет.

Ребенок наконец отдышался и теперь, похоже, разыгрывал карту обиженной невинности.

- Очень плохо, мой лорд.

Я наконец-то отдышалась сама (фигурально, конечно, выражаясь: ярость не давала мне спокойно думать) и решила сменить гнев на милость. Айлен выглядел слишком испуганным и несчастным, видно, действительно не удалось пошутить. С кем не бывает.

- Пойдемте, - я протянула ему руку, и он, моргнув удивленно своими зелеными глазищами, аккуратно взял меня за пальцы, постепенно успокаиваясь.

- Мой совет вам, лорд, не пугайте так сильных волшебников и займитесь своей физической формой, в конце концов, магия не всегда способна помочь.

Айлен чуть кивнул и вдруг расцвел в улыбке. Действительно, только взбалмошного малолетки мне для полного счастья и не хватало.

16

- На одну десятую часть? - Маилард мерзко расхохотался, а Эллорн нетерпеливо пожал плечами.

C начала переговоров прошло не более часа, однако нынешний посол уже успел себя зарекомендовать. Он грубил и говорил обо всем прямо, а еще давил, давил, давил. Если бы не наличие знающего историю Иелиана, да довольно зубастого, как выяснилось, Айлена, мы с Элом как пить дать пропали бы: наше взаимодействие было не на высоте.

- Вы так пошутили, да? - сладко поинтересовался Маилард.

- Мы не шутим во время переговоров. - Эл чуть не заскрежетал зубами. - Просто силимся понять, для чего вам понадобилось оружие.

- Какая разница?

Дерзкие глаза, медные волосы, стальной характер и, как видно, дрянной нрав. На данный момент я предпочла бы разговаривать с милашкой Ведиаллином.

- Мы будем хорошо платить, а ваши заказы удвоятся, - рыжий демон бесстыже отхлебнул из своего кубка, а я, меж тем, пыталась унять трясущиеся от ярости руки. Ведь ему того и надо - вывести нас из себя, так?

- А я, например, - скованно произнес Эллорн, и я бросила на него тревожный взгляд, - не хочу, чтобы наше оружие потом использовали против нас.

- Самому не смешно? - Маилард нависает над столом, и между двумя переговорщиками неудержимыми фонтанами сыплются почти заметные глазу искры.

- Господа. - Я подняла руки в примиряющем жесте.

Ведиаллин посмотрел в мою сторону, слегка прищурившись, и снова уставился в окно. За последние полчаса он не произнес ни фразы.

- Вернемся к конкретике, - вдруг поддержал меня Айлен. - Пресветлый Маилард, просим вас принять к сведению наши опасения, ведь увеличение поставок оружия не имеет под собой оснований.

Рыжий бесцеремонно махнул рукой, мол, о чем тут с вами разговаривать. Переговоры шли неудачно. Ситуация ухудшалась с каждым мгновением, но мы все равно не могли перестроиться и подделаться под этот навязчивый, отвратительный ритм. Казалось бы, на прямоту надо отвечать прямотой, огромное создание только и понимает, что силу и напор, но не тут-то было.

- Возможно, мы хотим припугнуть слегка Север.

Я смотрела в сторону, поэтому увидела, как из рук Себа выскользнул кубок, но так и не долетел до пола, подхваченный заклинанием Желларна.

- Начать войну с Северной страной? - переспросил Эллорн, привычным жестом ощупывая шею - тянулся к отсутствующей цепочке, которая на данный момент покоилась в моей комнате.

Маилард только хмыкнул в ответ.

- И вас, Ведиаллин, это ни капли не беспокоит?
Тот лишь лениво потянулся в кресле и покачал головой:

- А должно?

Меня передернуло. Вот так уроженец Севера. Вот так молодец, защищает интересы страны. Его хитроумный прадед и то был лучше. Я сжала губы и расклеилась окончательно.

- Сначала припугнете Север, а потом, завоевав его, за других приметесь? - не унимался Айлен. Благослови его, конечно, вся магия, что есть на свете, потому что в противном случае переговорщики с нашей стороны могли бы просто и без затей подписать договор на условиях Маиларда. Я апатично уставилась на Эллорна. Тот бросил на меня сердитый взгляд. Верно, верно, пора приходить в себя.

- Малыш, я сказал 'припугнуть', о войне речи не шло. Блеснуть хотим оружием и выправкой, точка.

Маилард накрутил на палец прядь рыжих волос, и, право слово, я была не далека от того, чтобы выбросить его из окна. Схватить за грудки и вытолкнуть за пределы нашего замка. Отсутствие магии определенно влияло на меня не лучшим образом.

- Пресветлая, перестаньте поедать меня глазами! Я вам не нравлюсь, это понятно. Я никому не нравлюсь, так что не переживайте. Чем раньше закончим, тем раньше мы вас покинем, - наглец посмотрел на меня из-под ресниц, и я еле сумела себя сдержать.

- Вообще-то, еще традиционный показательный бой положен. По окончании переговоров, - тихо, но внятно проговорил Иелиан, и я, расслабившись, стала считать от трехсот до нуля. - Так что сразу уехать не придется.

- Пресветлая, наверное, в отчаянии, - бросил Маилард.

- Одна десятая. - Эллорн сплел пальцы в замке и рассеянно посмотрел в окно. - Вы каждого сумеете обеспечить прекрасными зачарованными доспехами и оружием.

Наш противник чуть повел головой, и я поняла, что лорду каким-то образом удалось выбить его из колеи.

- Эллорн прав. - Я посмотрела рыжему прямо в глаза. - Учитывая, что у вас с Севером все в порядке, увеличения поставок на одну десятую хватит, чтобы нарядить дворцовую стражу с иголочки и переодевать ее каждый раз, как только заблагорассудится прекрасной королеве. Еще даже лишнее останется, на какой-нибудь почетный полк.

Маилард поднял брови. Кажется, мы чем-то его озадачили, но вот беда, я никак не могла понять, чем именно.

- Я согласен с одной десятой. - кивнул Айлен. - А то удвоение явно указывает на армию.

- А если мы армией хотим блеснуть? - произнес посол, обращаясь именно к нашему малолетнему соратнику. - Нынешние цифры плюс семь десятых, на меньшее я не согласен.

- Ваша армия и так должна быть хорошо вооружена, - мягко заметил зеленоглазый мальчишка.

- Что есть, то есть! - Маилард хлопнул себя по коленям и заулыбался от удовольствия, чем снова поверг меня в шок, на этот раз, правда, вполне контролируемый. - И все-таки семь десятых.

- Чтобы экипировать вторую армию? - продолжил Айлен все тем же ласковым голосом. - Одной припугнуть Север, другой нас...

Надо было срочно влезать в эти танцы с демонами, потому что малолетка становился излишне прямолинеен и настойчив.

- Сказал же, нет! - Маилард даже огорчился. - Мы хотим все войска зачарованием охватить, ведь вы не видели Севера очень давно и не знаете, что он из себя представляет.

- Все войска? - Айлен склонил голову набок.

- Так и быть, увеличивайте наполовину и подписываем.

Я чуть было не подпрыгнула и все-таки оглянулась на Белло, который по праздности своего поведения вполне мог поспорить с Ведиаллином. Новости, впрочем, обрадовали и его. Цифра не стала приемлемой, но хотя бы спустилась вниз от совсем уж невероятной.

- Две десятых, - сказал Эллорн. - И только потому, что я отчего-то верю лично вам, Маилард.

Рыжий развел руками:

- Хотел бы отказаться и уехать, да не могу, выполняю приказ моей королевы. Четыре - и давайте расходиться, надоело.

Я постаралась не сжимать губы. Все заканчивалось неправдоподобно хорошо. И надо же было такое представление с Ведиаллином устраивать вместо того, чтобы просто сесть и поговорить.

- Три десятых - и подписываем договор прямо сейчас, - жестко произнес король.

В зале будто холодом повеяло.

- Вы вяжете мне руки, - чинно и в кои-то веки вежливо проговорил Маилард. - Впрочем, ладно. Надеюсь, нас ждет достойный прием в честь окончания?

Я откинулась на спинку кресла и почувствовала, как с плеч падает огромный груз. Хотя... В такой успех даже верилось с трудом. Что-то здесь было мучительно не так.

- Подземные демоны! - почти зарычала я и обессиленно закрыла лицо рукой.

- Эн, скажи мне по-человечески, что тебя так взволновало в поведении пресветлого Маиларда? - почти ласково поинтересовался Себ.

- Не разговаривай так со мной! - Я с досады схватила со стола какую-то книжку и швырнула ее на пол.

Герцог чуть не подпрыгнул.

- Они здесь! Да, в библиотеке!

Радостный голос Айлена разнесся под сводами просторного помещения. Я, надеявшаяся на спокойную беседу с другом детства, чуть не взвыла. Говорить с кем-то еще просто не было сил. Между тем, супротив всем моим желаниям и стремлениям, от входа гордо шествовал Эллорн, обнимающий смеющегося - проклятье! - короля за плечи; радостный Иелиан что-то втолковывал Желларну, не спеша следуя за старшим братом; а малолетний переговорщик, видимо, на радостях, даже не знал, к кому пристать.

Наверное, я очень переменилась в лице, потому что Себилиарн счел нужным сделать шаг и взять меня за руку. Смеющийся король, да где такое видано? Вон, поправляет свои безупречные темные волосы, хватает шутливо Эла за шею, балагурит. Как вас всех отпустило-то. А меня почему держит костлявыми пальцами и дышать не дает?

- Наши герцог и герцогиня, - улыбаясь, выдает Эллорн.

Больших сил стоит не пнуть изо всех сил и так уже валяющуюся на полу книгу.

Белло смотрит на меня, и я немедленно клянусь, что никогда не буду ни на кого смотреть подобным образом. Слишком уж красноречив и вместе с тем непонятен его взгляд.

- Что происходит? - с легким оживлением поинтересовался Желларн.

- Ровным счетом ничего, - протянул по слогам Себ, - зашли вон... Книжек взять каких-нибудь.

Я с благодарностью сжала его пальцы.

- Уронила, - сказала я, смотря на Иелиана, - решила развлечься, раз уж так все хорошо закончилось, и делегация уедет, того и гляди.

Я нагнулась и подняла том с пола. Название поразило меня в самое сердце. Надо же было мне из всех книг мира бросить на пол именно претенциозный придворный роман?

- Четыре способа сбежать от мага. - Эллорн скривился в усмешке. - Скажи, вы его с герцогом по ролям читать собрались?

Обвинение было наглым и несносным и, конечно, заслуживало, по крайней мере, очень сильного щелчка по носу. Себ рванулся вперед, да так, что я едва успела схватить его за плечи. Первые, детские реакции навсегда остаются с нами, так что где-то в глубине души я догадывалась о том, как друг себя поведет. Эллорн отступил назад, шутливо поднимая руки:

- Право же, не хотел обидеть ваших чувств.

- Не хотел бы - не обидел, - выдавил уже совсем позвучно Себ, и под сводами библиотеки, кажется, здорово потемнело.

Желларн огорченно пожал плечами, а я так и не рискнула отпустить герцога. Он почему-то был крайне зол. Это чувствовали даже кончики моих пальцев. А казалось бы, не стихийный маг.

- Меня некому держать, пресветлый, поэтому рискну обвинить вас во лжи. Пришли вдвоем за книгой? Ну не смешите окружающих. И так уже насмешили, проведя предыдущие переговоры под невидимостью и ничего этим не добившись.

На Себе, конечно, пришлось просто повиснуть.

- Дайте лорду уже по лицу кто-нибудь, - прошипела я, пытаясь не позволить герцогу подраться с главой Совета на глазах у совершенно постороннего ребенка.

- Перестань, Эл, - спокойно среагировал король и шутливо толкнул его кулаком в скулу.

Герцог аккуратно поставил меня на землю и, одернув рубашку, ядовито произнес:

- Если желаете о чем-то поговорить, мой лорд, я к вашим услугам. Выйдем и поговорим.

Я испытала чувство, чем-то напоминавшее боль от постоянных неудач со спеллами воздуха, которые мне никак не желали даваться на первом курсе. Тогда на помощь пришел один маг с огненно-красными волосами. Сейчас... Все надо было делать самой.

- Вы что, правда становились невидимым на время переговоров? - вдруг восторженно проговорил Айлен, и все повернулись к нему.

Себ только кивнул в ответ и снова посмотрел на Эллорна.

- О, не может этого быть, не может этого быть! - заголосил зеленоглазый малолетка. - Как же я хочу после окончания Академии работать вместе с вами! Я о таких ходах только в книжках читал, а вы их на практике применяете.

Себ качнул головой, но было видно, что он с трудом сдерживает улыбку. Восторг Айлена наполнил всю библиотеку.

- А вы оканчивайте, пресветлый, а там разберемся, - сказал король и по-доброму посмотрел на молоденького принца, которого от радости чуть не разорвало на части.

- Надо заметить, что мы никак выясненную информацию не использовали, - пожал плечами Себ. - Слишком все быстро закрутилось, да и переговорщик сменился. Я только Диа успел как следует пронаблюдать.

Тут у меня в голове что-то щелкнуло, и я снова уронила злосчастную книгу, потому что поток информации, меня захлестнувшей, был слишком силен, чтобы переварить ее сразу, быстро, не теряясь. Может, в присутствии магии я бы... Да пустое! Я вцепилась пальцами в край стола, потому что образы, лица, мысли, слова и поступки закружили меня в бесконечном вихре. Вот посол с трудновыговариваемым именем, вот, пожалуйста, Ведиаллин - Диа, вот его неподобающее появление в моих покоях, вот книга, данная отцом, которую я так до сих пор и не прочитала. Голову действительно повело, и я едва не упала, а придя в себя, поняла, что меня трясет за плечи Себ.

- Очень нехорошо, - с горем пополам выдавила я.

- В чем дело? - чуть настороженно спросил Беллиан.

- Да если бы я мог добиться от нее, в чем дело! - чуть ли не с отчаянием бросил Себ.

- То есть, речь не о 'Четырех способах сбежать от мага'? - поинтересовался Эллорн, видимо, уже бравируя своей наглостью, и это, как ни странно, привело меня в чувство.

