Только ты (fb2)

- Только ты 789 Кб, 236с. (скачать fb2) - Юлия Кузьминых

Настройки текста:



Кузьминых Юлия Только ты


Часть I

Глава 1

Марсель, 1997 год.


— Так ты наконец-то готова? — Cпросила молодая девушка, заглядывая в комнату лучшей подруги.

— Да… Вернее почти, — Джейн в очередной раз придирчиво уставилась на своё отражение в зеркале, — всё никак не могу решить поднять волосы или оставить распущенными?

— О, Боже, я этого не выдержу. Джей, ну сколько можно?! — Лиз, схватила подругу за руку и потащила к двери. — Ты же прекрасно знаешь, какую бы ты причёску себе не соорудила, он всё равно будет от тебя в восторге.

Лиз быстро окинула взглядом подругу и в её глазах тотчас зажглись весёлые искорки.

— Хотя, ты знаешь…

— Что? Что-то не так?

— Ну, — начала Лиз, делая вид, что очень смущена, — даже не знаю, как и сказать…

— Что?….Да говори же! Что платье не подходит? А может эти босоножки? — Она, слегка выдвинула вперёд свою длинную изящную ножку, показывая подруге, предмет своего беспокойства.

Босоножки были что надо, как и всё остальное. "Гуччи" всегда знал, что именно нужно женщине, чтобы подчеркнуть её красоту. Джейн была изумительна! В облегающем длинном вечернем платье цвета морской волны, такого же цвета босоножки на очень высокой шпильке, она выглядела на все сто. В последние дни семнадцатилетия, она пыталась походить на девушку более старшего возраста. И вот, похоже, ей это удалось.

— О, — встревожено воскликнула она, — я знаю! Дело в макияже. Эти тени совершенно не подходят к платью, они совсем не гармонируют….

— Да нет же, — перебила Лиз, — с твоими тенями всё в полном порядке. Просто….Скажи, ты хочешь свести его с ума?

— Да, — не раздумывая, подтвердила Джейн.

— Тогда снимай своё платье и покажись ему, в чём мать родила. Вот увидишь, он будет в полном восторге! — Лиз начала громко смеяться.

— Да иди ты! — Джейн натянула улыбку. — Мне сейчас нужна поддержка, а не всякие детские шуточки. Ох, Лизи, ты же знаешь, что сегодня для меня вечер особенный.

— Так ты всё-таки решилась? — Лиз широко открытыми глазами смотрела на подругу. — Сегодня?

— Да, сегодня, — подтвердила девушка. И ещё раз подошла к огромному зеркалу, чтобы убедить саму себя, — я уже не маленькая девочка и сегодня, наконец, стану женщиной.


В доме Джека и яблоку негде было упасть. Казалось, вся Франция собралась именно здесь и именно сегодня. Джейн стояла в углу огромного зала и вглядывалась в лица людей, пытаясь найти кавалера своего сердца. Вон Лизи уже кого-то подцепила и рассказывает, судя по лицу собеседника, что-то очень смешное, недалеко от них Люси танцует с Пьером, а вон Джек, виновник торжества, машет кому-то рукой, в её сторону, а вон и Мари, как всегда в самом шокирующем и самом откровенном наряде повисла на высоком красивом незнакомце. Опять Джек, идёт сюда, весь от чего-то радостный. Джейн огляделась по сторонам, пытаясь понять, кто же заставил Джека так сиять, но, не увидев рядом с собой никого, опять посмотрела на приближающегося друга и наткнулась на его прямой взгляд.

"О, Боже. Так он мне махал? А я так нагло его проигнорировала"

Джейн опустила глаза и немного смутилась.

— Джей, здорово выглядишь! — Джек расцеловал её в обе щеки и опять стал разглядывать с ног до головы.

— Правда? Спасибо. Мне очень приятно. Кстати, отличная получилась вечеринка. Ты решил всю страну пригласить, не боишься, что напитков не хватит? — Весело пошутила Джейн.

— Да что ты. Это ещё так, немного, можно сказать. Ты наверняка слышала, я устраиваюсь на работу к отцу. Вот и пришлось пригласить половину старших сотрудников, а так же деловых партнёров отца, чтобы познакомиться поближе, — Джек застенчиво улыбнулся и тихо добавил, — а заодно и всех самых близких друзей.

— О, смотри, чтоб друзья всё не испортили. Не путай бизнес и дружбу.

— Такие друзья как ты, только наоборот…

— Джек! Джек вот ты где!

К ним подошёл отец Джека. Это был очень милый и добрый пожилой человек. Джейн помнила его с самого детства. Когда-то, он с лёгкостью подбрасывал в воздух смеющуюся и счастливую маленькую девочку, дарил ей различные подарки и всегда относился как к собственной дочери. Она просто не могла его не любить. И сейчас, отметив про себя, как всего за несколько прошедших лет, что они не встречались, этот некогда сильный и очень красивый человек, теперь заметно изменился, взгляд Джейн слегка погрустнел. Волосы его сильно поседели, лицо осунулось, походка не была уже столь уверенной, но для своих лет, он всё еще выглядел очень привлекательным.

— Здравствуйте, месье дю Ван.

Джейн подставила щёку для поцелуя.

— Рад видеть тебя малышка! Позволь заметить, ты сегодня чудо как хороша! — И всего на секунду став серьёзным, быстро добавил. — Ты не возражаешь, если я заберу Джека? Мне надо его кое с кем познакомить.

Месье дю Ван посмотрел на неё своими тёплыми добрыми глазами.

— Если только в ваши надёжные руки, — полусерьёзно ответила Джейн, — а я пока пойду, прогуляюсь в вашем чудесном саду. Что-то в доме слишком душно для меня.

Пройдя через весь дом, Джейн так и не увидела своего любимого.

"Где же ты?" — В сотый раз про себя повторила она.

В саду было тихо. Тёплый ветерок дул с моря, наполняя свежестью всё вокруг. Кругом были посажены различные экзотические растения. Упиваясь спокойствием и тишиной, Джейн подняла голову и посмотрела на ночное небо, усыпанное звёздами.

"Какая романтика! — Грустно подумала она. — Вот только для полного счастья кавалера не хватает"

Сад был не подготовлен к приёму гостей, так что ни один фонарь не освещал его в глубине. Недолго думая, девушка решила далеко не ходить, останавливаясь в тени, недалеко от входа.

— Скучаем? — Услышала она за спиной тихий голос.

Джейн резко обернулась. Не смотря на то, что голос показался ей незнакомым, она всё же надеялась, что перед ней появится её любимый Жером. Радостная улыбка, осветившая её счастливое лицо, быстро сменилась растерянностью, едва она увидела незнакомый силуэт. Незнакомец стоял совсем рядом в темноте, опираясь плечом на что-то странное, напоминающее то ли экзотическое дерево, то ли обычную пальму. Поняв, что от неё всё ещё ждут ответа, Джейн не задумываясь, вымолвила.

— Нет.

Пока девушка ломала голову, вспоминая о чём же он её спросил, незнакомец что-то вытащил из кармана брюк.

— Не возражаете?

— Да, — слишком резко сказала Джейн. Она всё ещё пыталась вспомнить тот проклятый вопрос.

Его рука тут же застыла в воздухе, затем опять потянулась к карману.

— Если мадемуазель против курения, что ж не буду ей перечить.

— Да нет же!

— То есть? — Не выдержал он.

Тут Джейн наконец-то вспомнила его первый вопрос и торжественно улыбаясь, ответила.

— Я даже и не знаю.

Настала очередь его растерянности. Рискнув на свою голову задать ей новый вопрос, он тревожно поинтересовался:

— Простите, с вами всё в порядке?

— Конечно. А почему вы спрашиваете?

— Наверное, — услышала Джейн его тихий голос, от которого вся её кровь почему-то закипела, приводя её в полное замешательство, — потому, что самая красивая женщина на этом вечере стоит здесь совершенно одна.

Комплимент смутил Джейн и совсем выбил из колеи. Пытаясь собраться с мыслями, она решила объяснить ему всё с самого начала.

— Извините, что ввела вас в заблуждение. Вы вправе назвать моё поведение ребяческим. Я и не ожидала увидеть здесь кого-то ещё, — начала оправдываться она, — просто, я даже не знаю, скучаю ли я? Тем более уже нет, раз вы рядом. — И из последних сил, пытаясь нормально мыслить в присутствии этого мужчины, быстро договорила. — И я вовсе не против, чтобы вы закурили.

— Что ж, это всё объясняет.

Незнакомец вновь потянулся к карману брюк. На секунду его лицо ярко осветилось от огня зажигалки. Джейн сразу вспомнила, что уже видела его там в зале. Именно на нём так неприлично висла Мари. Вспомнить его лицо, как не старалась девушка, так и не смогла. Помнилось лишь, что она отметила его привлекательность.

— Я… — неуверенно начала Джейн, — я видела вас в зале. На вас ещё вис… то есть я хотела сказать, — она быстро поправилась, — когда с вами стояла Мари.

— Кто? — Будто не понимая о чём речь, переспросил он.

"Так значит, Мари тебя не зацепила!" Эта мысль почему-то очень обрадовала Джейн. Незнакомец слегка улыбнулся.

— А что, должна была? — Сухо поинтересовался он.

"Дура! Идиотка! Я что это всё вслух сказала?"

— Не ругайте себя так. И не стоит оказывать этому такое значение. — Он старался придать голосу серьёзность, но всё-таки в нём можно было уловить весёлые нотки.

— Простите, пожалуйста. — От стыда Джейн была готова сквозь землю провалиться и попыталась быстро перевести тему.

— Кстати, меня зовут Джейн Грей.

Но вместо продолжения знакомства, как ожидалось, незнакомец спросил.

— Значит мадемуазель не француженка?

— Нет, — улыбаясь, ответила девушка. — Мадемуазель не француженка. Я из Лондона. — Как бы в оправдание сказала она. — У меня в Марселе дом, вот я и приехала сюда на несколько месяцев развеяться.

Стоило ли говорить, что это не её конкретно дом, а, конечно же, её родителей, которые сейчас в Африке, наслаждаясь своим очередным медовым месяцем?

Опуская глаза, девушка виновато улыбнулась.

"Да, пошло всё к чёрту! — Тут же решила она. — Я итак уже несколько раз перед ним круглой дурой себя выставляла. С меня хватит! "

— Ну и как?

— Что как? — Тупо уставившись на него, спросила она, в очередной раз, забывая о его вопросе. Нет, он точно издевается над ней.

— Хорошо развлекаетесь?

— Пока неплохо. А что, можете что-нибудь предложить? — Весело поинтересовалась Джейн.

Незнакомец медленно подошёл. Остановившись вплотную, но так и не коснувшись её тела, он тихо проговорил:

— Вполне возможно. — Последовала секундная пауза. — Но это только, если ты скучаешь.

Затем развернулся и ушёл из сада.

Джейн так и осталась стоять как вкопанная.

"Интересно, — подумала она, — когда мы перешли на ты?"


Вернувшись в зал, она опять увидела Джека и теперь уже сама быстрым шагом направилась к нему.

— И где ты ходишь, позволь узнать? — Полушутя полюбопытствовал он.

— Да, так. Ищу кое-кого. Ты не догадываешься о ком речь? — Натянув на лицо милую улыбку, спросила Джейн.

— Не волнуйся Джей, он скоро будет. Обещаю.

— Когда? — Сердито спросила она. — Я тут уже целый час стою одна!

— Прости, Джей. Это моя вина. Если бы только отец не приставал ко мне весь вечер, представляя меня то одному своему партнёру, то другому, я бы от тебя и на минуту не отошёл.

Джейн мягко улыбнулась другу. Джек был очень поздним ребёнком в семействе ДюВан. Родители постоянно баловали и не отказывали ни в чём своему единственному чаду. Детство Джека пролетело легко и беззаботно, теперь же, когда он вырос и закончил колледж, отец всеми силами, пока он ещё был в состоянии, старался ввести сына в свои деловые отношения, знакомя с очень важными и представительными людьми.

— Всё в порядке, Джек. Это ты меня извини, что я так резко на тебя накинулась. Просто, понимаешь, — слова застряли у неё в горле, и, стараясь не расплакаться, Джейн опустила голову, — это же всё ради него! Я так старалась…Я весь день потратила у зеркала. Я….Понимаешь? — Уже шёпотом закончила девушка.

Джек обнял её за плечи и прислонил к себе.

— Понимаю. И я, честное слово, очень завидую этому сукиному сыну, из-за которого ты плачешь. Пусть он и мой друг, но сегодня я ему всё выскажу! Ну же, Джей, успокойся, всё будет хорошо! Кстати, не помню, говорил ли я тебе, Жером мне недавно звонил. Наверное, в дороге что-то стряслось, но он с минуты на минуту будет здесь!

И пусть последнее было откровенной ложью, он не собирался во всём признаваться и ещё больше расстраивать Джейн. Вместо этого он пообещал себе, что пусть хоть из-под земли, но он обязательно достанет Жерома, хотя бы ради того, чтоб разок заехать по его смазливой физиономии.

Джейн облегчённо выдохнула.

"Он едет. Скоро он будет здесь!" При этих мыслях, настроение её вновь поднялось, и она снова счастливо улыбнулась. Внимание её привлекла Мари, которая уже откровенно выставляла себя полной дурочкой, пытаясь опять приставать к тому же незнакомцу, который, по всей видимости, просто её не замечал и быстро шагнул в сторону от неё. Теперь он стоял спиной к Джейн и всё, что она могла видеть, это то, что одет он был в очень дорогой костюм. Высокий брюнет, который, по-видимому, ещё и спортклуб посещает. И сейчас, разговаривая с отцом Джека, он держался очень легко и непринуждённо, как — будто встретил старого друга.

"Служащие, какие бы они ни были, так с боссами не разговаривают. Да и не всякий служащий может позволить себе костюм от "Prada"! В чём-чём, а в моде Джейн прекрасно разбиралась. Недаром она собралась связать свою жизнь с модельным бизнесом. Как будто почувствовав её взгляд, он медленно повернулся к ней. Джейн тут же прикрыла глаза.

"Привлекательный? Красивый? Как я могла так просто о нём подумать? Господи Боже, да, он ослепительно красив и просто дьявольски сексуален! Да, таких мужчин редко на улице встретишь. — Однако было в нём что-то, что Джейн так и не смогла себе объяснить. Там, в саду, он показался ей одновременно и интересной и в тоже время опасной персоной. — Слава Богу, у меня есть Жером. Этот незнакомец меня совсем не интересует, — Джейн спокойно выдохнула и посмотрела прямо ему в глаза, — нужно будет держаться от него подальше. И пусть идёт куда подальше со своей дьявольской сексуальностью"

— Кто там так дьявольски сексуален? — Спросил Джек, возвращая её из глубоких раздумий.

Ругая себя, на чём только свет стоит, Джейн вновь посмотрела на друга.

— Прости, похоже, мысли сегодня не сидят у меня в голове, — и совершенно не зная, что придумать, ляпнула, первое, что пришло на ум, — а я про твоего отца говорила. Он сегодня очень хорошо выглядит!

Джек растерянно улыбнулся, делая вид, что поверил.

— Кстати, ты как виновник торжества, не скажешь, кто вон тот парень? — Джейн кивком головы, указала на своего таинственного незнакомца. — Я его раньше вроде не встречала.

— А, этот. Американец. — Грубо ответил Джек, как будто этим всё сказано.

— И…? — Не дождавшись полного объяснения, продолжала допытываться Джейн.

— Он выскочка, вот он кто! Очередной выходец из низов, если хочешь знать. Каким-то образом он разбогател, а теперь вторгся не на свою территорию. — Джек попытался улыбнуться Джейн и, чтобы не показаться ей слишком резким в своих высказываньях, скромно продолжил. — Только вот мы все люди интеллигентные, чтобы намекнуть ему на это. — Он притворно вздохнул. — Вот нам и приходится его терпеть.

Каждый европеец, который тем или иным способом был связан с крупным бизнесом или политикой, абсолютно точно знал, что вся Европа пляшет под политическую дудку Соединённых Штатов, однако вслух в этом, конечно же, никто не сознавался. В основном американцев в Европе очень уважали. Нередко можно было встретить отца, обеспеченного семейства, который мечтал отдать свою дочь замуж за американца, а тем более уж в такой стране, как Франция, в стране, которая полностью боготворит Соединённые Штаты. Но, как хорошо знала Джейн, Джек был упорным либералом. Ещё с детства она помнила, как он сам, будучи ещё мальчишкой, стоя в кругу друзей, постоянно затевал разные публичные споры, которые часто впоследствии переходили в самые бурные мальчишеские драки. Если вся компания вместе решает какой-то важный вопрос и наконец, решив его большинством голосов "за", почти всегда было одно мнение "против" и это обязательно был Джек. С возрастом он изменился, стал гораздо серьёзней в своих решениях, но порой в нём говорила, всё та же его мальчишеская упрямость, которая шла наперекор всем и каждому. Поэтому Джейн не очень-то и удивилась, услышав его отношение к американцу.

— Но…

— Это всё, что в двух словах тебе нужно о нём знать. Держись от него подальше!

— Джей!

Рука Лиз легла ей на плечо.

— Можно тебя на минуточку? Очень нужно, — сказала Лиз, смотря в глаза Джеку.

— Что случилось?

— Ничего страшного, — сообщила Лиз, уводя подругу за собой. Хватило одного взгляда на неё, чтобы понять, как она сильно нервничает, — ты была в саду? Я ещё нет. — И не дав ответить, быстро потащила Джейн в сад. — Пойдём вместе посмотрим!

Буквально пробежав через всю толпу, девушки, наконец, очутились на свежем воздухе.

— О, а тут хорошо. Вот только темень ужасная. Ничего не вижу, хоть глаз выколи.

— Сегодня сад в развлекательную программу не входил, вот его и не подготовили. Так что довольствуйся романтическим светом луны. Подожди немного и скоро глаза привыкнут, можно будет очень многое увидеть.

Лиз вздохнула полной грудью, пытаясь расслабиться.

— Может, пойдем, прогуляемся? Чего мы тут стоим у входа, как две барышни на выданье?

Пройдя немного вперёд, девушки остановились у огромного французского окна, выходившего прямо в зал. В своём укрытии они могли наблюдать за всеми веселящимися гостями, их же самих было не видно из-за окутавшей сад темноты.

— И что такого важного ты хотела мне сказать? — Спросила Джейн.

Как будто не слыша, Лиз легко начала.

— Так как тебе вечеринка? Мило, правда? С кем-нибудь уже познакомилась?

— Лизи! — Голос Джейн был предупреждающий. — Выкладывай!

— Мне только что звонила Вики и…, - Лиз осеклась, не зная как сказать, вдохнув побольше воздуха, она продолжила, — и сказала, что…что…

— Что? Что она сказала?

— Что видела Жерома вместе с Николь на другой вечеринке… — На одном дыхании проговорила Лиз. — Он с другой и как я поняла, сюда даже не собирается!

Сердце девушки сильно сжалось от такой новости.

"Жером, как ты мог?" — Прокричал голос в голове Джейн.

Сильно сжав пальцы, так что ногти с силой впились в нежную кожу ладоней, девушка зажмурилась, пытаясь справиться с нахлынувшими на неё эмоциями.

— Это я виновата! — Тихо произнесла она.

— Ты? — Не веря, переспросила подруга. — Да ты в своём уме? Так может ты его еще и оправдаешь?

— Лизи, милая, — по лицу Джейн начали катиться крупные слезинки, — это я виновата, не он! Надо было раньше идти с ним, когда…когда он просил. Если бы я не струсила.

— Ну-ка, послушай меня, — бойко начала Лиз, — чтобы я больше таких слов от тебя не слышала! Хватит! Я тебя не узнаю! Быстренько возьми себя в руки. Жером подлец, каких свет не видывал, а ты его маленькая влюблённая собачонка, бегающая за ним по пятам, пытаясь угодить.

— Лизи, прошу не надо…

— Нет. Не останавливай! Я долго наблюдала и терпела, а теперь мне просто необходимо высказаться! Угождая ему во всём, бегая за ним везде, ты так не только Жерома не завоюешь, а вообще никого! Нужно меняться! Тебе нужно сделать что-нибудь такое эксцентричное!

Джейн слабо улыбнулась.

— Что это за слово такое?

— Это что-нибудь необычное. Что-нибудь, чего бы ты даже во сне побоялась бы сделать! Понимаешь о чём я? Вот только надо придумать что?

Но Джейн уже знала что! Её взгляд был прикован к таинственному незнакомцу, который так внезапно появился в её жизни. Он стоял в зале, разговаривая о чём-то с Мари, медленно потягивая шампанское.

— Лизи, — решившись, начала она, — я уверенна, ты тут уже про всех всё знаешь, скажи кто он?

Лиз проследила за взглядом подруги и медленно улыбнулась.

— Стивен Блэк, бизнесмен из Америки, двадцать шесть лет, не женат. — Выпалила подруга тоном ученицы, которая хорошо заучила сегодняшний урок. — Причём очень выдающийся бизнесмен! Отец Джека пригласил его к себе, чтобы заключить с ним какую-то сделку. Он, по-видимому, купил себе здесь дом на побережье, об этом здесь многие говорят, так что у дю Ванов он не остановился. — Лиз опять посмотрела на Джейн. — Ну, что ещё хочешь о нём узнать?

— Боже, Лиз! Не перестаю тобой восхищаться. Откуда такая конфиденциальная информация, скажи на милость? Скажи честно, — в голосе Джейн появились взволнованные нотки. Она огляделась по сторонам и прошептала, — скольких людей ты пытала, чтобы добыть такие сведенья? — И громко рассмеявшись, Джейн притворно схватилась за сердце.

— Ты меня обижаешь, — сказала Лиз, очаровательно надув губки. — Если ты забыла, напомню, что перед тобой стоит один из самых самый талантливых репортёров "BBC", — гордо проговорила она, — правда это только в будущем. — Лиз негромко прокашлялась и не без самодовольства заметила. — У меня свои связи! Так что ещё ты о нём хочешь узнать?

— На сегодня мне хватит! — Уже бодрее ответила подруга, направляясь в выходу.

— А, — вспомнив что-то, сказала она, — ты весь бар выучила?

Лиз нерешительно кивнула.

— Да там всё как всегда. Виски, скотч, мартини, абсент, шампанское, — Лиз весело улыбнулась подруге, — лимонад! А ещё пиво, вино….

— Всё не перечисляй. Неси что-нибудь покрепче. У меня намечается одно очень эксцентричное дело.

Выпив залпом два стакана, не разбавленного виски, Джейн прямиком направилась к своему таинственному незнакомцу.

Нагло отпихнув от него куда-то в сторону Мари, она тихо прошептала:

— Знаешь, а я ведь всё таки скучаю, — и встав так близко к нему, что от её до его губ оставались лишь считанные миллиметры, смело продолжила, — помнится ты что-то мог предложить? — Джейн смело встретила его изумлённый взгляд. — Так предложение всё ещё в силе?

Глава 2

Сидя в красном Феррари самой последней модели, Джейн в очередной раз себя спрашивала, что же она делает?

"Я просто зайду к нему в гости на часок другой! — Успокаивала сама себя девушка. — Мы мило поболтаем, может, даже немного выпьем шампанского за знакомство, а потом я попрошу его отвести меня домой. Вот и весь план! Очень простой и хороший план!"

Но сердце девушки совсем не хотело успокаиваться, мысли её постоянно путались, предлагая сделать то одно, то совершенно другое. Казалось, ангел и бес одновременно вселились в неё и начали свою борьбу.

"Джейн, что ты делаешь? — В голове прозвучал строгий голос отца. — Тебе нужно срочно под любым предлогом оставить его машину и вернуться домой!"

Джейн тут же крепко схватилась за ручку дверцы.

"Домой? А зачем? Чтобы забиться где-нибудь в углу и горько плакать о своём милом любимом Жероме? Чтобы опять быть кроткой послушной девочкой? Чтобы не дай Бог, никто о тебе как-нибудь плохо не подумал и не посмотрел осуждающе? Может быть, всё-таки хватит? Может быть, можно хотя бы один единственный вечер пожить и для себя?!"

Кто это говорил, она не знала, но слова подействовали, и Джейн тут же почувствовала себя немного легче. Только она начала расслабляться, как услышала нежный мягкий голос матери.

"Джейн, милая, ты уже взрослая, а не та маленькая девочка, которая постоянно была со мной. Я очень прошу тебя, будь осторожней. На свете столько всего плохого, а не хочу, чтоб ты страдала. Я и папа, мы всегда будем волноваться за тебя. Прошу, будь осторожна…"

Джейн тихо простонала.

"Да, что тут такого? Он тебе уже не незнакомец. Его многие тут знают и, по-видимому, даже уважают. Тем более Лиз знает, что ты ушла с ним. Волноваться не о чём! Вперёд!"

"Вернись домой!"

"Вперёд!"

"Вернись…"

"Хватит! — Взорвалась Джейн. — Я так с вами точно свихнусь. Уж лучше без ваших советов!"

Впереди уже можно было разглядеть побережье средиземного моря, значит, они совсем скоро окажутся на месте. Джейн огляделась. Огромная полоса пляжа тянулась намного километров. Никаких домов тут и в помине не было. На душе опять стало тревожно. Сама того не желая, она опять начала прислушиваться к своим мыслям. Но, на её радость ей на помощь откликнулся весёлый голосок Лизи.

"Джей, да ты просто везучий человек! Ты только посмотри вокруг! Ночь, такое изумительное звёздное небо, полная луна, синее море, бескрайний пляж, только ты и он — всё прям как в романе. — Она сразу же представила, как Лизи заливается заразительным смехом, что даже сама улыбнулась. Но тут голос подруги стал серьёзней. — Джей, не упусти свой шанс! Помни, тебе нужно меняться! Ты только посмотри на него, такие как он, на дороге не валяются!"

Джейн искоса посмотрела на водителя. Его лицо было сосредоточено, казалось, он тоже о чём-то думал. Чёрные волосы были аккуратно подстрижены и уложены гелем, однако несколько прядей всё же выбились из причёски и теперь падали на его высокий лоб. Взгляд Джейн задержался на его плотно сжатых губах. Ничего в нём не указывало на хоть какую-нибудь нежность или мягкость. Девушка с трудом заставила себя отвести от него свой взгляд.

"Интересно, — подумала она, — что мне больше хочется, поцеловать его или сначала убрать со лба тот непокорный локон? — Но тут же начала себя ругать. — Господи, что за мысли такие? Он же мне просто…друг"

"Тебе нужно меняться! — Опять настойчиво продолжал голос Лиз. — Не упусти его…"

Набравшись смелости, Джейн повернула голову и открыто посмотрела на него.

"Эх, будь что будет. Это мой вечер!"

Как будто узнав все её тайные мысли, Стивен тихо спросил:

— Всё проанализировала?

— Да, — так же тихо, но неуверенно ответила она.

Он повернул голову и посмотрел ей в глаза.

— И всё окончательно решила?

Джейн поняла, что пути назад нет, как только её пронзил взгляд его серых глаз. Взгляд был таким тёплым, таким нежным и таким глубоким.

— Да, — ответила девушка твёрдым уверенным голосом, — я всё решила, — и уже смеясь, добавила, — ты не предупреждал, что живёшь в Китае, я бы вполне могла захватить с собой учебник китайского и выучить его по дороге. Нет, серьёзно, когда, наконец, мы уже приедем? Может, прибавишь газа? Всё равно мы одни на этой дороге.

— Хочешь скорости? — Спросил он с улыбкой.

Джейн весело кивнула.

— Ну, тогда, держись!

И за какие-то доли секунд, машина набрала огромную скорость. Так быстро Джейн никогда в жизни не каталась. Было одновременно очень страшно, очень весело… и очень возбуждающе. Она посмотрела на спидометр. Двести двадцать километров в час и стрелка даже не думала останавливаться!

— С ума сойти! — Прокричала Джейн, смеясь. — Здорово! Мне нравится!

Она подняла руки вверх, борясь с сильным ветром, и громко счастливо засмеялась.

Вскоре, они подъехали к огромным запертым воротам. Как из ниоткуда, перед ними возник охранник. Увидев хозяина, он сразу побежал открывать. Теперь перед взглядом Джейн, открылся огромный, но очень милый двух этажный коттедж. Всё еще возбуждённая быстрой ездой, Джейн весело улыбнулась Стивену.

— Знаешь, я ещё ни разу в жизни не ездила на такой скорости.

Стивен развернулся к ней.

— Ну и как? Понравилось?

— Очень, — честно призналась Джейн.

— А что ещё ты ни разу не делала в жизни?

Джейн отвела взгляд.

— Много чего, — уклоняясь от прямого ответа, прошептала она, — я девушка сдержанная.

Он коснулся указательным пальцем её подбородка и приподнял его, заставляя её посмотреть ему прямо в глаза.

— Я думаю, сегодня как раз та ночь, когда всё можно делать в первый раз.


Стоя посреди внушительных размеров гостиной, Джейн начала рассматривать её с огромным любопытством.

— Устраивайся поудобнее. Я сейчас, — услышала она за спиной голос Стивена.

Вся гостиная была создана в нежно голубых тонах. Бархатные голубые шторы, были плотно задёрнуты, закрывая одно большое окно, выходящие, как предположила Джейн на море. Огромный угловой диван, тоже синего цвета, казалось, занимал большую часть комнаты. Напротив него, почти во всю стену, был подвешен плазменный телевизор. Ниже стояла какая-то аппаратура.

"Наверное, это всё относится к какой-нибудь стереосистеме"

Джейн подошла поближе, чтобы рассмотреть. На всей акустике было выгравировано слово" Yamaha".

Так и есть. Стереосистема.

Тут же она заметила, что со всех четырёх сторон комнаты стоят колонки.

"Значит, ты любишь музыку? — Она улыбнулась своему маленькому открытию, но сразу же пришедшая на ум другая мысль, заставила её поморщиться. — Или же ты просто очень любишь соблазнять таких наивных дурочек как я?"

— Что-то не так?

Стивен стоял в двери, облокотившись о косяк, и внимательно наблюдал за Джейн.

— Нет, всё в порядке. С чего вдруг такие мысли? — Непринуждённо спросила она.

— Ты до сих пор хмуришься.

— Разве? — Джейн быстро состроила невинную улыбку. — Ну, это, наверное, от того, что я в доме незнакомца, которого я до сих пор даже не знаю, как зовут.

Стивен неспеша подошёл к стеклянному журнальному столику, стоящему возле дивана, поставил на него бутылку шампанского с двумя бокалами, затем жестом пригласил Джейн присаживаться. Сам же пошёл ставить музыку. Заиграла очень красивая медленная мелодия. Вернувшись, он сел на противоположной от неё стороне дивана и начал разливать шампанское.

— Разве? — Улыбаясь, спросил он, смотря ей в глаза.

— Что разве? — Якобы непонимающе спросила Джейн, делая улыбку ещё невиннее.

— Разве может такая воспитанная сдержанная леди уехать с кем-то ночью, не узнав даже его имени?

Джейн виновато опустила глаза.

— Я знаю только имя, — тихо сказала она.

— Разве? — Продолжал он свою игру, всё так же улыбаясь.

— Ну, ещё я знаю твою фамилию, — ещё тише произнесла девушка.

— Разв…

— Ну, хорошо, хорошо, — бойко начала Джейн, — ещё я знаю, кто ты и откуда приехал, сколько тебе лет и даже то, что ты недавно купил этот проклятый дом!

Стивен, наконец, наполнил бокалы и протянул один Джейн.

— Раз…

— Если ты ещё раз повторишь это слово, — предупреждающе сказала она, но тут же поймав его весёлый взгляд, сама улыбнулась в ответ, — ну, я правда ничего больше не знаю.

— Раз так, — начал вторую попытку Стивен, — я считаю справедливым, если ты немного расскажешь и о себе. И кстати, ты очень напряжена, выпей шампанского.

Джейн послушно отпила глоток.

— Прости, — совсем расстроилась она, — прости, что я так…

— Ничего, со всеми бывает, — сочувственно посмотрел на неё Стивен, — ты очень нервничаешь, хоть и зря. Если хочешь, я сейчас же отвезу тебя обратно?

— Нет, — послышался уверенный ответ, — этого я совсем не хочу.

Джейн опять пригубила шампанского.

— Просто, всё самое обычное ты уже обо мне знаешь.

— Так расскажи о необычном, — предложил Стивен, отклоняясь на спинку дивана.

То ли от выпитого шампанского, то ли от его непринуждённой позы, Джейн почувствовала себя намного легче.

— Если ты помнишь, меня зовут Джейн, для друзей просто Джей.

Она специально помедлила секунду, чтобы он смог подумать как ему лучше её называть.

— Хорошо, Дженни, продолжай.