- Замолчи уже, - рассерженно проговорил граф.

- Вам что-то привиделось? - встревоженно спросил Айлен, и я наконец-то рассмеялась, столько тревоги было в его голосе.

- Молодой человек, запомните, прорицания - такая штука, которой, в общем-то, не существует в природе, - отозвалась я, изо всех сил желая хотя бы глоток вина.

- Как ты говорил, 'пронаблюдать'? - я повернулась к Себу.

- Да, - кивнул тот. - Пронаблюдал, но безрезультатно.

- Как же безрезультатно? - изо всех сил удивился Айлен. - Это же ведь и есть самое главное, собрать информацию о противнике с возможностью не только сиюминутного использования, но и задела на будущее. Это и есть высокий класс переговоров, а не глупое ежесекундное решение одной задачи за один раз.

- Пресветлая вообще-то хочет нам поведать о чем-то важном, - протянул Белло, выразительно смотря на новенького, и тот мгновенно стушевался.

- Мой король. - Я чуть кивнула и наконец-то отпустила край стола. - Ведь пресветлый Айлен сказал все правильно. Но раз это верно для нас, должно быть верно и для них. Не находите?

До Белло дошло сразу, его темные глаза озарились сначала тревогой, а затем пониманием. Себ сжал мое предплечье, Эллорн тут же хлопнул себя по лбу. Осознавание расходилось от меня кругами, как от камня, брошенного в воду.

- Подождите, - протянул Желларн. - Так весь этот бред, включавший первого посла, нервотрепку, какие-то непонятные моменты...

- Ага, - отозвалась я. - Высокий класс переговоров, по меткому замечанию лорда. Акероитель просто выясняла, на каком моменте мы сломаемся. Потому что, мало ли, вдруг целый дворец малолеток не умеет править от слова 'совсем'?

Белло чуть хмыкнул и кивнул мне. Кажется, даже с признательностью.

- Разумеется, пресветлая права. Из-за эйфории от победы на переговорах я как-то даже и не задался вопросом, отчего они так быстро и славно закончились, хотя предыдущие несколько дней мы их даже начать не могли.

- Мы же выиграли? - испуганно переспросил Иелиан. И Белло вдруг, в каком-то порыве, положил ему на плечо руку и, наверное, даже обнял бы, кабы не толпа народа вокруг. Черты лица принца смягчились и как будто оттаяли.

- Не выиграли, - отметил Себ, старательно кусая губы. - Сыграли вничью с маленьким перевесом, о котором они не знают.

- А герцог прав, - выдал вдруг Эллорн, сосредоточенно что-то обдумывая. - Не в курсе они. Поэтому надо все-таки сделать вид, что они нас обхитрили, что мы шли ноздря в ноздрю, но так и не поняли их цели, а значит - проиграли.

Себ бросил на него мутный взгляд:

- Надо завтра быть пьяными и излишне радостными.

- Великолепная мысль, - просто кивнул в ответ Эллорн.

Когда эти двое начинали работать в сцепке, хорошего ждать не приходилось. По крайней мере, нашим врагам.

- И тогда мы выиграем? - снова поинтересовался Иелиан, а я тихонько рассмеялась.

- Пожалуй, - отозвался Белло. - Ведь мы оставим у них впечатление детей, которые лезут из кожи вон, но в итоге не видят общей картинки. Истерик-король, имеющий странные отношения со всеми... Строящий из себя излишне взрослого первый помощник, да красивая талантливая советник, которая делает, что ей взбредет в голову. Отличный образ полной политической несостоятельности.

- Отдам что угодно, чтобы работать с вами, - на полном серьезе проговорил Айлен, и все рассмеялись.

- А что будет завтра? - спросила я. - Поединок?

Король кивнул мне в ответ, так и не отпуская брата.

- Вы с герцогом поспешили уйти после переговоров... Поединок, да. В Академии. Сейчас пошлем пресветлого Айлена все организовывать.

- И кто представляет нас? - Я замерла в нехорошем предчувствии.

- Я, - отозвался Эллорн и посмотрел мне прямо в глаза.

- Чудесно. Даже и непринципиально, кто будет с той стороны.

- Маилард, - опередил лорда с ответом король. - Так что, принцы и принцесса, мы идем отмечать в соответствии с планом?

Нестройный гул голосов подтвердил это намерение, и все потянулись прочь из библиотеки. Я немного замешкалась, хотела подобрать книжку, которую кто-то уже закинул за дальний стеллаж. Несмотря на дурацкое название, том отчего-то приятно грел руки, и, мгновение поколебавшись, я решила забрать его с собой и пролистать на досуге.

В библиотеке, оказывается, остались король и принц. Вынырнув из-за книжного шкафа, я почувствовала себя крайне неловко. Впрочем, Иелиана это не смутило.

- А, пресветлая, - проговорил он, - я вот как раз спрашивал у брата, если сейчас в Академии боевой магией ведает Таэлерн, то это значит, что мне туда вообще путь заказан?

Сначала я не поняла ничего вообще, но потомиувидела улыбку Беллиана, мое сердце ухнуло куда-то вниз, и я чуть хмыкнула:

- Поверьте, принц, если уж я Академию закончила, то вам и подавно не о чем беспокоиться. С вашего позволения, удалюсь почитать перед торжеством.

С этими словами я вышла из библиотеки, счастливая и странно взволнованная. Переговоры все же завершились в нашу пользу, да и Иело... Совсем преобразился. Улыбка Беллиана не шла у меня из головы, поэтому я уткнулась в книгу прямо в коридоре и побрела к себе, стараясь не отвлекаться на расшумевшееся сердце.

17

В том, что предсказателей не бывает (а я сама элементарного 'да-нет' на кольцах раскинуть не могу), я убеждала себя всю дорогу до Академии. Однако при входе в амфитеатр только кивок головы смог скрыть от бывшего сокурсника подступающие к глазам слезы. Вопреки доводам здравого смысла и трезвой уверенности, все мое естество кричало о том, что Эллорн должен умереть. И дело было отнюдь не в нашем утреннем разговоре. Хотя, наверное, я могла обойтись с ним помягче; во всяком случае, не устраивать сцену и не обзывать его манипулятором. Лорд, конечно, с негодованием отверг обвинения, сказал, что никак не мог знать, к чему приведет его шутка с натянутой 'Нитью', что вообще не думал о последствиях. Он рассмеялся, только я заикнулась о том, что назначение меня на пост советника тоже его рук дело. Он приходил просить помощи. А я этого не поняла, накричала - и выгнала лорда вон. Вернее, он ушел сам, помявшись немного и выдав на прощание странную фразу: 'Да все равно, раз меня поставили выступать, значит, замена будет выглядеть еще подозрительнее'. Ах да, разговор ведь начался с того, что Эллорну лень выступать, и он хочет, чтобы его заменил Желларн. А граф послушается только меня.

Лорд паниковал, как я понимала теперь, тревожно взбегая по лестнице вверх, минуя несколько коридоров и зал. И он должен был умереть. В свете страшного чувства, неизвестно когда появившегося около моего сердца, я даже думать спокойно не могла. Еще вчера вечером все было лучше некуда, и вот, спустя несколько часов, я в диком страхе проходила через открытые двери огромного ревущего амфитеатра. Откуда взялось непонятное ощущение, где находились его корни, я сказать не могла. Реальность представлялась мне теперь чем-то далеким и не очень существенным, потому что дикий страх съедал изнутри. Я сжала в ладони медальон, принадлежавший Элу, и вдруг пришла в себя. Хорошо, даже если Маилард окажется сильнее, то все равно вероятность гибели лорда исчезающе мала. Себ будет стоять прямо у самой арены и следить за происходящим, выполняя роль судьи. Он вылечит Эллорна от чего угодно. Да и нет у соревнующихся задачи биться насмерть. Только себя показать, да на противника посмотреть. Все будет нормально. Бой закончится, мы уедем в замок, переживем прием - вчерашний торжественный ужин показал, что не такие уж и плохие ребята эти акероительцы - а назавтра отправим их восвояси. Ко мне вернется магия, и...

Я тряхнула головой и осмотрелась. Трибуны были забиты до отказа - сплошь знакомые лица. Где-то в первом ряду должно было быть и мое место. Я поискала глазами красную шевелюру нашего мага воздуха, сходу наткнулась взглядом на отца и направилась к нему. На арене в одном углу мялся Маилард, в другом - ходил из стороны в сторону Эллорн. Я тут же передумала и пошла по ступенькам вниз, чтобы сказать лорду хоть пару слов перед началом поединка. На той стороне амфитеатра сидел Таэлерн с какой-то молодой светловолосой особой, невероятно на него похожей. Произведя нехитрые измышления, я поняла, что это та самая Леалерна, и даже удивилась немного, с какой стати все наперебой советовали мне на нее посмотреть. Написано на ней ничего не было. Я покачала головой и снова побежала вниз.

- Лаэнкантана, постойте, - проговорил кто-то за спиной и положил мне руку на плечо.

Я резко обернулась. Шли вторые сутки без магии, и реакция была обострена до предела. Передо мной, на ступеньку выше, стоял улыбающийся Фиериайн, одетый в шикарную рубашку багрового цвета и не менее шикарные высокие брюки. Я с трудом удержалась от того, чтобы задрожать всем телом, слишком сильны были нахлынувшие воспоминания. Колдовство и поединки - рисковая вещь, не для нежных барышень, с которых потом можно что-то потребовать, буде они проиграют. Поэтому все барышни и сидят дома за спинами мужей, детей растят, одна я только...

- Вы меня так до сих пор и не простили, - прекрасный маг спустился на две ступеньки, и мы наконец-то стали почти одинакового роста.

Я покачала головой и заставила себя улыбнуться.

- Вовсе нет, вовсе нет. Вы же играли роль, Фьеро. Всякое бывает.

Широкоплечий, огромного роста - и невероятно худой. Даже придумать такое трудно.

- Вместе со своим другом приехали? - спросила я, чтобы не молчать уж слишком пронзительно.

Фиериайн даже рассмеялся.

- Лаэнкантана, уверяю вас, что приехал совсем один. А то, что вы назвали моим другом, никогда им не являлось. Сожалею, - маг замялся, - если принес вам неприятности.

Какая-то дама прошла мимо нас, вся в шелках и жеманная донельзя, и Фьеро чуть придвинулся ко мне, пропуская ее.

- Ну что же, - отозвалась я. - Наверное, это было неплохое решение.

- Давно браслет носите? - хрипло и самую малость неделикатно поинтересовался мой собеседник, а я только и смогла, что покачать головой.

- Все-то вы видите. Почему такой талант не находится на королевской службе?

Фьеро посмотрел мне в глаза. Мгновенно обожгло, даже понятия не имею, чем.

- Потому что на королевской службе, Лаэнкантана, и без меня хватает талантливых магов.

Что характерно, он и не подумал отодвигаться. Может, и к лучшему: я наконец нашла глазами Белло и чуть не упала: разодетый в пух и прах, король сидел на ряд выше, чем Раэлана, чей наряд просто поражал воображение, и что-то ласково наговаривал ей на ухо. Дыхание перехватило, я моргнула. Доли мгновения в благословенной тьме, одна-одинешенька, вместе со своей... Магии не было. Чернота быстро превратилась в пустоту, а я с ужасом открыла глаза. Картинка не изменилась ни на гран, единственное - я с ужасом поняла, отчего такой знакомой кажется красивая женщина с темно-рыжими волосами, сидящая рядом с Раэланой и что-то время от времени бросающая то ей, то Белло. Это была пресветлая герцогиня, хорошо известная в обществе, правда мне - не особенно. Бывшая жена Аркантана, по совместительству моя мать.

Тут-то сознание и повело, а без привычной опоры мир вдруг ушел из-под ног, и я нырнула в неизвестность, хаос и ничто, кажется, теряя сознание.

- Лаэнкантана, прекратите, - хрипло сказал кто-то на ухо.

Морок рассеялся. Я по-прежнему стояла на ногах и даже не пошатнулась, впрочем, учитывая тот факт, что Фиериайн обнимал меня за плечи, а я его - за талию, упасть я все-таки намеревалась.

- Вообще, я собирался поговорить с королем и - при удачном стечении обстоятельств - полюбоваться на вас издали, но, знаете, я и подумать не мог, что буду к вам прикасаться.

- Все... Все в порядке, - с трудом отозвалась я и наконец сумела отпустить мага, только затем, чтобы крепко взять его под руку, почувствовав новый прилив дурноты.

- То-то я и вижу, - зло проговорил Фиериайн. - Где же носит ваших друзей, раз...

- Что 'раз'? - спросила я и невнятно вздохнула. - Я опоздала, Фьеро, мои друзья сидят на своих местах, и никто из них не мог знать, что мне сделается плохо.
- Плохо? Вам? - маг презрительно скривил губы, и я отчего-то (страх, наверное, сыграл свою роль) им залюбовалась.

- Мне, да.

- Может быть, я не самый проницательный человек на свете, Лаэнкантана, но...

- Пустое, - оборвала его я. - Напоретесь когда-нибудь на наказание.

Видимо, последнюю фразу я сказала зря, плавая в своем жутеньком безмолвии, центром которого служили одновременно Эллорн, Белло, вновь общающийся с Раэланой, и моя мать, приехавшая на бал вместе с моей... Моей... Соперницей? Слово было странным и в новинку, я никогда так раньше не думала о Раэлане. Вместе с тем, меня, оказывается, уже тащили вверх по ступенькам, не разбирая дороги, отстраняя с пути всех спускавшихся вниз зрителей.

Я попыталась слабо протестовать, но этого мага трудно было остановить, даже обладая полным арсеналом заклятий, а уж не имея за душой ничего, кроме накатывавшего безумия...

Коридор встретил нас тишиной и прохладой.

- Слушайте меня, Лаэнкантана.

От Фьеро так и веяло силой, но мне было несколько все равно, стена приятно холодила открытые лопатки, и необходимость удерживать себя в сознании отпала.

- Я приехал сюда, только чтобы говорить с королем, потому что слышал, что у вас неприятности. Недолго понять их причину, зная тот факт, что вы человек удивительного благородства и ничего никому не рассказали. О неприятностях я услышал от злорадствовавшего Таэлерна и, поверьте, ему досталось.

Фьеро глубоко вдохнул, вроде бы стараясь успокоиться.

- Я нашел короля в обществе этой светской особы, Раэланы. Я поговорил с королем и принес ему свои извинения. Рассказал, что я вел себя, как последний болван, а вы, поняв, что я ни в чем не виноват, решили уничтожить миф о темном маге, не трогая меня. Король, кажется, был тронут, желал мне всего самого лучшего. А теперь являетесь вы, в демонском платье и не могущая колдовать. Ваш ублюдок-король лишил вас вашей сути, а вы - вы остались собой, несмотря на это. Что дает мне понять, Лаэнкантана, что вы больше, чем та магия, что вас составляет.

Я слабо пожала плечами, и Фиериайн тут же схватил меня за руку, не давая вымолвить и звука.

- Не закончил еще. Вы смотрите на короля и после всего, что он сделал, после всего - вы почти теряете сознание, видя его с Раэланой. Вам не приходило в голову, что он знал, что вы тут будете и делает все назло?

- Да нет же, - слабо покачала головой я. - Глупости. Просто рядом с ними сидит... Сидит... Моя мать.

Я почувствовала, что сейчас точно разрыдаюсь.

- Ах, вот оно что. Так вот, вы сползаете по ступенькам, я подхватываю вас, а то знаете, скандала не избежать, не избежать скандала советнику короля, и вы заикаетесь о моем наказании. Без магии, без сил, бледная, убитая, вы говорите мне о наказании. Лаэнкантана, не указывает ли это на некоторую истину о вас самой?

Я в изнеможении покачала головой и в первый раз за последнюю сотню лет посмотрела ему в глаза.

- Вы смелая, отважная, дерзкая и самая прекрасная во всем этом несносном королевстве. Если кто-то этого не понимает, это его проблемы, а не ваши. И - всемирная сила - я очень надеюсь на то, что это не будет вашим первым поцелуем.

Слова не сразу отпечатались в сознании, а когда до меня дошло, пальцы мага уже держали мой подбородок, чуть задирая его наверх.

Толпа за стеной ахнула в едином порыве, и Фиериайн коснулся своими невозможными губами моего рта, отчего я вся встрепенулась и снова почувствовала себя живой и твердо стоящей на ногах. От него так вкусно пахло, и его рот был таким горячим, что я забыла обо всем на свете на невыносимо долгие мгновения, обхватывая его рукой за шею, тянясь к нему всем своим существом, стукаясь зубами о зубы, смеясь сквозь сбитое дыхание и снова приникая к его рту.

- Ну что же, - хрипло прошептал он. - Ваше место там, среди них. Может, еще когда увидимся.

Я чуть засмеялась и, не давая отстраниться, поцеловала его сама. Оказалось даже слаще первого раза.

Толпа за стеной взвыла. Я нехотя отпустила растрепанные волосы мага и посмотрела ему в глаза.

- Увидимся.

Он кивнул; я же, как в тумане, развернулась и пошла в зал. Движение на противоположной стороне амфитеатра привлекло мое внимание, и я тряхнула головой, норовя вернуться в реальность и в очередной раз мимо нее промахиваясь. С трудом сфокусировав зрение, я обнаружила, что по лестнице спускается белый, как самый невероятный снег на верхушках Северных гор, Белло. Похоже, он все видел. Я обернулась. В дверном проеме стоял улыбающийся Фиериайн. Я кивнула, он чуть склонил голову в ответ и исчез в темноте коридора.

Толпа взвыла в третий раз - сердце сжалось от нехорошего предчувствия; пришлось все-таки посмотреть на арену. Эллорн валялся у каменной стены, весь в крови, а Маилард с довольным видом прохаживался чуть поодаль. Сразу забыв обо всем, я слетела в первый ряд и дернула за плечо Желларна:

- Что тут происходит?!

Тот вздрогнул и проговорил едва слышно:

- Да вот, пресветлый попугать нас решил.

- Рассказывай, - прошипела я, присаживаясь рядом с магом воздуха на корточки и не спуская глаз с арены, на которой валялся Эллорн. Мне очень не нравилась форма его грудной клетки: несколько ребер явно были сломаны.

- Да я сам ни демона не пойму! - рявкнул Желларн, и задний ряд стал неодобрительно перешептываться.

Я развернулась и посмотрела на изнеженных принцев и разодетых принцесс.

- Еще один звук в нашу сторону, детишки, и я даю честное слово, что ничего хорошего с вами не будет происходить в течение нескольких месяцев.

- Эта сволочь что, умудрилась запретить ему колдовать?

Желларн нетерпеливо замотал головой:

- Эл ни спелла не бросил, выйдя на арену. Только собирает все Маилардовы. Уворачиваться особо не получается, потому что этот бьет по площади.

На арене, меж тем, творилось форменное светопреставление. Эл, пошатываясь, встал, но тут же рухнул на колени. Мое сердце на мгновение сжалось, но ситуация велела действовать, а не охать и ахать.

- Варианты? Варианты, Желл? - я стукнула мага под колено.

- Только один. Эллорн ждет, пока у Ларда закончится магия, чтобы добивать его вручную.

Сердце провалилось куда-то в живот.

- Зачем? Подземные демоны, у него магии, что ли, нет? Этого не может быть!

- Смею заметить... - раздался изысканный голос сзади.

Я мгновенно обернулась, чувствуя, что сейчас уложу наглеца прямо голыми руками. Молоденький принц вздрогнул от моего взгляда, но все-таки продолжил:

- Пресветлый Эллорн может, напротив, быть так наполнен магией, что любой спелл грозит убийством Маиларда. В таком случае избранная тактика куда более понятна.

Я прищурилась, взвесила идею, осмотрела ее со всех сторон - и не нашла изъянов. Действительно, когла Эл вообще колдовал в последний раз? Переполненность силой вполне могла иметь место.

- Да, благодарю, - я коротко кивнула и села рядом с Желларном.

- От этого не легче, - озлобленно бросил маг воздуха. - Когда там у этого быка кончится магия, кто знает.

Он, разумеется, был прав.

Маилард стоял посреди арены, переминаясь с ноги на ногу и поглядывая на Себа. Оно и понятно, бросать спеллы на валяющегося в крови противника нормальному магу и в голову бы не пришло. Эллорн закашлялся и сплюнул кровью, приподнимаясь на четвереньки. Меня прошило такой болью, что я почти потеряла сознание. Эмпатия, демоны ее забери.

- Эл, - протянула я, укоризненно глядя на мага.

Тот то ли услышил, то ли почувствовал взгляд и поднял глаза на меня - а подняв, как-то вдруг собрался.

- Что же ты творишь, - одними губами сказала я. - Выдержи, пожалуйста. И прости меня.

Лорд едва заметно кивнул и, шатаясь, поднялся на ноги. Маилард лениво метнул в него 'Кинжалы', но Эллорн вдруг отпрыгнул в сторону. Тогда посланец Акероители стал более-менее активно сыпать боевыми заклятиями. Лорда догнала только гипертрофированная 'Молния' и - буквально - размазала его по стене.

Я вскочила на ноги вместе со всем залом. Эллорну, кажется, переломало позвоночник, еще мгновение - и...

- СЕБ! БЫСТРО! - я не успела выкрикнуть фразу, которая все равно потонула в общем гомоне голосов, потому что лорд вдруг разжал пальцы, и из них полился ослепительный зеленый свет. Это был 'Яд', но такой мощности и невероятной силы, что поставленный напуганным Маилардом 'Щит' был сломан за мгновение. Рыжий детина без сознания грохнулся оземь, и тогда Себ помчался к Эллорну, бросая на нас взгляд через плечо. Желл вскочил на ноги, в один прыжок оказываясь около Маиларда.

Лорд был еще жив, когда Себ начал его лечить, и потерянно смотрел на меня. Чувствуя, как сверху падает небо вместе со сводами амфитеатра, я поднялась со своего места, спрыгнула на арену и присела рядом с уже чуть лучше выглядевшим, но все-таки ужасно бледным и страшным Элом, взяла его голову и положила себе на колени, провела рукой по волосам.

Лорд зашевелил губами, и я наклонилась к нему.

- Я знал, что он тебя спасет, я знал это... Натягивая 'Нить'. Я хотел, чтобы он тебя спас.

- Как же ты меня напугал, Эл, - сказала я и пробежала пальцами по залитой кровью скуле.

Тот почти вскинулся и посмотрел на меня досадливо и удивленно.

- Нет-нет, - отозвалась я на взгляд. - И не подумаю никуда уходить.

Запястье тяготил примотанный медальон. Я сняла его с руки и надела Элу на шею. Он слабо улыбнулся в ответ, открыл губы и ничего не сказал.

Лорд держался вполне сносно, даже шутил и улыбался, пока мы вместе с Себом транспортировали его до дворца. Но лишь только за герцогом закрылась дверь, Эл со стоном откинулся на подушки, чем напугал меня просто до ужаса.

- Ты живой вообще? - спросила я и взяла его за руку.

- Как видишь. Можешь позвать Белло?

Я чуть сощурила глаза. Из всех нас, по-моему, лишь один король не особо испугался произошедшего на арене.

- Зачем? Мы выиграли, все в порядке.

Эллорн посмотрел на меня оценивающе и как-то очень устало.

- Надо.

Я кивнула, все еще не в состоянии избавиться от гнетущего ощущения, и поднялась на ноги. Король так король, в самом-то деле.

Белло обнаружился за первым же поворотом, похоже, летел к Элу, не разбирая пути. Впрочем, увидев меня, он замер, как вкопанный, сделался совсем бледным и будто даже окаменел.

- Ты.

Его тон не предвещал ничего хорошего, но мне, по правде сказать, было все равно.

- Эллорн тебя звал, - проговорила я, мгновенно вспомнив поцелуй и воспрянув духом.

- Ты, - повторил король, будто забыв все остальные слова.

- Я, я. Давай уже.

Я развернулась, чтобы бежать в Эллорновы покои, но тут на мое плечо легла обжигающе горячая ладонь. От неожиданности я будто в пол вросла.

- Ты. Целовалась. С. Этим. Типом.

Началось, подземные демоны.

- А ты помирился с Раэланой. Что мне теперь, запереться в своем замке и обет безбрачия дать?

- Да брось, пресветлая, какой же обет безбрачия. Я просто подумал, мало ли что у вас там уже было. В твоем замке. О чем ты наврала.

В этот раз пощечина долетела до своей цели, даже и не знаю, как мне это удалось, но Беллиан стоял весь красный от гнева, и я немного испугалась. Нашла, чем заниматься в отсутствие магии, право слово.

- Почему ты не согласилась на мое предложение? - неожиданно тихо спросил король.

- Подземные демоны, Беллиан! - заорала я. - Потому, что не хочу терпеть вечную вереницу раэлан у себя под носом, ты же невыносим! Ты шляешься по женщинам, меняя одну на другую, а мне что прикажешь делать? Быть всеобщим посмешищем? Носить твоего ребенка и видеть, как ты отлучаешься то к одной, то к другой?

В коридоре повисла невыносимая тишина. Судя по всему, толпы из Академии, ведомые Желларном и Айленом, еще не успели добраться. И я, кажется, только что призналась в любви королю. Сердце нехорошо екнуло.

Белло молчал и странно смотрел на меня.

- Эллорн ждет, - махнула рукой я и пошла по направлению к покоям лорда. - А Фиериайн, кстати, чудо.

Не дождавшись комментария на свою последнюю реплику, я толкнула двери покоев - и чуть было не завопила от ужаса. Эллорна бил припадок, и он беззвучно орал, выгнувшись на шелковых простынях почти в неестественной позе. Беллиану, к счастью, хватило ума в два прыжка оказаться у кровати и наложить довольно сильное, судя по эманациям, расходящимся вокруг, лечение. Я захлопнула двери и поспешила к ложу.

- Да что с ним такое! - в сердцах воскликнул Беллиан.

Лорд тяжело дышал, капли пота бежали со лба по лицу, и я, не выдержав, выругалась.

- Комнату... изолируйте, - выдохнул он.

Я растерянно посмотрела на Белло. Дело принимало совсем уж дурной оборот.

- Ну же! - рявкнул лорд.

И король, не раздумывая, подскочил ко мне и приложил к левому запястью что-то обжигающее. 'Амулет', - догадалась я, блаженно ощущая, как по телу расползается волна магии, заполняя меня от головы до пят. Я крутанула рукой. Стены комнаты воссияли на мгновение 'Защитой', и тут же стали совершенно обычными.

- Сделано. Эл, Эл! - закричала я, когда он на мгновение прикрыл глаза. - Что с тобой?!
Белло был напуган не меньше моего и только едва заметно помотал головой. Магия пенилась в крови и рвалась наружу, но Фиериайн, как ни странно, был прав: она не составляла всего моего существа, как я думала раньше. Мне было очень страшно и очень холодно, и никакие силы мира этого поправить не могли.

На лице лорда появилось слабое подобие улыбки. Я почти пошатнулась, не понимания, чем помочь, и лорд наконец открыл глаза.

- Защита... от всего?

- От всего, конечно, Эл, само собой, - затараторила я. - Король вернул мне магию.

- Опять 'король'. Что же вы за люди такие, задери вас подземные... - Эллорн жутко расхохотался, не договорив. Я судорожно сглотнула и бросила взгляд на Белло, который, меж тем, внимательно смотрел на лорда.

- Вы оба что-то натворили, пока я был на арене. Даже не отпирайтесь.

- Пресветлый Лорн, - зло сказала я, подойдя вплотную к изголовью и вытирая пот с его лица своим платком, - скажите, что происходит, и перестаньте морочить нам голову. При всем уважении, вы ничего не могли почувствовать.

- Да что ты, - лорд продолжал смеяться - и при этом трясся, будто в лихорадке. Проклятье, что с лечением? Оно не действует? Смертельный спелл? Да не может быть, просто исключено!