— Да нет же, не Дженни, а Джей, — повторила девушка, — и только для друзей!

— Вот именно, только для друзей, — подтвердил он, твёрдо добавив, — но не для меня. Категория "друзья" мне не подходит.

"Интересно знать, в какую это категорию он себя включил?"

— Ладно, проехали, — она махнула в сторону рукой, — зови меня как хочешь…

— Стивен, — договорил он, — по-моему, ты уже знаешь моё имя.

— А как для друзей? — Вкрадчиво спросила она.

— Стивен.

Джейн довольно улыбнулась.

— Хорошо, Стиви.

Он рассмеялся в ответ.

— Так ты ещё и коготки умеешь показывать? — И нежно посмотрев на неё, договорил. — Знаешь, а мне это даже нравиться.

— Что там коготки, — не заметив в его голосе интимных ноток, весело продолжала Джейн, — бывает, я ещё и зубки в ход пускаю.

— Посмотрим, — заговорчески прошептал Стивен и быстро подмигнул.

Джейн никак не ожидала такого намёка. Слегка покраснев, но, всё же набравшись смелости, она пристально посмотрела на него. В нём было что-то такое, что очень нравилось ей, и чего она никогда раньше не замечала у других мужчин. Он весь словно излучал свою мужскую силу, свою энергию, свою полную уверенность в себе. С таким противником как он, было совсем непросто справиться, но Джейн и не хотела этого. Часть её уже была околдована им и стремилась быть к нему как можно ближе, в то время как другая её часть, требовала глубоких чувств, необузданной страсти, словом всего того, что только мог предложить ей этот мужчина. Поразительно, но ни разу ещё Джейн не было так хорошо и легко в чьей-либо компании. Совсем ещё недавно, она сидела и тряслась, не зная, что сказать ему, однако сейчас, под взглядом его магических глаз, она впервые чувствовала себя настоящей женщиной…интересной женщиной…хрупкой и в то же время сильной женщиной…очень желанной женщиной. Впервые ей очень захотелось, чтобы именно этот мужчина стал для неё кем-то гораздо больше, чем просто друг.

— Так ты будешь продолжать?

Стивен налил ей ещё шампанского в её опустевший бокал.

Она рассеяно продолжила.

— Я живу, как ты тоже уже знаешь, в Англии. В Марсель приехала отдохнуть на пару месяцев. У меня тут полно друзей.

— Таких как Мари? — Поинтересовался он.

— Мари? Не то чтобы она была для меня подругой, скорее просто знакомая. — Все знали, что Мари цеплялась за каждого встречного, у кого только водились деньги, а она этого даже и не скрывала. — У нас разные интересы. — Пояснила девушка, допивая свой бокал, который, как по волшебству, снова наполнился.

— Хочешь меня напоить? — Спросила она, весело прищурившись.

— Может быть. А ты против?

Подумав, Джейн отрицательно покачала головой.

— Нет. Но предупреждаю, трезвая я гораздо интересней.

— Вот это мы сегодня и выясним.

— Ты ещё пожалеешь, — шутливо пригрозила она.

— А ты? — Как бы невзначай спросил он.

— Для меня уже слишком поздно, — одними губами прошептала девушка.

Стивен мило улыбнулся. Услышал ли он её последние слова или нет, Джейн не знала. Поразмыслив, она решила, что сидит слишком далеко от него и, не дождавшись приглашения, подсела поближе.

— Ты, надеюсь, не против? Там свет от лампы очень ярко светит в глаза.

Освещение в комнате было довольно тусклым, но Стивен только обрадовался такому предлогу. Ещё ни от одной женщины, встречающейся у него на пути, не исходило сразу столько нежности, чувствительности, ранимости, и, что очень ставило его в тупик…невинности. Впервые увидев её на вечеринке, он всего лишь хотел отвлечь одинокую красивую девушку от грустных мыслей. Ему не составило особого труда понять, что она ждёт кого-то, кто, по всей видимости, так и не пришёл. Тогда, в саду, ему просто стало жаль её, наверное, из-за этого он и позволил себе высказать столь дерзкий намёк о продолжении вечера в его компании. Но он и не подозревал, что эта робкая и скромная девушка позже сама подойдёт и согласится. Теперь же, как следует, рассмотрев и узнав Джейн поближе, Стивен совсем не считал её такой уж робкой, более того, он увидел то, чего совсем не ожидал. Джейн была такая женственная, такая обольстительная и такая невозможно желанная. Он с горечью подумал, что она слишком хороша, чтобы быть настоящей. Значит, где-то должна быть брешь. Но сейчас ему было всё равно. Он столько лет был циником, привыкшим ко лжи, лицемерию и предательству, что прекрасно понимал, в этом мире нет ничего безупречного. Большим пальцем правой руки, он прикоснулся к её щеке, она оказалась такой мягкой и нежной, словно он прикоснулся к коже младенца. Джейн посмотрела на него открытым взглядом доверчивого ребёнка. В её глазах читалось столько нежности, столько обожания. Сейчас в этой комнате при этом тусклом освещении, в ней всё казалось волшебным. Под взглядом её зелёных глаз, больше походивших сейчас на чистые изумруды, и с немного растрепавшимися из-за быстрой езды волосами, она походила на волшебную фею, сошедшую со страниц старой сказки. Так пускай же сегодня она будет безупречна, а он постарается поверить в это. Сегодня она всецело будет принадлежать только ему, так же как и он только ей. При других обстоятельствах, он уже давно бы отнёс её в спальню, но что-то было в ней такое, что останавливало его, заставляло не спешить и с каждой минутой ему становилось всё труднее и труднее сдерживать себя. Пытаясь хоть как-то отвлечься от грешных мыслей, он забрал из её рук бокал, притянул к себе, заставив облокотиться спиной о его грудь, и обнял за плечи.

Джейн и не думала сопротивляться, она с удовольствием приняла его объятия. Гладя её длинные волосы, отливающие каким-то магическим огненно-красным оттенком, Стивен продолжил.

— И чем же занимается наша очаровательная мисс Джейн Грей в Лондоне?

После полной идиллии возникшей между ними всего минуту назад, Джейн резко стало не хорошо. Ей претило обманывать, но и сказать ему, что она только начала учиться в модельном колледже, тоже совсем не хотелось. Как он отнесется к ней, когда узнает, что она не такая уж и взрослая женщина, как он считал? Посмеётся над шалостью неразумного ребёнка, который чуть его не провёл и сразу же отвезёт домой?

"Нет, нет, нет, нет! Только не это, только не сегодня, только не сейчас!" — Взмолилась Джейн.

Завтра. Он узнает обо всём завтра, и уже никогда не будет смотреть на неё так, как сейчас. От обиды Джейн захотелось расплакаться. Пусть завтра будет правда и разочарование, а сегодня только сказка.

— Я работаю, — она сглотнула комок, возникавший всегда, когда ей приходилось лгать, — я работаю в модельном бизнесе.

Отчасти она не совсем врала. Сесилия Вудс, её бабка, владела самой популярным журналом моды под названием "Манеж" в Лондоне. После окончания колледжа Джейн ожидала там работу на общих началах. Сесилия была строгая, но справедливая женщина, она хотела, чтобы её единственная внучка узнала и поняла весь механизм компании, а для этого нужно было начать с самого низа. Но Джейн прекрасно знала, что как только Сесилия полностью убедится в способностях внучки правильно и твёрдо управлять столь мощной компанией, "Манеж" рано или поздно все равно полностью перейдёт к ней. Эта была самая заветная мечта Джейн и сейчас это только дело времени.

— Модельный бизнес? — Не веря, переспросил он. — Для модели ты слишком… — Он пытался подобрать правильные слова. — Слишком тёплая… слишком естественная что ли.

Джейн улыбнулась и посмотрела на него.

— А я и не говорила, что я модель. Я разработчик новых идей.

Стивен приподнял одну бровь.

— Ну, понимаешь, я заранее должна знать, какой цвет и стиль одежды будет в ходу на следующий сезон. И по этим факторам я и должна придумывать новые идеи вещам.

— Значит ты у нас, что-то вроде будущего Гуччи или Армани, так?

— Не совсем, — рассмеялась она, — я только придумываю моду, а не шью одежду. Но это совсем не значит, что я не восхищаюсь ими двумя. Кстати, — Джейн опёрлась о его руку и встала перед ним, — как тебе платье? Не плохо, правда? Это как раз от Гуччи!

Всё ещё держа её за руку, Стивен быстрым рывком посадил Джейн к себе на колени.

— Платье изумительное, — медленно сказал он, — как и ты сама.

Джейн почувствовала слабое головокружение. Исходивший от него лёгкий аромат опьянял. Все чувства девушки, дремавшие до этого, теперь были обострены. Она закрыла глаза и прикоснулась лбом к его лбу. Заиграла приятная медленная мелодия, Джейн узнала её — это был "Момент" из Кенни-Джи.

— Потанцуй со мной, — шёпотом попросила она.

Минуты превратились в мгновения. Джейн танцевала с мужчиной, которого сегодня ещё совсем не знала, но которого уже очень боялась потерять. Она покрепче обняла его, как будто этим могла соединиться, раствориться в нём.

— Я хочу быть с тобой, — словно самой себе сказала она. — Стивен, — она подняла голову, — поцелуй меня. Я хочу быть твоей. Поцелуй ме…

Договорить она не успела. Его рот прижался к её губам нежно, ласково, как будто пробующие на вкус. Но уже через мгновение поцелуй приобрёл ненасытный требовательный оттенок. Джейн опьянела. Она задыхалась, но требовала ещё. Боясь оторваться от него и хоть на секунду и остаться одна, она обхватила его шею руками и прижалась к нему всем телом. Большего предложения Стивен и не ждал. Подняв её на руки, он направился в спальню.

Джейн и не поняла, как из гостиной она очутилась на его огромной кровати в спальне, притом уже абсолютно обнажённой. Все её мысли были заняты новыми ощущениями, которые возникали от его страстных поцелуев. Он нежно провёл языком вдоль её шеи и не сильно укусил за мочку уха. Джейн вздрогнула. Его ладонь медленно поглаживала её грудь, затем двинулась ниже, остановившись на бедре. Дыхание Джейн сильно участилось. Когда же его губы коснулись её груди, она задрожала, от переполнявших душу новых ощущений, от которых можно было просто сойти с ума.

— Ты такая сладкая, — словно через какую-то невидимую пелену, услышала она его нежный голос.

— Такая нежная.

Его колено неспеша раздвинуло её бёдра. Это движение немного отрезвило Джейн.

— Стивен, подожди.

Из-за поцелуев и столь чувственных ласк, голос Джейн звучал слишком хрипло.

— Стивен…Стивен прошу, подожди, — она попыталась заставить его посмотреть ей в глаза, — я должна сказать…

— Позже, милая. Я не могу больше сдерживаться.

Одним быстрым толчком он вошёл в неё. Но тут же его глаза изумлённо распахнулись и он недоверчиво посмотрел на неё.

— Почему ты не сказала?

Джейн со смесью стыда и боли посмотрела на него.

— Не надо слов. — Она улыбнулась, видя в его глазах столько переживания и тревоги за неё. — Всё в порядке. Мне почти не больно, правда. Только, — она обняла его за плечи, — только, пожалуйста, не останавливайся.

Стивен стал очень медленно двигаться, давая возможность телу Джейн быстрее привыкнуть к нему, затем его ритм стал быстрее и, в конце концов, он потерял контроль над собой. Она оказалась способной ученицей и старалась во всём подражать ему. Быстро привыкнув к его телу, она пыталась не отставать. Её ногти беспощадно царапали его спину, оставляя на ней красные следы, губы постоянно шептали его имя, как какое-то заветное заклинание. На смену быстрой острой боли, пришло приятное тепло, а затем и огромное нарастающее удовольствие. Джейн в последний раз громко выкрикнула его имя и сразу же всё её тело пробила частая крупная дрожь.

Позже, засыпая в его крепких объятиях, Джейн счастливо улыбнулась, пытаясь вспомнить какой сегодня же день. Восемнадцатое июля — стал для неё особенным днём. В этот день она впервые по-настоящему влюбилась и где-то в глубине души, поняла, что нашла того мужчину, которого не заменят ей и тысячи других. Сердце её уже знало, ей всегда нужен будет только он.

Глава 3

Джейн медленно просыпалась. Обычно дома, она поднималась с постели, только когда стрелка часов переходила далеко за полдень, но стоило ей только заночевать вне родных стен, организм сразу же, будто по заведённому будильнику, поднимал её ранним утром. Всё ещё нежась в постели, так и не открыв глаза, Джейн сонно улыбнулась.

"Надо бы почаще дома не ночевать, смотришь, и научусь вставать без особых проблем"

Потянувшись всем телом, она медленно открыла глаза и огляделась. Огромная деревянная кровать, на которой лежала девушка, занимала значительную часть комнаты. В углу, стоял шкаф из тёмного дуба, с огромным встроенным зеркалом на передней панели. При этом кровать полностью отражалась в нём, и, увидев своё отражение, Джейн смутилась, вспоминая прошедшую ночь и то, как они оба смотрелись в нём.

"Надеюсь, Стивен ничего не видел" — Взмолилась она, но тут же поняв, что просто не возможно не видеть того с кем занимаешься любовью, глупо усмехнулась.

— Слишком поздно смущаться, дорогая моя. — Сымитировав голос Лиз, сказала она своему отражению в зеркале, присматриваясь к себе.

От вчерашней красоты ничего не осталось. Волосы запутались и растрепались, тушь размазалась, создавая вид глубоких синяков под глазами, губы слегка потрескались.

— А это от чего? — Недовольно проворчала она, но сразу же поняв причину, на лице вновь появилась счастливая глупая улыбка. — Что ж, скажу спасибо Стивену за этот замечательный подарок.

Всё ещё вспоминая прошедшую ночь, Джейн, машинально принялась разглаживать пальцами свои сильно спутанные волосы, но уже через минуту, видя, что дело плохо и без расчёски не обойтись, она бросила это бесполезное занятие и начала выбираться из постели.

"Так, для начала, нужно срочно найти ванную"

Но как только она откинула одеяло и поняла, что на ней совсем ничего нет, девушка сразу же передумала.

— Лучше срочно найти одежду, — взволнованным голосом быстро проговорила Джейн, ища взглядом своё платье.

Обернувшись одеялом, на случай если вдруг зайдет Стивен, Джейн лихорадочно начала летать по комнате, в поисках своей одежды.

"Господи, у меня ничего нет, даже нижнего белья. Ну что за прекрасное начала дня!"

Джейн даже подумать было страшно, чтобы подойти к Стивену и спросить, не видел ли он её вчерашнего нижнего белья. Продолжая корить свою судьбу-злодейку и горя от стыда, она остановилась, пытаясь выровнять дыхание. Немного успокоившись и взяв себя в руки, Джейн снова села на кровать и ещё раз всё внимательно осмотрела. На этот раз её взгляд упал на красивую резную дубовую тумбочку, стоящую возле кровати. Белая роза, на длинном стебле, одиноко лежала посередине тумбочки, будто притягивая к себе её взгляд. Не будь девушка столь взволнованна, давно бы уже обратила на неё внимание. Джейн потянулась к розе. Принюхиваясь, она сразу же заметила небольшой лист бумаги, лежавший около цветка. Это оказалась небольшая записка от Стивена, написанная ровным аккуратным подчерком.

"С добрым утром, Дженни

Одежду найдешь в шкафу на нижней полке

Ванная комната — первая дверь направо

Буду ждать в столовой"

Джейн благодарно улыбнулась. Заглянув в шкаф, она, как и ожидала, увидела свои аккуратно сложенные вещи на нижней полке. Стараясь не думать о том, как Стивен подбирал её разбросанную по всей комнате одежду, девушка быстро оделась и побежала в ванную. Зайдя в комнату, полностью отделанную мрамором, она увидела круглую ванну посередине. Ванная была настолько большая, что при желании туда могло вместиться человек восемь. Хотя чему удивляться, в этом доме, наверное, считается стандартом большие вещи. Ничего маленького здесь, Джейн пока ещё не встречала. В углу комнаты стояла стеклянная душевая кабина. Ей очень хотелось ополоснуться, но в то же время, она не хотела смывать с себя его запах, впитавшийся в её кожу за эту ночь. Недолго думая, она решила подождать с приёмом ванны до приезда домой. Приведя себя в порядок, она с грустью отметила, что сегодня её вряд ли можно сравнить со вчерашней женщиной-вамп. Теперь её лицо выглядело чистым, свежим и слишком детским.

Спустившись вниз, она оказалась в той самой гостиной, где вчера всё и началось. При свете дня комната выглядела ещё уютнее, чем запомнила Джейн, а открывавшийся вид из окна был просто поразителен. Окно выходило, как и предполагала девушка, на бескрайнее синее море. Теперь, рассмотрев всё спокойно и внимательно, она заметила одну красивую полотняную картину, висящую на стене. На ней был запечатлён спокойный мир атлантического океана с его белоснежными айсбергами. В углу комнаты стоял шикарный аквариум с тремя яркими коралловыми рыбками. Джейн так бы и осталась стоять на прежнем месте, восхищаясь убранством комнаты, если бы не услышала какие-то странные шипящие звуки. Ориентируясь по ним, она последовала дальше. Зайдя в следующую комнату, её первая её мысль была, как из дома она так резко смогла очутиться в ресторане? Придя в себя от секундного изумления, Джейн поняла, что, по всей видимости, это и была столовая. В комнате находились шесть круглых столов, накрытых белыми скатертями. Но что больше всего её поразило, так это стена, выходившая в сад. От пола до потолка полукругом размещались огромные стеклянные окна. У самого потолка обычное стекло постепенно переходило в абстрактные рисунки незатейливых цветных витражей. Это смотрелось удивительно, но было ещё не всё. В середине этого удивительного строения, проходила такая же стеклянная дверь, ведущая в небольшой сад. Сам сад был великолепен. Полностью ограждённый живой изгородью, достигавшей около двух метров в высоту, он будто создавал свой собственный маленький мирок. Повсюду стояли различные гипсовые скульптуры, изображавшие то милых ангелочков с амурными стрелами, то красивых влюблённых пар, порой даже в слишком интимных позах. А в середине всего этого великолепия, стояло главное чудо — настоящий каменный фонтан. Зрелище было такое, что глаз не отвести. Джейн зачарованно смотрела на этот кусочек рая, созданным обычным человеком на этой грешной земле.

— Изумительно. — Благоговейным тоном, прошептала она.

Ее внимание опять отвлек тот же самый шум, но на этот раз он слышался отчетливее. Джейн огляделась и увидела в стороне вход в ещё одну дальнюю комнату, откуда и слышались эти непонятные звуки. Войдя, девушка очутилась на кухне. Вдоль всей стены висели встроенные бежевые кухонные шкафчики со всей прилагающейся к ним кухонной утварью. В середине комнаты размещалась большая керамическая плита, над которой в одних только джинсах стоял мужчина. Джейн недоверчиво распахнула глаза. Это был Стивен. Полностью сосредоточений над приготовлением какого-то блюда, он не заметил её.

— О, очень мило, — стараясь чтобы голос не прозвучал изумлённым, проговорила она.

Он обернулся и улыбнулся ей. От его простой мальчишеской улыбки, сердце Джейн забилось с бешеной скоростью. А эта милая ямочка, появившаяся на щеке при его улыбке, совсем не давала покоя. Чтобы не выдать своих чувств, Джейн повернула голову в сторону кухонных шкафов.

"Господи, — мелькнуло у неё в голове, — этот красивый мужчина, стоящий посреди кухни в одних джинсах — это и вправду он?" Джейн перевела дыхание, пробегая взглядом вдоль его тела. Вот это мышцы!

"Где это, интересно знать, я была ночью? Как можно такое забыть?" — Укоряя себя, Джейн не сводила глаз с его накаченных бицепсов.

— Ты что-то сказала? — Спросил он, вытирая руки кухонным полотенцем.

— У тебя очень милый дом, — медленно проговорила она, облизывая внезапно пересохшие губы, но сразу же заставив себя трезво мыслить, улыбнулась и гораздо быстрее произнесла — и доброго утра, конечно.

— Доброго. — Согласился он. — Рад, что дом тебе понравился. Скажу спасибо своему дизайнеру. Ты прости, — в глазах Стивена показалось некоторое смущение, — из прислуги у меня здесь только охранник. Я тут всего на пару дней.

Стараясь не расстраиваться и уверяя себя, что она прекрасно знала, что он всё равно скоро уедет, Джейн попыталась улыбнуться.

— Я понимаю.

— Я тут вспомнил свои студенческие навыки в кулинарной способности и, — он взглядом указал на плиту, — попытался приготовить своё основное и единственное блюдо, которое как я ещё сегодня утром думал, что вполне умею готовить. — Стивен приоткрыл крышку со сковороды. — Яичница! Прошу любить и жаловать. — Он разложил яичницу по тарелкам.

Джейн рассмеялась, забирая у него тарелки.

— О! Да это уже омлет, — весело проговорила она.

Стивен подмигнул.

— Как хочешь, котёнок. Главное, что это яйца. Кстати, какой сок предпочитает леди?

Джейн немного засмущалась, вспомнив, как ночью он нежно называл её котёнком.

— Можно апельсиновый.

— Сейчас сделаем.

Он достал из холодильника два свежих холодных апельсина.

— Где сядем?

Стивен непонимающе выгнул бровь.

— Там очень много столов.

— Выбирай любой. — Стивен виновато улыбнулся. — Когда я ответил положительно на вопрос дизайнера о том, буду ли я проводить в этом доме обширные корпоративные мероприятия, я и не подозревал, что из обычной столовой, он сделает мне собственный ресторан.

За то время пока они завтракали, Стивен вёл себя очень раскованно и дружелюбно, как будто они были знакомы уже много лет. Он шутил, рассказывал ей смешные истории, но ни разу так и не заговорил о своей жизни, так же как и не попытался расспросить о её.

Джейн с отчаяньем думала, что это их последние минуты вдвоем. Об этом говорило всё в его образе жизни вечного холостяка. Джейн почему-то была уверенна, что он очень часто вынужден ездить по командировкам, и эта, как она поняла, как раз была одна из них. О том, что он может уехать в любую минуту, после того как они расстанутся, девушка пыталась даже не думать. Люди, подобные ему, очень осмотрительны и осторожны, ввиду чего сразу дают понять, что с ними больше чем на одну ночь можно не рассчитывать. Джейн это прекрасно понимала, как и то, что совсем скоро он навсегда уйдёт из её жизни. И как она не пыталась с этим смириться, что-то в сердце не отпускало его, боролось с её разумом, боролось за него. Пусть он будет считать её всего лишь очередным своим трофеем, завоёванным в маленьком городке Франции, наверное, вскоре даже забудет о ней. Но с ней навсегда останутся те чувства, которые пробудил в ней именно он. Останутся эти волшебные воспоминания о его нежных ласках. В её сердце всегда будет храниться образ этого неповторимого мужчины. И это сокровище она не отдаст никому. Что-то случилось с ней сегодня ночью, что-то чего она упорно не хотела понимать, а даже если бы и понимала, ничего бы не изменилось. Она просто решила жить дальше и будь что будет. И всё таки, размышляла девушка, как бы он поступил, узнав вчера о её возрасте? Неужто и, вправду, отвёз домой без расспросов? Однако стоило ей только взглянуть на него, в голову сразу же пришёл жестокий ответ. Жесткие черты лица скорее говорили о том, что Стивен, не задумываясь, отвез бы ее назад, узнай он о ее возрасте. Подумав ещё немного, она решила не портить их короткое знакомство своими откровениями. Пусть всё останется как есть. Скоро он отвезёт её в город, на этом же всё и закончится. При таких мыслях у неё невыносимо закололо в груди. Вот что бывает, стоит человеку только влюбиться, его сразу же начинает одолевать мучительная боль. И чем дольше времени будет проходить, тем сильнее боль будет атаковать твое сердце, пока, вконец, не раздавит его.

"Влюбиться" — Джейн гнала от себя подобные мысли, он ей просто очень нравиться, возможно, чуть больше обычного, но ведь это не любовь. Это не любовь заставляет её кричать от отчаянья, это не любовь разрывает ей сердце, при мыслях о расставании. Это не должна быть любовь. Так нечестно. Ей просто очень грустно, вот и всё. Перспектива вырисовывалась не очень уж весёлой, но Джейн мысленно приказав себе расслабиться и успокоиться, хоть и слабо, но всё же смогла улыбнуться, гоня прочь горькие мысли.

"Я сильная. Я смогу" — Повторяла она вновь и вновь, пока сама не поверила в это.

Вспомнив все, какие он только знал шутки и весёлые рассказы, Стивен пытался оттянуть момент разлуки. Забавно, думал он, для него всегда была одна проблема — как можно быстрее избавиться от женщины, с которой он провёл очередную мимолётную ночь, а не наоборот, бояться отпустить. В последнее время, после таких бурных ночей проведённых в различных компаниях одиноких женщин, Стивен старался расстаться быстро и незаметно. Он оставлял спящую любовницу ранним утром, отправляясь по делам, а к вечеру, когда он возвращался, квартира уже была пуста. Возможно, было бы лучше для них обоих, если бы он и на этот раз поступил точно так же. Но что-то необычное, что только вчера ночью ожило в нём, когда он так безумно тонул в глубине её глаз, сопротивлялось и упорно не хотело отпускать Джейн. Словно утопающий, он ухватился за предлог, что у неё нет машины и ей никак не добраться до дома. О такси Стивен даже думать себе запретил. Теперь же, сидя напротив неё, он тонул ещё глубже и как на этот раз ему предстоит спастись, он даже не представлял. Сегодня она выглядела ещё желаннее, ещё милее, ещё ближе. Стивен тяжело вздохнул, отгоняя от себя такие заманчивые мысли. Ему не нужны новые проблемы, когда старые наступают по пятам и не дают забыть о себе. Он должен расстаться с ней. Так будет лучше для обоих. И плевать он хотел на какое-то непонятное смятение в груди. Он давно вырос из влюблённого подростка, которого с лёгкостью можно обмотать сетями и заманить в хорошо расставленную ловушку. С него хватит. В этом аду он уже провел часть своей жизни и до сих пор живет в нём каждую ночь, просыпаясь весь в поту от ужасных кошмаров. Кошмаров, где он каждый раз тянет руки к ребёнку, пытаясь достать его из той тёмной бездны, которая так беспощадно заглатывает всё вокруг, но в самый последний момент, рука соскальзывает и на его глазах его сын растворяется в этой мёртвой темноте. Тогда-то его и начинает преследовать весь пропитанный злобой и презрения дикий смех Джессики. От мучавших душу воспоминаний Стивен вздрогнул. Нет. Второй раз он этого не вынесет. Его не обманешь. Женщина не виновата в том, что ложь — ее вторая натура. К сожалению, все женщины, какими бы прекрасными они ни были, все они лгуньи. Этот урок он прошёл давно, и повторять его не намерен. Ложь стала для него одним из первых смертельных грехов. Но Джейн… Стивен с силой сжал веки. Он должен решать трезво и уверенно. Он отвезёт её в город и забудет о ней.

Поняв, что завтрак давно закончился, и они уже около десяти минут сидят в молчаливых раздумьях, тупо уставившись в собственные пустые тарелки, Джейн первая опомнилась и стала убирать посуду.

— Спасибо… за приятный завтрак.

Она пыталась говорить непринуждённо, без тени грусти в голосе. Стивен посмотрел на неё долгим задумчивым взглядом. Наконец, что-то решив, он молча направился к выходу.

— Я подвезу тебя в город, как только переоденусь.

Услышав свой приговор, Джейн медленно опустилась на прежний стул. В глазах, плотной стеной стояли непролитые слёзы, готовые вот-вот вырваться наружу.


По дороге в город никто не проронил ни слова. Возникшее между ними напряжение всё сильнее и сильнее давило на расшатанные нервы Джейн. Подъезжая к центру, девушка, не выдержав отстегнула ремень безопасности.

— Остановись, пожалуйста, — услышала она свой собственный голос, который казался сейчас слишком грустным, — здесь недалеко находится торговый центр, мне как раз нужно в него забежать.

Рука Джейн потянулась к дверце, но машина не тормозила, а наоборот, быстро набирала скорость.

Девушка вопросительно посмотрела на Стивена.

— Я всё равно проезжаю мимо.

Услышав его краткий ответ, она шумно вздохнула и опять пристегнула ремень.

Машина свернула на центральную улицу, впереди уже начали различаться здания центральной площади. Стивен медленно остановил Феррари, продолжая смотреть куда-то вдаль.

"Ну, вот и всё, — мелькнуло в голове Джейн, — пора прощаться"

— Стивен, — начала она, но сразу же остановилась, не зная, что следует сказать ему на прощание.

— Мне было очень…

Его рот нежно накрыл мягкие губы Джейн. Это был лёгкий, ничего не обещающий, прощальный поцелуй.

Джейн обняла его за плечи и сильнее придвинулась к нему, стараясь запомнить сладость от этого поцелуя, чтобы потом бессонными ночами снова и снова вспоминать о нём.

Из сладких грёз её вывел чей-то смутно знакомый голос, зовущий девушку по имени. Джейн оглянулась и с ужасом узнала пожилую даму, идущую прямо к ним. Это была Мэри-Роуз Макдугал, близкая подруга её бабушки. Стараясь не думать в какую критическую ситуацию попала, Джейн постаралась выбросить из головы все грустные мысли и радостно улыбнулась ей. Она быстро вышла из машины, очень надеясь, что Стивен сразу же уедет, но вместо этого он заглушил двигатель.

— Миссис Макдугал! Рада видеть вас, — быстро прощебетала Джейн, целуя щёку пожилой дамы, — я и не знала, что вы в Марселе. Как ваше самочувствие?

— Спасибо, милая, — пожилая дама вложила свои ладони в протянутые руки Джейн, — я себя прекрасно чувствую. Мы с Эдвардом здесь проездом. Он остался в номере отеля. — Дама вздохнула. — Опять бронхи, — печально сказала она, — вот я и иду в торговый центр, там, говорят, есть чудесная аптека с огромным выбором лекарств.

Взгляд миссис Макдугал упал за спину Джейн.

— Ты не представишь меня своему молодому человеку?

Джей оглянулась и растерянно посмотрела на Стивена.

— Стивен Блэк, — представился он, протягивая даме руку, — друг Джейн.

— Мэри-Роуз Макдугал. Близкий друг семьи Джейн, — оценивающий взгляд пожилой дамы заскользил по мужественной фигуре Стивена, — а вы очень красивый молодой человек, мистер Блэк. Но мне нужно ещё подумать, подходите ли вы для нашей Джейн.

С разрешения миссис Макдугал, Стивен взял её под руку. Так, не спеша, вся троица направилась к торговому центру.

— Джейн, дорогая, у мистера Блэка осталась ещё одна свободная рука, — мило улыбаясь, проговорила старушка.

Джейн с негодованием поняла, за что миссис Макдугал получила своё прозвище сводницы.

Она подошла к Стивену и вложила свою ладонь под его локоть.

От следующих слов пожилой дамы Джейн чуть не споткнулась.

— Как продвигается твоя учёба в колледже?

Краснея от стыда за собственную глупую ложь, Джейн повернула голову в сторону, избегая встречи с изумлённым взглядом Стивена.

— В колледже всё в порядке. Мне очень нравится там учиться. — Едва ворочая онемевшим языком, ответила девушка.

Миссис Макдугал довольно кивнула.

— Сесилия очень хвалила тебя. А как думаешь провести свой день рождения? — Снова спросила пожилая дама.

От её вопросов, Джейн стало совсем нехорошо. Чтобы сейчас же не сбежать, куда глаза глядят, её останавливала лишь крепко зажатая ладонь в локте Стивена.

Не замечая напрягшуюся атмосферу, витающую в воздухе, пожилая дама беззаботно продолжила.

— Знаете, — обратилась она уже к Стивену, так и не дождавшись ответа от девушки, — у Джейн через три дня день рожденье. Бедняжка здесь совсем одна. Даже родителей не будет рядом. Они сейчас в Африке. — Пояснила она сочувственным голосом.

Такой осведомлённости миссис Макдугал о её семье, Джейн вовсе не удивилась. Она была постоянным гостем в доме бабушки, которая, конечно же, делилась всеми бедами и победами семьи со своей старой подругой. Джейн ничего не имела бы против этого, если бы язык миссис Макдугал не был таким длинным.

— Действительно жаль, — услышала она напряжённый голос Стивена, — в день рожденья быть одной. А, кстати, сколько же лет исполняется имениннице?

— Вы не знаете? — Удивилась пожилая дама.

— Ну что вы, как можно? — Невинным тоном ответил он. — Просто не обратил на это особого внимания. Но теперь, когда намечается такое событие, я просто обязан знать. Дженни, ты мне не напомнишь?

Джейн почувствовала на себе его обжигающий взгляд, но упорно хранила молчание, так и не повернув головы. В ответ на это, её ладонь ещё крепче сжала локоть Стивена. Боль становилась невыносимая, казалось, он решил сломать ей кисть руки.

— Восемнадцать, — ответила за неё пожилая дама.

— Восемнадцать! — Повторил Стивен. — Надо же, какой нежный возраст!

Миссис Макдугал с радостью продолжила эту тему разговора.

— Возраст и в самом деле прекрасен. Джейн выглядит очаровательно.

— Действительно, — улыбаясь пожилой даме, подтвердил Стивен, — она очаровательна.

— Такой доброй, чуткой и честной девушки как Джейн, во всей Англии не найдётся.

— Нисколько в этом не сомневаюсь. Я бы даже осмелился предположить, что и во всём мире не сыскать такого сокровища.

Миссис Макдугал с интересом посмотрела на Стивена.

— Вы такой любезный мужчина. Джейн очень повезло, — проговорила дама и снова довольно кивнув, обратилась к Джейн.

— Милая, ты что-то сегодня молчалива. Что-нибудь случилось?

Невероятным усилием Джейн заставила себя посмотреть в сторону бабушкиной подруги, но ответить так и не успела.

— Наверное, опять разболелась голова? — Заботливо предположил Стивен.

Ей было слишком страшно смотреть ему в глаза, так же как и противоречить.

— Да, — согласилась она, — кажется, у меня опять мигрень начинается.

Для полной видимости, Джейн поднесла свободную руку к голове и стала медленно массировать висок.

— Тогда Джейн тоже нужно зайти в аптеку за лекарством.

Сразу же послышалось два одновременных ответа:

— Да. — Джейн с отчаяньем схватилась за эту идею, надеясь незаметно убежать в торговом центре от него.

— Нет. — Твёрдо произнёс Стивен, ещё сильнее сжимая ладонь девушки. — Лучше я отвезу Джейн домой, — любезно предложил он. — Дженни, для тебя сейчас самое лучшее — это спокойно лечь и отдохнуть несколько часов в постели. Согласна?

Чуть не плача от сильной боли в руке, Джейн медленно кивнула.

— Тогда езжайте немедленно, — сказала пожилая дама, останавливаясь у дверей торгового центра. — Молодой человек, — обратилась она к Стивену, — вы очень добры. — И ласково посмотрев на него, добавила. — Разрешаю вам поцеловать меня в щёчку.

— Только щёчку? — Пошутил Стивен. — А я то надеялся…

Его шутка немного смутила пожилую даму, от чего она ещё больше прониклась симпатией к этому человеку.

Стивен нехотя отпустил ладонь Джейн, следя боковым зрением за каждым её движением, и слегка поцеловал щеку пожилой дамы.

— Джейн, — миссис Макдугал потянулась к лицу девушки и, приостановившись у самого ушка, шепнула. — Не волнуйся. Я не выдам твой секрет. — Затем потянувшись к другой щеке, также тихо добавила. — Ты в этом платье изумительна, но оно не слишком-то сейчас уместно, дорогая.

Одобряюще посмотрев на красивую пару, стоящую сейчас перед ней, она снова довольно кивнула, и пошла дальше.

Как только Мэри-Роуз Макдугал скрылась за дверьми здания, Стивен отбросил притворство и, грубо схватив Джейн за руку, потащил обратно к машине.

— Стивен… — пыталась вырваться от него Джейн. — Отпусти меня.

Он резко развернулся и посмотрел на неё. От его грозного взгляда по всему телу Джейн пробежала волна мурашек. Теперь на неё смотрели не те тёплые серые глаза, которые так сильно сводили её с ума, на этот раз её встретил холодный стальной взгляд, не таящий в себе ничего тёплого и нежного.

— Лучше молчи, — предупреждающе пояснил он.

Не церемонясь, он втолкнул её в свой Феррари и сел за руль. Прижавшись всем телом к дверце машины, Джейн пыталась не паниковать.

— Где ты живёшь? — Услышала она его резкий вопрос, от которого чуть не подпрыгнула.

Джейн очень хотелось ответить ему какой-нибудь грубостью. Сказать о том, что он не имеет никакого права так обращаться с ней. Но в голове постоянно мелькали его холодные непроницаемые глаза. Джейн опять стало стыдно за свой вчерашний обман.

Стараясь, чтобы её голос звучал как можно увереннее и твёрже, она быстро ответила.

— Напротив Дю Ванов.

Стивен вёл машину, нарушая половину правил дорожного движения. Сейчас ему было совершенно наплевать на это. Он ругал себя за то, что и в самом деле чуть не поверил в её безупречность. "Безупречность!" Стивен с шумом втянул в лёгкие воздух. Ни одна женщина в этом мире не была безупречной. Все они лживые коварные стервы. Пытаясь успокоиться, он ещё раз глубоко вздохнул. Все женщины, бывшие с ним, всегда искали выгоду, прося то одно, то другое. Чего хотела она? Приключений? Опыта? А может и того и другого вместе?

"Прекрасно! — Поздравил он себя. — Ещё один замечательный поступок Стивена Блэка! Ко всем его общим достижениям прибавится и то, что он соблазнил какую-то несовершеннолетнюю глупую девчонку. — Стивен с силой сжал зубы, чтобы не сорваться на крик и не высказать всю накопившуюся горечь этой лживой девчонке. — Остаётся надеться, чтобы это моё достижение не попало в газеты"

Едва не проехав мимо её дома, машина резко затормозила.

— Выходи.

Его голос был резким и грубым, но в нём Джейн услышала и что-то ещё. Что-то похожее на боль и обиду. Ей опять стало невыносимо стыдно за своё поведение и, отбросив всю свою гордость и страх, она посмотрела на него. Она не могла уйти от него так. Ей нужно объяснить. Он должен понять.

— Прости, — прошептала она.

Стивен не смотрел на неё. Взгляд его упёрся в руль машины. Набравшись смелости и рискнув быть грубо отброшенной, Джейн взяла в свои ладони его лицо и повернула к себе. Он не отпихнул её. Всё было гораздо хуже. Стивен как будто не видел её, будто он находился в машине совсем один.

— Прости меня. — Повторила Джейн.

Из-за слёз, наполнивших её глаза, она ничего уже не различала, но всё так же пыталась отыскать в его взгляде хоть что-то вчерашнее, хотя бы одну маленькую крупицу нежности.

Он молчал.

— Мне нужно твоё прощение, — в отчаянье закричала Джейн. Ей уже было всё равно, её не волновало, что они на многолюдной улице, что она сидит в машине с открытым верхом вся в слезах, абсолютно на виду у всех.

— Я испугалась. Слышишь? Я испугалась, что если скажу тебе о своём возрасте, ты уйдёшь. Ведь это так?

Молчание.

— Пожалуйста, Стивен, посмотри на меня по-настоящему. — Джейн начала негромко всхлипывать. — Да, — уже тише продолжала она, — я всего лишь обычная маленькая девчонка, которой очень понравился взрослый мужчина, и которая очень боялась быть отвергнутой им.

Она начала открывать дверцу машины, но из-за трясущихся, от сильных переживаний, рук, никак не могла справиться с этой задачей.

— Конечно, тебе не стоит связываться с глупым ребёнком. Надеюсь, у тебя не возникнет из-за меня проблем. — Наконец замок поддался, и дверца начала плавно открываться.

— Прости меня, — в последний раз негромко произнесла Джейн и вышла из машины.

Подходя к двери, она услышала шум от быстро удаляющегося автомобиля.

Он уехал.

Глава 4

Закрыв за собой входную дверь Джейн, сразу же направилась в свою комнату. В доме было тихо. Это означало, что Лиз где-то на улице. Наверняка, собирает сведенья для своего очередного репортажа, который должна предоставить журналистской комиссии, сразу после возвращения в колледж после каникул.

"Оно и к лучшему, — устало размышляла Джейн, — у меня не осталось сил, чтобы хоть, что-то объяснять"

Зная Лиз, можно было с уверенностью сказать, что пока она не получит ответы на свои многочисленные вопросы, о покое можно и не мечтать. Покой. Для Джейн сейчас это было просто необходимо.

Захлопнув за собой дверь собственной комнаты, девушка сразу же упала на кровать. Казалось, сил не хватало ни на что, однако слёзы беспощадно жгли лицо. Тихо плача в подушку, Джейн невольно начала вспоминать сегодняшний день. Весёлый улыбающийся Стивен, сидящий напротив неё за столом. Такой милый и нежный. Лёгкий поцелуй на прощание. Как ей хотелось раствориться в нём и забыть обо всём на свете.

Девушка ещё сильнее заплакала.

Неожиданная встреча бабушкиной подруги с её ненужными вопросами. Непроницаемый взгляд Стивена. Такой холодный и чужой.

"Выходи" Джейн снова услышала его голос. Голос наполненный презрением и брезгливостью, как будто она была противным насекомым, от которого скорей хотят избавиться.

Рыдания сдавливали горло, но горькие слёзы всё никак не унимались.

"Зачем я встретила его вчера? Почему всё так вышло? Почему же мне так плохо сейчас? Зачем я вообще приехала в Марсель?" Не зная ни одного ответа на мучавшие её вопросы, Джейн повторяла и повторяла их про себя, надеясь найти хотя бы один ответ. Наконец, полностью выбившись из сил, девушка уснула тяжёлым тревожным сном.

Сквозь пелену тревожного сна Джейн услышала негромкий стук в дверь. Полежав ещё немного в тишине, она медленно открыла глаза. В комнате было темно, и девушка не сразу поняла, где она находится. Когда же все воспоминания вновь напомнили о себе, Джейн, тихо простонав, пожалела о том, что проснулась. В дверь снова негромко постучали.

— Входи, Лизи, — хриплым голосом отозвалась Джейн.

Дверь приоткрылась и в комнату неспеша вошла подруга её детства.

— Что с тобой? — Удивилась Джейн. — Обычно ты врываешься как ураган в пустыне, сметая всё на своём пути. Не помню, что бы ты вообще когда-нибудь стучалась в дверь, а уж тем более в мою. — Внезапная догадка омрачило и без того невесёлое лицо Джейн. — Так ты уже всё знаешь. Верно?

— Так. Немного слышала, — уклончиво ответила Лиз.

— Я почему-то не удивлена. Сегодня все всё знают обо мне и даже больше чем я сама, — с иронией в голосе отозвалась девушка. — Но я даже рада, что не надо будет ничего рассказывать.

— Да нет. Рассказать, я думаю, стоит. Если б всё было, как я слышала, ты б не лежала здесь в слезах.

Лиз присела на кровать и включила настольную лампу.

— О, Боже, Джей, тебе срочно нужно умыться. Такое опухшее лицо я ещё не…

— Мне всё равно. Сегодня я ничего не хочу. — Безжизненным тоном проговорила Джейн и отвернула лицо от яркого света лампы.

— Я принесу воды. Хочешь? — Заботливо предложила Лиз.

— Нет. — Джейн вздохнула. — Не надо. Спасибо.

— Слушай, — Лиз робко начала, — в том, что произошло, есть доля и моей вины. Если б я не подтолкнула тебя к нему, может… может, всё было бы лучше. — Лиз виновно опустила взгляд. — Джей, что же всё-таки произошло?

— Слишком долго…

— А я не занята. — Лиз поудобнее устроилась на кровати, намекая, что намерена выслушать очень длинный рассказ. — Или у тебя уже появились секреты от лучшей подруги? Давай, начни с самого начала.

Выслушав полностью всю историю, Лиз очень огорчилась за подругу и, пытаясь хоть как-то подбодрить, крепко держала Джейн за руку.

— Джей, мне очень жаль, — грустно произнесла Лиз, — если б я только знала, какой это ужасный человек, сама бы поперёк дороги тебе встала, не пуская к нему.

— Он вовсе не ужасный человек, Лизи. Это только моя вина, что он так сильно разозлился, — и, видя, что подруга уже собралась возразить ей, предупреждающе подняла руку. — Но это на самом деле моя вина. Если бы ты так упорно меня не защищала, поняла бы его. На самом деле, он очень мягкий и нежный человек. Знаешь, он так ласково называл меня "Дженни". — Джейн улыбнулась воспоминаниям. — Как думаешь, можно ли по-настоящему сильно полюбить человека всего за один день?

— Не знаю, — серьёзно ответила Лиз, и сразу же перейдя на более шутливый тон, весело продолжила, — но если хочешь, завтра же проведу опрос этой темы на улице?

Джейн слабо улыбнулась.

— Я не жалею, что повстречала его. Я жалею лишь о своём глупом обмане. Возможно, скажи я ему всё сразу, я всё равно смогла бы убедить его остаться со мной. В конце концов, восемнадцать лет — это не такой уж и детский возраст! В любом случае, — печально вздохнула Джейн, — всё уже позади. И я решила вспоминать только хорошие моменты, связанные с ним, — она благодарно посмотрела на подругу, — спасибо за поддержку. Я высказалась, и теперь мне стало гораздо легче.

Джейн медленно начала подниматься с постели.

— Пожалуй, нужно и впрямь возвращаться к жизни. Пойду, приму душ.

Уже выходя из спальни, она услышала тихий голос Лиз.

— Джей, только не…

— Не волнуйся, — перебила она, — никаких больше слёз. Клянусь.

Пока Джейн принимала душ, Лиз всё думала о том, как же можно помочь подруге. Решив, что предстоящий день рождения — это как раз то, что надо, чтобы отвлечься от не слишком весёлых мыслей, она принялась планировать все возможные развлечения.

Её многочисленные мысли прервал входной звонок в дверь. Изумлённо посмотрев на часы, и, негодующе подумав, кого это там черти принесли в такой поздний час, она направилась к двери. Открыв, первым её желанием было сразу же с шумом захлопнуть дверь обратно. Единственное что этому помешало, вовремя вставленная нога непрошеного гостя на порог дома.

— Привет, Лизи. Я тоже очень рад тебя видеть. — Услышала она знакомый слишком самоуверенный голос. — Целоваться будем?

— Пошёл к чёрту! Я скорее свинью поцелую, чем позволю тебе прикоснуться к себе.

— Как грубо! — От его наглой улыбки, Лиз стало противно. — Можно войти?

— Нет!

— Я так и думал, — грубо отпихнув девушку с дороги, мужчина все же вошёл в дом.

— Какой же ты сукин сын! — Начала бойко Лиз. — Убирайся. Тебя сюда не приглашали.

Он обернулся и театрально изогнул брови.

— Откуда такая неприязнь Лизи? Может, ты меня ревнуешь, а?

— Ты — придурок.

Мужчина резко зажал Лиз в углу и положил руки на стену по обе стороны от девушки, создавая тем самым ловушку. Едва прикоснувшись к её уху, он тихо прошептал:

— Придурок, которого ты безумно хочешь. Не так ли, тигрёнок?

— Только попробуй…. — Сквозь зубы прошипела она.

— И что? — Он широко улыбнулся. — Ты не в том положении детка, чтобы угрожать. Не находишь? — И слегка надавив на горло девушки, резко продолжил. — Так что будь добра, полюбезней. Мы же не хотим никого расстроить?

Лиз громко вздохнула и закрыла глаза.

— Ненавижу, — тихо прошипела она.

— А вот этого, сколько угодно. Хотя ещё совсем недавно, я могу поклясться, что слышал из этих же самых уст, совершенно другое.

Лиз почувствовала прикосновение его влажного языка на своих губах.

Ей стало мерзко.

Отпустив её, он все так же широко улыбаясь, по-хозяйски устроился на диване посреди гостиной.

— А где Джейн?

— В ванной. Она, наверное, уже вышла и легла спать… — Лиз начала придумывать любые предлоги, чтобы выпроводить его. — Ей сегодня нездоровится и она…

— Так позови её, — не дослушав, велел он. — У меня к ней очень важный разговор.

— Но ей…

— Я сказал, позови! — Тут же послышался его предупреждающий тон.

— Хорошо.

Лиз начала быстро подниматься по винтовой лестнице, ведущей на второй этаж к спальням.

— И ещё, — его голос остановил её на полпути, — постарайся сделать так, чтобы послезавтра ночью тебя в этом доме не было, — он на секунду замолчал, давая время ей все тщательно осмыслить, — иначе…

Дослушивать Лиз не стала. Она бегом направилась в комнату Джейн.

— Что случилось?

Сидя на кровати с расчёской в руках, Джейн встревожено посмотрела на запыхавшуюся подругу.

— Там, — Лиз попыталась взять себя в руки, но голос её предательски дрожал, — в гостиной тебя ждёт Жером.

— Жером? — Непонимающе повторила Джейн. — Сейчас?

Она потуже завязала пояс от шёлкового китайского халатика и опять посмотрела на Лиз.

— Вы опять поссорились, да?

И не дождавшись ответа, поспешила в гостиную.

Странно. Но она только сейчас впервые вспомнила о Жероме. И это после того, как она думала, что без него и дня прожить не сможет. Как же быстро она изменилась. Без всяких угрызений совести, Джейн спокойно встретила откровенный взгляд Жерома. Он сидел на диване и молча наблюдал, как девушка медленно спускается по лестнице.

Молодой человек быстро встал, едва Джейн подошла к дивану, и легонько поцеловал в подставленную ему щёку.

— Привет.

— Привет, моё солнышко. — Нежно проговорил он. — Чудесно выглядишь.

— Разве? — Джен улыбнулась. — Я только что вышла из ванны.

— Я обожаю, когда ты только что выходишь из ванны, — интимным голосом, проговорил Жером. — Я с ума по тебе схожу.

Он попытался поцеловать Джейн, но в последний момент она отвернула лицо и его губы снова очутились на её щеке.

— Жером…

— Я понимаю, — перебил её он, — я — подлец и я это признаю. Детка, я не смог приехать на ту проклятую вечеринку, прости. Но если бы я только знал, что ты там будешь, клянусь, я бы бросил все дела и обязательно был бы там.

— Ты знал это. — Тихо произнесла Джейн, отстраняясь от него. — Просто, наверное, у тебя были очень срочные дела. — Как ни странно, сейчас Джейн совсем не волновало то обстоятельство, что весь тот вечер Жером провёл с другой девушкой и, улыбнувшись, она посмотрела ему прямо в глаза. — Но это в прошлом. Можешь не беспокоиться, мы по-прежнему друзья.

Джейн хотела уже уйти, но резко схватившая её мужская рука, не позволяла двинуться с места.

— Друзья? — Переспросил он. — Джей, ты должно быть шутишь?

Она медленно покачала головой.

— Прости. Только друзья. И отпусти меня, пожалуйста. Мне больно.

Он быстро отпустил её руку, но сразу же встал перед ней, закрыв дорогу.

— Друзья? — Всё ещё не понимая, переспросил он. — И это после того, что было?

— А ничего и не было, Жером. — Возразила Джейн. — Так, пара невинных поцелуев. Мы всегда были только друзьями. — Она попыталась обойти его, но он снова встал у неё на пути. — И если тебе что-то не нравиться, мне очень жаль. А теперь извини, я очень устала.

Глаза Жерома сузились, казалось, он сейчас сорвётся на крик. Джейн впервые видела его таким. Это было совершенно не похоже не него, и девушка интуитивно приготовилась к худшему. Однако, вместо криков и обвинений, он отступил, давая ей возможность пройти мимо. Теперь, снова посмотрев на Жерома, Джейн спрашивала себя, что же такого она в нём нашла? Среднего роста, немного выше её, с короткими темноволосыми волосами, он напоминал обычного подростка из школы, а совсем не того красивого мужчину, которого она видела в нём ещё два дня назад. Джейн в очередной раз поразилась себе.

— Вообще-то я пришёл из-за твоего дня рождения.

— А что с ним? — Останавливаясь у лестницы, поинтересовалась девушка.

— Он же, вроде, будет проходить в ночном клубе "Mistral"?

— И что? — Не поняв, к чему клонит Жером, спросила Джейн.

— И тебе, как королеве бала нужен спутник. Вот я и подумал, — Жером скромно улыбнулся ей, в его глазах читалась просьба, — Ты позволишь мне быть твоим королём?

Джейн растерялась. Ни о какой королеве бала она ещё не знала. Джейн пока не разговаривала на эту тему с главным организатором вечеринки, которым была Лиз. У неё просто не было на это времени. Но отвечать на это нужно было сейчас. Девушка немного смутилась. В конце концов — это она его бросает. А он не виноват в том, что, наверняка, уже всем в округе рассказал о предстоящем событии в своей роли "короля". Было бы некрасиво с её стороны отказать ему и выставить его в неудобном положении перед друзьями.

— Жером, я даже не знаю…

— Это ни к чему тебя не обязывает, — Жером ещё раз мило улыбнулся ей, — прошу.

"Так и есть, — подумала девушка, — он всем всё разболтал"

— Хорошо, — сдалась, наконец, Джейн, — будешь моим королём.

— Отлично! — Хлопнув в ладоши, он направился к двери. — Заеду за тобой в восемь.

Выходя, он ещё раз взглянул на Джейн и озорно подмигнул.

— Буду ждать. И… передай привет Лизи.


Ворочаясь в постели, Джейн никак не могла заснуть. Все её мысли занимал Стивен.

Где он сейчас? Вспоминает ли о ней? Простил ли её? Увидятся ли они вновь?

Сколько вопросов и ни одного ответа. Джейн горько вздохнула.

В это же время в соседней комнате, так же без сна, ворочалась и Лиз. Перед её глазами постоянно мелькала самодовольная улыбка Жерома.

"Боже, что же я наделала?" — В сотый раз спрашивала себя девушка.

Глава 5

— Никак не могу понять, почему ты мне раньше ничего не говорила о королеве бала? — Спросила Джейн у Лиз, проходя мимо витрин модных магазинов, расположенных на центральной улице города.

— Но я же хотела как лучше, — оправдывающимся голосом ответила девушка.

— Я понимаю, — Джейн слегка ухмыльнулась, глядя на подругу, — просто это так на тебя непохоже.

— Непохоже, что я желаю счастья для своей подруги? — Спросила Лиз негодующим тоном и вопросительно посмотрела на Джейн. — Спасибо! Вот уж от тебя я такого не ожидала.

Прекрасно изучив за много лет дружбы характер подруги, Джейн точно знала, что Лиз на неё совсем не в обиде. Ничуть не смутившись, девушка продолжала высказывать свои мысли.

— Непохоже, потому что ты решила сделать это в самую последнюю минуту. Обычно ты всё всегда планируешь заранее. — Пояснила Джейн. — Но вот чего я никак не могу понять, так это почему ты решила добавить в этот спектакль ещё и короля? Ведь ты наверняка догадывалась, что моим спутником окажется Жером. А зная вашу общую взаимную любовь, я не могу тебя понять. Этот факт меня и ставит в тупик.

Джейн остановилась слегка растерявшись. Широкая центральная улица заканчивалась и теперь делилась на две узенькие. Пока девушка думала, куда пойти дальше, Лиз обиженно продолжала.

— Что-то я не понимаю. В чём собственно ты меня обвиняешь? — Упёршись руками в бока, спросила она. — Разве вчера Жером не приходил специально для того, чтобы попросить об этой участи быть твоим кавалером вечера?

— Да. — Джейн задумалась. — Так и есть.

— Вот именно. — Подтвердила девушка. — Ты запросто могла ему отказать! Так что я специально его ни кем не делала. И попрошу запомнить это!

— Но я не могла ему отказать. — Взгляд Джейн бессмысленно заскользил по ровному асфальту под ногами. — С моей стороны это было бы некрасиво. Я итак расстроила его, сказав, что между нами ничего нет, и не будет.

Лиз резко остановилась и широко распахнутыми глазами посмотрела на Джейн.

— Ты это серьёзно? — Изумлённо спросила девушка.

— Да. Знаешь, я долго думала и решила, что мне не стоит дальше встречаться с Жеромом, я не могу ничего ему обещать. Поэтому, когда я ему вчера сказала о нашем разрыве, он очень расстроился, начал…

— Он тебя не ударил? — Очень взволнованным голосом перебила её Лиз. — Он тебе не угрожал?

— Нет, что ты! Жером не такой. — Джейн недоумённо посмотрела на подругу. — Согласна, он может иногда быть слишком резким. Но ударить? Лизи, это ты уж слишком.

Продолжая неспеша свой путь, Джейн задумалась. Что-то никак не давало ей смело отбросить все эти нелепые обвинения Лиз в адрес Жерома. Но вот что именно, она пока не понимала. Слегка нахмурившись, она продолжала размышлять. Внезапно Джейн почувствовала, как её тело быстро прошиб холодный пот. Она вспомнила. Эти глаза. На долю секунды, Джейн могла поклясться, что видела в них такую жгучую ненависть, что ей стало страшно. Жером всегда был спокойным человеком, но вчера она сама приготовилась к худшему. Она испугалась его. Джейн встряхнула головой, гоня прочь от себя столь абсурдные мысли. Она знает Жерома с шестнадцати лет, и он всегда был очень ласков с ней. Нет. Вчера был очень трудный день, ей просто показалось. Однако, продолжив говорить, голос Джейн был уже не таким уверенным.

— Конечно, он расстроился и вполне мог потребовать объяснений. Но ничего такого, о чём ты говоришь, уверяю, не сделал.

— Пока. — Тихо, самой себе, прошептала Лиз. — Пока не сделал.

Лиз не знала смеяться ей или плакать. С одной стороны, она была очень рада, что Джейн всё же бросила Жерома, с другой же… Лиз даже боялась об этом подумать. Получается, что она сама будет вынуждена бросить подругу в руки этого мерзавца. Лиз крепко зажмурилась.

"Нет. Нет. — Уверяла себя девушка. — Я не предатель! Я не могу им стать"

От отчаянных мыслей полностью завладевших её умом, девушку отвлёк маленький камушек, попавший в босоножку.

— Джей! — Окликнула она подругу. — Подожди минутку.

Лиз нагнулась и сняла босоножку. Маленький острый камушек сильно впивался в голую ступню, поранив до крови.

Джейн оглянулась. Лёгкая тревога на её лице быстро сменилась широкой улыбкой, едва она посмотрела на подругу. Лиз всегда была хорошенькой. Она была очень милым ребёнком и постоянно притягивала к себе всеобщее внимание. В школе из-за неё очень часто дрались мальчишки, решая, чья же настала очередь провожать её домой. Теперь же, став взрослой девушкой, она и в самом деле была ослепительно хороша. Лиз знала это, и умело этим пользовалась. Невозможно было не заметить, как мужчины постоянно бросали на неё восторженные взгляды, а девушки, делая вид, что не замечают, покрепче хватались за своих парней, обходя её стороной. Джейн радостно вспомнила, как пару лет назад один из её многочисленных поклонников имел глупость сравнить Лиз с великой Мэрилин Монро. За что сразу же получил по лицу букетом, только что подаренных роз, и гневные крики Лиз о том, что для неё самое страшное оскорбление — это, когда в ней видят другого человека. Позже, рассказывав об этом Джейн, девушки ещё долго громко смеялись над этим нелепым сравнением. Однако сейчас, стоя в коротком белом платье, юбка которого сильно развивалась от тёплого летнего ветерка, и с слегка завитыми белокурыми волосами, Лиз, и в самом деле, в этот момент чем-то напоминала Мэрилин Монро.

— Что тебя так сильно развеселило? — Услышала Джейн любопытный голосок Лизи.

— Твой Боб… Не помню как там его. — Всё так же улыбаясь, проговорила Джейн. — Тот парень, который сравнил тебя с Монро. Знаешь, зря ты тогда так набросилась на него с этим букетом. Ведь, чем-то ты на нее, правда, похожа.

Лиз тоже улыбнулась воспоминаниям.

— Ну что ж, для полного счастья мне осталось лишь раздобыть где-нибудь рояль, лечь на него и спеть таким чувственным грудным голосом: "I wanna be loved by you!" — и ура, я знаменита!

Джейн и Лиз дружно рассмеялись.

Проходя мимо очередного магазина, Джейн остановилась у витрины и зачарованно посмотрела на платье, надетое на манекен.

— Смотри, — обратилась она к всё ещё весёлой подруге, указывая взглядом на платье, — по-моему, очень хорошенькое. Может, зайдем, посмотрим?

Это оказался маленький итальянский магазинчик с огромным выбором красивой одежды на все случаи жизни. Здесь было всё, что только пожелаешь. От самых изысканных босоножек до самых невероятных шляпок. Хозяином магазина являлся невысокий итальянец с длинными чёрными усами.

— Чем могу служить? — Приветливо улыбаясь, спросил он на безупречном французском.

— У меня завтра праздник и по этому поводу намечается небольшая вечеринка в одном ночном клубе. Вот я и ищу что-нибудь подходящее. — Пояснила Джейн на этом же языке.

— Вы сделали правильный выбор. — Итальянец широко улыбнулся. — Маурицио Валлери всегда найдёт то, что вам нужно.

Маурицио быстрым профессиональным взглядом посмотрел на Джейн.

— Итак, — начал он, — у меня уже возникло пара изумительнейших идей. Прошу, — приглашающим жестом руки, он указал на примерочную комнату.

— Джей, — окликнула Лиз уходящую девушку, — ты пока выбери сама несколько платьев, а я потом подойду и помогу сделать окончательный выбор.

На удивлённый взгляд Джейн, Лиз быстро пояснила.

— Недалеко, через дорогу, я видела аптеку. Я сбегаю за пластырем. Босоножки сильно натирают пораненное место. — И подмигнув, тот час заверила. — Я быстро.

Выйдя из магазина Лиз, поспешила к аптеке. На полпути девушка не выдержала и остановилась. До аптеки было совсем близко, оставалось лишь перейти дорогу, но острая боль в ноге с каждым шагом становилась всё сильней. Решив присесть на корточки и немного ослабить ремень босоножек, девушка не сразу заметила, как перед ней бесшумно остановился автомобиль серебряного цвета. Тонированное переднее стекло плавно опустилось.

— Привет Лизи, — Услышала девушка очень знакомый грубый голос, — садись, прокатимся.

Пытаясь унять бешеный стук сердца, Лиз медленно подняла голову.

— Я сказал, садись. — Снова услышала девушка нетерпеливый голос Жерома.

Едва овладев собой, Лиз сумела изобразить на лице невинную улыбку.

— Спасибо тебе за такое милое предложение подвезти, Жером, но, — она сочувственно вздохнула, — до аптеки осталось всего лишь пара шагов. Думаю, я как-нибудь сама дойду.

Лиз уже начала переходить дорогу, но быстро вышедший из машины мужчина, преградил ей путь. Подойдя к девушке в плотную, он устремил на неё свой холодный пронзительный взгляд. От этого взгляда Лиз в очередной раз почувствовала слабую дрожь в коленках. Столько злости, читаемой в его глазах, она не встречала ещё ни в одном человеке.

— Лизи, я ведь с тобой хочу по-хорошему поговорить, — тихо сквозь зубы сказал Жером, — а ты как я вижу, по-хорошему не желаешь. Выбирай, либо ты сама затаскиваешь свою задницу в машину, либо я тебя туда сам запихну, — он слегка ухмыльнулся, — и поверь, это будет не очень вежливым образом.

Лиз быстро огляделась по сторонам. Решение громко позвать на помощь отпало сразу же само собой. За исключением одной пожилой пары, неспеша прогуливающейся вдоль домов, улица была пуста. А в том, что Жером с лёгкостью мог выполнить свою угрозу, девушка ни сколько не сомневалась. Она нехотя села в машину. Как только за ним захлопнулась дверца, он сразу же завёл мотор.

— Ну что ж, прокатимся. — Сообщил мужчина, нажимая на педаль газа.

Проехав немного, Лиз тяжело вздохнула и, не выдержав больше напряжённого молчания, резко обратилась к нему.

— Жером, что тебе ещё от меня нужно? Я же сделала всё, как ты хотел. Оставь, наконец, меня в покое.

Он ухмыльнулся.

— Ты должна ещё немного поработать для меня, тигрёнок.

— Я тебе ничего не должна. — Огрызнулась Лиз. — Я больше ничего не буду делать, — девушка смело посмотрела в изумлённые глаза Жерома, — я больше не боюсь тебя. Джейн тебя бросила. Ты ей больше не нужен и твой мерзкий шантаж теперь бесполезен.

Жером сильно сжал челюсти и гневно посмотрел на Лиз.

— Уж не благодаря ли тебе, Джейн так прохладно встретила меня вчера вечером?

— Я тут не при чём. Хотя, признаться, я очень обрадовалась, когда узнала, что тебя, мой милый, бросили как не нужную игрушку. — Лиз довольно улыбнулась. — Поделом тебе. Если бы Джейн знала хотя бы половину из того, чего знаю о тебе я, сбежала бы от такого чудовища на следующий же день.