- Такой вопль в пространство, сначала твой, а потом его, такие два крика. Вы думаете, что эмоции, удерживаемые в себе, никто не считает? Никого они не заденут? Не убьют никого?

Эл внезапно подобрался и будто бы пришел в себя. Белло, по ту сторону кровати, посмотрел внимательно в лицо лорда и спросил грустно:

- Всё?

Я снова отерла лоб Эла. Платок уже можно было отжимать.

- Нам конец, - сказал лорд и поднял ресницы.

В то же мгновение я поняла, что нам и вправду конец. Глаза Эллорна были неестественно-синего цвета. Я никак не могла найти этому объяснение, но чувствовать чувствовала: конец.

- Я демон, детишки, - сказал друг, снова вздрогнул в судороге и вдруг сам засветился синим. Той самой странной и чужеродной магией. Выпустил пар, успокоился - выплеск ушел в стену, и посмотрел на нас.

Лично мне все недомолвки Тилерна, заклятия, ловившие меня в лесу, и прочие странности с описаниями из книг долго сопоставлять не пришлось. Я вздохнула, отжала платок на пол и снова прошлась им по лбу Эла. Он вздрогнул и как-то обиженно произнес:

- Тебя мною в детстве пугали.

Я пожала плечами.

- Я подстроил твое падение из окна. Я старался... Чтобы вы были вместе.

- Такой злой демон, да, - я закусила нижнюю губу, пряча мокрые от слез глаза.

- Ну ничего себе люди умеют дружить, - почти в своем бравадном тоне отозвался Эллорн. - Говоришь им, что демон, что тобой только детей пугать, а они давай плакать. Может, хоть Беллиан...

- Замолчи, придурок, - ласково отозвался король, и я вскинула взгляд на него. Вот он, тот, с кем мне так хотелось провести остаток вечностей, настоящий и не составляющий о других шаблонных мнений.

- Как чувствовал, - Эллорн, похоже, не контролировал свои силы, поэтому то и дело выплескивал излишки синей магии в пространство. - Как чувствовал, что свяжусь с двумя такими идиотами, которые меня еще и убеждать будут, что быть демоном хорошо.

- Ты мне скажи, сердечный, что с тобой происходит, - попросила я так настойчиво, как только могла, стараясь прийти в себя и слезы все-таки остановить.

- Сорвался. Гонялся с тобой и со злости своей дурацкой наставил ловушек. Демонских. А теперь вся эта натура рвется наружу, Лаэн, целиком.

- В каком поколении у вас демоны? - спросил Белло.

- Да кто его разберет, - отозвался Эллорн, моргнул и вернулся в свое нормальное состояние. - Говорят, родоначальник был демоном... Это, правда, для всех магов верно, ха. Ха-ха-ха-ха!

Я снова вздрогнула.

- А с чего вдруг мы магией умеем пользоваться, Лаэн, как ты думаешь? А откуда глаза твои голубые? Только вы все думать забыли о прародителях, будь они неладны, сказок насочиняли страшных о том, как добрые маги бились со злыми демонами... А мне повезло. У меня то ли прадед, то ли прапрадед в активной фазе был. Так по материнской линии и идет. И ни один урод до меня не попробовал демонские силы использовать. Ни один.

- Отлежишься здесь, стены мы укрепим, выбросишь излишки магии, и все будет отлично, - с уверенностью сказал король, и я испытала к нему жгучую благодарность.

Эллорн отчего-то снова принялся жутко хохотать.

- Пришла беда - отворяй ворота, детишки, - проговорил он. - Думаете, молодой и талантливый Айлен просто так явился в ту же ночь, когда я колдовал? Думаете, он наивный мальчишка и никакой не охотник на демонов? Слишком много совпадений. Пока он тут ошивался, пытаясь выяснить, кто именно из нас демон, ведь огласке это все предавать нельзя. Думаете, таких, как я, один на все континенты? Да нет, просто они хорошо работают. Айлен все прекрасно понял по сегодняшнему поединку, и к вечеру они меня заберут.

Пальцы разжались, и платок упал на пол.

- Кто? - чужим голосом спросил Белло.

- Ох, детишки-детишки, пропадете же без меня. Охотники заберут. Старо, как мир. О, и да. Вы не сможете их обставить. Даже вдвоем.

- Мы вдвоем... - начала было я, но лорд сразу перебил.

- Вы, во-первых, не вдвоем. А во-вторых, положим, с большим трудом вам удастся справить с Айленом. Но их будет трое, ребятишки, и они будут вам прекрасно знакомы. Охотники тоже своих навыков не открывают до тех пор, пока не чувствуют, что где-то колдует, вернее, нет... Что где-то живет демон.

- Я обставила его, не прибегая к магии! - сил хватило только на возмущение.

- Ему не надо было с тобой сражаться, - поджал губы Эллорн и снова мучительно засветился синим. - Он хотел только выяснить, что ты будешь делать. Он не дурак, хоть ему и восемнадцать лет.

- Любой вопрос можно решить, - спокойно проговорил Белло. - Ты сможешь контролировать себя?

- А демоны его знают, король, - чуть насмешливо приподнял брови лорд. - По сути, да, иначе, как мой активный предок прожил долгую и счастливую жизнь? Но меня уже обнаружили. Вы ничего не измените.

- Недоказуемо, - я прикусила нижнюю губу, надеясь, что боль отрезвит пылающий рассудок. - Недоказуемо, что демон - ты.

- Им не надо ничего доказывать. Им нужно лишь увидеть то, что видите вы. А они, будьте уверены, потребуют всех присутствующих во дворце к ужину. Вы не сможете меня спасти. Вам придется меня отдать.

- Умолкни, - властно бросил Белло, оборачиваясь ко мне, и давящийся словами, мучающийся Эллорн вдруг действительно замолчал, будто получил пощечину.

- Накину на него 'Полог', и дело свято, - пожала плечами я, обращаясь к королю. - Вся магия будет собираться в нем, а естественный фон уж как-нибудь сымитируем, чего проще.

Король медленно кивнул.

- ИДИОТЫ! - завопил Эллорн. - Ну да, откуда же вам знать, каким страшным преступлением является сокрытие демона, ведь Охотники действуют над государствами. Им короли не указ. Советники королевские им не указ тем более. Хотите вместе со всем дворцом под зачистку попасть? Они могут. Имеют право уничтожить локацию демона, если сочтут себя в проигрышной позиции.

- Что тебе нужно? - спросил Белло.

Эллорн совсем упал на подушки и теперь, тяжело дыша, смотрел в потолок.

- Чтобы вы меня отдали.

- Болван, что демоны делают людям на самом деле? - беззлобно пояснила я вопрос Белло.

- О, - даже так было видно, что глаза лорда сверкнули синим. - Демоны пьют души. Хотя... Какие у магов души? У магов, знаете ли, магия вместо души. По-моему, в незапамятные времена так ваше колдовское племя и появилось, поменяло, блядь, магию на душу. Демоны... Демоны пьют эмоции и магию за неимением большего.

Я посмотрела на Белло - и король не отвел взгляда.

- Мы выйдем ненадолго, - сказал он Эллорну. - А ты, будь добр, лежи тут и не выступай. На всякий случай вот выпей 'Веревки', если получится.

- Идиоты! - снова завопил Эллорн нам вслед, уже крепко примотанный к кровати.

Выходя, я обновила 'Защиту'.

Мы с Белло стояли в полутемном коридоре. Где-то ниже гудела толпа, приехали наконец-то. Король чуть помотал головой и пошевелил пальцами, нас замотало, окутало 'Безмолвие'.

- Порталы? - спросил он, глядя на меня чуть грустно. И от этого короткого слова я вся наполнилась теплом, которое было куда лучше магии.

- Отдай один Желларну, а я скажу Себу... Пусть, если начнется, всех уводят. Я... Останусь.

Беллиан чуть хмыкнул в ответ:

- В конце концов, из Иело выйдет неплохой король. Надо же ему дать шанс.

Когда по дворцу разнесся громкий, преувеличенный грохот - как будто кто-то снимал с петель входную дверь, мы с Белло стояли обнявшись и еще целое мгновение не отпускали друг друга.

- Лаэн, Лаэн! - возглас с трудом прорвался сквозь шум толпы.

Я оглянулась, ища взглядом Белло. Короля, конечно, не было и быть не могло - но я все-таки его искала, отчаянно, до слез желая обнять его еще раз и понять, что все будет хорошо.

- Запомни, - пришлось вернуться к начатому разговору и посильнее сжать руку почти окаменевшего Себа. - Когда тут начнется, уводи людей и позаботься о принце.

- С ума сошла, не иначе, - протянул герцог, но вышло не иронично, а как-то обиженно и по-детски.

- И за... отца отвечаешь мне головой, - проговорила я, сама превращаясь в лед от отчаяния во взгляде друга.

- Ла, но я же хотел... По-другому. Я же хотел, - Себ попытался отстраниться, но я не позволила. - Хотел предложить тебе быть вместе, раз уж король все равно женится на Раэлане.

- А ты женишься на Эддре, - теряя терпение, сказала я. - Вот, держи.

Я стянула с большого пальца кольцо с серо-розовыми камнями, его давний подарок. История подходила к концу, и в один момент даже вопросов не осталось, чем его зачаровывать.

- Портал? - удивленно поднял на меня глаза Себ. - Лаэн, ты можешь сказать, что происходит? Почему ты недоговариваешь о чем-то мне?

Я положила свежезачарованное кольцо в его ладонь и накрыла своей рукой.

- Знаешь, Себ, есть отношения между мной и тобой. Есть мои отношения с Беллианом. Испорченные, дурацкие, но они все-таки есть. А есть еще что-то такое, стоящее над любыми отношениями. Не знаю, как объяснить.

Я пожала плечами, и мне снова почудилось, что кто-то зовет меня через толпу. Умница Себ понял все и лишь потянулся, чтобы поцеловать меня в лоб:

- Спасу, если понадобится, всех, а потом - слышишь? - потом верну тебе кольцо.

Я чуть кивнула, и мне на глаза наконец-то попался Желларн, шедший, похоже, ко мне, да в какой компании! За правым плечом Ландерн, за левым - Баерадэр, а позади Айлен. У меня упало сердце. Вот о чем, оказывается, говорил Эллорн, предупреждая, что биться надо будет со знакомыми магами.

Себ уже затерялся в толпе, и я радушно улыбнулась гостям. Какая радость, что нам хватило времени на то, чтобы Эллорн отпил у меня эмоций - иначе ужас происходящего точно отразился бы на моем лице.

- Советник, - удивленно промолвил Желларн. - Эти господа требуют выдать им Эллорна.

- Давно не виделись, понимаю! - я улыбнулась Ландерну и подивилась собственному хладнокровию. - Эллорн скоро придет, не волнуйтесь.

- Пресветлая, давайте все-таки не будем валять дурака, - чуть угрожающе, как, впрочем, и обычно, произнес Баерадэр. - Выдайте нам демона и разойдемся по-хорошему.

Желларн, видимо, хорошо проинструктированный Беллианом, уже успел раствориться среди приглашенных. Я чуть пожала плечами, туго затянутыми в фиолетовый шелк (у этого платья было неоспоримое преимущество, юбку можно было оторвать и остаться в шароварах, гораздо более приспособленных для боя).

- Демона? Так и вы наслышаны о методах ведения переговоров Ведиаллином! Мы его иначе и не величали.

Я расхохоталась совсем по-светски, даже чувствуя радость от удачной шутки. Эмоции, которые отпил у меня Эллорн, прикоснувшись к руке, будто ушли одна за другой, обнажая следующий слой. Чувства никуда не делись, но с настроением стало куда проще.

- Лаэн, милая моя, ты прекрасно знаешь, о чем мы. Даже не делай вид. Одним поклонником больше, одним поклонником меньше. Но так он зло, демон!

В дело вступил красноречивый Ландерн, и мне пришлось распахнуть глаза как можно сильнее. Круг из Охотников, меж тем, очень невыгодно замкнулся вокруг меня, и я, на пределе собственных сил и возможностей, поймала отчаянный взгляд Себа на одном конце зала и почти стеклянный Желларнов на другом.

- Проблемы? - над моим ухом раздался спокойный донельзя голос Беллиана, и я мгновенно пришла в себя.

- Ты только посмотри, кто к нам приехал, - проговорила я, улыбаясь. - Пресветлые Баерадэр, Ландерн, Айлен, в конце концов.

- Вижу, вижу, - так же расслабленно протянул король и приобнял меня за плечи. - Позвольте показать вам всем самые вкусные кушанья, что только у нас есть.

- Слушай, - резко произнес Ландерн. - Мы не за этим приехали, прекрати морочить голову.

- Тише, тише, - оборвал его Баерадэр. - Не груби нашему королю.

Я положила руку на поясницу Белло. В конце концов, терять мне было нечего.

- Я могу поинтересоваться, в чем дело? - спросил Белло холодно.

- Мы хотели бы поговорить с вами в чуть более уединенном месте, - Баерадэр, согласно своему обыкновению, прожег меня взглядом.

Белло чуть пожал плечами и увлек меня под руку в сторону от гама толпы, выводя нас всех на огромный балкон.

- Что происходит, пресветлые? - король повторил вопрос уже с нажимом. - Все хотят веселиться, поскольку мы выиграли наши первые переговоры на троне. Не без помощи, конечно, прекрасного советника. - Белло сжал мои плечи чуть сильнее, и ровно на одно мгновение я почувствовала себя самым счастливым человеком на свете.

- Я думаю, настало время прекратить делать вид, - немного грустно отозвался Айлен. - У пресветлой Лаэнкантаны нет магии, что, честно говоря, меня сбило на какое-то время, вы не выстоите против нас в одиночку.

Я помотала головой и посмотрела на Белло:

- Они власть захватывать собираются, что ли? Так за нами полкоролевства пьет и веселится.

Друг недоуменно пожал плечами в ответ.

- Мелочь, хватит строить из себя крутых магов, - окончательно вскипел Ландерн. - Я вам ясно говорю: отдайте Эллорна и дело с концом!