— Заткнись. — Сквозь зубы прошипел он. — Эта сучка ещё пожалеет о своём решении. Она сама будет умолять меня обратить на неё внимание. — И внимательно посмотрев на Лиз, добавил. — А ты мне в этом поможешь.

Девушка быстро покачала головой.

— Нет. На этот раз ты меня не впутаешь. Повторяю, я ничего для тебя делать не буду.

— Думаешь так просто отстать от меня? А не боишься, что твоя горячо любимая подруга случайно узнает, что такая верная и преданная ей Лизи так подло предала её, переспав с её же парнем в её же собственной постели. Как подло, неправда ли?

— Неправда! — Расстроено прокричала Лиз.

— Неправда? Что именно?

— Всё было… не совсем так. Ты — мерзавец! Это ты всё подстроил. Я не знала, — со слезами на глазах продолжала девушка, — я не знала, что ты её парень… а когда узнала, было уже слишком поздно… Я бы никогда её не предала. Ты обманул меня!

В Лиз с новой силой зажглось пламя ненависти к этому негодяю и, забыв о слёзах и страхе, она громко прокричала ему.

— Ты обманул меня, ублюдок, а потом решил использовать против подруги, заставляя не мешать затащить Джейн в свою кровать. Но всё кончено, слышишь? Я ничего делать для тебя больше не буду!

Жером только рассмеялся в ответ на её слова.

— Будешь, милая, будешь. Ведь, — он самодовольно улыбнулся, — откуда Джейн знает, что это было всего один лишь раз, а не каждый день, пока ее нет дома? Или, — улыбка его стала ещё шире, — даже сейчас?

Лиз недоумённо уставилась на него.

— Это… — она онемела от такой чудовищной лжи. — Это неправда! — Девушка медленно покачала головой. — Она тебе не поверит.

— Может, ты думаешь, что подруга, так подло предавшая однажды, заслуживает доверия? — Он сочувственно посмотрел на Лиз и прищёлкнул языком. — Сомневаюсь. Но если ты так хочешь попробовать…

— Мерзавец. — Тихо проговорила Лиз, чувствуя, как опять попадает в старую ловушку.

Жером победно улыбнулся.

— А где сейчас Джейн? — Как бы между делом спросил он.

— В маленьком итальянском магазине. Недалеко от того места, откуда ты меня забрал, — безжизненным тоном ответила ему Лиз.

— Хорошо. Как только я тебя высажу, сразу заеду за ней.

— Но я обещала ей помочь выбрать платье. — Слегка запротестовав, возразила она.

— Я думаю, что и сам смогу помочь ей с этой задачей. — Жером строго посмотрел на девушку. — Лизи, я хочу, чтоб ты очень хорошо запомнила следующие слова. — Он замолчал на секунду, затем повелительным тоном, чётко выговаривая каждое слово, договорил. — Чтобы ни на дне рождении, ни позже, когда я провожу Джейн домой, тебя рядом не было. Поняла?

Устремив взгляд куда-то вдаль, Лиз ничего не ответила.

— Поняла? — Громче, переспросил он.

Девушка закрыла, наполненные слезами, глаза и медленно кивнула.

— Вот и умница.

Большим пальцем ладони Жером стряхнул крупную слезинку, скользящую по её щеке.

— И ещё, — в том же повелительном тоне, продолжил он, — мне нужны ключи от дома.

— Ключи? — Не веря, переспросила девушка. — Но, что же я скажу Джейн?

— Скажешь, что потеряла, — раздражённо предложил он, — сделаете потом дубликат.

— Но зачем они тебе?

— А вот это не твоё дело. — Грубо ответил мужчина. — Давай их быстрее.

Он нетерпеливо протянул свою разжатую ладонь к Лиз.

Трясущимися руками девушка полезла в сумочку. Достав ключи, у неё не хватало сил самой отдать их в руки Жерому. Мужчина быстро вырвал их из её пальцев и убрал в карман брюк.

— Что ж, ты — умница, девочка моя. Я знал, что ты меня не подведёшь.

Всё ещё размышляя об угрозах, которые наговорил ей Жером, девушка не сразу заметила его руку, лежавшую у неё на колене. Лиз сразу же резко пришла в себя. С отвращением девушка почувствовала как его ладонь медленно, но уверенно заскользила к внутренней стороне бедра. Она попыталась отпихнуть её, но сил, чтобы противостоять взрослому мужчине оказалось не достаточно.

— Нет. Нет, Жером. Оставь меня в покое, — в слезах закричала Лиз, чувствуя его пальцы на своих кружевных трусиках. — Я прошу тебя, Жером, хватит, — умоляла она, — я не хочу.

Девушка изо всех сил сжала поплотнее колени, но это мало чем помогло. Мужчина был гораздо сильнее.

— О, нет, — он посмотрел на неё вожделенным взглядом, — я вижу, что хочешь.

Приехав на окраину города, он остановил машину на пустыре за высокими зданиями многоэтажек. Лиз в панике дёргала ручку дверцы, пытаясь открыть, но всё безрезультатно, машина была заперта центральным замком. Мужчина продолжал свой натиск. С ужасом девушка осознала, что отодвинув в сторону её нижнее бельё, пальцы Жерома неспеша начали проникать в её тело. Борясь с ним изо всех сил, Лиз попыталась громко позвать на помощь, но едва слетевший с губ крик, был прерван грубым поцелуем.

Свободной рукой Жером потянулся к брюкам, неуклюже пытаясь расстегнуть ремень. Почувствовав лёгкое освобождение от его цепких объятий, Лиз ещё отчаяние начала вырываться. Бросив на пару минут свой неподдающийся ремень, Жером грубо спустил платье с плеч девушки. На счастье Лиз, платье держалось на обычной широкой резинке, которая проходила чуть выше груди, изящно обхватывая её голые плечи, поэтому от грубых действий мужчины ничего не порвалось. Открывшаяся взору упругая грудь девушки, полностью лишила его рассудка. Глаза затуманились. Он уже не слышал ни её криков, ни отчаянных просьб. Жером крепко зажал её рот одной рукой, другой же быстро начал задирать платье девушки.

— Ну же, Лизи, — тихо шептал он, — признайся, ты же хочешь. Тебя это возбуждает так же как меня. — Его губы растянулись в довольной улыбке. — Я знаю это. Я был в тебе. Ты и сейчас вся мокрая. Давай, детка, кричи, сопротивляйся, меня это ещё больше заводит.

Он с силой сжал правую грудь Лиз, заставляя её ещё сильнее чувствовать боль. В широко распахнутых глазах девушки читался плохо скрываемый ужас. Попытки криков, через зажавшую рот ладонь, прекратились, уступая месту безудержным всхлипам. Рот Жерома коснулся её соска. Медленно обводя его языком, мужчина дождался, пока он затвердеет, затем так же грубо, больно укусил его. Лиз вскрикнула. Сердце, казалось, готово было выпрыгнуть из груди. Рот Жерома снова припал к её губам в жестоком поцелуе. Его руки начали больно мять её ягодицы. Пытаясь отбросить от себя панику и страх, Лиз попыталась, хотя бы на минуту мыслить трезво.

Девушка сделала единственное, на что ещё оставалась способна. Она изо всех сил укусила Жерома за губу. Он взвизгнул и слегка отстранился от неё. По губе стекала маленькая струйка крови. Жером прикоснулся к пораненному месту и, увидев на пальце кровь, сильно ударил её по лицу.

— Ах ты, сука. — Закричал он.

Находясь в шоковом состоянии от всего пережитого, Лиз практически не почувствовала боли. Взгляд её метался по панели приборов, ища кнопку, которая сможет отключить центральный замок и открыть все двери. Уже отчаявшись найти её, она едва не закричала от радости, увидев, наконец, предмет своих поисков. Страх придал ей скорости. Молниеносным движением, она нажала на кнопку центрального замка и, услышав лёгкий щелчок, сразу же принялась открывать дверцу машины. Жером ещё даже не сумел ничего понять, как девушки уже и след простыл. Злясь на себя за собственную неповоротливость и за то, что не удержал Лиз, он громко крикнул ей вслед.

— И чтоб больше я тебя не видел. Не вздумай встать у меня на пути.

Немного придя в себя, он поправил одежду и направился к Джейн.


Она бежала не жалея сил. Лёгкие её горели, создавая жгучую боль в груди, бешеный стук сердца отдавался шумным грохотом в ушах, но девушка упорно продолжала бежать, смотря только вперёд. И когда силы были уже на исходе, одна только устрашающая мысль о том, что придётся испытать всё это заново, придавала телу новую энергию. Вскоре Лиз почувствовала слабый позыв тошноты, но, не смотря на это, останавливаться, не собиралась. Пережитый совсем недавно ужас, всё ещё очень сильно сковывал мозг девушки. Лиз не знала куда бежит, ей было всё равно только бы оказаться подальше от этого кошмара. Полностью выбившись из сил, она опустилась на колени. Мгновенно взбунтовавшийся желудок сразу же заявил о себе, её начало безудержно тошнить. Когда же, наконец, девушка почувствовала себя немного лучше, она без особого интереса принялась оглядываться по сторонам. Она оказалась на территории заброшенной стройки. Впереди возвышался недостроенный многоэтажный дом из белого шлакоблока. На его светлом фоне, чётко выделялись сотни тёмных отверстий, в которые, конечно же, встроятся самые уютные и прочные французские окна. Но пока, это место смотрелось как-то зловеще. От такого вида девушку слегка зазнобило. Казалось, что за этими тёмными дырами кто-то есть, будто пара сотен глаз тихо исподтишка наблюдают за ней. Лиз снова стало страшно. Разум кричал ей бежать, но сил совсем не осталось. Сев на бетонную плиту, она пару раз глубоко вдохнула, пытаясь справиться с нахлынувшими эмоциями. Ей очень сильно хотелось хоть на минуту расслабиться, сбросить с себя эту тяжёлую маску вечно сильной и смелой девушки и просто зарыдать во весь голос, чтобы с выплаканными слезами ушло и воспоминание о недавно пережитом кошмаре. Но она прекрасно понимала, что скрыться от Жерома ещё возможно, а вот от преследующих тебя воспоминаний, никуда не денешься. Призывая себя не впадать в отчаянье, мозг Лиз быстро заработал.

Где она находилась, девушка не имела ни малейшего понятия. Значит нужно найти того кто имеет. Но вот кого? У неё было слишком мало знакомых в этом городе, да и вряд ли они сразу же откликнутся. Звонить Джейн девушка не хотела. Она сама в это впуталась, значит ей самой из этого и выбираться.

"Ох, Джей" Вспомнив о подруге, Лиз тихо простонала.

Жером сказал, что поедет к ней, но вот зачем? Что у него на уме? Она разрывалась между решениями позвонить подруге и предупредить об опасности или же снова молчать, надеясь, что всё обойдётся. Предупредить Джейн так же означало, что ей придётся рассказать всю историю, связанную с Жеромом от начала до конца. Простит ли её подруга — это сейчас для Лиз не имело такого важного значения, главное, чтоб она ей поверила! Но была и ещё одна вероятность, что признавшись во всём, Джейн наброситься на Жерома с обвинениями, чем очень сильно могла разозлить его. А какой он бывает в гневе, Лиз уже знала. Нет. Нужно действовать по-другому. Но как? Над этим вопросом стоило подумать.

Девушка огляделась в поисках своей сумочки. Её не было. С отчаяньем Лиз поняла, что сумочка осталась в машине Жерома, в ней же было и её единственное спасение в виде обычного мобильного телефона.

Не выдержав новых свалившихся на её голову испытаний, она всё же сдалась на волю судьбы и безутешно заплакала.

Воспоминание о том роковом дне само собой всплыло в памяти. Сотни раз длинными бессонными ночами Лиз вспоминала о нём и каждый раз, снова и снова она корила себя за свою глупую легкомысленность.

Именно легкомысленность привела её в тот бар и именно из-за неё она и впуталась в эту историю.

Тот день не удался с самого утра.

Сначала ей позвонил Ник, её парень, оставшийся в Лондоне, и сообщил, что ему очень жаль, но они не могут быть больше вместе. В двух словах он рассказал ей, что встретил другую совершенно очаровательную девушку, в которую сразу же влюбился без памяти и теперь он очень надеется на полное взаимопонимание Лиз. Пытаясь собрать всю свою волю в кулак и не выдать бушующих в ней эмоций, она глупо улыбалась, стараясь услышать, сквозь опутавшую её пелену гнева и обиды, лёгкое щебетание подруги. Весь день Джейн только и рассказывала о предмете её грёз. Парне, о котором она мечтала с шестнадцати лет. И вот сейчас он, наконец-то, обратил на неё внимание. Её счастью не было предела. Готовясь к свиданию, назначенному только через три часа, радостная Джейн убежала в парикмахерскую. Она пообещала, что вечером обязательно приведёт его домой и познакомит их друг с другом. С сильной головной болью Лиз направилась в ближайший бар, где не особенно обращают внимания на возраст клиентов. Заказав себе мартини с водкой, она одиноко сидела за стойкой бара, медленно помешивая напиток соломинкой. Именно тогда он и подошёл к ней, предложив сначала выпить вместе, а затем и скоротать ближайший час. Боль и обида, ненависть и предательство, прощение и месть — всё это разом глубоко вонзилось в незащищенную душу девушки, терзая и разрывая её изнутри. Ей не нравился такой тип людей, и она никогда не понимала, что же толкает вроде совсем неглупых женщин к таким самоуверенным хлыщам, ведь в итоге, как не крути, от них всегда одни беды. Но в тот день она изменила своим принципам, не послушав себя. Лиз подавила в себе острое желание немедленно почесать свою горящую ладонь об его смазливое личико. Вместо этого она призывно улыбнулась и предложила отправиться к ней. Это был просто секс, никаких чувств и несбыточных обещаний. Они дали друг другу то, в чём оба нуждались. После его тихого ухода, она наконец-то почувствовала безмятежное спокойствие, и даже некоторое подобие глупого счастья. Но это длилось совсем недолго. Сама не осознавая, в какую липкую паутину интриг и обманов угодила, девушка медленно спускалась в гостиную на встречу с самым замечательным, как описывала ей ранее Джейн, парнем в мире.

Сердце Лиз перестало биться, как только она поняла, кто именно стоит перед ней. Ловушка захлопнулась, едва девушка рассмотрела пару дьявольски смеющихся огней в его глазах. Она с горечью поняла, что это был чётко спланированный обман с самого начала, но было слишком поздно. После этого дня жизнь для неё стала невыносимой. При Джейн он был само очарование и любезность, но стоило ей остаться с ним наедине, как перед Лиз появлялся совсем другой человек. Жером пару раз пытался приставать к ней, подкарауливая в самых неожиданных местах, но она всегда находила способ убежать. Как случилось и сегодня. Она очень боялась его и люто ненавидела себя за свой страх перед ним.

"Господи, за что мне это? — Сквозь рыдания спрашивала девушка. — Почему ты со мной так?"

Немного погодя, слёзы на её щеках стали высыхать и впустив в свою душу капельку бодрого оптимизма, Лиз решила попробовать отыскать трассу. Пройдя некоторый путь, девушка радостно различила впереди серый асфальт дороги, а затем и то место, откуда она убежала. На земле, где ещё недавно стояла машина Жерома, теперь различалось какое-то непонятное белое пятно. Лиз пригляделась. Впервые за долгое время девушка радостно улыбнулась. Её сумочка! Он выбросил её сумочку из машины. Подбежав и подобрав драгоценную находку с земли, девушка сразу же достала из неё свой мобильный телефон.

"Значит, хочешь войны? Считай, что ты её уже получил. С меня довольно, Жером!"

Она быстро нашла нужный номер и нажала на кнопку вызова.

— Только возьми трубку. — Молящим голосом пошептала девушка.

Наконец длинные гудки прекратились, и Лиз с радостью услышала уверенный мужской голос.

Глава 6

После длительного часа ожидания запропастившейся неизвестно куда Лиз, Джейн сама сделала окончательный выбор платья. Слегка досадуя на подругу за то, что она так и не пришла, девушка решила выйти из магазина и едва не столкнулась в дверях с Жеромом.

— Привет, солнышко, — радостно сказал он, затем слишком крепко прижался губами к её левой щеке. Поцелуй был дружеский, но в нем, несомненно, присутствовали интимные нотки. Почувствовав, что его объятия слишком затянулись, Джейн отступила.

— Жером, не надо. — Протестующим тоном сказала она.

— Где-то сегодня я уже это слышал. — Усмехнулся он, и театрально приложив указательный палец к нахмуренному лбу, продолжил более шутливым тоном. — Наверняка от Джека, как всегда пытающегося вывести меня на путь трудящихся.

— Как я вижу, он не слишком-то добился успеха. — Сыронизировала Джейн, искривляя губы в осуждающей ухмылке. — Жером, а ты не думал, что родительское наследство, каким бы огромным оно не казалось, рано или поздно может закончиться? Что ты тогда будешь делать?

— Найду себе богатую жену. — Быстро ответил мужчина, заговорчески, подмигнув ей.

— Удачных поисков, — сдержанно сказала она и вышла на улицу.

— Джей, подожди. — Он догнал её и взял под локоть. — Я же пошутил.

Не обращая на Жерома особого внимания, девушка слабо улыбнулась ему и огляделась по сторонам, ища взглядом подругу.

— Ты случайно Лиз не встречал? — Встревожено поинтересовалась у него Джейн. — Она обещала зайти ко мне в магазин, но так почему-то и не пришла.

— Не обращай внимания, — встав перед ней и закрывая собой весь обзор, беззаботно проговорил Жером, — у Лиз всегда семь пятниц на неделе. Наверняка, забыла уже о своём обещании и сидит сейчас в каком-нибудь баре, пьёт коктейль и наслаждается мужской компанией.

Джейн было очень неприятно слышать такое о подруге, но решив не обращать сильного внимания на его слова, быстро достала мобильник.

— Нет, Лиз не такая. Жером, ты же ничего не знаешь о ней. И на будущее, я прошу тебя, не говори о людях, с которыми ты практически незнаком! — Сказав это сердитым тоном, она набрала номер Лиз. — Я позвоню ей.

Одним резким рывком он вырвал телефон из её рук.

— Скажи, чем я так провинился? — Грубым тоном спросил он. — Неужели я совсем не заслуживаю твоего драгоценного внимания? Можешь ты хоть иногда меня замечать, а не смотреть мимо невидящим взглядом? Да что с тобой вообще случилось после той проклятой вечеринки?

Джейн изумлённо уставилась на него. Кричать здесь, стоя посреди улицы, да ещё и в присутствии посторонних людей — всё это было совершенно не похоже на Жерома. Неужели она совсем его не знает? От растерянности девушка не знала, что и предпринять. Она ухватилась за первое, что пришло в голову.

— Прости. — Тихо произнесла она, виновато улыбаясь.

Переведя дух и сумев быстро умерить свой пыл, Жером снова улыбнулся ей в ответ.

— И ты меня прости. Я был слишком груб.

Наконец, вспомнив о джентльменских манерах, он забрал пакеты с покупками из её рук.

— Давай, я подвезу тебя?

— Отлично. — Согласилась Джейн и вместе с ним направилась к машине.

Чтобы загладить свою недавнюю оплошность, Жером специально выбрал самую ненавязчивую тему для разговора. В конце концов, девушки готовы простить всё что угодно, когда речь заходит о покупках.

— Приобрела что-то ко дню рождения?

Джейн улыбаясь, кивнула.

— Что? — Лукаво прищурившись, продолжал выпытывать он.

— Увидишь.

Она уже открывала дверцу машины, как вдруг из-за угла показалась Лиз идущая под руку с Джеком.

"Вот плутовка, — негодующе подумала Джейн, — я тут из-за неё волнуюсь, а она с Джеком гуляет!"

— Жером! — Окликнула она мужчину. — Подожди. — И указывая взглядом на идущую к ним весёлую пару, облегчённо вздохнула. — А вон и Лизи с Джеком.

Затем сразу же поспешила к друзьям.

— Ну, Лизи, — притворно-грозным тоном начала она, — ты уже заставила меня волноваться.

— Прости, — виновато опуская глаза, ответила подруга, — просто встретила Джека и не заметила, как время пролетело. — Улыбаясь, Лиз посмотрела на своего спутника. — По-моему, ты его тоже не заметил, верно?

— Верно Лизи. — Подтвердил Джек, устремив взгляд на очаровательную блондинку, держащую его под руку.

— А я-то думала, ты у себя в офисе, с ног до головы завален кучей дел и деловыми контрактами. Даже хотела тебе позвонить и пожалеть, — слегка пошутила Джейн, — но вижу, тебя уже Лизи вместо меня хорошо пожалела.

— Да, — шумно вздохнул Джек, — было у меня сегодня в планах подписать один очень важный контракт, — он, прищурившись серьёзно посмотрел на стоящего вдали Жерома, — да только вот партнёр почему-то не пришёл.

Стараясь не замечать возникшего между мужчинами небольшого напряжения, Лиз снова завладела всеобщим вниманием.

— Вот я и подумала, а не взять ли ему сегодня выходной и не посидеть ли нам всем вместе где-нибудь, ну, скажем в кафе?

— А что, — сказал Джек, — отличная идея. Закажем самый вкусный шоколадный торт и откровенно плюнем на все диеты. Ну, что скажете?

Девушки дружно закивали головами.

— Жером, ты с нами? — Громко обратился он к другу.

Но вместо ожидаемого всеми ответа, Жером пристально посмотрел на Лиз. Наконец, после минутного размышления, он всё же сказал.

— Нет. Я только пообещал подвезти Джейн домой.

Борясь со своим страхом, Лиз всё же набралась смелости, открыто посмотрев на него. И что самое невероятное, даже не ожидая такого поступка от себя, она с удивлением почувствовала на своих губах широкую победную улыбку. А от ставшего на секунду жёлтого лица Жерома, ей просто захотелось рассмеяться во весь голос, казалось, от настигшего его изумления у него непроизвольно открылся рот. Решив полностью насладиться своей короткой победой, Лиз бойко добавила:

— Вот и отлично. После кафе мы с Джейн будем совсем не против, чтобы нас проводили домой двое самых завидных парней в Марселе. Джей, что скажешь?

— Я только "за"! — Радостно подтвердила девушка и повернулась лицом к Жерому, посылая ему мягкую улыбку. — Пойдём с нами.

Проигнорировав вопросительный взгляд Джейн, мужчина холодно посмотрел на всю эту ужасно милую компанию и едва заметно ухмыльнулся.

— Нет, — послышался снова тот же ответ, — я пасс. Думаю, Джеку доставит огромное удовольствие проводить вас домой леди, а у меня ещё куча неотложных дел. — Сказав это, он направился обратно к своей машине, оставляя ничего не понимающих друзей позади. Медленно проезжая мимо Джейн, из открытого окна вновь послышался его голос.

— Я оставлю пакеты с покупками у входа. — Затем с силой надавил на газ, заставляя мотор бешено взреветь.

— Что это с ним? — Спросила Джейн у Джека, глотая пыль от дороги, после такого резкого прощания.

— Не обращай внимания. — Задумчиво ответил он и, встряхнув головой, вновь улыбнулся, обращаясь к обеим девушкам. — Ну, так что леди, какое кафе предпочитаете?


Проехав пару небольших кварталов и оставив позади всю эту дружную компанию, с которой он только что попрощался, мужчина резко надавил на тормоз. Лицо его покрывали алые пятна, губы плотно сжались в одну тонкую линию, глаза, в которых сейчас бушевало адское пламя, грозно прищурились. Он был в бешенстве.

Как посмела эта забитая страхом тварь вернуться и бросить ЕМУ вызов? Похоже, он не до конца разъяснил этой дуре, что к чему. Жером устало покачал головой. Ему надоело повторять одно и то же раз за разом. Хватит. Что ж, если девочкам до сих пор нравятся игры, он им устроит праздник, вот только играть они будут по его правилам. Губы его медленно растянулись в задумчивой улыбке.

"И ты, моя дорогая, — вспомнив Джейн, губы его растянулись ещё шире, — дорого мне заплатишь за своё поведение. Не будешь моей — значит, не будешь ничьей!"

В уме уже вырисовывался жестокий план мести. Ему было совершенно плевать, если кому-то это могло показаться слишком чудовищной расправой, более того, его никогда не интересовали ни чувства, ни мнения других людей. Он всегда привык добиваться своего результата, а если кто-то смел ему в чём-то перечить, что ж, это становилось даже интересно.

С детства привыкший, что всё в этом городе должно беспрекословно подчиняться ему, Жерому становилось даже забавно, видя, как кто-то не разделяет его точку мнения, пытаясь бороться с ним. Он играючи раздавливал таких людей. Ещё в детстве он понял, что за деньги можно купить абсолютно всё. А оставленное родительское состояние позволяло ему чувствовать себя королём. Его отец когда-то был мэром этого города, его глубоко чтили и уважали. Автомобильная катастрофа, забравшая на тот свет обоих его родителей, уже тогда оставила маленькому мальчику кучу денег и море бесценных связей. Его с радостью принимали у себя в доме самые важные люди страны. Жизнь была раем. Но в одном и Джек и Джейн оказались правы. Деньги, какое бы количество их не оказалось, имеют печальное свойство заканчиваться. А при его такой бурной и весёлой жизни, которую так любил Жером, наследство испарялось на глазах. Нужно было срочно, что-то предпринять. И вот когда он уже нашёл выход из этой сложившийся ситуации, выбрав такую милую, доверчивую, вечно обожающую его богатую красавицу, в последний момент, она становиться слишком холодной и отчуждённой.

"Так не должно быть, — с яростью подумал мужчина, чувствуя, как добыча быстро ускользает из его рук"

— Не допущу. — Выкрикнул он и со всей силой ударил по рулю.

Прикурив сигарету, он не спеша начал набирать нужный номер на мобильном телефоне.

После поспешного соединения связи, Жером первый произнес.

— Джо. Это я.

Молчание.

— У меня к тебе дело, — он на секунду задумался, — даже два. Одно предстоит выполнить завтра вечером, с другим немного сложнее. — Тыльной стороной ладони мужчина вытер капли выступившего пота у себя со лба. — Оно мне нужно прямо сейчас.

— Сейчас? — В трубке послышался приглушённый хриплый голос.

— Скажем, минут через пять, — спокойно подтвердил он. — Слышал, твои ребята всегда на подхвате. Так что, думаю, это для тебя не проблема.

Снова длительное молчание.

— Сколько? — Наконец, спросил Джо.

Жером сразу же расслабился и улыбнулся.

— Джо, ты же мне как брат родной и всегда знаешь, что я тебя не обижу. А за качественную работу плачу вдвойне.


Следуя вдоль широкого тротуара, весёлая компания неспеша продвигалась вперёд.

— Джек, скажи на милость, куда ты нас ведёшь? — Заинтригованно спросила Джейн.

— Как куда? В кафе, конечно. — Ответил мужчина, улыбаясь невинной улыбкой.

— Оригинальный ответ, — усмехнулась она, затем снова обратилась к другу, — а, если поконкретней?

— Джей, — Джек оглянулся, посмотрев на неё, — к чему такая напористость? Потерпи, недолго осталось.

— Просто, я по дороге уже около трёх разных кафе насчитала, но ты так и не обратил на них внимания.

— Уверяю, в том месте, куда я вас веду, тебе гораздо больше понравится. — Он снова улыбнулся своей загадочной улыбкой.

— Откуда такая уверенность? — Недоверчиво поинтересовалась девушка.

— Знаю и всё!

Джейн непонимающе пожала плечами, смотря на такую же, как и она сама, заинтригованную подругу. Однако эта улица, почему-то показалась ей смутно знакомой.

Внезапно девушка резко остановилась и с широко распахнутыми глазами посмотрела на всё ещё улыбающегося друга.

— О, Боже! — Тихо прошептала она. — О, Боже, нет! — Снова, уже громче повторила Джейн, медленно качая головой.

Смотря, на вдруг потерявшую речь, девушку, Джек лишь весело усмехнулся.

— Вот именно. — Утвердительно кивнув, подтвердил он её самую страшную догадку. — О, Боже, да! — Затем заговорчески подмигнул ничего непонимающей Лиз.

— И мы обязательно туда придём, — Быстро сказал мужчина, опередив поток мгновенно приготовленных отказав.

Джейн тихо застонала.

— Я не вынесу этого позора во второй раз.

— Успокойся. Уверяю, о нём уже все давно забыли. — Не краснея солгал Джек и потянул упирающуюся девушку за руку. — Пойдём, пойдём.

— А можно поинтересоваться, — в беседу с любопытством вступила Лиз, — о чём это вы тут говорите?

— Ты не знаешь? — Искренне удивился молодой человек и, едва сдерживая смех, посмотрел на краснеющую Джейн. — Ты ей не рассказывала?

— Да было бы, о чём рассказывать. — Непринуждённо ответила девушка, лишь бы только побыстрее уйти от этой темы. Решив перевести разговор на другую более лёгкую беседу, она уже было открыла рот, чтобы сказать что-то, как Джек, со свойственным ему рвением и усердностью, начал всё пояснять Лиз.

— О, уверяю, там очень много о чём можно рассказать. Понимаешь Лизи, когда Джей было, — он на секунду задумался, — кажется шестнадцать лет, она с родителями приехала на каникулы в Марсель. До сих пор помню ту очень скромную милую девушку.

— Я и сейчас такая, — нетвёрдо возразила она.

— Ну-ну, скромность в тебе так и блещет. — Джек изогнул брови. — Так вот, в тот день они всей семьёй, вроде, в театр собирались.

— В оперу.

Мужчина укоризненно посмотрел на Джейн.

— Да какая разница? — Затем громко вздохнул и, снова переключив своё внимание на внимательно слушавшую девушку, продолжил. — В общем, родители оставили её на пять минут в том самом кафе, куда мы сейчас и направляемся, а сами тем временем куда-то ушли.

— И? — заинтригованно спросила Лиз.

— Туда же, по невероятной случайности, зашёл и я с Жеромом, ну, и с ещё несколькими ребятами.

— Объясни, — негодующим тоном произнесла Джейн, — что под словами "с несколькими ребятами", ты подразумеваешь примерно десять гориллоподобных шкафов совершенно не думающих своими мозгами, если, конечно, последнее у них имелось.

Джек снова весело ухмыльнулся.

— Одним словом, мы решили немного пошалить, — он, словно оправдываясь, развёл руками в разные стороны, — вспомнить молодость так сказать.

— Ох уж, старичок ты наш, — не выдержав, сыронизировала Джейн.

— И что вы сделали? — Улыбаясь, спросила Лиз.

— Что сделали? Они начали бросаться друг в друга пирожными. — Негодующе, вместо Джека, ответила девушка.

Едва сдержав смех, Лиз изо всех сил пыталась посочувствовать подруге.

— Бедняжка, — сквозь выступившие от сдерживаемого хохота слёзы, обратилась она к ней, — представляю, как тебе досталось.

— Вообще-то, — снова завладев вниманием, продолжил мужчина, — Джей держалась отлично. Она очень умело увёртывалась от всех летевших в её сторону пирожных.

На мгновение взгляд мужчины затуманился, и он широко улыбнулся воспоминаниям.

— Тогда что же всё-таки случилось? — Непонимающе посмотрела на него Лиз.

— Это было последнее брошенное пирожное.

Джейн сердито нахмурившись, в упор посмотрела на друга.

— Вернее, это был… маленький трёх килограммовый тортик, который я запустил в Жерома.

— О, я очень рада, — едва не захлопав в ладоши, довольно отозвалась Лиз, — надеюсь, он угодил ему прямо в лицо. — Злорадно добавила она.

— Да, он угодил в лицо, — сквозь смех ответил Джек, — но вот только не в его.

На секунду остановившись, Лиз, не веря собственным догадкам, изумленно посмотрела на смущённо улыбающуюся Джейн.

— Почему?

Подруга лишь неадекватно пожала плечами.

— У них была любовь с первого торта. — Смеясь, подытожил мужчина. — Точнее сказать, это Джей увидела в нём своего попавшего в беду принца, но, наверное, из-за обилия сливок плавно скользящих по её прекрасному личику, Жером не смог рассмотреть в ней своей прекрасной спасительницы.

Лиз печально улыбнулась.

— Любовь зла…

— Но и это ещё не всё, — весело продолжил он, не замечая смены настроения девушки, — один молодой официант, спрятавшись от летающих десертов под прилавок, случайно сфотографировал момент попадания моего снаряда в эту неожиданную мишень. Лизи, уверяю, такое лицо не сразу забудешь. Я даже заплатил ему за дубликат той фотографии. — Джек довольно улыбнулся. — Она у меня всегда с собой. Сейчас покажу, — сказал он, доставая портмоне из кармана пиджака.

Громко смеясь, смотря на изумлённую подругу, Лиз едва выговорила.

— Джек, ты такой добрый.

— Угу, — так же смеясь, подтвердил он, показывая небольшую фотографию в кошельке, — вот и она.

На снимке была изображена молодая девушка в красивом голубом наряде и тортом на голове. Лицо её переливалось всеми цветами радуги из-за стекавшего с него цветного крема, глаза широко распахнуты, рот раскрыт, а на волосах, словно вместо изысканной модной шляпки, красовался овальный бисквитный корж. Внизу карточки была подпись: "Наши кондитерские изделия идеально подходят для любых ваших целей!"

На вопросительный взгляд Лиз, Джек неохотно ответил.

— Хозяин кафе решил сделать из этой фотографии огромный плакат с такой же надписью, — он исподтишка взглянул на остолбеневшую Джейн и еле слышно закончил, — и повесил его при входе.

Выйдя из минутного оцепенения, девушка громко выкрикнула.

— Ну, нет. Моей ноги в жизни там больше не будет. И вообще, прежде чем вешать этот дурацкий плакат, могли бы и меня спросить!

Отдав в руки смеющейся девушке своё портмоне, Джек крепко схватил разъярённую Джейн за плечи, принявшись успокаивать.

Ещё раз, посмотрев на этот забавный кадр, Лиз снова весело улыбнулась. Уже закрывая кожаный кошелёк, цепкий взгляд девушки случайно заметил краешек какой-то монеты, лежавшей за фотографией. Достав её, девушка с интересом рассмотрела находку. Оказалось, что это небольшая, около одного сантиметра в диаметре, золотая монетка. С обеих её сторон фигурным шрифтом было выгравирована одна и та же буква "J".

— Что это? — Показав её Джеку, спросила девушка.

Мгновенно став серьёзным, он отпустил Джейн и забрал своё портмоне.

— Это талисман, — кротко ответил Джек.

— Талисман? — Джейн посмотрела на маленькую вещицу, вертя в руках. — Почему, ты раньше никогда его не показывал?

Пожав плечами, мужчина нехотя пояснил.

— Забывал, наверное. Это талисман нашей с Жеромом дружбы. А эти буквы символизируют наши имена. — Положив монету обратно в портмоне, Джек немного добавил. — Когда-то, когда мы оба были ещё совсем мальчишками, мы поклялись в вечной дружбе друг другу. Именно в тот день Жером и подарил мне этот золотой талисман. После данной клятвы, мы везде появлялись вместе, нас даже прозвали братьями близнецами. — Он слабо улыбнулся. — Но это было давно. Сейчас от всего пережитого остались лишь детские воспоминания, да плюс ещё эта маленькая золотая безделушка. Забыв о той несчастной фотографии, Джейн ободряюще сжала руку друга, шагая вместе с ним вперёд.

— Но вы и до сих пор друзья, — с мягкой улыбкой проговорила она.

— Да, конечно.

Отстав на несколько шагов от друзей, Лиз медленно шла позади. Настроение девушки резко ухудшилось. Ну, вот. Теперь на её больную голову прибавился ещё и Джек со своими счастливыми детскими воспоминаниями о Жероме. Неужели совсем никто не замечает, что он за человек? Почему ему все всё всегда прощают? Девушке очень хотелось прямо сейчас подойти и рассказать обо всём Джейн, но выбора не было. Придётся ждать, пока Джек не проводит их обеих до дома. Лиз ужасно боялась того момента, когда наступит время объясняться с подругой, но в тоже время, ей хотелось как можно быстрее решить уже этот вопрос, потому что жить с таким грузом на сердце, становилось просто невмоготу. С поникшими плечами, устремив взгляд под ноги, девушка начала переходить пустую дорогу.

Тем временем, пытаясь отвлечь Джека от грустных мыслей Джейн и сама приуныла.

— А что ты собираешься делать после дня рождения? — Сухо поинтересовался он.

— Что? — Выйдя из задумчивости, переспросила она. — После дня рождения? Даже не знаю. После всего пережитого в последние дни, я как-то об этом ещё не задумывалась.

— Боже, весёлая же у вас с Лизи компания, я скажу. А с тобой-то что случилось? — Усмехнувшись, спросил мужчина. — Тоже гуляешь по стройкам и ищешь приключений на одно довольно мягкое место?

Джей удивлённо посмотрела на него.

— Я не понимаю. О чём ты говоришь?

— Не о чём, а о ком. И если уж быть ещё точнее, то я говорю о твоей подруге. — Хмуро пояснил Джек.

— Ты хочешь сказать, что Лиз гуляла по стройкам? — Не веря собственным ушам, спросила она. — Но что она там делала?

— Вот этого я так и не понял. — Он развёл руками. — Можешь спросить у неё сама, потому что, сколько бы я её не спрашивал, а нормального чёткого ответа я так и не услышал.

Девушка оглянулась. Увидев, как Лиз задумчиво переходит дорогу, бесцельно смотря куда-то в пространство, Джейн помахала ей рукой.

Неожиданно её внимание привлёк чёрный автомобиль с затемнённым стёклами, резко свернувший на центральную дорогу, по которой шла молодая девушка.

Всё произошло за долю секунды.

Предупреждающий крик Джейн смешался с сильным ударом человеческого тела о ветровое стекло. Затем в помутневшем от ужаса сознании слабо различился визгливый шум колёс, быстро удаляющейся машины.

После этого всё было как в тумане.

Со слезами на глазах Джейн подбежала к лежавшей на обочине подруге. Всё лицо девушки было в крови. Растерявшись на секунду, Джейн подняла голову и увидела перед собой Джека, вызывающего скорую.

— Умоляю, — сквозь слёзы шептала она, смотря на неподвижную Лиз, — не умирай. Ты должна, слышишь, должна жить!

Глава 7

В беспомощном ожидании сидя в длинном коридоре у дверей в палату, куда была доставлена Лиз, Джейн тихо плакала на плече Джека.

— Ну-ну, тише, — успокаивающе шептал он, обнимая её за плечи, — всё будет хорошо. Не расстраивайся так, мы же ещё толком ничего не знаем.

Сквозь рыдание, часто прерываемое безудержными всхлипами, девушка едва смогла проговорить.

— Врачи вбежали в палату около часа назад и до сих пор… до сих пор никто оттуда так и не вышел.

— Но это же ещё совсем не повод впадать в отчаянье, — уверенным тоном произнес мужчина.

Успокаивающе гладя Джейн по волосам, он первый увидел группу выходящих из палаты людей.

— Как она? — Быстро подойдя к врачу, осведомился Джек.

— Она… она жива? — Еле выговаривая слова, тихо спросила девушка.

Устало выдохнув, на лице доктора всё же появилось некое подобие ободряющей улыбки.

— Считайте, что мисс Элизабет Бойл родилась в рубашке. Можете ей потом так и передать.

Джейн облегчённо вздохнула, прикрыв глаза ладонью.

— Слава Богу, — тихо прошептала Джейн, — значит, мы можем её навестить? — С надеждой обратилась она к нему.

— Хоть никаких опасных для жизни повреждений я и не обнаружил, но состояние пострадавшей далеко не простое. У неё небольшое сотрясение мозга, множество ушибов головы, в том числе и огромная рана на лбу, которую пришлось срочно зашить, — он громко вздохнул, — так же перелом одного ребра с правой стороны, но что сейчас главное — это то, что в самое ближайшее время ей срочно требуется провести операцию на ноге. — Увидев расширенные от испуга глаза Джейн, мужчина сразу же принялся объяснять. — Успокойтесь, в этом нет ничего страшно. Эта несложная операция. При падении была вывихнута коленная чашечка правой ноги. Требуется лишь выкачать лишнюю жидкость и вправить её обратно, но если срочно не вмешаться, это может быстро перейти в обширную плотную гематому, а затем и к дальнейшим ухудшениям, вплоть до пожизненной хромоты, а то и хуже.

— Так в чём же проблема? — Хмурясь, спросил Джек. — Почему она до сих пор не в операционной?

— Мисс Бойл отказалась от операции. Она хочет, чтобы её оперировали в Лондоне.

— А это возможно? — Удивлённо поинтересовалась Джейн.

Снова шумно вздохнув, доктор попытался разъяснить.

— Если посмотреть на это со стороны здоровья пострадавшей, то перевоз на специальном больничном вертолёте вполне возможен и угрозы здоровью это не должно нанести, но с другой стороны, всё равно будет нагрузка на организм, поэтому должно быть очень резкое основание, для такого повода. Поймите, мы не можем перевозить всех наших пациентов, которые по непонятным причинам хотят оперироваться в других городах. Это больница, а не аэропорт.

— Понятно, — задумчиво проговорила девушка. — Так мы можем её увидеть?

Поздно спохватившись о том, что так и не узнал, с кем разговаривает, мужчина сразу же поинтересовался.

— Простите, а кем вы являетесь для мисс Бойл?

— Друг, — хмурясь, ответил Джек, видя, как доктор сразу же отрицательно покачал головой.

— А сестре, — быстро сказала Джейн, — ведь можно?

Под строгим укоризненным взглядом врача, девушка только сильнее расправила плечи и, высоко подняв голову, упрямо сказала.

— С вашим разрешением или без него, но я всё равно зайду к ней.

После секундного молчания мужчина в голубой спецодежде всё же дал согласие.

— Хорошо, идите, но только вы. И ненадолго. Я распорядился, чтобы ей вкололи небольшую дозу снотворного. Уж очень ваша "сестра" резвая, а организму в её состоянии нужен отдых и здоровый сон в том числе.

— Спасибо, — поблагодарив доктора на ходу, девушка быстро скрылась за дверьми палаты.

Вбежав в небольшую светлую комнату, Джейн улыбнулась, увидев подругу. В углу палаты стояло множество специальных приборов, на которых были прикреплены красные маленькие таблички с надписью: "Только при неотложной помощи". Слава Богу, ни один из них не был подсоединён к Лиз. Девушка неподвижно лежала на небольшой больничной койке, а рядом стояла самая обычная капельница. Она тихо подошла к кровати, смотря на полностью перебинтованное лицо подруги. Не тронутыми оставались лишь небольшие участки для глаз и рта. Слегка повернув головой, Лиз посмотрела на Джейн.

— Привет. — Сквозь набежавшие слёзы обратилась к ней девушка. — Ну, как ты?

Очень тихим хриплым голосом она медленно ответила.

— Они… они остригли мне волосы.

Джейн села на небольшой стульчик, стоящий возле кровати, и взяв подругу за руку, слегка сжала её.

— Это не беда. — Стараясь не разрыдаться, девушка быстро смахнула набежавшие слёзы с глаз и твёрдо произнесла. — Ты поправишься. Станешь ещё красивее.

Лиз попыталась улыбнуться.

— Это не главное для меня, — прошептала она, — ты прости… прости меня, что я так подвела тебя… что меня не будет рядом с тобой на вечеринке… что…

— Ш-ш-ш… Тебе нельзя много говорить, ты должна беречь силы. А вечеринки не будет. — Джейн покачала головой. — Я не хочу.

— Джей, — снова послышался слабый голос подруги, — пожалей меня. Я столько сил вложила в этот вечер. Это был мой подарок тебе. Пообещай, что не отменишь праздник. Пожалуйста. — Глаза Лиз наполнились слезами. — Пожалуйста. Ведь со мной всё будет в порядке.

— А я буду чувствовать себя последним предателем. — Попыталась протестовать Джейн, но заглянув в светло-голубые глаза, всё же сдалась. — Хорошо, но только из-за того, что это твой подарок.

— Спасибо, — сглотнув комок в горле, Лиз слабо продолжила, — Джей, мне очень трудно говорить, поэтому выслушай меня, не перебивая… я очень прошу тебя, не доверяй Жерому… будь осторожней на дне рождении… не ходи никуда с ним… он опасен.

В палату быстро вошла улыбающаяся медсестра, прервав их разговор.

— Как себя чувствует наша пациентка? — Спросила она у Лиз. — Вижу, что уже лучше. Самое время, чтобы немного поспать и отдохнуть.

Вводя шприцем какой-то прозрачный раствор в катетер, она тихо обратилась к Джейн.

— У вас ещё где-то минуты три, прежде чем лекарство начнёт действовать, — затем так же быстро вышла из комнаты.

— У меня есть одна просьба к тебе, — вновь слабо прошептала Лиз, — пусть ко мне сегодня обязательно зайдёт отец Джека. Мне срочно нужно его увидеть.

— Отец Джека? Лизи, я правильно тебя расслышала? — Удивилась Джейн.

— Да. Я хочу попросить его, чтобы он помог мне… уговорить начальника больницы перевезти меня в Лондон… Я очень хочу домой.

— Но я и сама могла бы…

— Нет. Я хочу поговорить с ним сама. Пожалуйста, пойми.

— Я понимаю. — Джейн снова сжала её руку. — И я скажу ему, чтобы он зашёл.

— Спасибо, — едва заметно улыбнувшись, сказала Лиз, но затем вновь стала серьёзной, — помни, опасайся Жерома… я говорю это, потому что знаю его… прости меня, — сонным голосом договорила она, — я не хотела… я не знала кто он…

— Спи, — прошептала девушка, целуя ладонь подруги, — увидимся дома.

Как только Джейн вышла в коридор, к ней сразу же подбежал взволнованный Джек.

— Ну, как она? — с тревогой спросил он.

— Лучше чем я ожидала, но всё равно плохо, — сдавленным голосом проговорила она, — знаешь, мне нужно забежать ещё в полицию, узнать, не выяснили ли они что-нибудь о том чёрном автомобиле, потом мне предстоит сообщить обо всём случившемся родителям Лиз, — Джейн тяжело вздохнула, — Боже, Джек, как я смогу сказать им?

Он сочувственно улыбнулся.

— Представляю как это трудно. Но ты справишься.

Плотно зажмурив глаза и глубоко вздохнув, девушка твёрдо произнесла.

— Я знаю.

Проводив Джейн до дороги и поймав ей такси, он снова направился в центр. Зайдя в самый популярный клуб в городе, мужчина огляделся. Джек не ошибся, ожидая найти здесь друга. Сидя у стойки бара, в обнимку с какой-то молодой девушкой, Жером быстрыми глотками осушил свой бокал.

— Я так и думал, что найду тебя здесь. — Подойдя к нему, Джек сел на соседнее место.

— Будешь? — Жером взглядом указал на свой пустой бокал. — Нет? — Так и не дождавшись ответа, спросил он. — Ну, как хочешь. Бармен, — громко крикнул он мужчине за стойкой, — ещё раз тоже самое.

— Жером, — обратился к нему Джек, — может тебе уже хватит?

Мужчина громко засмеялся и, едва ворочая языком, обратился к обнимавшей его блондинке.

— Ники, а как ты думаешь, мне уже хватит?

Глупо усмехнувшись и громко икнув, девушка слишком резко покачала головой.

— Вот видишь, даже Ники считает, что мне ещё мало. — Он снова взял бокал с янтарной жидкостью. — А если ты пить не хочешь, зачем пришёл?

Опустошив половину содержимого в бокале, Жером посмотрел на друга затуманенным взглядом.

— А… понял, ты насчёт сегодняшнего, верно? Всё трясёшься за никудышную папочкину компанию.

— У нас с тобой был договор, что сегодняшним утром ты придёшь ко мне в офис и подпишешь контракт. Я привёл двух самых известных юристов в городе, и мы втроём, как полные кретины, прождали тебя целый час. — Сквозь зубы проговорил Джек.

— Ну и что? — Отмахнувшись от него, Жером снова припал к бокалу.

— Чёрт возьми, это что для тебя нормально? — Не сдержавшись, прокричал мужчина.

— Тише, тише. Компания твоего отца ведь только находится на стадии банкротства, а не обанкротилась ещё. — Усмехнувшись, проговорил Жером. — Бедный твой старик, его удар хватит, когда… вернее, я хотел сказать, если он узнает. — Хлопнув разъярённого Джека по плечу, он, улыбаясь, договорил. — Слава Богу, у тебя есть такой верный друг, как я. Не беспокойся. Я зайду на днях в офис и подпишу твой драгоценный контракт.

Взяв себя в руки, мужчина задумчиво посмотрел на Жерома, затем встал и ушёл.


Проснувшись от крепкого сна, Лиз почувствовала себя немного лучше. Открыв глаза, она с радостью увидела у своей кровати задремавшего пожилого человека. Морщась от боли, она медленно подняла руку и коснулась его.

— Месье Дю Ван!

Мужчина сразу же открыл глаза и тепло улыбнулся.

— Здравствуй, красавица.

— Спасибо, что пришли, — её голос стал немного громче, но всё ещё очень сильно хрипел. — Я знаю, что у вас очень много дел и мне очень неловко…

— Ничего страшного, моя дорогая. Порой полезно и отдохнуть. Тем более что сын взял на себя самые важные дела, так что у меня теперь много свободного времени.

Уголки губ девушки слегка изогнулись в мягкой улыбке.

— Вы не могли бы мне помочь уехать…

— Не говори много, береги силы. А насчёт твоей просьбы мне уже Джейн рассказала. Не волнуйся. — Он наклонил голову к ней поближе, словно собираясь сообщить какую-то секретную информацию. — Я уже всё устроил. Завтра утром тебя будут ждать самые лучшие врачи в главной лондонской больнице, — он нежно улыбнулся, — а ещё по тебе очень соскучились твои родители. Они оба передают тебе огромный привет и постараются сделать всё, чтобы ты побыстрее выздоровела.

— Да неужели? — Сквозь радостные слёзы прошептала девушка. — Даже отклонят из суда свои бумаги о разводе?

— Бедная, девочка…

— Спасибо вам! — Лиз снова улыбнулась. — Я вам очень благодарна. Мне очень стыдно, но… но это ещё не всё. У меня есть просьба гораздо важнее… и помочь в ней мне можете только вы…


В Нью-Йорке второй день подряд шёл сильный ливень. Одетый в элегантный чёрный костюм мужчина одиноко стоял у окна своего роскошного пентхауса. Спрятав руки в карманы брюк, он задумался глядя куда-то вдаль.

— Только не вздумай сказать, что ты решил отложить наш сегодняшний поход в ресторан. — Послышался нежный женский шепот у самого его уха.

Стивен не спеша повернулся к красивой стройной брюнетке, стоящей перед ним в откровенном красном платье. Притянув её к себе, он медленно улыбнулся.

— Лейла, ты же знаешь, я всегда выполняю то, что обещал.

Прильнув к сильному мужскому телу и нежно обняв его за шею, женщина игриво прикусила губу.

— Ну, а всё то, что я сегодня обещала, я уже выполнила, — улыбаясь, сказала она, — и с удовольствием готова снова пообещать тебе это сегодня ночью.

— А может прямо сейчас?

— Но я же только что привела себя в порядок, — рассеянно проговорила она, но уже через мгновение в её глазах снова ярко зажёгся прежний страстный огонёк, — хотя, ты знаешь… — Чувственным тоном прошептала она, облизав свои красивые губки.

— Нет, Лейла, я пошутил. — Серьёзно произнёс мужчина, затем многообещающе улыбнулся. — После…

Обняв её за талию, он не спеша направился к выходу.

— Ты не берёшь сумочку? — Спросил Стивен, увидев лежащий на кожаном кресле предмет первой женской необходимости.

— Зачем? — Беспечно ответила женщина. — Она мне пока не нужна, да и потом я ведь всё равно сюда вернусь.

— Тебе виднее, — пожав плечами, мужчина начал открывать входную дверь.

— Виднее относительно чего? Сумочки или возвращения? — Игриво поинтересовалась она, плотно прижавшись к его телу. Засунув руки под его пиджак, Лейла начала медленно проводить своими изящными длинными пальцами вдоль его спины.

— Ещё немножко, — хрипло ответил он, чувствуя, как её эротичные прикосновения спускаются всё ниже и ниже, — и тебе уже не придётся возвращаться.

Неожиданно столь пылкую атмосферу, возникшую между ними, развеял громкий телефонный звонок, раздававшийся у него из кармана пиджака. Слегка отстранившись от неё, он извиняще улыбнулся.

— Не бери. — Попросила женщина, держа его за руку и легонько притягивая обратно к себе.

— Не могу. Это мой личный номер, его мало кто знает. Должно быть, дело срочное.

Быстро достав из внутреннего кармана мобильный телефон, мужчина отправился в ближайшую соседнюю комнату.

Включив свет на кухне, в которой он практически никогда не бывал, Стивен, наконец, ответил на звонок.

— Да, я слушаю. — Твердым тоном произнёс он.

Подождав несколько секунд ответа, но так и не получив его, мужчина снова повторил.

— Я вас слушаю. Говорите.

Когда же он уже хотел захлопнуть крышку мобильника, из трубки послышался слабый хрипловатый голос.

— Это Стивен… Стивен Блэк?

От такого неожиданного вопроса, Стивен приподнял брови и весело усмехнулся.

— С утра был он, — улыбнувшись, ответил мужчина, но тут же озадаченно спросил, — простите, но с кем я разговариваю?

— Это Лиз… подруга Джейн.

Хорошее настроение как ветром сдуло, стоило лишь снова услышать это имя. Имя, которое Стивен уже второй день подряд старался забыть всеми возможными способами. Он пытался выкинуть его из головы, выжечь из памяти, чтобы вместе с ним его сердце навсегда покинул тот, так сильно очаровавший его образ соблазнительной волшебной феи с зачарованными зеленными глазами и с самой манящей улыбкой в мире. Образ его феи. Он с силой сжал зубы и глубоко вздохнул. Образ ведьмы. Обычной лживой ведьмы из обычного лживого мира. Разозлившись на то, что смог столь быстро потерять над собой контроль, мужчина резко произнёс.

— Это что, опять некие детские выходки? Если вам так не терпится поиграть, обращайтесь вместе с вашей подругой в детский сад, а меня, буде добры, оставьте в покое. Дьявол, откуда у вас вообще взялся этот номер?

— Послушайте, — настойчиво продолжал слабый хрипящий голос, — это не игра. Возможно, завтра вечером Джейн угрожает серьёзная опасность.

— Возможно угрожает, а возможно и нет. Вы уж определились бы, прежде чем звонить! — Гневно продолжил он.

— Но… но это правда. Вы должны помочь.

— Я? Должен? — Стивен гневно усмехнулся. — Ну, нет, милочка. Я уже давно никому ничего не должен. А теперь внимательно послушай и запомни: найдите для своих экспериментов и опытов какого-нибудь другого болвана, а с меня хватит! Один раз мной уже поиграла твоя подруга, второй шанс я ей давать не собираюсь. Я ясно выразился? — Яростным голосом спросил он и, не ожидая ответа, с шумом захлопнул крышку телефона, швырнув его на стол.

Чтобы немного остыть, он, со всей силы сжал кулаки и плотно закрыл глаза, после чего в уме медленно сосчитал от одного до десяти.

— Милый, ты идёшь? — Послышался нетерпеливый голосок Лейлы.

Выйдя в прихожую, он молча направился в гостиную, пройдя мимо озадаченной женщины.

— Что-то не так? — Встревожено спросила она у вновь подошедшего к ней хмурого мужчины, державшего в руках её дамскую сумочку. Вздохнув, Стивен молча протянул её поражённой Лейле.

— Прости, но тебе лучше поехать сейчас домой.

— Но как же… — Растерянно начала она.

— В другой раз.

Прекрасно зная, что криками и упрёками от него ничего не добиться, кроме как резкого разрыва и без того непрочных отношений, женщина медленно улыбнулась и тихо со вздохом произнесла.

— Что ж, в другой раз, так в другой раз.

Затем нежно припала к его губам. Поцелуй получился слишком коротким без особой страсти и чувств, но, ничем не выдав своего недовольства, она лишь мягко улыбнулась ему в ответ и неспеша, сексуально покачивая бедрами, направилась к лифту.

— До встречи. — Проговорила Лейла, посылая ему свой воздушный поцелуй из просторной зеркальной кабины. — Я всё понимаю.

— За это я тебя и обожаю, — в последний раз улыбнувшись ей, сказал он.

Захлопнув дверь, Стивен сразу же направился к бару в гостиной. Налив себе чистого шотландского скотча, мужчина устроился на диване.

"Господи, что я делаю? — Спрашивал он сам себя. — Вместо того чтобы пить здесь совершенно одному, как какой-нибудь бродяга-алкаш, лучше бы провёл этот вечер с Лейлой"

В ней было всё. И изысканные манеры и грациозная красота; она отличалась проницательным умом и обладала чувством юмора, который никогда не давал ему грустить, в постели вела себя раскованно и страстно, но что самое главное — она никогда не помыкала на его свободу. Так что же в ней было не так? Стивен медленно закрыл глаза. Перед ним снова возник манящий образ красивой молодой девушки с вьющимися огненными волосами и с самыми красивыми зелёными глазами, которые он когда-либо видел. Она смущённо улыбалась, пытаясь отвести от него свой робкий взгляд. Множество раз в памяти Стивен вызывал её облик, каждый раз говоря себе, что это совсем ничего не означает и со временем он заставит себя забыть о ней. Но видение улыбающейся девушки будто преследовало его. Он до сих пор был зол на неё из-за того обмана, но воспоминания о тех минутах у крыльца её дома, постепенно смягчили его жёсткое сердце.

"Прости меня" — снова услышал он её рыдающий голос.

"Эх, Дженни, Дженни, зачем ты меня обманула? — В сотый раз спрашивал он, глядя на мерцающий перед глазами прекрасный образ". Но на этот раз её ответ всплыл сам собой в его памяти.

"Я испугалась, что если скажу тебе о своём возрасте, ты уйдёшь. Ведь это так?"

Он со стоном откинулся на мягкую спинку дивана. Пытаясь ни о чем не думать и просто расслабиться, Стивен пригубил огненный напиток. Но скотч не был сильной преградой от окутавших его мысли настойчивых воспоминаний. А что если она не такая? Ведь должна же быть где-то в мире та единственная, всегда понимающая его, честная, бескорыстная девушка? Так почему он не может поверить, что уже встретил такую? Почему не дав ей шанса всё объяснить и спокойно выслушать, он уже строго вычеркнул её из своей жизни?

"Скажи кто ты? Что тебе нужно? Зачем ты преследуешь меня?" Он глубоко вздохнул, усмехнувшись собственной глупости, разговаривать сам с собою. Но, тем не менее, не хотел отпускать от себя всплывшие воспоминания. Будто отвечая на свои недавние вопросы, он вновь вспомнил её слова.

"Я всего лишь обычная маленькая девчонка, которой очень понравился взрослый мужчина, и которая очень боялась быть отвергнутой им"

Последующая фраза напрочь решила его прежней уверенности и непоколебимости в себе, вызывая лишь тупую боль внутри.

"Стивен, мне нужно твоё прощение!"

Нет, она не может быть коварной, она другая, не похожая на всех. И он в неё верит! С этими мыслями в его голову пришла совершенно другое тревожное воспоминание о недавнем звонке.

"Джей угрожает серьёзная опасность. Вы должны помочь!"

Стивен потянулся к телефону.

"Может, я буду полным кретином, если доверюсь ей снова, но я ей верю" — Улыбнувшись этой мысли, он принялся набирать номер телефона своего пилота.

Глава 8

Стоя у овального зеркала в своей небольшой, но весьма уютной комнате, Джейн доделывала последние штрихи вечернего туалета. Уложив волосы на затылке, и выпустив несколько длинных вьющихся прядей, девушка без особого интереса посмотрела на своё отражение в зеркале. Элегантное вечернее платье, серебристого цвета, имело глубокое декольте, смело открывая часть красивой груди, а проходящий с боку высокий разрез доходил до середины бедра, невольно притягивая к себе частое внимание девушки. Поджав губы Джейн в очередной раз пожалела, что выбрала это платье. У неё совершенно не было того настроения, с которым следовало носить подобные вещи. Более того, у неё вообще не было желания уезжать сегодня куда-либо из дома. Лишь данное вчерашнее обещание, заставляло её уныло готовиться к сегодняшней вечеринке.

Ещё утром она с облегчением узнала, что Лиз благополучно прибыла в главную городскую больницу Лондона, а во второй половине дня её мама сообщила, что ей успешно сделали операцию, и теперь абсолютно ни что не угрожало здоровью подруги. Требовалось только лишь время, чтобы Лиз окончательно поправилась и встала с больничной койки.

Громкий звонок в дверь заставил её вздрогнуть и вернул в реальность. Невольно посмотрев на часы и отметив пунктуальность, с которой пришёл Жером, девушка поспешила к двери.

Открыв, она увидела красивого белокурого мужчину одетого в дорогой бежевый костюм от "Гуччи". В правой руке он держал огромный букет алых роз на длинном стебле.

— Ты очень… элегантен. — Восхищённо произнесла девушка.

— Чего не скажешь о тебе, — лениво улыбнувшись, сказал мужчина, смотря на изумившуюся от его слов девушку, — ты прекрасна, как настоящая богиня.

Улыбнувшись его плутней фразе, она укоризненно посмотрела на него.

— Ты явно преувеличиваешь, — стараясь, чтобы в голосе не звучали весёлые нотки, серьёзно произнесла девушка.

— Сегодня вовсе нет, — нежно улыбаясь, сказал мужчина и протянул букет, — это тебе.

— Спасибо, — Джейн вдохнула приятный запах роз, — они чудесны. Я только поставлю их в вазу и сразу же буду готова отправляться в путь. — Быстро проговорила она. — Не переживу, если такая красота завянет.

— Буду ждать в машине.

Развернувшись, мужчина направился к дороге.

Клуб, в который они направлялись, находился за городом. "Mistral" считался самым модным и престижным заведением в округе, обычно в него практически невозможно было попасть, не заняв очередь часа за три до открытия, а очередь эта была ещё та! Но сегодня клуб был полностью снят для празднования дня рождения Джейн. Были приглашены абсолютно все. Её друзья, знакомые и, как уже успел предупредить Жером, придёт небольшая компания и его хороших друзей, с которыми он давно уже хотел её познакомить. Когда до клуба оставалась пара километров, Джейн уже услышала громкую ритмичную музыку.

"Да, теперь неудивительно, почему "Mistral" находится за городом" — Усмехнувшись, подумала она.

Подъехав, девушка увидела множество знакомых людей, стоящих у входа в заведение.

Остановив серебристый Мерседес у самого входа, Жером тихо проговорил.

— Что ж, твой выход, именинница.

Подождав, когда он выйдет и откроет для неё дверцу автомобиля, Джейн успела пару раз глубоко вздохнуть и ещё раз приготовить себя к этому длинному скучному вечеру. Посмотрев в затемнённое окно, она чуть не рассмеялась. Все собравшиеся встали в две вытянутые линии, создавая узкий проход к входу здания и несколько человек, даже достали фотоаппараты, чтобы запечатлись виновницу сегодняшнего торжества. Такое ощущение, что она приехала не в обычный ночной клуб, чтобы отпраздновать праздник, а на настоящую номинацию Оскара, притом претендовала она на лучшую роль счастливой именинницы, которую ей и предстоит сегодня играть.

"Что ж, вперёд!" — Мысленно произнесла она и, натянув на лицо искусственно-радостную улыбку, вышла из машины.

Людей у крыльца оказалось гораздо больше, чем она предполагала. Оказывается, это был первый маленький сюрприз для неё. Все приглашённые собрались здесь, на улице, чтобы хором поздравить Джейн с днём рождения. Как только она подошла к ним, её обступили, окружив плотным кругом, и когда громкая музыка смолкла, все весело стали напевать традиционную песенку дня рождения. У каждого человека в руке горел бенгальский огонь, а чтобы полностью подчеркнуть ощущения праздника, в другой руке находился овальный воздушный шарик, который по окончанию пения, сразу же улетел ввысь. Джейн подняла голову и посмотрела вверх, небо было усеяно множеством разноцветных шаров. Всё было так, как когда-то в детстве, на её самом любимом дне рождения, память о котором была очень дорога ей. Девушка радостно улыбнулась.

Лишь один человек мог об этом знать.

— Спасибо тебе, Лизи, — тихо прошептала она.

От моря посланных ей улыбок, сердечных поздравлений и самых наилучших пожеланий Джейн стало немного легче. Постепенно девушка вошла и в роль счастливой именинницы. Она смеялась над шутками друзей и с удовольствием шутила сама, переходя от одной компании в другую. Оказавшись в очередной группе друзей, в которой стоял Джек, Джейн сразу же подошла к нему.

— Тебе очень идёт это платье. — С восхищением глядя на неё, сказал он, улыбнувшейся девушке. — Как тебе праздник?

— О, всё очень здорово. Особенно произвело впечатление — общее поздравление на улице.