Баерадэр прервал его успокаивающим жестом:

- Мой друг Ландерн лишь хочет сказать, что сопротивление бесполезно. Эллорн - демон, а посему подлежит уничтожению. Если вам недостаточно моих слов, прошу ознакомиться с Актом, который, между прочим, имеет надгосударственную силу.

Я не выдержала и истерически расхохоталась. Лорд выпил весь мой негатив, но вот смешанных эмоций, к сожалению, не коснулся. Вступать в схватку против троих таких магов, да еще и обученных чему-то, превосходящему наши знания... Словом, я уже хохотала, когда рядом затрясся в приступе смеха и Беллиан:

- Ребята, ну вы даете. Не думал, что сможете так развеселить. Это все - ой, не могу! - Себилиарн так шутит? И не подкопаешься!

Белло обернулся ко мне, и мы засмеялись еще усерднее.

- Нет, вы думаете, что можете запереть демона в защищенной комнате, и это сойдет вам с рук? - поинтересовался Баерадэр, скривив губы.

- Вот вы где! - раздался за спиной голос Эллорна, и цветущего вида лорд, одетый в черное с золотым, вышел на балкон.

Его поведение произвело эффект поразительной силы. Все трое Охотников даже замерли на месте.

- Позвольте поприветствовать изумительную герцогиню, - с этими словами лорд коснулся губами моей правой руки. Я чуть кивнула ему.

- Айлен, Ландерн, Баерадэр, - Эллорн вежливо кивнул каждому. - Если не отвлекаю ни от чего серьезного, хотел звать всех на танцы.

- Это невозможно, - наконец сказал Айлен ошарашенно. - Я был уверен, что...

- Что у нас во дворце живет демон, да? - сделал большие глаза Белло. - В самом-то деле.

Эллорн поднял брови:

- Я чего-то не знаю? Ведиаллин, вроде как, уже давно в замке Джарнов.

Мы с королем прыснули.

- Просим прощения, - выдавил из себя Баерадэр. - Видимо, это действительно какая-то ошибка. Мы... Нас привели сюда заклинания.

Я начала волноваться. Моего 'Полога' могло и не хватить.

- А, вот оно что! - король едва себя по лбу не хлопнул. - У нас тоже были жалобы, и мы двоих даже допрашивали по этому делу. Как выяснилось, впрочем, они просто попали не в то время и не в то место, но мы продолжаем расследовать случаи создания запрещенных заклинаний.

- Уверяю вас, мой король, мы бы никогда не вели себя столь бесцеремонно, если бы не боялись, что всем угрожает самый настоящий демон, - поспешно сказал Баерадэр.

- Честно говоря, насчет вашего поведения мне хотелось бы поговорить отдельно, - жестко произнес король. - Сначала вы берете моего советника в кольцо, это не очень-то вежливо, знаете. Потом угрожаете расправой... Да будет вам известно, что мой советник и без магии умеет такое, что вам и не снилось.

- Мы уверены в этом, мой король.

Ландерн неприлично подмигнул мне, а я только покачала головой.

- И мне что-то нужно знать относительно надгосударственного Акта?

- О, - спохватился Баерадэр, - да, вы имеете полное право на эту информацию. Возьмите, - он достал из-за обшлага своей красной рубашки сложенную в несколько раз бумагу. - Это копия, она мне не нужна. Просим прощения за столь некрасивое поведение. Уверяю вас, виновный понесет наказание.

- Я вообще ничего не понимаю, - сказал Эллорн. - Герцогиня, может, просветите меня за кубком вина? А то я все-таки выиграл сегодня, несмотря ни на что.

- Постараюсь, мой лорд, хотя я сама разобралась только отчасти. До встречи на балу, - холодно кивнула троице я.

- Нет-нет, моя госпожа, мы удалимся тотчас, потому что далее злоупотреблять вашим гостеприимством не в силах, - покачал головой Баерадэр. - И так с трудом могу представить, как наше появление выглядит в ваших глазах.

Я с достоинством пожала плечом.

- Что же, хотя бы 'госпожой' назвали, а то вечно у вас в Академии король в любимцах ходил.

- Так и знал, что вы мне это припомните, - чуть лукаво опустил глаза Баерадэр, и мы с Эллорном под ручку, смеясь о каком-то не имевшем место во время учебы случае, отошли подальше.

А потом я, для вида, конечно, принялась размахивать руками и вещать лорду про то, что эти трое сумасшедших не постыдились явиться и требовать с нас какого-то демона. Вещала я ровно до того момента, пока охранные заклинания на границах владений Белло не тренькнули три раза. После этого, переменившись в лице, я поискала глазами короля - уже спешащего к нам на подмогу - и под руку повела едва державшегося Эллорна в его же покои. 'Защиту' надо было усиливать, как минимум, в три раза.

- Наконец-то я тебя поймала.

Я почти споткнулась на ровном месте. Перед нами стояла моя мать.

- Не могу сейчас говорить, - бросила я.

- Ты никогда не можешь говорить, Лаэн, а нам нужно это сделать.

У меня на руке висел явно загибающийся от боли Эллорн, мы едва выпутались из смертельного переплета, и тут - она?

- Нам не о чем говорить, - сказала я и посмотрела ей прямо в глаза. - Мне глубоко безразлична ты и так же безразлична твоя новая семья.

С этими словами я потащила друга сквозь толпу, чувствуя, как растет напряжение внутри его тела.

- Смелые слова, - задыхаясь, произнес он.

- Молчи, - прошипела я.

Недалеко от покоев лорда нас наконец-то нагнал Беллиан. Король схватил Эллорна за плечи, не давая упасть, а я побежала вперед, распахивать дверь и накладывать бессчетное множество заклинаний: на стены, окна, двери, потом повторить по кругу вторым слоем, потом прикрыть 'Пологом', потом усилить 'Сеткой', а потом перейти на своды коридора, ведущего в комнату, просто на всякий случай. Беллиан, тем временем, дотащил Эла до кровати, я захлопнула створки - и лорд проговорил по слогам:

- Спасибо. У меня никогда не было таких друзей, как вы.

Я чуть пожала плечами, но все-таки улыбнулась, чувствуя, как отступает страх.

- Я не смог бы без Лаэн, - отозвался король.

- А я вряд ли справилась бы без Белло.

- Детишки, хватит нежностей. ВОН.

'Полог', накинутый мною на Эллорна, стал таять прямо на глазах, и через трещины полился ослепительный синий свет.

- Ты справишься? - спросил Белло, увлекая меня за собой и прикрывая глаза ладонью.

Смотреть действительно было невозможно.

- Раз вы справились, то куда мне деваться?

'Полог' сорвало окончательно в тот момент, когда я захлопывала двери.

Белло, оказывается, сполз по стене и сидел на каменном полу.

- Как я понимаю, ты этого не знал? - спросила я мягко.

Король покачал головой в ответ.

- Не одной мне удивляться.

- Я... В смысле, я бы не смог, как ты. Я бы не придумал этого всего. Просто остался бы тупо драться. Но чтобы показать его в нормальном состоянии, когда они уверены, что его рвет на части от энергии! Чтобы он отпил эмоций у тебя, а магии у Иелиана... Ни за что бы не придумал.

Я чуть пожала плечами. Сил, честно говоря, не было никаких.

Белло поднял на меня глаза, посмотрел чуть задумчиво и все-таки сказал:

- Женюсь на Раэлане. Назначили день свадьбы.

- Прекрасно, - спокойно отозвалась я.

Может, и показалось, но король явно ждал другого ответа и вздрогнул, как от пощечины.

- Какая радость - и мои поздравления, конечно, - язвительно проговорил появившийся из-за поворота Себ. - Так я могу наконец-то поговорить с пресветлой об отношениях?

- Перстень верни, задира, - отозвалась я и сделала шаг ему навстречу. - А дальше делай что хочешь.

- Так мы вас покинем, мой король, - больше поставил в известность, чем спросил герцог, и мы ушли вдвоем, направляясь, судя по всему, к шумевшему вдалеке балу.

Я так ни разу и не оглянулась, но отчего-то знала, что король, не шелохнувшись, сидит на корточках и смотрит куда-то в сторону.

18

Я немного попрыгала на месте, сделала два шага влево, раздумала, пошла было назад - и застыла на месте. С верхушки башни вся территория дворца была как на ладони. Накрапывал мелкий - и потому противный - дождь, я замерзла до самого сердца, а то и глубже, и валилась с ног; дежурство, тем временем, и не думало заканчиваться.

После пресловутого поединка прошло почти двое суток. Гостей мы провожали вдвоем с Себом, который без остановки нудил о том, что ненавидит меня, что я не должна была рисковать своей жизнью, пускай и во имя того, чего даже назвать не могу. Быть вместе он, к счастью, больше не предлагал, но и обиделся, кажется, всерьез. Мать я не видела, зато успела перекинуться парой слов с папой, крайне недовольным моим внешним видом ('Ребенок, тебя что, голодом морят?'). Желларн, в свою очередь, подошел ко мне совсем поздно вечером, отвел зачем-то в библиотеку и там наорал так, что я больше удивилась, чем обиделась. Кричать было не в его обычаях. Он мог говорить раздраженно, мог хмуриться, мог даже всплеснуть руками (все это я видела во время наших дополнительных занятий). Но чтобы орать, да еще используя совсем неприличные выражения! Граф вопил, не замолкая ни на мгновение. О том, что я ни во что не ставлю своих друзей, что нельзя оставаться погибать, поручив им спасать людей (сколько же они с Себом прочитали между строк), что это не дружба, а глупость какая-то - и снова все по кругу. В ответ я лишь пожелала ему пойти и поорать на Белло тоже. Это Желларна, вопреки здравому смыслу, не остудило. Тогда я спросила его про Фиериайна. Судя по тактике, используемой Ведиаллином, подействовать должно было наилучшим образом. Желларн посмотрел на меня, как на сумасшедшую, схватил какую-то книгу, запустил ею в окно и, не дожидаясь результата, вылетел из библиотеки. На разлетающееся осколками стекло пришлось любоваться одной.

Акероительцы наконец-то отправились восвояси, хотя поручиться за Ведиаллина я бы не смогла. Он уезжал последним, нелепо и картинно двигаясь навстречу уже заходящему солнцу и вполне мог направляться хоть к самим драконам в поисках работенки. Впрочем, выглядел он довольным, а главное - донельзя свободным, так что на одно мгновение я задумалась, не поехать ли вместе с ним.

Белло держался со мной подчеркнуто вежливо - и только. Буквально мгновения назад мы собирались вместе погибнуть, защищая друга, собирались на полном серьезе, а не в шутку, и тут по новой. Раэлана, свадьба, гости, всякие ужасные, несносные глупости. Может быть, конечно, мне стоило его поцеловать, но Фиериайн научил меня одной вещи: поцелуи - дело хорошее и даже в некоторых ситуациях спасительное, но когда они выветриваются, не остается ничего. Если только ты не влюблен в того, кого целуешь. А поскольку Беллиан в меня влюблен не был...

Я поежилась и совсем спряталась в капюшон плаща. Хотя бы за Тилерна попросила, и то хорошо. Король, впрочем, сам был склонен помиловать бедного парня, уж не знаю, из-за Таэ или по какой еще причине. Я на мгновение вернулась мыслями к Леалерне, но снова потерпела поражение. Может, оттого, что, хоть и было светло, за полночь перевалило совсем недавно, и мне безумно хотелось спать.

Дежурства по замку придумал Беллиан, чтобы как-то отвлечь внимание Себа и Желларна от Эла. Я думала, что надо рассказать все по-честному, но король уперся и отвечал, что решать должен сам лорд, когда придет в себя. Пока что наш красавец-демон с завидной регулярностью разносил покои и контролировать себя не мог. Сначала вахту нес Себ, потом, по хитрому жребию, выпала моя очередь, так что план Белло работал не слишком хорошо. Зато мне не пришлось возиться с поставщиком еды. Я вздохнула. Пора было делать обход - да, эта чудесная процедура предписывала регулярный осмотр внутренних помещений дворца, что совсем уж убивало ее смысл, по меньшей мере, в моих глазах. Я взялась за ручку небольшой двери, потянула ее на себя и внезапно увидела райский островок, который по необъяснимой причине не привлек моего внимания раньше. Несколько ниже того уровня, на котором находилась я, две фасадные башни соединяла перемычка. Просто довольно широкий кусок камня, идущий из одной стены в другую. Идеально закрытый сверху переходом. Я посмотрела на дверь, на перемычку, снова на дверь - и аккуратно спустилась по воздуху. Что удивительно, на этом сухом кусочке камня было не так ветрено. Я села, оперевшись спиной на кладку и достала из наплечной сумки 'Четыре способа сбежать от мага' - просто чтобы не заснуть. Чтением я увлеклась с первой же страницы, но, видимо, все-таки отключилась.

Потому что в следующее мгновение передо мной уже стоял высокий и одетый по последний моде некто: 
- Что за хмурый цепной пес?

Я было дернулась, потом замерла на месте, прикидывая, каким образом неизвестный прошел через все защиты, одновременно проклиная себя за малодушие и желание спать, которое все же привело к катастрофе. По спине медленно расползался холод.

Пришелец, между тем, гнул свое:

- И с каких это пор у нас вообще кто-то дежурит по дворцу? Кто придумал?

Первый вопрос несколько резанул мне слух, но я уже решила сбросить наглеца с перемычки, а разбираться потом. События разворачивались стремительно: я пустила из правой руки заклятие захвата, которое угодило точно в щиколотку незнакомца, потянула на себя, не очень-то заботясь о последствиях (вот что значит колдовать со сна), он поехал за движением моей кисти, но тут же каким-то неведомым образом перехватил направление, сам спелл, и вот уже ехала я, спиной по камню (меня развернуло), незабранные волосы цеплялись за камни - капюшон, наконец, слетел с головы. Я остановилась, тут же рубанула по невидимой нити, вскочила на ноги, и оказалась лицом к лицу с противником, высоким голубоглазым блондином с длинными волосами. Ошеломительный, признаться, красавец. Меня, впрочем, от боя не могло отвлечь почти ничто, я приготовилась ставить блоки и планировала в итоге сдуть типа с перемычки. Маг воздуха, не маг воздуха, а пару заклинаний из этой стихии я знала в совершенстве. Блондин поднял правую руку в знаке отрицания, я только хмыкнула - и легонько толкнула рукой пустоту. Точно по плану: его повело, и порывом столкнуло вниз. Он заорал. Я, подскочив к краю, чуть наклонилась, раздумывая, не поймать ли его. На шею тут же оказалась наброшена 'Петля', и я сама полетела вниз, только и успевая, что изо всех сил вцепиться в плечи висящего на нижнем ряду камней противника. Теперь висели мы уже вдвоем. Я очень боялась отпустить хотя бы одну руку, потому что шелк его рубашки скользил предательски, но делать что-то было надо.