— Вот и хорошо. — Он ласково улыбнулся, глядя на неё. — Раз тебе понравился этот небольшой сюрприз, значит и другие понравиться.

— Какие другие? — Заинтригованно спросила она.

— Да ничего особенного. — Отмахнулся Джек. — Я не имею права рассказывать. — Чётко произнёс он, поймав просящий взгляд девушки. — Если я скажу, это ведь будет уже не сюрприз.

— А я притворюсь, что удивлена. — Быстро произнесла она, но видя, как упрямо друг качает головой, применила другую тактику, которая всегда с ним срабатывала. — Джек, пожалуйста. — Протянула она жалостливым голоском. — Ты же сам понимаешь, мне сейчас после всего пережитого, не до сюрпризов. Ну, хоть намекни.

Поджав губы и недовольно посмотрев не неё, Джек упорно хранил молчание ещё целых несколько секунд, после чего всё же неохотно произнёс.

— Знаешь, почему тебя все называют королевой бала?

Джейн удивлённо пожала плечами.

— В самом конце вечеринки, тебя выведут на подиум и торжественно наденут корону.

Она чуть не прыснула со смеху от такой новости.

— И кому же, позволь узнать, достанется такая честь короновать меня?

— По-моему догадаться нетрудно, — глядя на смеющуюся девушку, он сам не выдержал и весело рассмеялся. — Конечно же, это будет Жером. Кажется, этим жестом, хотели подчеркнуть момент истории, когда сам Наполеон Бонапарт самолично короновал свою покорную Жозефину.

— Это Жером-то — Наполеон? — Ещё пуще засмеялась Джейн. — Да кому в голову вообще пришла такая идея? — Сквозь выступившие слёзы спросила она. — А что ещё?

— Потом огромный трехъярусный торт…

— Из которого обязательно вылезет голая стриптизерша, да?

— Боже, нет, конечно.

— Жаль… — Прикусив губу, чтобы вновь не засмеяться, произнесла девушка. — И почему стриптизёрши всегда вылазиют из тортов только на мужских днях рождениях?

— Очень смешно, — ответил ей, скромно улыбающийся Джек, вспомнив свою последнюю вечеринку. Услышав начавшуюся медленную мелодию, он сказал.

— Ах, да, чуть не забыл. На последний танец тебя поведет Жером, так что мне нужно успеть потанцевать с тобой, пока ещё есть такая возможность.

Джек протянул ей руку, приглашая на танец.

— Прости, старина, — сказал только что подошедший друг, — но такая возможность будет у тебя позже. Этот танец Джей танцует со мной. — И нежно взяв руку девушки, увёл её в центр танцплощадки. Несильно обняв друг друга, они неспеша начали двигаться в такт музыке.

— Ты почти не танцуешь. — Проговорил он у самого её уха. — Тебе не весело?

— Ну, что ты. Мне очень хорошо, правда. — Мягко улыбнувшись ему в ответ, она непроизвольно поправила его слегка растрёпанные волосы. — Просто танцевать особо не хочется.

Быстро поймав удаляющуюся от его лица руку, он нежно поцеловал её ладонь.

— Я обещаю, что сегодня тебе грустить не придётся. — Прошептал он. — Впереди тебя ждёт море сюрпризов.

Она лукаво улыбнулась.

— Зная Лизи, могу только представить.

— Нет, — покачав головой, сказал он, — ты даже не представляешь, сокровище моё. Эти сюрпризы лично от меня.

— О, я уже заинтригованна. — И стараясь подыграть ему, таким же тихим возбуждённым голосом осведомилась. — И когда же я смогу их увидеть?

— Скоро…

Продолжая танцевать, Жером нежно провел большим пальцем руки по её мягкой щеке.

— А помнишь, как ты постоянно просила научить тебя танцевать, хотя сама умела это делать гораздо лучше меня? — Глядя ей в глаза, спросил он.

Джейн смущённо улыбнулась.

— Я была на всё готова и пользовалась любыми уловками, лишь бы побыть рядом с тобой. — Она весело усмехнулась, вспоминая те дни. — Ну и дурёхой я тебе, наверное, казалась?

— Вовсе нет. — Притянув её к себе вплотную, прошептал он. — Это я полный дурак, что не смог удержать тебя. — Взгляд его погрустнел, и он немного ослабил объятия. — Как бы там ни было, я уважаю твоё решение, тем более что, наверняка, заслужил это. Но сегодня, позволь мне попрощаться с тобой по-настоящему. — Он умоляюще заглянул ей в глаза. — В честь тех двух лет, что ты любила меня, докажи мне, что теперь действительно хочешь уйти. Докажи мне это, сейчас.

Жером увёл её за собой. Уйдя с танцплощадки, они направились к выходу из клуба. Оказавшись на крыльце, Джейн увидела небольшой слабоосвещённый парк, пролегающий в нескольких метрах от дороги. Несильно потянув её за руку, он направился к нему.

— Стой, Жером. — Несильно сопротивляясь, сказала Джейн. — Зачем мы сюда пришли? Я ничего тебе не собираюсь доказывать.

Но он никак не отреагировал на её слова, всё так же ведя девушку за собой вглубь парка. Музыка играла так громко, что казалось, не было абсолютно никакой разницы, где находиться внутри заведения или снаружи, ведь чтобы услышать, друг друга приходилось стоять вплотную к собеседнику. Джейн перестала задавать свои вопросы, понимая, что он просто не слышит её. Остановившись около очередного уличного фонаря, тускло освещающего всё в радиусе двух метров, Жером плавным движением руки медленно притянул девушку к себе.

— Жером, зачем мы здесь? — Вновь спросила она.

— А разве на природе не романтичней, чем внутри душного, насквозь пропитанного дымом клуба? — Усмехнулся он, и нежно обняв её, предложил. — Давай продолжим танец здесь.

— Если только один, — улыбнувшись, ответила девушка, — мне как-то не очень хочется получить воспаление лёгких.

Увлёкшись медленной красивой мелодией, Джейн не сразу почувствовала, что расстояния между ней и Жеромом почти не осталось. Стоя в таком близком интимном объятии, они, не отрываясь, смотрели друг другу в глаза.

— Джей, — прикоснувшись лбом к её лбу, тихо проговорил мужчина, — может нам стоит попробовать начать всё сначала?

— Нет, — покачивая головой, так же тихо ответила она, — у нас никогда бы ничего не вышло. Прости, Жером. Ты отличный парень, — она отвела взгляд, — но ты не тот, кто мне нужен.

Вздохнув, он дотронулся до её подбородка и слегка приподнял его, заглядывая в глубокие зелёные глаза.

— Тогда попрощайся со мной. — Вновь прошептал он. — Докажи, что не любишь. — Его лицо начало медленно приближаться к ней. — Докажи, что я не тот, кто тебе нужен.

Девушка даже не успела среагировать, как его требовательные губы завладели её ртом. Он неспеша начал целовать её. Онемевшие губы Джейн не двигались, не было того ощущения счастья, голова не кружилась и она не пьянела от его ласковых прикосновений. Всё было не так. Может быть, раньше ей это и нравилось, но сейчас, когда она поняла, насколько же сильным может быть чувство от одного простого поцелуя, этого было слишком мало. Ей даже стало неприятно и мерзко от его крепких настойчивых объятий. Не выдержав, она прекратила поцелуй, отстранившись от него.

— Прости, — прошептала она, — я… я не могу.

— Конечно, — вздохнув, произнес Жером и печально улыбнувшись, скрылся в темноте.

Оставшись одна, Джейн обхватила себя руками. Прохладный ночной воздух морозил кожу, но возвращаться ей не хотелось. Увидев впереди небольшую лавочку, она направилась к ней. Всё чего она сейчас хотела — это побыть одной и попытаться разобраться в себе.

"Я всё сделала правильно, — рассуждала она, — Жером поймёт мой поступок. Пусть он сейчас будет зол на меня, но, в конце концов, он обязательно поймёт. — Она печально усмехнулась. — Всё же интересная и очень грустная штука жизнь. Кого я не люблю, того я отвергаю и, не желая, мучаю, а тот, к кому у меня возникли глубокие чувства, жестоко отверг меня и наверняка уже давно забыл"

Девушка несчастно вздохнула.

"Господи, всё же, какая я глупая. Мне давно пора забыть о нём. Не к чему себя терзать несбыточными мечтами. Ему совершенно нет дела до такой глупой девчонки, как я. — Джей закрыла глаза. — Не зачем больше надеяться…. Он свободный мужчина, впустивший меня в свой мир всего лишь на одну ночь, а теперь я никогда больше его не увижу. Нужно просто смириться и вычеркнуть его из своей памяти"

Еле заставив себя широко улыбнуться, Джейн глубоко вдохнула прохладный ночной воздух.

"Жизнь прекрасна. — Упорно твердила она себе. — Я не зацикленная меланхоличная особа, которая не может ничего сделать. Я сильная уверенная в себе девушка и никакой мужчина на свете, больше не посмеет испортить мне настроение!"

Ещё раз, бодро улыбнувшись своим мыслям, она вернулась в реальность. Свежий воздух поднял ей настроение. Сил, казалось, хватит на всю оставшуюся жизнь. Улыбаясь, Джейн твёрдо подняла голову…. И обомлела. Впереди упёршись спиной о ствол высокого дуба, стоял до боли знакомый мужчина. На его лице играла жестокая циничная улыбка. Слегка прищурившись, он смотрел прямо на неё. Увидев, что на него наконец-то обратили внимание, мужчина громко зааплодировал в ладоши.

Первой её реакцией было удивление. Она плотно сомкнула веки, затем вновь быстро открыла глаза. Так и есть! Это ненавязчивая галлюцинация стоит здесь, в нескольких метрах от неё, это действительно он! Медленно на лице девушки начала появляться радостная улыбка. Значит, он не забыл о ней и она хоть что-нибудь да значит для него! Счастью Джейн не было предела. Поднявшись со скамьи, она нерешительно сделала шаг вперёд, но вспыхнувший в его глазах огонь гнева и ненависти, сразу же заставил её остановиться.

Что-то не так.

Непонимающе девушка внимательно вгляделась в жестокое лицо мужчины: на губах по-прежнему играла та же циничная ухмылка, в слегка прищуренных глазах без труда читалось злость и презрение. Опять презрение. Плечи Джейн мгновенно поникли. Нет, не о таком Стивене она мечтала всё это время. Неужели он до сих пор её не простил? А если и так, тогда зачем вернулся? И что вообще означают эти ненужные аплодисменты? Она печально вздохнула, но взгляд не отвела.

— И что это должно означать? — Громко спросила Джейн, вопросительно приподняв одну бровь.

Отклонившись от дерева, Стивен сам направился к ней. Остановившись за шаг от неё, он медленно оглядел девушку с ног до головы, затем на его лице вновь появилась холодная ухмылка. Джейн стало невыносимо под его оценивающим взглядом.

— Хотелось бы услышать ответ на свой вопрос ещё сегодня, — как можно небрежнее произнесла она, стараясь всеми силами скрыть дрожь в голосе и не выдать своих истинных чувств, — так, что всё-таки означали эти громкие аплодисменты?

— А ты, конечно же, не догадываешься. — Стивен говорил спокойным тихим голосом, но от этого Джейн только сильнее занервничала. Дотронувшись рукой до её подбородка, он медленно провёл большим пальцем вдоль нижней губы девушки. — Прекрасный спектакль, а его финальная сцена — выше всяких похвал.

Внезапно его легкое прикосновение обернулось стальной хваткой и, приподняв её подбородок так, чтобы она посмотрела ему прямо в глаза, тихим, но чётким голосом продолжил.

— Ты прекрасная актриса. Я просто польщён такой честью оказаться на этом великолепном представлении, да ещё и в первых рядах. Но! — Он медленно наклонился к ней пронзительно глядя в глаза. Под его пристальным взглядом Джейн почувствовала себя загипнотизированным кроликом, на которого вот-вот набросится питон. Она не могла отвести взгляд от его холодных глаз, не могла заставить своё тело двигаться, оно, будто больше не принадлежало ей. Оставалось лишь покорно стоять и ждать его осуждающий приговор.

— Но, если, — предупреждающим тоном продолжил мужчина, ещё сильнее сжимая подбородок, — если ты ещё когда-нибудь побеспокоишь меня своими глупыми выходками, — он довольно ухмыльнулся глядя в её расширенные глаза, — знай, что никакие денежки отца не смогут спаси тебя от моего гнева.

Грубо отбросив её в сторону, он встряхнул рукой, словно хотел стряхнуть с себя воспоминания о неприятном, но вынужденном прикосновении.

Волосы её растрепались, на глазах сами собой начали появляться крупные слёзы и чтобы в конец не расплакаться, Джейн начала часто вдыхать свежий ночной воздух. Слегка поморщившись, девушка потёрла болевшую нижнюю часть лица. Не смея снова посмотреть на него, она отвернулась и оправдывающимся тоном произнесла.

— Это… это совсем не то, что ты…

— Заткнись. — Прошипел он. — Для такой талантливой актрисы как ты, я думаю, несложно было бы подобрать не такую банальную фразу. А что ты думала, — он вновь неспеша направился к ней. Джейн сразу же начала отступать, — когда затевала всё это? Что я упаду перед тобой на колени? Что буду умолять тебя остаться со мной? Чем ты вообще думала, когда звала меня? — С бешеной яростью выкрикнул он.

Упёршись спиной о ствол того же дуба, у которого ещё недавно стоял Стивен, Джейн с ужасом поняла, что отступать больше некуда. Как загнанный в ловушку зверь она со страхом смотрела на медленно приближающегося мужчину.

— Я не понимаю, о чём ты говоришь. — Осипшим голосом произнесла девушка. Но увидев, как при её словах бушующее пламя в темно-серых глазах сделалось ещё ярче, быстро сглотнула подступивший к горлу ком. — Стивен, прошу тебя, поверь, я ничего не затевала. — Он был уже совсем близко. Со слезами на глазах она быстро покачала головой. — И уж тем более я тебя сюда не приглашала. Это был просто один прощальный поцелуй. То, что ты увидел его, была абсолютная случайность. Клянусь, я ничего не подстраивала.

Увидев его возвышающееся над собой лицо, в котором без труда угадывалось сплошное недоверие, она низко опустила голову.

Стивен не помнил, когда в последний раз был в таком бешенстве. Её постоянная ложь, настолько выводила его из себя, что он перестал задумываться над своими действиями. Глаза помутились от гнева и слепой ярости. На мгновение перед ним вновь очутилась Джессика. На этот раз она выбрала роль хрупкой беспомощной жертвы, пытаясь надавить на его жалость, своими фальшивыми слезами и притворными стонами. Но он больше не поверит… и не простит. Стивен слишком хорошо помнил, как расправляются с такими доверчивыми мягкотелыми олухами, в чьих рядах он бывал много лет. Их не жалеют и уж тем более не благодарят за добро, им просто жестко вонзают нож в спину. Ну, нет! С ложью покончено. Он не даст этой девчонке одурачить себя, как до неё это сотни раз успешно проделывала Джессика. И не важно, каким способом, но он обязательно вытянет всю правду из Джейн сегодня же.

— Посмотри на меня, — зловещим шёпотом, приказал он.

Она судорожно затрясла головой.

Схватив её за волосы, он слегка приподнял её голову и встретился взглядом с изумрудно-зелёными заплаканными глазами.

— Я сказал, смотри на меня. А если я что-то сказал, это обязательно должно быть выполнено! Исключений здесь не бывает, — он вплотную нагнулся к её лицу и зловещим шёпотом договорил, — даже для таких избалованных, богатых и вечно лживых тварей, как ты.

— Стивен, перестань, — жалобно пискнула Джейн, — я клянусь, что…

— Ты знаешь некую Лиз?

Увидев мгновенно округлившиеся глаза девушки, он усмехнулся.

— Конечно же, я должен поверить, что ты ничего не знала о её вчерашнем звонке и заверениям о грозившей тебе опасности? О, да, — растягивая слова, сказал он, — такую смертельную опасность я ещё в жизни не видел. Тому парню крупно повезло, что он так благополучно отделался от такой коварной сучки.

— Немедленно, прекрати, слышишь, прекрати меня оскорблять! — Вскричала Джейн. Терпение, как и её силы, было на исходе, но она не могла позволить себе сломаться перед ним. — Я не знала ни о каком звонке. Лиз была в больнице, она не могла… — Видя вновь его изогнувшиеся губы в насмешливой ухмылке, она устало произнесла. — Я компенсирую тебе деньги, потраченные на билеты в обе стороны.

В ответ на её слова он громко рассмеялся.

— Боже мой, какое благородство! — Иронично улыбаясь, проговорил мужчина. — Но знаешь, мне не нужно ни одного цента от твоего любимого папочки. Ты расплатишься со мной другим, не менее приятным способом. — Он хищно ухмыльнулся и, отпустив волосы, притянул её к себе вплотную.

— Нет! — Выкрикнула девушка. — Клянусь, что лучше умру, чем позволю тебе поцеловать меня.

На её удивление, он вновь громко рассмеялся.

— И не мечтай. — Качая головой, резким тоном произнёс он. — Ищи других болванов готовых тебе всё простить, едва они прильнут к твоим лживым губам. А мы займёмся, тем, чего тебе явно недоставало в детстве. — Стивен широко улыбнулся. — А именно — поркой широким кожаным ремнём по одному очень мягкому месту.

— Ты не посмеешь! — Прошипела она.

— Поспорим? — Спросил он, тянясь рукой к ремню брюк. — Если бы твои родители любили тебя и хотели, чтобы из их дочери выросла умная добропорядочная девушка, давно занялись бы твоим воспитанием, а не отмахивались всякий раз, арендуя самые дорогие ночные клубы для своего сокровища. Где была твоя мать, когда ты росла? Что она вообще…

— Замолчи! — Дико закричала Джейн. Боль и обида обжигали её изнутри. Его несправедливые обвинения стали просто невмоготу. Всё случившееся за последние дни разом вырвалось и теперь давило на её слишком расшатанные нервы. Сил терпеть уже не было. Не сдержавшись, она, наконец, сбросила с себя ту маску спокойной скромной девушки и сквозь пелену, окутавшей её обиды, гневно посмотрела на стоящего перед ней мужчину.

— Да что ты вообще знаешь обо мне? — Яростно выкрикнула девушка, выворачиваясь из его стальной хватки. — Как ты смеешь говорить обо мне такие вещи? — Со жгучими слезами на глазах она гневно посмотрела в его непроницаемое лицо. — Ты не имеешь ни малейшего понятия, ни обо мне, ни о моей семье. Моя мать любила меня больше жизни!

От прозвучавшей невыносимой боли в её голосе он на секунду ослабил объятия. Воспользовавшись его замешательством, Джейн сразу же высвободилась и отошла в сторону, но (что очень удивило Стивена) она отошла всего на один шаг.

— Я ничего не знаю ни о звонке, ни о грозившей мне опасности. Более того, если бы мне что-то подобное и грозило, и будь ты хоть самым последним человеком на земле, я бы лучше умерла, но к тебе не обратилась! Даже не мечтай! — Едко улыбаясь, процитировала она его ранее сказанную фразу.

Увидев, что от его грубых действий одно плечо оголилось, и лёгкая ткань платья сползла вниз, открывая практически половину правой груди, Джейн нервно начала поправлять одежду.

— Мне плевать веришь ты мне или нет, но я не знала о том, что мы сегодня встретимся. Чёрт! — Она с досадой притопнула ногой. — Я прям как попугай. Мне надоело оправдываться. Я просто трачу время впустую. — И строго посмотрев ему в глаза, чётко произнесла. — С меня хватит! Думай, что хочешь. Я тебе ничего не обязана объяснять.

Её слова и поступки произвели на него впечатление. Совсем не так ведут себя пойманные на лжи провинившиеся люди. Однако, мысль, что она может быть и невиновна, почему-то не успокаивала его. Прищурившись, он внимательно посмотрел на неё.

— А тот парень? Это действительно был прощальный поцелуй?

Гневно сузив глаза, девушка тихо произнесла.

— Тебя это не касается!

— Отвечай! — Взревел он.

Но она уже не чувствовала страха, в данную минуту он для неё просто не существовал. Ещё неизвестно кого было опасней повстречать в эту звёздную ночь: разъярённую голодную тигрицу или молодую девушку с неукротимой жаждой крови в сильно прищуренных глазах.

Вдох. Выдох. Почувствовав, как первые яростные вспышки постепенно начали покидать её, Джейн расправила плечи и натянула на лицо широкую мстительную улыбку.

— Я сказала, это тебя не касается! — Чётко с расстановкой проговорила девушка. — И вообще, Стивен, — она оценивающе, точно так же как и он сам ранее, оглядела его долгим взглядом, — иди ты к чёрту. — Мягко улыбнувшись ему в последний раз, она развернулась, собираясь побыстрее убраться отсюда.

— Ну, нет, милочка. Мы не договорили. — Грубо поймав её за руку, он вновь развернул разгневанную девушку к себе. — Что у тебя было с тем молокососом?

— Да не такой уж он и молокосос как тебе кажется. — Едва сдерживаясь, чтобы вновь не сорваться на крик, прорычала она. — Он лишь на три года младше тебя и совсем недурен собой, к тому же…

— Отвечай. — Процедил он сквозь зубы.

Джейн устало закатила глаза.

— Ты что, зациклился? Это не твоё дело! — Повторила она, пытаясь вырвать руку из его крепко сжатой ладони. — Я что-то не помню никаких признаний в любви и клятв в вечной верности. Я свободная девушка! — Слегка сузив глаза и усмехнувшись, она посмотрела на его хмурое лицо. — Или, может быть, ты хранил мне верность эти три дня? Что-то не очень верится.

Его самоуверенная ухмылка только сильнее вывела её из себя. Ей очень захотелось заставить его страдать, как страдала она все эти дни, вспоминая о нём. И если в его каменном сердце есть хоть какие-то чувства, она заставит его мучиться. Уперев руки в бока, Джейн коварно улыбаясь, проговорила.

— А если и так, то мне тебя очень жаль, ведь я с тебя пример не взяла и времени даром совсем не теряла.

— Осторожней, девочка, — прошипел он, — ты играешь с огнём!

— Ах, да, — не унималась она, — ты же думаешь, что я специально это всё подстроила в надежде… Как это ты там говорил? — Она задумчиво прикусила губу. — Что ты упадешь передо мной на колени и будешь умолять остаться с тобой. Боже, какая самонадеянность!

Джейн покачала головой.

— Не волнуйся, я не мазохистка. Ты мне не нужен, Стивен. Умоляй кого-нибудь другого. Хочешь, я открою тебе секрет, — озорно подмигнув, она тихо произнесла, — возможно, для тебя это будет шоком, но ты не единственный мужчина на свете. Я знаю людей намного лучше…

Договорить она не успела. Он с силой притянул Джейн к себе, крепко зажав её лицо в своей ладони.

— Убери от меня руки. — Прошипела она, гневно смотря в его глаза.

— Лучше, говоришь… — Он лениво улыбнулся, в глазах появилось какое-то странное выражение. Его губы медленно накрыли её плотно закрытый рот. Неспеша, он легонько провел кончиком языка по сильно сжатым губам девушки. Затем нежно продолжил осыпать поцелуями её мягкие щеки, изумительные глаза, высокий лоб. Пройдя легкими прикосновениями горячих губ вдоль нежной девичьей шеи, он слегка прикусил мочку её уха. Утопая в его крепких объятиях, она всё же пыталась сопротивляться. Но с каждым его следующим прикосновением её защита рушилась всё быстрее и окончательней. Как же эти грубые и в то же время такие нежные объятия отличались от недавних холодных, словно мёртвых ласк Жерома. Джейн слабо застонала, почувствовав, как его губы вновь завладевают её ртом. Снова оказавшись в объятиях этой пьянящей эйфории, девушка перестала бороться и отдалась своим рвущимся на волю чувствам. Она крепко прижалась к нему и, наконец, приоткрыла рот. Как только Стивен почувствовал рухнувшую преграду, он приподнял Джейн, прислоняя к дереву своим телом. Медленно, словно пробуя её на вкус, его язык начал проникать в её рот, затевая немыслимые игры, в которых побеждает только неутолимая страсть. Его рука плавно заскользила вдоль её ноги. Остановившись и почувствовав свою ладонь на её упругой ягодице, он с безудержным стоном от прожигающего насквозь желания, сжал пальцы.

Смутно поняв, что её платье слегка приподнялось и лёгкий прохладный ветерок теперь нежно ласкает кожу, она крепче обняла Стивена за шею и с силой обхватила мужской торс ногами. Продолжая отвечать на его страстные поцелуи, руки девушки быстро нащупали пуговицы его рубашки, сразу же принявшись расстёгивать их. Когда же Стивен смог собрать всю свою волю в кулак и заставил себя оторваться от её жадных требовательных губ, она разочарованно простонала.

— Значит, я тебе не нужен? — Послышался его насмешливый тон, вернувший её в суровую реальность.

Мгновенно отрезвев, она открыла глаза и быстро подняла голову с его широкого плеча, посмотрев в торжественно-улыбающееся лицо. Едва её ноги коснулись земли, чувство опьяняющей эйфории совсем прошло, уступив место стыду и негодованию. Музыка смолкла, мозг снова чётко заработал, глаза вновь наполнились огнём. Джейн подняла голову. Стивен всё так же продолжал довольно улыбаться.

В возникшей тишине резко послышался звук звонкой пощёчины.

— Самодовольный хлыщ, — яростно прошипела она, — я ни за что не буду твоей! — Пообещав это, она быстро скрылась в темноте.

В изумлённом взгляде Стивена сначала появился бешеный огонь, который постепенно сменился яркими весёлыми искрами. Его губы медленно вытянулись в широкой довольной улыбке и наконец, он громко раскатисто засмеялся.

"Вот, чертовка. — Подумал мужчина, прикладывая ладонь к покрасневшей горящей щеке. — А рука у неё явно нелёгкая" — Он снова усмехнулся.

Поведение Джейн сильно задело Стивена. В ней была именно та изюминка, которую он так долго и безрезультатно искал во всех женщинах. Но что больше всего и удивляло и злило, и, наоборот, безумно понравилось, так это её дерзость, которая просто восхитила его. Именно её смелость заставила его посмотреть на неё другими глазами, пусть порой слишком безрассудная, а порой даже и слишком показная, но этого у неё не отнять. Джейн сделала то, что ещё не удавалось ни одной женщине. Ссорясь, она повышала голос наравне с ним, совершенно не акцентируя на это его внимания. Но и этим эта чертовка не ограничилась. Она даже посмела отвергнуть его! Вот это уж точно нонсенс. Стивен не помнил ни одного похожего случая с тех пор как завладел многомиллионным состоянием. Но что было самое невероятное во всём этом так это то, что какая-то молоденькая восемнадцатилетняя девчонка посмела влепить ему пощёчину!

Впервые увидев Джейн, он подумал, что она напоминает кроткую послушную девочку, которая никогда не делает не обдуманных шагов. Чёрт. Он и до сегодняшнего дня так думал. Та буря чувств, бушующая в ней, изумила его, приводя в полный восторг. Эта страсть, с которой она отвечала на его поцелуи, равнялась его собственной.

"А может, — нахмурившись, подумал мужчина, — она и впрямь даром времени не теряла?"

Как бы там ни было, уже к утру он узнает от неё всю правду.

Стивен ещё раз усмехнулся, вспоминая огненно-рыжую бестию с ангельским личиком.

— Ну, нет, Дженни, ты будешь моей! — Тихо проговорил он и побежал вслед за скрывшейся девушкой.


Всё ещё сильно разгневанная после состоявшегося разговора со Стивеном, Джейн мчалась вдоль узкой слабо освещённой тропинки. В таком состоянии она не сразу поняла, что направляется не к выходу из парка, а, наоборот, в самую глубь, но сейчас её это абсолютно не волновало. Решив прогуляться, а заодно и немного успокоиться, она пристально начала разглядывать окружавшую природу парка. Однако всё безрезультатно, как бы девушка не пыталась отвлечься, мысли постоянно возвращались к Стивену.

"Идиотка! Дура! — Твердила она про себя. — Безмозглая кретинка! Как ты вообще могла подумать, что у него есть к тебе какие-то чувства? Да жить с таким ни чему не верящим бараном — равносильно дурдому! А любить его — значит вообще обречь себя на муки адские!"

Джейн с силой пула железную банку из-под "Кока-Колы" валяющеюся у неё на пути.

"Ненавижу! Надо же, после всего одной, одной только ночи я поверила… размечталась как последняя дура… А нужна-то ему была только в качестве очередной дешевой подстилки"

Девушка уныло усмехнулась.

"Ну, почему дешёвой, — с цинизмом подумала она, — очень даже дорогой. Молодец, Джей, ты не упала носом в грязь. Ты по уши влезла в дерьмо!"

Джейн запустила пальцы в растрёпанные волосы, полностью освобождая локоны от вконец испорченной причёски.

"Чувства! — Она истерически хохотнула. — Да разве могут быть у такого мерзавца какие-то чувства?"

— Ненавижу тебя! — Остановившись, яростно прошептала девушка. Её плечи вновь поникли, голова опустилась, на глаза в сотый раз за этот вечер навернулись горькие слёзы.

— Но ещё больше я ненавижу себя! — Она громко вздохнула и побрела дальше, не разбирая дороги.

Как же она проклинала себя за свою слабость, за свои недавно произнесённые ему слова, за своё невыносимое желание вернуться и (она печально усмехнулась), и попросить у него прощение. С трудом сдержав безудержный порыв немедленно развернуться и вновь очутиться в его хоть и жестоких, но всё же желанных объятиях, она строго прошептала.

— Не будь полным посмешищем, Джейн Грей! У тебя что, совсем не осталось ни капли гордости?

Но как бы не уговаривала себя девушка, сердце никак не хотело успокаиваться и всё так же сильно рвалось назад к нему.

"Видно гордости у меня всё же нет, — тяжело вздохнув, уныло подумала Джейн. — Что ж, если я хочу его догнать, нужно торопиться"

Она оглянулась в поисках главной дороги ведущей к выходу из парка.

"Если судьба всё-таки решит сделать сегодня исключение и смилостивиться надо мной, то он ещё не уедет, а будет стоять на парковке"

С этими мыслями Джейн вышла на широкую асфальтированную дорогу, бегом направляясь к выходу.

"Боже, ну, увижу я его, а что потом? На коленях перед ним ползать, лишь бы он обратил на меня внимание? — От такой мысли, она плотно сжала зубы. — Ну, нет. Видимо, последняя частица гордости во мне всё ещё жива. — Она иронично скривила губы. — А что если, сделать вид, что мы случайно встретились? Он, конечно, не поверит ни единому моему слову, но, по крайней мере, у меня всё же будет отговорка. Опять отговорка. Ну почему мне постоянно нужно ему что-то доказывать и объяснять?"

Приостановившись, она глубоко вдохнула прохладный воздух, пытаясь перевести дыхание. Судя по специальным вывескам встречающихся ей на пути, до главных ворот оставалось лишь несколько метров. Оставалось лишь одолеть ещё один крутой поворот, и она должна оказаться на месте. Ещё раз, глубоко вздохнув, Джейн пошла дальше, постоянно приводя примеры, почему она должна встретиться с этим мерзавцем ещё раз в своей жизни.

"Господи, мы же цивилизованные люди, а набросились друг на друга, будто оба с цепи сорвались. Нужно нормально поговорить. Зачем он пришёл? Если действительно он так переживал за меня, если хотел уберечь от какой-то выдуманной Лиз опасности, значит, он всё же должен что-то чувствовать?!"

Не смея верить в последнюю мысль и тем самым впустить в соё сердце очередную ложную надежду, девушка, наконец, набралась храбрости и решимости вновь встретиться с самым жестоким и самым самоуверенным человеком, которого она только встречала в жизни, чтобы разобраться в их непонятных отношениях. Хоть Джейн и приказала себе не надеяться и не ждать слишком многого после повторной попытки поговорить с мистером всезнайкой, лицо её всё же освещала широкая радостная улыбка.

Глава 9

— Ты её видишь?

— Нет, — спокойно, не теряя терпения, в сотый раз ответил тихий мужской голос.

— Да где же она? Я уже всю задницу в этих проклятых кустах заморозил. — Вновь послышался ноющий шёпот. — Тот белобрысый подал сигнал уже час назад, а девица так до сих пор и не появилась. Ты её точно не упустил?

— Эдд?

— Что?

— Заткнись! — Прошипел грубый мужской голос. — Не отвлекай меня своим нытьём.

Мужчина вновь устремил взгляд на огромные железные ворота в парк. Сигнал был подан около получаса назад, но она так и не появилась. Он и впрямь стал бы уже волноваться, но главные ворота были одни. Вряд ли ничего не подозревающая девушка стала бы выбираться из парка через непроходимые заросли кустов. Так что остаётся только одно — молча ждать. Но вот с молчанием, к сожалению, была проблема.

После минутного затишья, которому так радовался напарник, Эдд всё-таки не выдержал и тихо захихикал.

— Синк? — Начал он.

Крепко сжав челюсть, мужчина раздражённо закатил глаза, но всё же промолчал.

— Синк? — Настойчивее проговорил тот же голос.

Ответа не последовало.

— Синк? — Практически во весь голос позвал его громкий шёпот.

— Что? — Послышался из соседних кустов разъярённый ответ.

— Э-э-э, смотри в оба!

— Да, пошёл ты, Эдд. Клянусь в последний раз иду с таким дебилом на дело. — Пообещал сам себе мужчина, перевесив вес своего тела на другую ногу. Сидя на карачках, он стал медленно раскачиваться взад-вперёд, чтобы хоть как-то размять онемевшие ноги.

— Слушай, Синк, — вновь начал Эдд, — А ты хорошо её разглядел? Я хочу сказать, ты точно сможешь узнать её?

Мужчина снова возмущённо закатил глаза.

— Не волнуйся. В два часа ночи в пустом парке у хорошо освещённых ворот, думаю, я смогу распознать именно ту, которая нам нужна.

— Ну, раз уж ты уверен, тогда я точно спокоен. — Послышался облегчённый вздох. — А какая она?

— Обычная слащавая мордашка, — Синк сплюнул на землю, — с каким-то не понятным… вроде красным оттенком волос, в длинном серебристом платье.

— Так я не понял, она хорошенькая или всё-таки уродина?

— А тебе не всё равно? — Раздражённо ответил мужчина. — Баба она и… и в Африке баба. Тем более после нашей встречи о красоте она сможет больше не беспокоиться.

Послышалось вновь слабое хихиканье.

— Просто я подумал… может, и мы сможем получить некий… ну, скажем, некий маленький приз сегодня ночью. — Проговорил Эдд шёпотом, с плохо скрываемой надеждой. — Я бы мог её подержать, пока ты с ней развлекаешься, а потом ты бы меня заменил. Что скажешь, а?

— Скажу, что ты редкостный болван. — Негодующе буркнул Синк. — За это задание босс платит огромные деньги и если что-то пойдёт не так, клянусь, первая на его столе окажется твоя дурья башка. Ни о каком изнасиловании речи и быть не может! — Чётко произнёс он. — Всё строго по плану! Мы загоняем её в тупик, слегка поработаем кулаками, но так что бы девчонка отрубилась. Ты понял Эдд? Мы просто вырубим её. Надеюсь, ты способен понять, в чём разница между глаголами "вырубить" и "убить"? — Мужчина оглянулся и строго произнёс партнёру. — Не вздумай оплошаться как в прошлый раз! Мне плевать, как ты будешь её вырубать, но эта девчонка должна остаться живой! — Он отвернулся и вновь начал наблюдать за дорогой к воротам. — А дальше всё просто.

— А… что дальше? — Непонимающе спросил напарник.

— Твою мать, Эдд. Ты что вообще задание не слушал? — Разъярённо произнёс Синк. — Дальше появиться тот парень и заберёт полумёртвое тело. Всё должно выглядеть, будто он её спас.

— Это тот белобрысый, что ли?

— Нет. Это Санта Клаус. — Мужчина заскрипел зубами. — Конечно он, болван. — Синк в очередной раз пожалел, что взялся за это простое дело с таким редкостным дебилом, как Эдд. Шумно выдохнув, он продолжил. — Он будет нас ждать в условленном месте. Чёрт, — выругался мужчина, с досадой смотря на дешёвые наручные часы. — Он уже давно нас там ждёт.

"Где же эта чертовка" — С беспокойством подумал Синк.

— Так вот, — возвращаясь к разговору, строгим голосом продолжил мужчина, — как только он появиться, мы тут же смываемся.

— И? — Тихо спросил напарник.

— Что "и"? — Чуть не сорвавшись на крик, спросил Синк.

— И что потом?

— Ты что, мать твою, издеваешься надо мной? — Едва не взревел раздражённый мужчина, но сразу же взяв себя в руки всё так же тихо произнёс. — И всё, идиот. На этом вся работа сделана. Это дело и двух минут не стоит. Надеюсь, теперь тебе всё ясно?

— Ясно, — разочарованно ответил Эдд, — но если бы мы с ней немного развлеклись, хуже бы не…

— Заткнись, болван, — Прервал его сердитый голос. — Она идёт.


Миновав главные ворота, Джейн бегом устремилась к парковке, находившейся за территорией ночного клуба. Пройдя мимо сторожевой будки, в которой почему-то никого не оказалось, девушка окинула взглядом полосу стоящих в ряд машин. Ни Стивена, ни его красного Феррари она так и не увидела.

"Опоздала" — Грустно усмехнувшись, подумала она, уже собираясь развернуться и вернуться в клуб. Однако краем глаза девушка заметила два мужских силуэта стоящих в тени поодаль от неё. При мысли, что она здесь совершенно одна по спине девушки пробежал неприятный холодок. Недолго думая Джейн решила не останавливаться, и пошла дальше вглубь стоянки. С одной стороны она понимала, что возможно совершает очень большую ошибку, отдаляясь от выхода парковки, где и стояли непрошенные незнакомцы, но с другой стороны существовала возможность, что эти двое исчезнут с её поля зрения, как только поймут, что она направляется к своей машине.

"Ох, — печально вздохнула девушка, — если бы у меня на самом деле была машина, меня здесь уже через пять секунд бы не было. Клянусь, по приезду домой первым же делом займусь водительскими правами"

Однако эти незнакомцы не ушли, а наоборот уже совсем не скрывали своего присутствия, в открытую следуя за девушкой. Джейн ускорила шаг.

"Только без паники! — Мысленно приказывала она самой себе. — Они наверняка с вечеринки, а значит "свои". А если даже и нет, то всего лишь в нескольких метрах отсюда находится клуб, в нём полным-полно друзей. Стоит только закричать. — Уныло усмехнувшись, Джейн быстро оглянулась. Преследователи были совсем близко. Теперь в том, что они шли именно за ней сомневаться уже не приходилось. — Закричать-то можно, да только вот, кто меня услышит, когда грохот музыки так бьёт по ушам"

Внезапно впереди у одной из многочисленных машин девушка уловила слабое движение чьей-то тени. Быстро кинувшись к тому месту, она молила лишь о том, чтобы там оказалась так отчаянно нужная ей сейчас помощь.

— Стивен? — С надеждой обратилась она к стоящему впереди человеку, которого практически не было видно из-за плотно окутавшей темноты.

Мужчина обернулся и шагнул на свет. Джейн чуть не взвыла от разочарования. Перед ней в поношенном до дыр коричневом пиджаке и в таких же штанах стоял грязный и явно не трезвый пожилой бродяга. Один его глаз полностью заплыл, освящаясь темно-фиолетовым синяком, другим глазом он внимательно рассматривал подбежавшую к нему молодую девушку.

— Помогите, — слёзно попросила она, — помогите, пожалуйста! Меня преследуют.

Ещё раз, оглядев с ног до головы стоящую перед ним красавицу, бродяга с интересом заглянул за её спину. Увидев двух быстро приближающихся верзил, он снова отшагнул в тень.

— Потом, — невнятно пробормотал он, — потом.

— Но потом будет поздно, — в панике выкрикнула девушка, — мне нужно сейчас.

Однако на её просьбу мужчина никак не отреагировал и быстро полез под машину.

Позади, уже совсем близко послышались отвратительные звуки тихого хихиканья. Джейн почувствовала, как по спине вновь пробежали сотни холодных мурашек.

Не смея оглянуться, она думала, как бы развернуться и проскочить мимо этих громил. Но на этот раз эти двое уже шли не за спиной, а с двух сторон от неё.

— Смотри-ка, Синк, — послышался весёлый голос, — кто это тут у нас?

Джейн на секунду плотно закрыла газа, молясь, чтобы всё обошлось, но вновь зазвучавший противный весёлый голос полностью рассеял её хрупкую надежду.

— Эй, красотка, куда спешишь? Может, притормозишь, а то знакомиться на ходу как-то неудобно.

Не зная, что ответить и как вообще следует вести себя в этой ситуации, Джейн продолжала идти. Ходьба каким-то образом успокаивала ее, придавая сил, чтобы полностью не отчаяться и не запаниковать, что могло произойти в любую секунду. Ей сейчас нужен был чёткий расчёт и трезвость мышления. Однако, как бы девушка себя не контролировала, страх уже проник в её сознание, заставляя совершать необдуманные поступки.

— Я сказал, тормози! — Повелительно крикнул этот же парень.

От завладевшего ей испуга, Джейн не заметила, как этот верзила подошел почти вплотную. На ходу наклонившись и вцепившись в подол её платья, он силой рванул его вверх, оголяя голые ноги девушки до середины бедра.

— Нет! — Взвизгнула Джейн, вырывая из его рук ткань и поправляя платье.

— Ого! — Радостно заликовал тот. — Синк, да тут у нас настоящая красотка. Я говорю тебе, грех с такой не развлечься. А ну-ка, малышка, покажи-ка нам что-нибудь ещё.

"Боже, что делать? Чего они хотят? Нужно срочно как-то убежать. — Лихорадочно начала думать девушка. — Но как? Думай! Думай! Думай!"

Джейн чуть не закричала, увидев впереди белую бетонную стену, означавшую конец парковки и, по всей видимости, крах её спасительным мечтам.

Она обернулась, смотря то на одного мужчину, то на другого. Они были очень похожи и оба напоминали гориллоподобных шкафов, с одной лишь разницей, у одного из них не было на лице злобной ухмылки.

Джейн решила обратиться к до сих пор молчавшему человеку.

— Пожалуйста, отпустите меня… У меня нет денег… — Сбивчиво начала она. — … Вот только серьги с изумрудом. — Её рука потянулась к правому уху. — Возьмите, только прошу, отпустите меня.

Смотря прямо ей в глаза, мужчина медленно покачал головой.

— Нам не нужны ни деньги, ни украшения, милочка.

— Тогда… Тогда что… — Голос девушки начал сильно дрожать. — Что вам от меня нужно?

— А ты что, совсем тупая? — Вновь проговорил нагло улыбающийся парень. — Синк, ты как хочешь, но я своего шанса точно не упущу сегодня ночью.

— Нет, — снова закричала девушка, пытаясь пробежать мимо подмигнувшего ей мужчины. Его реакция не заставила себя долго ждать.

— Куда? — Схватив девушку, он грубо отшвырнул её назад к стене. — Лежать, сучка.

Сильно ударившись об асфальт головой, девушка попыталась встать, но у неё не получилось. Слишком уж перед глазами всё плыло, и сконцентрироваться на чём-либо было практически невозможно. Резко почувствовав на себе сильную тяжесть, Джейн едва смогла выговорить.

— Пожалуйста, не надо…

— Расслабься, — услышала она возле своего уха всё тот же грубый голос, — тебе понравится.

От сильного качания головой, её едва не вырвало. С последними силами она всё же пыталась сопротивляться его грубым ласкам, отрывая его огромные руки от своих обнажённых бёдер.

"Боже, если бы ты мне дал всего одну минуту, чтобы моя голова перестала кружиться, клянусь, я бы этому подонку все глаза выцарапала"

Внезапно, словно её просьба была услышана, лежавший на ней верзила, быстро отлетел в сторону.

— Я сказал, никаких развлечений, Эдд. Тебе что, не ясно?

— Да брось, Синк, — жалобно пропищал напарник, — никто ж не узнает. Я над ней так поработаю, что эта сучка ничего даже не вспомнит.

Немного придя в себя, Джейн поднялась и посмотрела на разбирающихся между собой мужчин. Вот её шанс улизнуть. Пока её мучители были заняты между собой, она, собрав все оставшиеся силы, ринулась со всех ног к выходу из парковки. Не пробежав и десяти шагов, девушка громко вскрикнула от новой резкой боли. Схватив жертву за волосы, Эдд с силой притянул её спину к себе и тихо прошептал в самое ухо.

— Куда собралась? Детка, мы же с тобой ещё не закончили.

Тут же подбежал и второй. От горевшего гнева в его глазах, Джейн поёжилась.

"Лучше убейте меня сразу"

Замахнувшись, Синк сильно ударил её по лицу.

Едва почувствовав во рту привкус собственной крови, Джейн поняла, что на место страха и панике, к ней наконец-то приходит долгожданный гнев и свирепость, призывая всё её существо к немедленному жестокому отпору.

Сумев выдавить из себя издевающуюся наглую усмешку, она неспеша проговорила.

— И это всё на что ты способен, ублюдок?

Недолго думая, взбесившийся от её слов, мужчина вновь подошёл, занося руку для повторного удара.

"Я сумасшедшая, раз собираюсь это сделать. — Мелькнуло в её голове, но она продолжала внимательно смотреть на приближающегося мужчину, — я точно обрекаю сама себя на смерть, — в последний раз так подумав, девушка со всей силой ударила ногой в пах стоящему перед собой мужчине"

Забыв всё свои недавние предостережения, Джейн чуть не запрыгала на месте от ликования.

"Так, конечно, не совсем честно, — подумала, улыбающаяся своей маленькой победе девушка, — но на войне все средства хороши"

Увидев, как друг сгибается пополам с непрерывными громкими стонами, Эдд на мгновение растерялся. Однако, не смотря на растерянность, он всё же смог увернутся от нацеленного прямо ему в лицо локтя девушки. Она так озверела, что держать её становилось всё сложней. Вновь сумев отклониться от её очередного удара, Эдд не вытерпел и достал из заднего кармана джинс складной нож.

Едва Джейн почувствовала, как к горлу прикасается холодное металлическое лезвие, она перестала выбиваться, неподвижно замерев на месте.

— Вот так-то лучше. Хочешь жить, тогда не двигайся. — Грозно проговорил ей Эдд. — Синк, как ты?

Мужчина в ответ лишь что-то неразборчиво простонал.

— Чёрт, — выругался он, — а ты говорил, что это дело проще простого.

— Эй, парни. — Эдд оглянулся на незнакомый мужской голос. — Помощь нужна?

Глаза Джейн изумлённо распахнулись, перед ней собственной персоной стоял Стивен. Однако вместо того, чтобы сразу кинуться и защищать её от этих двух подонков, он, наоборот, предлагал им свои высококачественные услуги.

Стивен стоял всего в нескольких шагах от неё. С самым непринуждённым видом он, казалось, с любопытством ожидал ответа на свой заданный вопрос.

Однако за всей этой видимой спокойностью и весёлым интересом с огромным трудом скрывалась бешеная ярость. С трудом заставляя себя стоять в этой расслабленной позе с лёгкой улыбкой на лице, он не отрывал взгляда от стального лезвия, плотно приставленного к шее девушки.

Эдд недоумённо уставился на этого сумасшедшего чудака.

— Ты что свихнулся? — Нервно хихикнув, произнёс он. — Зачем тебе это надо?

Слегка пожав плечами, Стивен широко ухмыльнулся.

— Просто хочу развлечься.

— Мы сами справимся. — Наконец, вновь обретя дар речи, возразил второй подонок. — Парень, валил бы ты лучше отсюда! — Предостерегающим тоном сказал он, доставая из кармана куртки небольшой пистолет.

Времени на раздумья не оставалось. Пока второй сообщник не заметил в его руках столь опасного оружия, Стивен быстро подбежал к самодовольному ублюдку и со всей силы ударил кулаком в живот. Мужчина во второй раз за эти короткие пять минут вновь согнулся пополам. Следующим сильным ударом по голове Стивен лишил его сознания.

С расширенными от полного непонимания глазами второй мерзавец молча смотрел на разыгравшуюся всего за пару секунд необычную сцену.

— Эй, мужик, ты… ты чего? — Испуганным голосом спросил он, ещё сильнее надавливая ножом на горло жертвы.

Продолжая держать себя в относительной спокойности, Стивен дружелюбно улыбнулся и с наигранным восторгом продолжил:

— Да ладно тебе. Я же сам слышал, как твой дружок отказывался от такого заманчивого предложения развлечься с этой девчонкой!

— И что? — Непонимающе спросил тот.

Ухмылка Стивена стала ещё шире.

— А я — нет. — Будто оценивая очередную занимательную игрушку, его взгляд быстро пробежал по изрядно оголившейся фигуре Джейн. — Я помогу тебе. — Словно решив это только что, чётко проговорил он.

— Серьёзно? — Изумлённо произнёс парень, напрочь забыв о лежавшем без сознания напарнике.

"Да, с мозгами у тебя явно не всё в порядке!" — Насмешливо подумал Стивен, подходя на шаг ближе.

— Конечно. — Всё так же улыбаясь, произнёс он. — Ну, кто станет первым счастливчиком: ты или я?

— Я первый! — С готовностью согласился обрадованный умник. — Держи её.

— Не вопрос. — Подходя к нему вплотную, охотно отозвался Стивен.

Стоило только этому слабоумному мерзавцу убрать нож от горла Джейн, как меткий кулак тут же очутился на его челюсти. Быстро заведя девушку себе за спину, Стивен, наконец, снял с себя фальшивую маску глупого веселья и радостного дружелюбия. Его лицо просто пылало жаром безумного гнева и лютой ярости.

— Ах, ты, ублюдок! — Прокричал изумлённый парень. — Может, посмотрим кто кого?

Выставив вперёд нож, он начал не спеша подходить к нарвавшемуся незнакомцу. — Что, захотелось в отважного супермена поиграть? — С наглой улыбкой спросил он, сплюнув окровавленную слюну на асфальт.

Подпустив к себе парня на расстояние шага, Стивен ловко увернулся от очередного опасного выпада ножа и, схватив подонка за руку, с силой завернул её за его спину. Нож тот час же выпал из ладони противника.

— Отпусти, сука! — Закричал побеждённый, со всей силы пытаясь вырваться из сильных рук незнакомца. — Убью!

Стивен ещё сильнее надавил на почти вывихнутый сустав.

Громко застонав от пронзающей тело невыносимой боли, парень громко закричал.

Однако Стивен, будто вовсе не слыша всех этих ужасающих криков, продолжал ещё сильнее заламывать руку. Лицо его приняло довольно холодное, и даже удовлетворённое выражение.

Стоя в стороне и наблюдая всю эту сцену, Джейн в очередной раз поразилась холодному расчёту Стивена. Ей стало страшно. И на этот раз она боялась гораздо сильнее, чем когда поняла, в какую ужасную ситуацию она умудрилась попасть. Глаза её неотрывно следили за его холодным бесчувственным лицом.

"Боже. — Пронеслось у неё в голове. — Он же убьёт его!"

Не выдержав больше не секунды этой невыносимой сцены, Джейн в панике прокричала:

— Стивен! Стивен! — Звала она, подбегая к нему. — Я прошу тебя, престань!

Наконец, его ледяной взгляд оторвался от исказившегося болью лица противника и недоумённо посмотрел на неё.

— Не надо. Я прошу! — Вновь сказала Джейн. С надеждой смотря в его холодные глаза, девушка слегка покачала головой. — Оставь его.

На секунду в его глазах проскользнуло досадливое выражение, но уже через мгновение он вновь вонзился в пойманного ублюдка яростным взглядом.

— Имя? — Тихо прошипел он, у его самого уха.

— Что? — Непонимающе проскулил парень. — Какое имя?

— Имя, — вновь чётко повторил он, — заказчика?

— Я… я не знаю. — Всхлипывая проныл парень и вновь почувствовав острую боль закричал во весь голос, — я, правда, не знаю никакого имени! Знаю только, что он будет ждать нас у ворот парка.

Довольно улыбнувшись, Стивен, наконец, сжалился и прекратил лютые страдания этого ничтожества. Резко дёрнув заломленную руку вверх так, что отчётливо послышался громкий хруст сломанной ключицы, он лишил парня сознания.

— О, Боже. — Скривив лицо, произнесла Джейн, отворачиваясь от упавшего на асфальт человека.

Тут же к её плечам нежно прильнули крепкие мужские объятия.

— Как ты? — Встревожено спросил Стивен. — Ничего не сломала?

— Жить буду. — Отрешенно произнесла девушка.

Внезапно, словно только что, осознав всю грозившую ей опасность, тело Джейн начало сотрясаться крупной дрожью.

— Пойдём отсюда. — Нежно обнимая, Стивен не спеша повел её прочь от стоянки.

Выйдя к главной дороге, Джейн с непониманием уставилась на ярко-красную Феррари, стоящую прямо перед ней. Когда они успели выйти со стоянки и оказаться перед его машиной, она не имела ни малейшего понятия.

Быстро открыв дверцу и бережно помогая девушке сесть в машину, Стивен успокаивающе шептал:

— Всё позади. Всё хорошо, Дженни. — Видя, что никакой реакции от девушки так и не последовало, и она до сих пор находится в шоковом состоянии, Стивен нежно приподнял ее подбородок и тихим уверенным голосом попросил. — Дженни, посмотри на меня. — Когда, наконец, полные глаза слёз встретились с его ласковым взглядом, он четко произнёс. — Теперь всё будет хорошо! Обещаю.

Увидев, как он начал поспешно оглядываться по сторонам, уже намереваясь уйти от неё, Джейн быстро перехватила захлопывающуюся дверцу.

— Ты куда? — Тревожно спросила она.

Увидев в её глазах столько страха и паники, мужчина снова подошёл к ней. Сев на корточки, он с огромной нежностью вытер крупную слезинку медленно катившуюся по её щеке.

— Дженни, я очень быстро вернусь. Не беспокойся.

— Ты за ним, верно? — Испуганно спросила она. — Не надо, Стивен. Ты же понимаешь, что того кто… — Она запнулась на этом слове, ещё крепче сжав протянутую ладонь мужчины, — кто затеял всё это, всё равно уже нет на том месте, он далеко не глупец. А с ними, — она слабо кивнула головой в сторону стоянки, — с ними разберутся жандармы.

— Но, Джейн…

— Нет. — Вновь дрожащим голосом перебила его она. — Не оставляй меня здесь одну. — Взмолилась девушка. — Не бросай меня, Стивен! Я прошу тебя.

Мужчина медленно закрыл глаза и глубоко вздохнул.

— Хорошо. — Сдавшимся голосом сказал он. — Думаю, с тебя сегодня достаточно вечеринок. Я отвезу тебя домой.

— Нет. — Снова возразила Джейн.

— Хочешь остаться? — Изумлённо спросил он, изогнув одну бровь.

— Не хочу оставаться одна в пустом доме. Не хочу домой.

Губы мужчины впервые за этот вечер растянулись в широкой озорной улыбке.

— Глупышка, а кто тебе сказал, что я отвезу тебя к тебе домой?

Глава 10

— Спасибо. — Тихо поблагодарила Джейн, взяв из протянутых рук Стивена кружку горячего чая.

— Вообще-то, тебе сейчас не помешало бы выпить чего-нибудь более согревающего. — Серьезно отозвался мужчина, намекая о более крепком напитке, чем обычный чай.

— Нет. Не надо. — Покачав головой, девушка решительно отвергла эту идею. — Может тебе уже хватит так беззастенчиво пытаться споить меня каждый раз, стоит мне только очутиться у тебя на пороге? — Сквозь легкую улыбку, пошутила она. — К тому же, после принятой горячей ванны и столь внимательной заботы, я вполне хорошо себя чувствую.

Поплотнее запахнув ворот теплого махрового халата, бывшего, казалось, раза в два больше самой Джейн, девушка вновь примолкла, задумчиво смотря на так и не тронутую кружку горячего чая.

В голове по-прежнему царил хаос. Неусидчивые мысли то и дело возвращались к прошедшим событиям минувшего часа.

"Эй, красотка, куда спешишь…

… я сказал, тормози!…

… говорю тебе, грех с такой не развлечься. А ну-ка, малышка, покажи-ка нам что-нибудь ещё…

… расслабься… тебе понравится…"

— Джейн! — От резкого голоса, девушка сильно вздрогнула и встревожено посмотрела на стоящего перед собой мужчину.

Увидев неподдельный ужас в широко раскрытых глазах, Стивен мысленно выругался и уже намного мягче продолжил:

— Все в порядке, Дженни. Теперь все хорошо.

Присев перед ней на корточки, мужчина ласково дотронулся до ее щеки.

— Может тебе лучше пойти прилечь? — Заботливо предложил он, понимая, что вряд ли у Джейн возникнет желание выпить давно остывший чай.

Слабо кивнув в ответ, девушка медленно приподнялась со стула и последовала за ним на второй этаж.

Зайдя в небольшую комнату, она увидела уже заранее расстеленную постель. Не сопротивляясь против дружеской заботы, она позволила Стивену помочь снять с себя огромный халат и, оставшись лишь в одолженной им мужской футболке, доходившей ей до середины бедер, быстро юркнула под мягкое одеяло.

— Спасибо. — Вновь повторила она, мягко улыбаясь присевшему на край ее постели мужчине. — Спасибо за заботу.

— Не за что. — Слегка улыбнувшись, ответил он. Затем медленно его рука прикоснулась к горячему лбу девушки, заботливо убирая с него непокорный локон. — Я уже сделал короткий звонок жандармам, думаю, они схватят тех ублюдков. А ты точно уверена, что не хочешь позвонить кому-либо из своих родных или друзей? Я думаю, что среди них все же кто-то да должен заметить столь долгое отсутствие именинницы на своем же празднике?!

Тяжело вздохнув, Джейн действительно подумала, что, пожалуй, единственный человек, кто и заметит ее отсутствие, будет никто иной как Джек. Бедняга, он, наверное, уже с ума сходит от переживаний!

Но позвонить и объяснить ему причину своего отсутствия было выше ее сил. Тем более, говорить правду она не хотела, а для версии с чем-то правдоподобным у нее просто не хватало сейчас фантазии.

Ещё раз благодарно улыбнувшись, она уверено произнесла:

— Нет. Не хочу. Завтра с утра я позвоню Джеку. Думаю, он единственный, кто обо мне вспомнил.

— А как же тот парень? — Слегка изогнув бровь, усмехнувшись, спросил мужчина.

— Жером вряд ли будет меня искать. — Тихо произнесла Джейн. — После разрыва я, наверняка, стала ему безразлична.

Ничего не ответив на ее слова, Стивен вновь немного призадумался.

— А твои родители, — наконец, спросил он, — не хочешь поговорить с ними?

Кисло скривив губы, она быстро покачала головой.

— Зачем? Я им только помешаю и отвлеку от очередной захватывающей экскурсии.

— Странная у тебя, однако, любовь к своим старикам. — Усмехнулся мужчина.

Отведя взгляд в сторону, Джейн тихо произнесла:

— Я люблю своего отца. Он хоть и редко уделяет мне своего внимания, но все же он очень добрый и отзывчивый человек. Его просто невозможно не любить.

— А мать? — Заинтересованно спросил Стивен, заметив как она вновь постепенно начала уходить в себя.

Быстро подняв взгляд, зеленые глаза девушки в открытую встретились с парой глубоких серых глаз.

— Моя мама умерла, когда мне только исполнилось шесть лет. То торжество было последним счастливым днем рождения в моей жизни. С тех пор я… — Вновь опустив взгляд, девушка медленно повернула голову в сторону, словно ища силы для последующих слов. — … с тех пор я ненавижу этот праздник.

— Прости.

Сочувствие прозвучавшее в его голосе, казалось, согрело ее душу сильнее всех горячих ванн и теплых халатов во всем мире.

Мягко улыбнувшись в ответ на его опечалившийся взгляд, она тихо произнесла:

— Все в порядке. Я уже давно смирилась с ее потерей. — И чтобы вновь перевести беседу на более нейтральную тему, быстро продолжила. — Спустя пять лет отец женился во второй раз. Анжелика — моя мачеха, совсем неплохая женщина. Для меня главное — чтобы она не разыгрывала из себя любящую мамашу и не влезала в мою личную жизнь — чего она и не делает. Единственное, что ее интересует в этой жизни — это, конечно же, безлимитная кредитка и дорогие путевки. Она очень любит путешествовать и отец с радостью разделяет с ней эту страсть.

— Напрочь забывая о своей родной дочери! — С укором в голосе, быстро договорил мужчина.

— Не кори его. — Встав на защиту родителя, тут же возразила Джейн. — Я уже давно не маленькая и не нуждаюсь в его постоянном присмотре. К тому же, у меня есть ещё и любимая бабушка. — Вспомнив Сесилию, губы Джейн изогнулись в нежной улыбке. — После смерти мамы она всегда была со мной. Это, кстати, она является полноправной обладательницей "Манежа" и то, что он когда-нибудь перейдет ко мне — чистая правда! — С жаром заверила его девушка.

Ей очень хотелось, чтобы он узнал, что хоть что-то из сказанного ею ранее было далеко не детской ложью.

— В нашей семье "Манеж" может передаваться только по женской линии, а значит следующей владелицей стану именно я и…

— И будешь прекрасным руководителем! — Прерывая ее быструю речь, мягко закончил Стивен.

Забыв все прежние расприи, что стояли плотной стеной между ними, он внимательно посмотрел на эту полуженщину-полуребенка. Она была прекрасна. Такая нежная, такая ранимая, совсем ещё невинная и неиспорченная жизнью, но в то же время такая женственная, такая страстная и ужасно желаемая. И как бы там дальше ни было, он уже знал, что образ этой непорочной сказочной феи с изумительными изумрудными глазами навсегда останется в его жизни.

После всех пережитых ужасов, лицо Джейн выглядело несколько измученным и бледным, но это отнюдь не повлияло на ее обворожительную красоту. Почти осязаемая аура, исходившая от нее, словно манила его к себе. Она притягала и окрыляла, делая возможные сопротивления просто бессмысленными. Но Стивен и не думал сопротивляться. С тех пор как он спас этого рыжеволосого ангела от двух поддонков подстерегавших ее на стоянке, для него вмиг перестали существовать все "до" и "после". Джейн стала для него всем. И плевать, что о нем потом напишут в прессе, плевать на глупые усмешки его друзей по бизнесу. Плевать на всё! Главное — это то, что она здесь, рядом с ним. Он и сам не знал, что именно чувствует к ней: острое желание, ежедневную потребность или же просто нежную привязанность, но было в ней что-то такое, что сводило его с ума. И пока он до конца не разберется в своих чувствах, он больше не позволит ей уйти.

Между тем, сладко зевнув, девушка потянулась всем телом, и удобно расположившись на правом боку, сонно прикрыла веки.

— Спи. — Нежно прошептал мужчина, поплотнее прикрыв ее плечи концом одеяла.


Резко открыв глаза, Джейн увидела яркую вспышку молнии, осветившую собой всё вокруг. Но всего через пару мгновений комната вновь погрузилось во мрак.

Сильный ветер завывал свою громкую песнь, скребясь в плотно закрытые окна. Яркие блики молнии то и дело сменяли друг друга, а льющийся непроницаемой стеной ливень, питал осушившуюся за жаркие дни почву. В эту ночь над Марселем бушевал сильный ураган, принесенный бурными волнами средиземного моря.

Резко раздавшийся громкий стук рассвирепевшего грома, заставил Джейн вздрогнуть всем телом. Она боялась грозы, но сейчас даже не этот факт так сильно не давал ей покоя. Стивена не было рядом. На широкой кровати она лежала одна. Неужели после всего, что произошло с ними этой ночью он до сих пор не простил ее или, что было гораздо хуже, до сих пор видел в ней только избалованную глупую девчонку?

Обычно ей было все равно, как относятся к ее персоне окружающие. Хотя ещё никто из них никогда не обращал внимания на ее возраст, наоборот, ее везде принимали как равную. И никто никогда не указывал ей на дверь в силу того, что она, видите ли, ещё не доросла до их круга. Никто! Но почему же он так на это реагирует?! От сплошного непонимания Джейн взяла неодолимая злость.

— Нет. — Тихо прошептала себе под нос девушка. — Как бы ты не противился, я заставлю тебя увидеть во мне не какую-то взбалмошную девчонку, а вполне взрослую женщину. Женщину, которая с первого же момента как увидела тебя, поняла, что хочет быть только твоей.

Недолго думая девушка соскочила с постели и выбежала из комнаты. Из-за отсутствия окон, коридор не освещался яркими бликами неукротимой молнии, однако даже здесь ощущение разбушевавшейся непогоды чувствовалось всем телом. На ощупь дойдя до конца небольшого прохода, Джейн уверенно дотронулась до входной ручки и медленно приоткрыла дверь.

В открывшейся спальни происходила все та же картина, что и ранее, однако Джейн уже не чувствовала было страха перед разгневанной природой, ведь здесь был он.