- Сиеллиан, дядя Беллиана и Иелиана, - проговорил блондин, чуть повернув голову ко мне. - Да, представляюсь всегда невовремя.

Тут-то я и поняла всю трагичность ситуации, попыталась освободить правую руку, чтобы колдовать, но мгновенно поехала вниз по мощной спине, еле успев зафиксироваться снова.

- Дядя, конечно! А в зеркало на себя смотреть не пробовали? - с досадой прошипела я.

- А вы не пробовали не спать на посту, пресветлая Лаэнкантана?

Я даже не сразу нашла, что ответить.

- Вас надолго хватит? Спеллом каким держитесь? - Я поневоле изо всех сил прижалась к широкой и мощной спине. Предосудительнее не придумаешь.

- Догадайся!

- Я не могу колдовать, если отпущу руку - упаду.

- Ну так схватись получше или ползи по мне наверх, делай хоть что-нибудь, - возмутился маг, назвавшийся Лианом.

Я почти зарычала.

- Какая картина! - раздалось сверху.

Мы с незнакомцем одновременно подняли головы, и в результате я уткнулась носом в его чудесные золотые волосы, отчего сердце побежало с невероятной скоростью. На несчастном каменном парапетике стоял Беллиан. На его лице играла широкая и некоторым образом неприличная улыбка.

- Ну ко всем ревновал. К Эллорну - ревновал. К Себилиарну - ревновал. К Желларну - ревновал. К Фиериайну и то ревновал. Но чтобы так!

- Кого ревновал-то, Раэлану? - на последнем дыхании поинтересовался мой противник. Я даже вздрогнула, потому что вопрос он умудрился снять у меня с языка. Золотые волосы были прямо перед моим лицом, и я испытала странное желание взять прядь зубами и потянуть за нее. Сердце упало вообще непонятно куда.

- Да, вы с Лаэн споетесь, - сказал Белло зло и во мгновение ока поднял нас обоих обратно на парапет. Отцепляться от широкой спины было страшновато, но все-таки пришлось.

- Лаэн, это мой дядя Сиеллиан, дядя - мой советник Лаэн.

Чтобы описать выражение лица Белло не хватило бы слов ни на одном языке мира. Даже на демонском, наверное. Опять та самая непередаваемая смесь непередаваемых эмоций.

- Да мы познакомились уже, - кивнул мой противник. То, что он родной дядя Белло и Иело, в голове никак не укладывалось.

- И, вижу, донельзя удачно. Что планировали делать?

Король прожег меня взглядом, и я вздрогнула.

- У нас все было под контролем, Бел, не переживай. Мы немного размялись, немного повисели...

- Что случилось? - прямо спросил король, переводя взгляд с меня на Сиеллиана.

Я хотела честно признаться, что заснула на посту, потому что это все глупость, да еще дурацкий дождь, а в результате уже в который раз подвела всех на свете, но дядя (дядя?! - ни за что не поверишь, молодой, красивый, статный) влез между нами и даже - не иначе, привиделось - чуть загородил меня плечом.

- В общем, взламываю я вашу хлипкую защиту, - начал он, и я чуть было не расхохоталась. - Пройдя границу, конечно, но это вообще... Пятилетние лучше оповещения ставят. Захожу на территорию дворца - и тут смотрю, цепной пес. В капюшоне. Явно дежурит. Ну что ж, думаю, раз уж вломился, надо идти до конца. Кто ж знал, что под капюшоном такая красотка окажется.

Белло внимательно посмотрел на меня, я пожала плечами и кивнула.

- А ты-то что не спишь? - спросил Сиеллиан, поднимая светлую бровь.

- А то, что наша хлипкая защита не такая уж и хлипкая, - фыркнул Белло - и вдруг обнял несносного блондина, улыбаясь во весь рот.

- Так и знал, что где-то 'Сигнал' забыл снять, - Сиеллиан взъерошил волосы у короля на голове, и по моей спине пошли крупные мурашки. - Внутрь не пригласишь? А то на свадьбу, значит, позвал, а во дворец не пускаешь.

- Небось, спать завалишься, - рассмеялся Белло.

У меня в голове что-то щелкнуло. Такие непохожие и все-таки что-то общее... Что-то общее... Я чуть было по лбу себя не хлопнула, как же так, не догадалась сразу: мимика. Мимика и жесты у них были один в один.

- Надеюсь, мы пресветлую тоже берем спать? - обернулся ко мне блондин; я, кажется, пятнами пошла от смущения.

- Конечно, - бросил Белло, - все равно это была негодная идея - с дежурством.

Дядя и племянник, обнявшись, направились к маленькой дверке, потолкались в проходе, и король наконец уступил дорогу. Я зашла вслед за ними, удивленная, раздосадованная и взволнованная одновременно. Потом вспомнила про книгу и вернулась на парапет. В этот момент две картинки наконец-то наложились друг на друга, а до меня дошло: да, во внешности Леалерны не было ничего странного или необычного. Но то, как она улыбалась, поворачивала голову, жестикулировала - я будто в зеркало гляделась. Она блондинка - я брюнетка. Карие глаза против моих голубых. Однако мы были отражением друг друга. Я судорожно сглотнула, потому что догадка тянула за собой цепь не самых приятных выводов.

- Молодежь, ваша защита плоха, а вы - пятеро расхлябанных гордецов, считающих себя непревзойденными магами, - сказал Сиеллиан и отпил из кубка, стрельнув в мою сторону глазами.

Последние полдня я пыталась понять, чего он добивается взглядами и неприличными оговорками. То ли хочет, чтобы я почувствовала себя виноватой за сон на посту, то ли доводит племянника. О прочих вариантах я даже думать себе запретила. Дядя принцев был слишком дерзок, слишком красив и слишком... Слишком похож на взрослого Белло. Я сглотнула и уставилась в тарелку. Аппетит ушел и не думал возвращаться.

- Неправда. - Себ даже поджал губы. Похоже, у него с этой семьей действительно были не самые простые отношения.

- Мой герцог, послушай, я говорю, как есть. Взгляд со стороны. Я обещал вам его, когда уезжал отсюда. Я даю его вам.

- Ты говоришь неправду. Мы хорошо колдуем, пресветлый, и если что, защитим твоего племянника.

Я даже подскочила на месте. По зале шествовал вполне себе собранный Эллорн. Все остальные уставились на него в безмолвном удивлении. Сиеллиан, меж тем, спокойно отер губы салфеткой и вежливо обратился к Белло:

- Скажи, а так принято теперь, чтобы твоя свита являлась на ужин, когда ей заблагорассудится?

Эл фыркнул:

- У меня есть оправдание, хотя ты прав.

Я обомлела. Каким же авторитетом тут должен пользоваться Сиеллиан, чтобы наши задиры ему не перечили.

- Я прав во всем, малышня.

Тут я все же поперхнулась вином и закашлялась судорожно. К моему полнейшему ужасу, Сиеллиан поднялся со своего места и ласково похлопал меня по спине.

- Все в порядке, пресветлая?

- В полном, - едва вымолвила я.

- Напомни мне, Бел, а почему ты женишься не на этой принцессе?

Тут глаза вытаращили без исключения все, а Желларн даже на мгновение прикрыл рот рукой, чувствительный, как обычно, к любого рода бестактности.

- Или на Лаэнкантане уже женится кто-то порасторопнее моего недалекого племянника?

- Дядя, ты вообще приди в себя, - бросил вдруг Иелиан. - Неприлично так себя вести.

Красавец Сиеллиан поднял свои безупречные брови:

- О, смотрите, кто заговорил. Так что, пресветлая, есть ли у вас жених?

- Нет, - отозвалась я.

- Ну вот и чудно, - непонятно к чему сказал он. Я решительно отмахнулась от всяких мыслей и посмотрела на Эллорна. С виду тот был в полном порядке; поймал мой взгляд и широко улыбнулся в ответ.

- Нет, а что ты предлагаешь? - Иело лучился враждебностью.

- Я предлагаю кому-нибудь уже завоевать сердце пресветлой, а то, знаете ли, подсуетятся. На Севере такой красавец взошел на престол, приедет сюда и посватается. А вы останетесь, как были, и будете жалеть всю оставшуюся жизнь.

Я кашлянула и сделала большие глаза:

- Какое отношение это имеет к ситуации?

- Огромное, - непримиримо сказал Сиеллиан. - Увезут вас, а мы что будем делать? Уж Раэлана-то, поди, ваше место занять не сможет.

Белло со звоном поставил кубок на стол и медленно из-за него поднялся. Если я хоть капельку его знала, назревала буря.

- Ребенок, подобными жестами пугай пресветлого Эллорна или там герцога Себилиарна, - хмыкнул Сиеллиан, и у меня даже тепло разбежалось по коже, с такой лаской и любовью он это произнес. - Я, заметь, хоть и давненько не дрался, сыграл вничью с Лаэнкантаной, а уж она-то, я уверен, любому из вас даст сто очков вперед. Поэтому я предлагаю, возвращаясь к твоему вопросу, Иело, всем раскрыть глаза на то, что я смог взломать вашу защиту и что, если бы не пресветлая Лаэнкантана, я бы мог ходить по дворцу и заниматься чем угодно.

- Пресветлая Лаэнкантана заснула на посту, - бросила я. - И в чем-то готова согласиться со Сиеллианом, нам необходима строгая дисциплина. Нам нужны тренировки без магии, как в Академии, и испытания на выносливость. Последние несколько боев я очень остро ощутила их необходимость. А вот излишних предосторожностей нам не надо. Меры должны быть эффективными, а не чрезмерными.

- Я склоняю голову перед принцессой, она права во всем, - сказал Сиеллиан.

- Чушь, - отрезал Себ. - Мы готовы к любому развитию событий.

- Тогда простое испытание, согласны?

Белло неопределенно пожал плечами.

- Вот сейчас поужинаем, и я выхожу за пределы дворца. Вы там, как можете, его обороняете. Моя цель - захватить короля и, соответственно, власть, ваша - не допустить этого. Хороши все средства. Убивать, конечно, никого не будем, но сделаем все реалистично.

- Легко, - тряхнул головой Себ.

- А мне что делать? - поитересовался Иело.

- А что бы ты делал, если бы дворец начали захватывать? Поймите, малыши, одни выигранные переговоры ничего не значат. Вы управляете страной. Вам нужно быть готовыми к любой передряге.

- Один. Против нас? - наконец подал голос Эллорн и я бросила на него взгляд. Выглядит как обычно, если не лучше, вид цветущий и радостный. Неужели справился, подлец эдакий?

- Спорим, что я вынесу всех вперед ногами? - вполне серьезно проговорил Сиеллиан и по очереди посмотрел каждому из нас в глаза.

- Это безумие, дядя, - отозвался Белло, чуть улыбаясь. - Но раз ты так хочешь выставить себя дураком, то я принимаю вызов.

- Отлично, за каждого вынесенного мною я получаю право вопроса, то же самое касается того, кто вынесет меня.

Я немного поежилась. Право вопроса было довольно зловещей штукой. Ответ должен был соответствовать действительности, иначе, драконы знают почему, говорящий неправду в течение ближайшего времени попадал в крупные неприятности.

- Ну, все испугались, что я буду пытать их вопросами про пресветлую? - хохотнул блондин.

- Чего нам бояться, я согласен, - отозвался Беллиан. От меня не укрылось, что Эллорн и Себ посмотрели на него крайне неодобрительно.

- Вот и отлично.

С этими словами Сиеллиан вышел из залы.

- Желлу уже пора вернуться, - подосадовала я.

Белло сидел молча.

- Кстати, я бы хотела, чтобы Таэлерну отказали в появлении у двора.

- Чтобы началась междуусобная война. Лаэн, очнись, - потребовал Эллорн и потер рукой глаза.

- Он законченный урод. На всех доносит, в Академии преподает не пойми как, подставил лучшего друга и меня, между прочим, тоже. А это повлекло за собой... Сам понимаешь, - сощурилась я.

- Может, и к лучшему, - мягко отозвался лорд. - Зато я себя контролировать научился.

- То есть, Лерн у нас теперь лучший друг? - уточнила я и развела руками.

Спать хотелось так, что я вынуждена была стоять около комода в покоях Белло. Сиеллиан пока и не думал объявляться.

- Не передергивай, - зевнул Эллорн. - Наверное, скажу за короля, раз уж он у нас не в настроении, Таэлерн будет, как обычно, присутствовать на всех общих праздниках, но верить мы ему перестанем, равно как и пускать в ближний круг.

- Чудесно, - хмыкнула я.

- Перестань говорить словами Сиеллиана, - отрезал Эллорн, и я вздрогнула.

Белло снова даже взглядом нас не удостоил.

- Может, хватит манипулировать? - угрожающе рыкнула я. - А то не посмотрю, кто ты там такой, и побью в поединке.

Эллорн рассмеялся:

- Не обижайся на меня. Я привык. Как влюбился в пятнадцать, так и привык скрытничать и хитрить.

Я широко распахнула глаза:

- Рассказать не хочешь?

- Нет времени. Видишь ли, Желларн действительно отсутствует слишком долго. Пойду проверю. Если что, вы по переходам, по переходам - и вон из замка. Это во всяком случае не позволит Сиеллиану, в смысле, предполагаемым наемникам, захватить короля.

Я кивнула.

- Знак какой-нибудь подашь?

- А что знак? - пожал плечами лорд. - Как услышите драку, так и бегите.

- Еще чего, - равнодушно сказал Белло.

- Ты поняла, - спокойно сказал Эллорн, обращаясь ко мне.

- Конечно.

Лорд приоткрыл дверь, осмотрелся и исчез в полной темноте.

Я, в пику молчащему королю, уткнулась в 'Четыре способа сбежать от мага'. Стыдно сказать, но книга меня отчего-то захватила. История девчонки, похожей на меня, попавшей по своей глупости в плен к магу и вынужденная жить у него до тех пор, пока не найдет возможность выбраться. Я как раз дочитала до того, как она попыталась это сделать в первый раз, когда Беллиан бросил, любезно глядя в стену:

- Сиеллиан выиграет, а мы останемся должны ему по вопросу.

- Он не выстоит против нас, - через мгновение отозвалась я, подавив желание сказать какую-нибудь гадость.

- Мы неправильно расставили силы.

Я в раздражении захлопнула книгу.

- Об этом надо было думать раньше, не находишь?

- Отпустили боевого мага, - будто не слыша меня, продолжил Белло.

- Мы не отпустили его, а доверили отвезти Иелиана подальше, потому что твой брат - следующий претендент на престол.

- Все неправильно, - покачал головой Белло, по-прежнему не глядя на меня.

- Мы выиграем, - отрезала я, и в тот же момент в дверь раздался условный стук.

Я на всякий случай вычертила заклятие воздуха, пока еще не сформированное ни во что конкретное и пошла открывать, зыркнув зло на короля, которому, казалось, было абсолютно все равно.

За дверью стоял улыбающийся Себ. Я перевела дыхание.

- Может, впустишь меня, а то я жутко умотался?

- Иело в порядке? - спросила я, отчего-то медля.

- Да, в твоем замке, как и договаривались.

Себ нетерпеливо потянул двери на себя, и я наконец-то заметила то, что, видимо, сразу зафиксировало мое подсознание: разорванный рукав рубахи и ссадину на запястье.

- Ты бы не успел, - одними губами прошептала я, напрягаясь и очень надеясь, что Себ нас не предал.

- Да какая, блядь, разница. - За спиной герцога появился Сиеллиан, и Себ резко потянул створки.

Не будь у меня на руках готового заклятия, мы бы проиграли в тот же момент, но я просто дернула руками на себя, и дверь захлопнулась. Видимые только мне нити тут же, почти не подчиняясь, опутали створки по периметру, и какой-то спелл, с грохотом прилетевший с той стороны, даже не пошатнул дубовую конструкцию.

- Приплыли, - сказала я, оборачиваясь. Пальцы все еще дрожали.

Я ожидала увидеть по-прежнему уныло сидящего Беллиана, но он стоял у стены и держал в руках уже знакомый мне пейзаж.

- Я же тебе говорил.

- Нас Себ предал, - проговорила я с трудом и даже не смогла отогнать от себя мысль, что все это не по-настоящему. - Значит, Иело, Иело...

- Скорее всего, в темнице. Не преувеличивай, - бросил король. - Лезь давай. Спелл твой хорош, но через пару минут эти два демона его сломают.

Я послушалась. Белло провозился только несколько мгновений, изящно подтягиваясь вслед за мной и закрепляя картину на месте чем-то гораздо более земным и прочным.

- Все хотел спросить, - он похлопал меня по голенищу сапога, и я поползла как можно быстрее, стараясь не думать, что там Беллиан наблюдает сзади. - Вот это же был какой-то из спеллов воздуха. Что вы делали с Желларном на первом курсе? Только учились?

- Белло, - прохрипела я, подавляя в себе желание лягнуть короля ногой. - Что я еще могла делать с Желларном на первом курсе?

- Целоваться, например, - отозвался Белло откуда-то сзади.

- Брось за собой какой-нибудь перманентный спелл, они и твое заклятие разломают.

Судя по тому, что коридор в значительной степени осветился, Белло наколдовал 'Огонь'.

- Ты не ответила на мой вопрос.

- Ты сам знаешь ответ, - устало отозвалась я. Казалось, что небо обрушилось прямо на мои плечи, а мне надо было ползти все дальше и дальше, спасая короля и готовясь к возможному повторению событий. Когда друзья окажутся врагами, а я должна буду спасать короля просто потому, что... должна?

- Не знаю.

- Несносный упрямец. Несносный, несносный, несносный. Я первый раз целовалась с мальчиком не далее, как три дня назад. Это был Фиериайн. Понимаешь?

- Почему у тебя ничего никогда ни с кем не было?

- Давай поговорим о чем-нибудь другом, мой король. Во время экзамена, помнится, нам удавалось больше орать друг на друга, и сдали же, сдали, помнишь?

- Мне не хочется на тебя орать. Мне хочется узнать, почему ты впервые в жизни поцеловалась три дня назад.

Я почти взвыла, глядя в беспросветно-темный потолок коридора. Нашел он время, ничего не скажешь.

- И тебя ведь поцеловал он. Да, ты ответила на поцелуй, но только потому, что он такой весь из себя?

Я наконец-то стукнулась лбом о картину.

- Снимай свои спеллы, а то все выходы запечатает.

- Подвинься, детка, - Белло оттеснил меня плечом, и я вздрогнула. Вот это было точно, как на том экзамене в Академии.

Через мгновение мы уже стояли перед моим портретом.

- Зачем он тебе? - спросила я, поджимая губы.

- Потом, - резко бросил Белло. - Рвем в темницу, посмотреть, что с остальными.

- Нет уж, - сказала я, скрещивая руки на груди. - Моя цель - спасти тебя, а не драться в магических поединках.

- Да что я тогда буду за король?! - рявкнул Белло.

У меня на мгновение помутился рассудок, и я поняла, что сейчас наброшусь на него с кулаками и - поцелуями. Но тут за дверью раздались голоса.

- Лаз ведет сюда, - сказал Эллорн.

- А они не успели выбраться? - поинтересовался Себ.

- Подвиньтесь, сейчас дядя Сиеллиан вынесет эти двери.

Я замерла на месте, ошарашенная и убитая. Эллорн?! С ними?!

- Лаэн, давай, - Белло схватил меня за руку и потащил к западной стене.

Я даже сказать ничего не могла. Он встряхнул меня за плечи и, отпустив на мгновение, с ноги ударил по каменной кладке. Стена, к моему удивлению, отъехала, открывая довольно широкий проем, в который Белло меня затащил практически волоком.

- Беги, - прошипел король и потянул за собой.

Мы помчались сломя голову. Где-то за нашими спинами с грохотом рухнули дубовые двери. Проход вел вниз, и я просто бежала рядом с королем, пытаясь найти в себе силы поверить в то, что мир не кончился, а это все не по-настоящему.

- Мы даже к игре оказались не готовы, - бросила я вполголоса, поравнявшись с Белло.

- А я тебе что говорил?

- Где выход? - ответила вопросом на вопрос я.

- В погребе, - он и не думал замедлять шаг.

- Кто знает об этом ходе?

- Никто, кроме тебя. Я решил играть по-настоящему, раз эти... Тоже играют по-настоящему.

- Тебя никто не предавал. Никто.

Бежать и разговаривать, периодически уворачиваясь от низкого потолка и острых углов явно было не самой лучшей затеей.

- Как же, - произнес Белло, поворачивая свой идеальный профиль ко мне. - Эллорн и Себилиарн - не так уж и мало.

- Захотели поиграть за злодеев.

- Ты-то почему не захотела? 
Мы снова уперлись в стену. Король налег на нее грудью, и она сдвинулась.

Ход действительно вывел нас в погреб.

- Поднимаемся и уходим через главные ворота, - сумеречно оценила ситуацию я. - Под невидимостью. Проскочим.

- Иелиан и Желларн.

Фраза была произнесена таким тоном, что я, стиснув зубы, дунула на руку, и стены на мгновение стали прозрачными, растворяясь в фиолетовом тумане. Все здание оказалось видно как на ладони. Трое на самом верху, один... Одно тело валяется на первом этаже, недалеко от нас, и еще одно - на втором. Меня передернуло, и я вдруг перестала дышать.

Очнулась от того, что Беллиан приподнял меня за плечи над землей и изо всех сил потряс.

- Это игра, они живые, Лаэн, успокойся. Они живые.

- Ублюдки, - прорычала я. - Вот что, Белло, ты сейчас пойдешь через главный вход, а я...

- Ничего не заметила, пока колдовала свое сложное заклятие? Кроме тел?

Я задумалась на мгновение. Что-то и вправду показалось мне странным, но что именно?

- Гнев застилает тебе глаза. В таком состоянии нельзя кого-то спасать.

- Только наброситься с кулаками, да.

Я сделала два глубоких вдоха и внезапно поняла.

- Они запечатали весь дворец, да?

Белло кивнул. Я прошлась от стены до стены.

- И если мы начнем ломать заклинания, они придут за нами куда раньше, чем мы успеем что-либо сделать?

Белло снова кивнул.

Я с силой стукнула кулаком по каменной кладке, разбивая костяшки в кровь.

- Ну-ну, это всего лишь игра, не забывай. У нас есть, наверное, несколько минут до того, как они догадаются перестать искать нас на третьем этаже. Так что ответь мне на вопрос.

Белло требовательно посмотрел на меня.

- На какой? - меня пробрал озноб. - Можно устроить пожар, например.

- Лаэн, - проговорил Белло, - я хочу знать, почему ты не замужем до сих пор. Почему ты целовалась с Фиериайном, - он помедлил мгновение, - первый раз в жизни.

- А я хочу знать, почему у тебя в личном кабинете висит 'Прожигательница', - ответила я. - Почему ты собирался жениться на Леалерне, девушке, у которой моя мимика?

Беллиан чуть приподнял уголки губ, и его глаза озарились. Улыбка и свет. Драконы побери его и его свадьбу.

- Знаешь старую легенду про Фонтан?

Я чуть было не кинула спелл 'Огня' взаправду. Отговариваться вздумал.

- У нас ситуация, Белло, не до легенд о фонтанах.

- Так почему?

- Потому, что никогда не хотела целовать того, кого не люблю. Потому что не выйду замуж за того, кого не люблю. Потому что...

- Эллорну нужны были деньги, - перебил меня Белло. - Поэтому я и купил ее. Что до Леалерны - мне было интересно, о ней говорили все остальные ребята.

Я закусила губу и кивнула. Запоздало, конечно, но кивнула. За спиной Белло на стене кто-то невидимый выводил старательно: 'Мой правнук - редкий...'. Дождались. Действительно призрак, кто бы мог подумать. Сердце разорвалось на части совсем незаметно. Я же почти призналась ему. А он сказал, что Эллорну нужны были деньги.

Фразу призрак закончил неприлично. Я пожала плечами. Нас искали, в конце-то концов.

- Ты опять отступаешь, - Белло сделал шаг ко мне. - Опять отступаешь, стоит мне только заговорить о чувствах.

Я действительно отпрыгнула назад и приземлилась на что-то мягкое. Не поняла сначала даже, на что, так горько было внутри. Потом присмотрелась, нагнулась. Плащ Эллорна, оставленный тут в прошлый раз. Я подняла глаза на Белло, стоявшего, пожалуй, ближе, чем позволяли приличия.

- Я обыграю твоего бесценного дядю, - сказала я равнодушно, не делая попыток, впрочем, равнодушно смотреть.

Король поднял брови:

- Это невозможно.

Я подняла плащ, чуть взвесила его на ладони и начала плести нити, зацепив первую за застежку. Голубая, фиолетовая, зеленая, вокруг, через, наискось. В каждую мельчайшую деталь. Ну и плевать, что сил не останется. Зигзагом, поверху, по подкладке. И еще немного замаскировать самым обычным магическим фоном.

- Прошу, мой король.

Накинуть на его плечи и смотреть, как он исчезает, будто тая. Провести рукой сквозь плечо.

- Сам понимаешь, - сказала я пустоте, - заклятия все равно не пустят. Найди какую-нибудь стену, развороти их спеллы и гуляй через каменную кладку. Выйдешь за ворота - пусти 'Огонь' в небо. Повезет - меня еще не успеют убить.

- Лаэн, - произнес невидимый и бесплотный Белло. - Я так не могу.

- Ничего, - сказала я. - Они умыли нас, мы умоем их. Я пойду и куплю тебе времени. Пожалуйста, не делай жертву Желларна и Иелиана напрасной.

- Ты знаешь, что делают захватчики с женщинами?

Голос Белло шел как будто отовсюду, заливая сознание. Впрочем, мне это было вполне привычно.

- Размечтался. Ну, в крайнем случае, поцелую твоего дядю. Он очень красивый. Давай, иди исполняй свой долг. А я исполню свой.

Подниматься по лестнице в гордом одиночестве было неприятно. Белло в очередной раз бросил меня. Хочешь не хочешь, а истинность этого факта приходилось признать. И я думала отнюдь не про игру. Демоны с ней, с игрой, хотя тоже нехорошо. В голову вдруг пришла невесть откуда придуманная, болящая фраза: 'Пускай так будет всегда'. Вспомнила, поднимаясь по ступеням на третий этаж, неся на спине весь груз всех земных проблем. После экзамена, пройденного в паре с Белло, после того, как мы доверяли друг другу больше, чем себе. Оказывается, обещания про вечность всегда лживы. Я закусила губу и расправила плечи. Потянуло ветром - кто-то двигался под невидимостью. Магии у меня было ровно на один хороший крепкий спелл, поэтому я даже дергаться не стала:

- Сдаюсь.

Кто-то грубо схватил меня и тут же выкрутил руки. От боли я немного протрезвела, хотя жизнь по-прежнему была немила.

- Очень галантно, - сказала я как можно более ядовито.

Меня провели в тронную залу, где Себ и Сиеллиан что-то жарко обсуждали, впрочем, они умолкли, только завидев меня. За спиной, значит, был Эллорн. Я нетерпеливо дернула плечами:

- Пришла торговаться. 
Сиеллиан, нехорошо улыбаясь, подошел ко мне.

- Торговаться? - спросил он, приподнимая меня над землей за шею.

Я захрипела от боли. Все было настолько реалистично, что я почти поверила в то, что мне сейчас придет конец.

- Красотка пришла торговаться, - сказал Сиеллиан, отпуская меня. - Ну, Эл, Себ, каково? Уж не отвлекает ли она внимание от короля?

Ответом ему послужил дружный хохот.

- Нет, - замотала головой я. - Пощадите Иелиана и Желларна. И тогда король сдастся сам.

- Мне кажется, красотка много хочет, - сказал Сиеллиан. - Эллорн, в мои покои ее - и искать короля.

- Ну ты тронулся, блондин, - выплюнула я, дергая изо всех сил руками и с искренней злостью пиная невидимого Эллорна под колено.

На удивление, мне удалось вырваться, и я бросила на комнату 'Темноту', шарахаясь в сторону, хватая, что придется, с комода и прикладывая этим блондина.

В общем, столп огня снаружи застал меня дорого продающей свою шкуру.

- Ты посмотри, выкрутились, - удивленно произнес Сиеллиан. - Лаэн, может, прекратишь меня душить?

19

Все происходило слишком быстро. Только вчера, казалось, мы с Белло бродили босиком по раскаленной крыше Академии и думали, какими крутыми магами станем, смеялись сами над собой; а сегодня я уже женила его, отдавала другой. Гонец едва успел всех объехать, а я - дочитать 'Четыре способа сбежать от мага'. Собственно, последний день я этим и занималась, уставилась в книгу и пыталась что-то у нее выпытать. А еще принимала гостей. Кто ко мне только не наведался после страшноватой игры. Сиеллиан - с извинениями и незаданными вопросами. Желларн - с вежливой рекомендацией что-нибудь сделать по поводу скоропалительной свадьбы Белло. Себ - с многозначительным молчанием. Приходил даже Иело - со смущенной просьбой как-то повлиять на брата.

Кульминацией, впрочем, стала сама книга. В какой-то момент сюжет повернул совсем не туда. Маг почему-то решил отпустить героиню, и та уехала, хоть и успела влюбиться в нелюдимого типа по уши. На этом текст неожиданно обрывался. Любовный роман без счастливой развязки - верилось, честно говоря, с трудом. Стараясь не думать о Беллиане, я вдруг вспомнила свой сон о браке с Эллорном, а еще - размышления по поводу времени. Вертя текст в уме так и сяк, я пришла к выводу, что, очевидно, отправила его сама себе из будущего. В рамках эксперимента и, видимо, по результатам свадьбы Белло. Вот только что я хотела этим сказать? Героиня ошиблась, уехав, или, напротив, сделала все правильно, предоставив невозможного типа самому себе? Понять было трудно.

Во дворце полным ходом шли приготовления к свадьбе. Меня из них, к счастью, исключили, да и Белло игнорировал. Впервые в жизни я почти этому радовалась. Собиралась выскочить через окно и съездить посоветоваться с папой. Он, правда, меня опередил и, запудрив мозги стоявшему на охране дворца Тилерну, прошел ко мне практически незамеченным. Я хотела спросить у него про маму. Потом поняла, что это бесполезно, и промолчала. Так мы с ним и сидели в полной тишине, наверное, с полчаса.

Призрак больше не появлялся, и я стерла надпись в подвале сама.

В день свадьбы я проснулась от того, что двери моей спальни распахнулись с невероятным грохотом. Одно мгновение я никак не могла вспомнить ни где нахожусь, ни что происходит. Пришли мысли про Академию и то, что мне пора на занятия. Потом, правда, я увидела нарядного Эллорна и все поняла, а поняв, захотела вылететь из окна без страхующих заклинаний. Чтобы как тогда, лежать под башней сотню вечностей, и чтобы Беллиан ругался, на чем свет стоит, и просил меня орать от боли. И, кажется, жить.

- Так. Встала, оделась. Нет, не одевайся, ночная рубаха шикарная. Топай босиком к Беллиану, падай к нему в кровать и требуй отменить свадьбу. Он окстится от счастья, кликнет кого-нибудь, а тут я под дверью. Поеду утешу Раэлану.

Я села на кровати и помотала головой. Эллорн внимательно на меня уставился и посмотрел в душу. Я вздрогнула, потому что на этот раз выражение не было фигурой речи. Демоны обладали такой способностью. По крайней мере, согласно легендам.

- Хорошо, понял, - сказал друг. - Другой вариант. Ты лежишь тут несчастная, я вбегаю к королю и говорю ему, что леди Лаэн все болеют из-за твоей, я тебя задери, свадьбы. Белло бежит к тебе, просит простить, я еду утешать Раэлану.

Я заплакала - горько и совсем по-детски.

- Та-а-а-а-ак, - недобро посмотрел на меня Эллорн, садясь на край кровати.

- Ты ему эти варианты предлагал? - спросила я и разревелась совсем.

- Сказал бы я, кто вы оба такие, но не буду, не буду! - в глазах Эллорна читалась мука. - Главное, идиот, зарекся вмешиваться - и в самый неподходящий момент. Если бы у меня еще хоть раз получилось вмешаться удачно.

Он вздохнул, и я уткнулась ему в плечо, рыдая так, как не рыдала никогда.

- Ну-ну, перестань. На свадьбе надо быть красивой и окончательно охмурить Фиериайна, я бы посмотрел, как он будет драться за тебя с Себом.

- Я же выйду замуж? - наконец выдала я, разрушая каменное молчание, воцарившееся, пока Эллорн шнуровал корсет моего платья, затягивая раз разом так сильно, что я не могла дышать.

- Конечно, выйдешь. Вон, смотри, Сиеллиан какой вариант шикарный. О, совсем забыл, он будет третьим в драке.

Я хмыкнула сквозь слезы и охнула, потому что лорд снова дернул за шнуровку.

- Меч-то донесешь? Все-таки ты советник, и парадная форма, к сожалению, обязательна.

- Да, это все, что я есть, советник, понимаешь? - спросила я, и не надеясь на то, что друг углядит смысл в моей фразе.

- Давай, убеждай себя. Я хочу напомнить тебе только об одном. Ты можешь в любой момент изменить все. Понимаешь? - он дернул в последний раз, и я выпрямилась, замерев напряженная, как струна.

Стоять с тяжелым мечом подле короля было не самым приятным занятием. Впрочем, все мои силы уходили на поддержание безмятежного выражения лица, так что я не особо замечала происходящее.

- Как на похоронах, - недовольно шепнул мне Эллорн и вернулся на свое место.

Я постаралась добавить в безмятежность хотя бы немного радости. Трудно сказать, что получилось. Лица гостей слились в одно большое пятно. И, кажется, церемония началась, потому что Кеддэрн, который ее вел, о чем-то заговорил. Я почувствовала, что сердце останавливается на месте.

Магия вдруг толкнула меня в грудь, и я подняла голову. Ровно напротив нас среди гостей стоял некто, заряженный энергией так, что я почувствовала его сквозь всю свою боль. Дальнейшее, как обычно, развивалось за долю секунды. Он поднял руки - пальцы еще не светились, но я знала, что с них сползет темно-янтарная смерть - и я разом просчитала все. Я не успевала, в этом чертовом гуле аплодисментов, ничего сделать. Любое отражающее заклятие нужной силы опоздало бы на пару мгновений. Оттолкнуть Беллиана я не успевала так же, потому что янтарь, уже сползавший с чужих пальцев, был быстрее моих движений, даже самых резких и идущих из глубины сердца. Потому что это было упреждение и движение в сторону, время, чтобы совершить толчок. Картинка прокручивалась у меня в голове, пока я мизинцем отстегивала с пояса очень уж легко закрепленную портупею и, получив свободу, отталкивалась ногами от пола. Баерадэр всегда говорил нам, что результат жизни любого боевого мага - ранняя и несвоевременная гибель. А еще он учил нас просчитывать все возможности и не рисковать понапрасну. Именно поэтому, ловя в прыжке янтарь грудью, кажется, прямо сердцем, я знала, что это был единственный вариант. Мага со смертельным заклинанием заметила только я, потому что его спелл фонил по прямой, в мою сторону. Я сглотнула и, все ускоряясь, пролетела через залу, задев плечом Белло, и врезалась в стену.

Боль разлилась по телу, и я посмотрела на мир с удивлением. Дикая, ошеломляющая красота. Много цветов, разряженные в пух и прах люди, и я тут - умираю. Вот же забавность. Ага, Эллорн скрутил нападавшего. Ну славно, можно отключаться. И вместе этого я вдруг подумала, что сейчас приняла бы предложение Белло, не задумываясь. Просто взяла бы и сказала: 'Да, Белло, конечно, я тебя люблю'. Как будто отвечая на мои мысли, надо мной возник король и сказал:

- Спокойно, сейчас вылечу.

В самом деле, только я поняла природу заклятия? Я хотела хмыкнуть, но не получилось, в горле будто лавой все было сожжено.

- Смертельный... спелл, - довольно четко выдала я.

Лечение, конечно, просто стекло по мне, как вода. И тогда Белло вскинул на меня эти свои глаза, темные-темные, с прожилками солнца, и сказал:

- Не вздумай умирать. Не вздумай, Ла, если ты умрешь...

Дальше я не расслышала, потому что дышать вдруг стало легко-легко, а еще, кажется, Белло взял меня на руки.

Я вспомнила. На третьем курсе мы - я и Белло - поссорились с Кеддэрном. Он запретил нам считать себя непобедимыми, а мы в ответ вызвались пройти полосу препятствий, состоящую из любых заклинаний. Мы думали, что смерть - это не про нас. Что мы можем все, в том числе и восстать из мертвых. В тот раз так и получилось, но в этот... В этот... Все-таки кто-то претендует на трон, и мы недосмотрели, пропустили, болваны самонадеянные? О чем это я, впрочем. В общем, Кеддэрн сделал полосу препятствий и честно предупредил нас, что там есть два смертельных заклинания, не таких, как янтарь, конечно (и что мне в голову этот спелл лезет), а просто излечиваемых исключительно специальными зельями или очень большим количеством магии. Если хоть одно попадет по нам, мы проиграли и вообще, до конца года сидим по своим замкам, а потом начинаем третий курс заново, ибо надоели ему до зубовного скрежета гордыней и заносчивостью. Первой в смертельное вляпалась я, и мы с Белло так друг на друга орали, потому что магии, конечно, на лечение и дальнейшее прохождение страшноватого лабиринта не хватало. Потом прикинули время и решили продолжать. Второе заклинание, как ни странно, не миновало Белло. И мы вышли из заброшенных руин умирающие, но радостно улыбающиеся и держащиеся за руки. Нам так не хотелось оставаться на второй год, так не хотелось проигрывать, что мы решили успеть добраться до дома и там напиться лечебных снадобий. Сокурсники все никак не отпускали, чуть на руках не таскали, Кеддэрн был просто поражен, а мы, медленно погибая, пытались выкрутиться и улизнуть. Доехали в результате до ворот моего замка, спешились, полил проливной дождь, я наткнулась на Белло, истерзанные, мы оба споткнулись, схватились друг за друга... И я его поцеловала. И мы целовались, как сумасшедшие, под этим сошедшим с ума небом, лившим на нас свои слезы, гладили друг друга по лицу, путались пальцами в пальцах, в мокрых волосах друг друга, шептали что-то в губы, снова целовались, держались за плечи, давая клятвы и не желая отпускать. Мы умирали, оба, теряли последние силы, но целовались, так, будто это было в последний раз.

И только в другой жизни мы доползли до моего сундука с зельями, наглотались противоядий, а я решила, что мы сделали глупость, и испросила согласия Белло потереть мне память. Совсем на чуть-чуть. И он сделал это, а вот свои воспоминания не тронул, и зачем тогда все эти вопросы про Фиериайна?

Я сделала глубокий вдох и открыла глаза. Концентрироваться было трудно. Белло судорожно пытался меня лечить, а Эллорн придерживал его за плечо. Себ стоял, закрыв рот ладонью. Желларна почему-то не было.

- Я вспомнила, - сказала я и потеряла столько сил, что лучше бы молчала.

Вспомнила - и захотела остаться.

Белло поднял взгляд на меня, и в нем была написана в кои-то веки одна боль. И, может быть, может быть, немного любви? Или это была одна любовь? Одна проигравшая любовь? Он прижал меня к себе, как тогда, и я сумела проскользить губами по его щеке, и из чьих-то глаз потекли слезы, трудно сказать, мои или его.

Я вдохнула, и ветер - ветер? - принес мне запах цветов.

Эпилог

- Говорят, вы столь смелы только потому, что сумели обмануть смерть, - улыбнулся мне восхитительный красавец с невыговариваемым именем Раэсселин, король Северной страны.

Я слегка поморщилась:

- Вы же мне не угрожаете, чего в таком случае бояться?

- Как это 'не угрожаю'? - Раэсселин с усмешкой опустил свои длинные ресницы.

Девчонка, а не король, в самом деле.

- Что вы мне можете сделать? - спросила я и чуть улыбнулась в ответ.

- Я уже делаю, прекрасная. Просто не отпущу. Напишу письмо вашему королю с требованием обменять вас, скажем, на него. Вы же не будете рисковать дипломатическими отношениями и вырываться отсюда силой?

Если бы смех все еще был мне по силам, я бы расхохоталась. Вот уж голубоглазый симпатяга напугал так напугал! Не отпустит из дворца, да еще письмо напишет.

- Вы же понимаете, что он не приедет? - уточнила я, отпивая вино из кубка.

Странность: уже второй подходил к концу, а я все никак не пьянела.

- Конечно, понимаю, - Раэсселин развел руками и отчего-то стал еще приятнее. Простой, милый, симпатичный, умный, похоже. Совсем один в этом своем холодном черно-голубом дворце. Я не сочла себя вправе играть на вопросе про его родителей, потому что теперь, после свадьбы, я могла пережить и победить что угодно и кого угодно. Нужна была только капелька времени. Кеддэрн оказался неправ.

А еще король Севера не делал никаких попыток сесть ко мне ближе или взять доверительно за руку. Не стучал вечером в покои (шикарные, надо сказать) с просьбами прогуляться, посмотреть на его владения и наладить неофициальные отношения. Это меня полностью устраивало. М