На цыпочках зайдя в комнату и беззвучно прикрыв за собой дверь, она остановилась, не зная, что предпринять дальше.

— Не спится? — Внезапный мужской голос, вновь заставил ее вздрогнуть, но на этот раз уже не от страха, а от нахлынувшего на нее тепла в своем животе.

— С детства боюсь грозы. — Вместо прямого ответа совсем не испуганным голосом пояснила она, смущенно улыбнувшись ему в темноте.

Но стоило ей только взглянуть в окно, как былого спокойствия словно и не было вовсе. Крепко зажмурившись от очередной яркой вспышки, девушка вскрикнула и испуганно прижала руки к груди. Когда же яростные звуки грома вновь немного улеглись, она наконец открыла глаза и поняла, что ведет себя ничем не лучше самого обычного ребенка… которого в ней, наверняка, и видел Стивен.

Огорчившись за свой ребяческих страх, Джейн решила больше не поддаваться этому чувству, хотя бы в его присутствии. Поэтому гордо подняв голову, она посмотрела на лежавшего перед ней мужчину.

Положив левую руку за голову, Стивен с широкой улыбкой на лице внимательно смотрел на борющееся со страхом лицо Джейн.

"Интересно, а она сама-то понимает, как соблазнительно выглядит в этой короткой футболке с рассыпавшимися по плечам волосами?" — С улыбкой подумал он.

— А ты почему не спишь? — Вдруг решила спросить Джейн, совершенно забыв о том, что сначала стоило бы извиниться за такое бесцеремонное вторжение в его личные владения.

— Да так. Грозы боюсь. — Полусмеясь ответил мужчина и, отогнув край своего одеяла, весело договорил. — Иди сюда, будем бояться вместе.

Широко улыбнувшись в ответ, Джейн не раздумывая приняла его приглашение. Пускай он был дерзким и временами слишком скрытным, но сегодня он был ее. И пока он сам открывает перед ней завесу в свою личную жизнь, она с огромной радостью разделит с ним этот период незабываемого счастья.

Нежно прикоснувшись губами к его горячим губам, она игриво спросила:

— А ты случайно не знаешь никакого лечебного средства против страха перед грозой?

Весело усмехнувшись в ответ, Стивен быстро перевернул девушку на спину и тихо прошептал на ухо:

— Пожалуй, я знаю одно.


Проснувшись следующим солнечным утром, Джейн с огромной радостью поняла, что лежит в крепких объятиях спящего Стивена. После ночи любви, целью которой являлось лечение детской фобии Джейн перед непогодой, они опустошенные, но безумно счастливые уснули только под утро. Однако сейчас, несмотря на все ещё заметную усталость ей совсем не хотелось спать. Рядом с ним воспоминания о вчерашнем происшествии казались лишь дурным кошмаром. Дотронувшись до слегка поросшим щетиной подбородка Стивена, она нежно улыбнулась.

Тихий шепот робко сорвался с ее губ:

— Я люблю тебя.

Сказав это так тихо, почти безмолвно, она блаженно закрыла глаза, в надежде что когда-нибудь эти же самые слова произнесет ей и он. А пока пускай спит своим безмятежным сном, даже не догадываясь какую бурю чувств в ней рождает один лишь его взгляд.

Но как бы изменилось ее лицо, узнай она, что лежащий рядом мужчина вовсе не спит.

Как бы он не относился к Джейн, что бы к ней не чувствовал, но это робкое признание на мгновение выбило его из колеи. Он совсем не был готов к такому повороту событий. Он мог понять ее увлеченность к нему, ее симпатию и даже подростковую влюбленность — все что угодно, но только не любовь. Да она даже сама не понимает о чем говорит!

Но все же, что-то мешало ему растолковать этой наивной девочке, что она ошибается. Он просто не мог посмеяться над ее чувствами. Ведь если он сделает это, тогда тем самым он посмеется и над самим собой, ибо с каждой новой минутой он все больше понимал, что Джейн не такая как все. С ней ему было легко как никогда прежде. Только с ней он мог быть самим собой, а не холодным бесчувственным ублюдком, который мог заморозить противника одним только взглядом. Именно эта девушка чудесным образом влияла на него, растапливая его ледяное сердце одним лишь звуком своего удивительного смеха.

Но что же было в ней такого чего не было у других? Наверное, ответ на этот вопрос знало лишь его сердце.

Посмотрев на спокойное, слегка улыбающееся лицо Джейн, он ласково коснулся кончика ее прямого носа. Мгновенно раскрывшиеся глаза с безграничной нежностью посмотрели на него. Почувствовав, как от этого взгляда в нем вновь начало просыпаться желание, он хрипло проговорил:

— С добрым утром.

— Привет. — Ласково улыбнувшись, прошептала она в ответ.

— Ну как настрой? Страх перед грозой исчерпан?

Слегка призадумавшись, Джейн тихо призналась.

— Ты же знаешь, мне с тобой ничего не страшно.

— А зря. — Так же тихо прошептал Стивен и не в силах больше сдерживаться стремительно накрыл ее губы своим ртом, прерывая тяготящие мышления о том, что же ждет их впереди.


— Значит весь день вместе, без каких-нибудь претензий о прошлом? — Не скрывая облегчения в голосе, радостно переспросила Джейн.

— Без претензий. — Спокойно подтвердил Стивен. Но при виде ее счастливого лица, все-таки не смог сдержаться и слегка улыбнулся в ответ.

— Скажи, у тебя дома есть какое-нибудь вечернее платье? — Как бы невзначай поинтересовался он.

— Конечно есть. А что?

— Да так, когда заедем к тебе не забудь его прихватить… на всякий случай.

— А мы заедем ко мне? — Не совсем понимая зачем Стивену понадобилось вдруг ехать в город, взволнованно произнесла она. Он же обещал ей не покидать ее, по крайней мере этот день!

Мужчина весело усмехнулся.

— Ну, если ты предпочитаешь сделать из моего пляжа — нудистский, то я совсем не против.

В ту же секунду лицо Джейн заполыхало.

— Мы заедем за твоим купальником. — С мягкой улыбкой пояснил он. — Сегодня отличная погода.

На этот раз дорога в город была куда приятнее. Они шутили, дурачились, смеялись так, что со стороны их можно было принять за малых детей. Подъехав к дому Джейн, Стивен настороженно нахмурил брови и остановился за черным "Лексусом".

Как только они вышли, из соседней машины сразу же появился взволнованный Джек.

— Джей, слава Богу, ты жива! — Подбежав к девушке, громко выговорил он. — Я тебе всю ночь звонил, но все без толку!

— Я не ночевала дома. — Сдавленным голосом, ответила она.

— Не ночевала дома? — Казалось изумлению Джека не было предела. — Но… но я же волновался. Я места себе не находил! Я всю ночь как окаянный болтался под твоей дверью, в то время как ты… — Его взгляд переметнулся к, казалось бы, скучавшему Стивену. — Ты что, провела с ним всю ночь?

— Да. — На этот раз голос Джейн был намного жестче. — И это только моё дело!

Конечно она понимала, что незаслуженно так поступает с верным другом, но его презрительный взгляд, когда он понял с кем именно она была все это время, не оставил для нее другого выхода. В данную минуту Джейн было все равно кто и что о ней подумает, но не заметить столь сильную враждебность к Стивену она просто не смогла.

— Ах ты, ублюдок! — Проревел Джек, кидаясь на стоящего рядом мужчину.

Едва успев преградить путь этому сумасшедшему, Джейн ещё раз очень громким и очень четким голосом произнесла:

— Джек, это тебя не касается! Я именно с тем, с кем хочу быть! Тебе ясно?!

Джек недоверчивым взглядом уставился на стоящую перед ним девушку.

— Но… но Джей, он же подлец! Через день он не задумываясь бросит тебя. А ты… ты будешь лить слезы в подушку и вспоминать мои слова, но будет уже слишком поздно!

— О! — В разговор включился Стивен. — Я смотрю мистер Оракул сегодня многословен. Гадает всем абсолютно бесплатно!

— Не вмешивайся! — Угрожающе бросил ему Джек и вновь повернув голову к девушке, умоляющим тоном продолжил. — Джей, он меняет женщин чаще чем ты чистишь зубы!

Тихо хмыкнув от такого сравнения, Джейн мягко улыбнулась взволнованному другу и положив руку ему на плечо, спокойно произнесла:

— Джек, хватит. Со мной все в порядке: я жива-здорова. Спасибо за беспокойство, но теперь ты можешь идти домой. Ты не выспался и из-за этого не ясно соображаешь, вот и напридумывал себе черт знает что.

— Но Джей…

— Иди домой. — По прежнему тепло улыбаясь, твердо произнесла она. — За меня не беспокойся. Я счастлива.

Похоже это заявление подвергло Джека в некоторый шок и не сразу сообразив, что Джейн уже ушла, поспешно скрывшись за входной дверью, он наконец опомнился и поспешил вдогонку. Но не успел сделать и шага, как вдруг оказался в руках своего лютого противника. Схватив его за ворот пиджака, Стивен тихо произнес:

— Единственное почему я сейчас не переломаю тебе все ребра — это Джейн. Я не хочу лишать ее такого, хоть и никудышного, но все же друга. Так что проваливай, пока кости целы.

Очутившись в мгновение ока на свободе, Джек злобно прищурился и быстро достав что-то из своей машины, вновь подошел к Стивену.

— Как я понимаю, это твоя работа? — Выкрикнул он, бросив в стоящего напротив мужчину свернутую газету.

Бело-черные листы упали на дорогу возле его ног, но Стивен так и не пошевелился. Не вытерпев такого невозмутимого спокойствия противника, Джек раздраженно проговорил:

— По тебе тюрьма плачет!

— Дю Ван, — с холодной улыбкой, тихо обратился к нему Стивен, — если я тебя ещё хоть раз увижу рядом с Джейн — пеняй на себя.

От его зловеще-спокойного тона, по спине Джека заструился липкий, морозный пот.

— Но… но… — Возмущенно начал он. — Мы же просто старые друзья.

— Эти сказки ты будешь другим рассказывать. — Невозмутимо произнес высокий брюнет. — А сейчас сделай то, что попросила тебя леди: иди уже домой!

Понимая, что спорить бесполезно, а оставаться здесь и дальше, грозит, скорее всего, и вправду серьезными травмами, Джек молча ретировался.

— Я этого так не оставлю! — Крикнул он напоследок, выглянув из окна своей машины. — Только попробуй причинить ей вред и тогда я за себя не ручаюсь!

Проводив этого юного глупца взглядом, Стивен подобрал газету. Это были свежие новости Марселя, в которых на первой же полосе располагалась одна очень занятная статья. Мельком просмотрев пару верхних строчек, он слегка усмехнулся, затем более подробно ознакомился с напечатанным материалом, автор которого по всей видимости был очень склонен к излишнему драматизму.

"Вчера ночью были задержаны двое очень опасных преступников. Однако даже несмотря на их мрачное прошлое, вся жандармерия Марселя пребывает в ужасе от тех телесных повреждений, что нанес им неизвестный. Жандармам не потребовалось много времени, чтобы узнать что эти двое намеривались напасть на одну из юных девушек, которая вчера прибывала в ночном клубе "Mistral". Как сообщил один из преступников, приказ шел от некого Джонатана О'Мара, больше известного в своем кругу под кличкой "Старый Джо". Местные власти уже давно…"

Увидев краем глаза вышедшую из дома Джейн, он опустил газету.

— Что-то случилось? — Встревожено спросил он, заметив ее взволнованное состояние.

— Только что звонили из жандармерии. Интересовались как я. — Слегка дрожащим голосом ответила девушка. — И ещё они сказали, что сейчас мне опасно гулять одной по улицам города. Они неуверенны в моей безопасности.

— Но ты не одна. — Мягко возразил Стивен, привлекая ее в свои объятия. — Ты со мной. А значит тебе незачем волноваться.

— Стивен, я боюсь. — Спустя минуту, честно призналась она.

— Все будет хорошо. — Нежно заверил он, поглаживая ее дрожащую спину. — Я никому не дам тебя в обиду, чего бы мне это ни стоило.

Слегка приподняв ее подбородок, он ласково посмотрел ей в глаза.

— Ты мне веришь?

От его мягкой улыбки сердце Джейн воспарило к небесам.

— Конечно я тебе верю. — Тихо отозвалась она. — Я верю тебе, как никому на свете.

Проведя с Джейн весь день на пляже, Стивен как только мог пытался развеселить то и дело вздрагивающую от любого шороха испуганную девушку. Но постепенно беззаботное настроение Джейн восстановилось и она мечтая лишь о крепких объятиях любимого, радостно смеялась вместе с ним.

Не заметив как быстро пролетел день, девушка печально прощалась раскаленным диском уходящего за горизонт солнца.

— Ты готова?

Обернувшись, Джейн увидела темноволосого мужчину одетого в вечерний черный костюм. Единственным выделяющимся предметом была белоснежная рубашка, на воротнике которой красовалась черная бабочка. Он был потрясающе красив. Со своей врожденной сексуальностью он мог запросто заткнуть за пояс любого голливудского киноактера.

Девушка перевела сбившееся дыхание.

— А мы куда-то идем? — Как можно спокойнее спросила она.

— Да. — Кротко ответил он, облокачиваясь плечом о дверной косяк.

— Хорошо. Дай мне полчаса.

Проходя мимо него, Джейн вдруг почувствовала его руку у себя на плече. Вопросительно оглянувшись она столкнулась с парой пронзительных глаз.

— Я буду очень сильно ждать. — Тихо прошептал он, завершая свои слова глубоким поцелуем, от которого тело девушки вмиг покрылось десятками тысяч возбуждающих мурашек. Чувственно облизнув губы после столь дразнящего поцелуя, она перевела дыхание и поспешила наверх за вечерним платьем.

Выбрав длинное, слегка расклешенное к низу белоснежное платье от "Дольче", она поспешно наложила на лицо вечерний макияж и спустилась вниз.

Глава 11

— Так, может быть, ты все же поделишься со мной и скажешь куда мы едем? — В который раз спросила Джейн сидящего за рулем мужчину.

Она уже использовала все свои самые лучшие приемы, но Стивен был просто неумолим. Слегка улыбаясь, он лишь только отрицательно качал головой.

Увидев впереди яркие огни местного аэропорта, Джейн иронично произнесла:

— Может нам просто заехать в аэропорт и поужинать в местном кафетерии? Говорят, там подают отличные круасаны.

Каково же было ее удивление, когда оказалось что их машина едет как раз в строну небольшого аэропорта.

— Хочешь сказать, что мы полетим куда-то ради одного ужина? — Недоверчивым тоном обратилась к мужчине девушка.

— Терпение. Скоро сама все поймешь. — Проронил улыбающийся Стивен, паркуясь на специальной стоянке для V.I.P. персон.

Приобняв Джейн за талию он поспешил провести ее через охрану аэропорта.

Оказавшись вновь на свежем воздухе, Джейн заинтригованно смотрела по сторонам. Она и не знала, что выйти на взлетное поле оказывается бывает так просто. Пару слов охране и вуа-ля, ты стоишь прямо на взлетной площадке, посреди огромных многотонновых машин. Проведя ее немного вперед, Стивен остановился и перед ее взором предстал небольшой реактивный самолет, трап к которому уже заранее подвели к люку.

— О, Господи! — Едва слышно прошептала Джейн огладывая по сторонам этого белого красавца.

Слегка подтолкнув ее вперёд, Стивен стал подниматься следом. Очутившись внутри, Джейн ни сколько не поразилась богатой отделке салона. Казалось, Стивен вообще не любил мелочиться.

— Это… — Она ещё раз огляделась вокруг. — Это твой самолет? — Почти шепотом спросила девушка.

Слегка улыбнувшись в ответ, он указал рукой на мягкое кресло и отдав по внутреннему телефону приказ пилоту, сел рядом с ней.

— Господи, он же наверняка стоит бешеных денег?! — Все ещё не придя в себя, тихо продолжала она. Ее семья, конечно, считалась далеко небедной, однако всем им было ещё очень далеко до Стивена. — Скажи, а каково это быть владельцем такого многомиллионного самолета?

— Двух самолетов. — Тихо поправил он.

— Двух? — Изумлению Джейн не было предела. — Хочешь сказать, что у тебя есть ещё один?

— Был. — Внезапная грусть в его голосе не могла укрыться от нее.

— Что-то случилось? — Понимая, что этот вопрос ведет в ту скрытую часть его жизни, о которой он не любил распространяться, Джейн все же решилась попытать удачи.

Сглотнув подступивший к горлу ком, мужчина посмотрел в иллюминатор.

— Он разбился. — Глухо выдавил он из себя, отчего Джейн сразу же поняла, что ненароком задела слишком больную тему.

Решив всеми способами исправить свою оплошность, она, точно так же как и ранее Стивен, начала шутить и смеяться, заставляя его тем самым оставить мрачные воспоминания далеко в прошлом.

Приземлившись в Парижском аэропорту имени Шарля де Голя, они пересели в ожидавший их длинный черный лимузин.

— Боже, — благоговейным шепотом, отозвалась девушка, смотря в окно на яркие мириады огней Марсового поля, — я чувствую себя золушкой отправившийся на бал.

Переведя взгляд на сидящего рядом Стивена, она с улыбкой добавила:

— Только вот мой принц уже рядом со мной.

Взяв небольшую ладонь Джейн в свои руки, мужчина медленно приподнес ее к своим губам, запечатлив на внешней стороне свой нежный поцелуй.

— Вчера был твой день рожденья. — Тихо отозвался он. — Но по иронии судьбы ты так и не насладилась своим праздником. Так давай же опустим все условности и отпразднуем твое совершеннолетие сегодня… только вдвоем.

О таком она и мечтать не могла. Бездонные заполненные счастьем глаза с безграничной любовью посмотрели на него.

— Спасибо. Это самый лучший подарок в моей жизни. — Нежно прошептала она и не в силах сдержать знойный порыв страстно прильнула к его жестким губам.

Стивен и сам не знал, что с ним происходит, но держать эту девушку в своих руках было для него настоящим блаженством. Она очаровывала, одурманивала и просто порабощала его своей невинной открытостью и столь чистой любовью. Прижав ее к себе, он блаженно вдохнул нежный аромат ее волос и отстранив немного свою голову весело поинтересовался:

— Дженни, это твой настоящий цвет волос?

Почти усыпленная собственным счастьем она, не отрываясь от его широкой груди, глухо ответила:

— Боюсь, я тебя разочарую — я самая обычная брюнетка. Мне просто нравится оттенок красного дерева, вот я в него и крашусь периодически. Сесилия говорит, что я ещё ищу себя, но скоро перестану экспериментировать и успокоюсь.

Нежно теребя в руках ее длинные пряди, Стивен улыбнулся.

— И в какие же цвета ты ещё красилась?

— Тебе лучше не знать. — Непристойно хмыкнув, отозвалась проказница.

— И все же?

— Ну-у… в пятнадцать лет, например, я вернулась от подруги с ярко-зелеными волосами.

— Да ладно?! — Едва не поперхнувшись собственным смехом, как можно спокойнее произнес мужчина. — Представляю как тебе, наверное, досталось.

Джейн слегка пожала плечами.

— Да не особо и досталось. Отец, конечно, поначалу был жутко недоволен. Но Сесилия его твердо заверила, что я сделала правильный выбор, так как в том году зеленый цвет был как раз в моде! Да и к тому же она решила, что новый стиль очень подходит к моим глазам.

Невозмутимое спокойствие Стивена не выдержало и дало трещину.

Весело засмеявшись последнему сравнению, он вновь привлек немного засмущавшуюся девушку к своей груди.

— Боже, Джейн, клянусь, ты неподражаема!

— Я знаю. — Весело улыбнулась она. — Сесилия постоянно твердит мне об этом.

Немного погодя, когда его легкие перестали разрываться от бурного смеха, он вновь стал серьезен.

— А почему ты называешь свою бабушку по имени?

Глубоко вздохнув, Джейн немного поерзала на его коленях и, наконец, найдя комфортную зону, прислонилась щекой к его плечу.

— Видишь ли, все женщины в нашем семействе очень щепетильны в вопросах собственного возраста. И мы сделаем все на свете, лишь бы собеседник так и не понял цифру нашего жизненного пути.

И во второй раз за последние пять минут в полутемном салоне послышался его задорный смех.

— Это уж точно! — Переведя дыхание подтвердил он и мельком взглянув в окно, быстро добавил. — Ну вот мы и приехали.

Дождавшись ладони Стивена Джейн нетерпеливо вышла из лимузина и оказалась в одной из самых прекрасных частей города. Перед ней возвышалась всемирно известная Эйфелева башня, притягивающая к себе взгляд своими золотисто-зелеными огнями.

Взяв Джейн под руку Стивен повел ее прямо к центру столь чудесного творения. Без лишних вопросов девушка с сияющей улыбкой, возбужденно оглядывалась по сторонам. И хотя время посещения башни уже давно истекло, повсюду стояла масса туристов. Обойдя шумную толпу, Стивен провел свою даму в специальный гостевой лифт.

Возвышаясь все выше и выше над землей, Джейн взволнованно прошептала:

— Ущипни меня.

— Что? — Словно не расслышав, переспросил мужчина.

— Ущипни меня! — Вновь повторила она. — Иначе я просто не переживу того ужасного разочарования, когда проснусь утром одна в своей постели.

Мягко улыбнувшись, Стивен обнял ее за плечи.

— Ты не спишь. — Ласково шепнул он ей на ушко. — И боюсь, тебе придется забыть, что такое просыпаться одной по утрам.

От его многообещающих слов Джейн поглотила волна безграничного счастья.

— Обещай мне, то ты не уйдешь от меня ни завтра, ни в последующие дни! — Подняв к нему лицо, взволновано попросила она. — Обещай мне это!

Она понимала, что просила от него слишком многого, но в то же время, даже этого, ей казалось, сейчас будет недостаточно.

— Обещаю. — Спустя пару секунд, наконец, тихо произнес он, проведя большим пальцем вдоль ее мягкой щеки.

Расслабленно выдохнув, девушка нежно улыбнулась и повернулась к плавно расходящимся дверям.

В ту же секунду ее настигла новая череда восторженных эмоций.

Прямо перед ними растелился огромный зал изысканного ресторана "Жуль Верн". Красивая песня Эдиты Пиаф одурманивала слух вновь пришедших гостей. Немного удивившись от того, что в помещении кроме них больше никого не было, Джейн удивленно посмотрела на Стивена.

— На сегодняшнюю ночь этот ресторан принадлежит лишь нам двоим. — С легкой улыбкой пояснил он, проводя ее в цент зала.

Отделанный в бардовых тонах этот милый ресторанчик выглядел как маленькая затерявшаяся капля воды посреди бескрайнего бурлящего океана.

Свет был мягко приглушен и подойдя к широкому окну, Джейн с изумлением посмотрела через него. Здесь на высоте ста двадцати пяти метров над землей весь Париж был как на ладони. Вечно веселая ночная жизнь города была в своем великолепии.

Париж был прекрасен! Со всей своей великой историей, со всеми своими яркими огнями пляшущими в такт с красивыми мелодиями — этот город не мог оставить после себя холодных сердец. Не даром во всем мире он был по праву прозван городом любви и романтики.

Так же как и не даром сегодня ее сюда привез Стивен. Оглянувшись к стоящему позади нее мужчине, Джейн в который раз за этот вечер усомнилась всей реальности происходящего.

Отодвинув для нее стул, он дождался пока девушка займёт свое место, затем сел напротив. Словно появившийся из ниоткуда официант раздал меню и зажег за их столиком небольшую свечу.

— Здесь столько всего! — Вслух поразилась Джейн, окинув взглядом широкие листы всевозможных блюд.

— Сегодня специально для тебя на кухне трудится один из известнейших поваров Франции, так что смело выбирай самые изысканные блюда.

Заказав свежее утиное фуа-гра с картофельным пюре, Джейн озадаченно посмотрела на длинный список десертов. Наконец остановив выбор на лимонном суфле, подающимся вместе с дикой земляникой и специальным подогретым соком, девушка облегченно закрыла меню и с интересом посмотрела на Стивена. Тот в свою очередь очень быстро определился, выбрав лангуста с черными трюфелями, а так же соте из овощей. Из напитков он заказал бутылку нейтрального белого вина "Пино Нуар".

Поразившись быстроте его выбора, Джейн заинтригованно спросила:

— Ты наверное часто здесь бываешь?

На его вопросительный взгляд она быстро пояснила:

— Ты едва заглянул в меню и тут же уверенно выбрал блюдо, в то время как мне потребовалось не меньше двадцати минут, чтобы только разобраться что к чему.

Слегка улыбнувшись в ответ, мужчина проговорил:

— Ты права. Я действительно здесь не в первый раз. Владелец этого ресторана мой давний друг, который узнав, что я сегодня прибуду в Париж с одной очень красивой леди, немедленно распорядился о том, чтобы мы непременно заглянули в его "Жуль Верн"… и вот мы здесь.

— О! — Восторженно произнесла девушка. — При первой же возможности передай ему от меня огромное спасибо.

— Обязательно. — Облокотившись о спинку стула, проронил Стивен.

Вновь посмотрев на восторженное лицо Джейн, он почувствовал как участилось его дыхание. Его очаровательный, просто совершенный ангел поражал своей чистотой. За всю свою жизнь он ещё не встречал человека столь открытого и волнующего его, как Джейн Грей.

Когда вновь появился официант держа на ладонях аппетитно пахнущие блюда, Стивен даже не взглянул на него. Она одна была предметом его мечтаний. Поражаясь самому себе, как же он мог так сильно проникнуться к этой девушке всего за пару дней знакомства, мужчина криво усмехнулся и просто решил плыть по течению… вместе с ней.

Поведав ему практически всю историю своей жизни, Джейн то и дело задорно улыбалась, вспоминая тот или иной случай из детства.

— Да, — весело заметил Стивен, — вижу ты была ещё та сорвиголова! Веселое детство, ничего не скажешь.

Промокнув салфеткой крошечные слезинки, вызванные безудержным смехом, Джейн тихо спросила:

— А разве детство не должно быть таким? Разве твое детство было хуже моего? Давай, поделись со мной своими веселыми историями!

— Боюсь, что у меня таковых нет. — Слегка покачав головой, отозвался он. И видя как Джейн уже было собралась возразить, поспешно пояснил. — В восемнадцать лет я ушел из дома в поисках пристойной работы, которая бы приносила хорошие деньги.

Едва не раскрыв рот от такой новости, Джейн во все глаза посмотрела на сидящего напротив нее мужчину.

— Но… но в восемнадцать лет — это не каждому под силу. — Только и смогла сказать она.

Печально улыбнувшись в ответ, он как бы невзначай проговорил:

— А ещё шесть лет до этого я целыми днями проводил то в лавке мясника, разделывая мясо домашнего скота, то на стройке, работая за сущие гроши, на которые-то и семью невозможно было продержать.

Охваченная внезапной болью за отобранное детство практически маленького мальчика, Джейн поспешно потупила глаза, боясь выдать свои предательские слезы.

— Эй, — наклонившись через стол, мягко проговорил он приподнимая ее подбородок. Заметив в ее глазах неодолимую печаль, мужчина ласково улыбнулся, — не все так уж плохо, как кажется. Мне повезло и через пять лет я вновь вернулся в лоно любимой семьи. Правда на этот раз мой кошелек не был таким пустым как прежде.

Джейн грустно улыбнулась. Конечно она была рада за него, но ей с трудом представлялось как же можно прожить целых пять лет вдали от своей семьи?! Остаться совершенно одному в этом жестоком мире было равносильно самоубийству.

Отогнав прочь печальные мысли, она заинтригованно спросила:

— А как ты разбогател? Нашел какой-нибудь древний клад или что-то в этом роде?

От ее звонкого голоса на его душе стало так тепло, что казалось, любые мрачные сюжеты прошлого уже никогда не доставят ему той невыносимой боли при их воспоминаниях.

— Если бы. — Усмехнулся он. — Все складывалось совсем не так, как я думал. Идей у меня было много, но вот возможностей, увы, мало. Всё что я ни начинал — требовало либо немалых денег, либо очень хороших связей. Не имея за душой ни того ни другого, я уже было отчаялся, как вдруг познакомился с одним молодым парнем, который был младше меня на пять лет, однако имея богатую семью, у него уже тогда водились солидные деньги. — Вспомнив тот случай губы мужчины тронула искренняя теплая улыбка. — Джеймс Холт был единственным человеком, кто поверил в меня и рискнул вложить в мои идеи весь свой капитал. Всего лишь через год вложенная сумма округлилась в четыре раза, а ещё через два — принесла нам обоим ни один миллион. Вот с этого-то все и началось. Теперь мы с ним полноправные партнеры и просто хорошие друзья.

Искренне радуясь за Стивена, Джейн поблагодарила судьбу за то, что на его пути появился такой достойный человек, не давший ему погубить свою мечту.

— Ну а дальше все было очень просто: вернувшись домой я первым делом купил двухэтажный особняк для своих родных в тихом районе Сан-Франциско.

— Ты живёшь в Сан-Франциско?

— Жил. Мои повседневные дела то и дело приводили меня в Нью-Йорк, где я и живу уже два года.

— Понятно. — Только и смогла сказать Джейн.

Боясь, что своими словами она сможет ненароком прервать столь неожиданные откровения Стивена, она все же рискнула спросить:

— А у тебя большая семья?

Встав из-за стола, он снял пиджак, повесив его на спинку стула и достал что-то из внутреннего кармана.

Раскрыв кожаное портмоне, мужчина с любовью взглянул на лежащий в нем небольшой снимок. Достав старую фотокарточку он протянул ее девушке.

— Это моя семья.

Посмотрев на немного пожелтевший от времени снимок, Джейн с трудом узнала лицо серьезного мальчика держащего на коленях маленькую улыбающуюся девочку. Помимо них на снимке было ещё трое человек. Светловолосая женщина мягко улыбалась держа под локоть высокого мужчину, а впереди них, рядом со Стивеном стоял ещё один мальчик.

— Это, — указав пальцем на взрослую пару, пояснил он, — мои мать и отец. Спустя два года после этой фотографии мой отец остался вдовцом с тремя детьми. Я сижу на стуле держа на коленях Викторию, мою проказницу-сестренку.

Окинув взглядом веселую белокурую девочку, Джейн не заметила как сама улыбнулась.

— Это Николас — мой младший брат и средний ребенок в нашей семье. Сейчас он помогает мне вести дела в Сан-Франциско.

— У тебя очень красивая семья.

— Да, особенно сестра. — Он убрал снимок обратно в портмоне, взамен доставая другой, более поздний. Со снимка на Джейн смотрела белокурая задорно улыбающаяся взрослая девочка.

— Это Виктория — гордость всей фамилии Блэк. Она единственная, кто унаследовал золотистые волосы матери и прозрачно-голубые глаза. Мы же с Ником полностью в отца.

— Да, — тихо отозвалась Джейн, все ещё смотря на фотографию, — она вырастит настоящей красавицей.

— Этого-то я и боюсь. — С усмешкой отозвался Стивен.

— А сколько ей сейчас?

— Четырнадцать. Так что думаю, у меня ещё есть время хорошенько запостись боеприпасами, пока дом ещё не осадили женихи их соседних домов.

Улыбнувшись его словам, Джейн отдала фотокарточку.

— А что сейчас делает твой отец?

— Он, скажем так, вышел на раннюю пенсию. Занимается в основном рассадами на заднем дворе. — Мягко улыбнувшись, ответил мужчина. — Из-за его больного сердца ему пришлось оставить… — Он вдруг запнулся, словно обдумывая следующие слова. — … работу и поселился в новом доме.

— И кем же он работал?

— Тебе лучше сесть поудобней. — Усмехнулся он. — Мой отец всю свою жизнь посвятил Богу. Он католический священник в отставке.

— Ты… ты не шутишь? — Еле проговорила она.

— Нет.

— О, Боже!

— Это как раз любимое выражение моего отца.

— Да нет… Не подумай ничего плохого. Просто… просто зная тебя, и тот стиль в котором ты живешь я… я никогда бы не подумала…

— Что я сын священника? — Мягко подтолкнул он ее.

— Да. — Тихо закончила девушка.

— Джейн, — немного нахмурившись, серьезным голосом проговорил Стивен, — я далеко не святой, порой слишком темпераментный и подозрительный, но я такой — какой есть. И я не хочу меняться.

— Тебе и не нужно. — Быстро произнесла она. — Кем бы ты ни был, для меня ты навсегда останешься самым лучшим мужчиной на свете. Столь доброго и самоотверженного человека я ещё не встречала.

Со вздохом запустив пальцы в волосы, Стивен рассеянно посмотрел на Джейн. Ещё никогда и ни перед кем он не изливал свою душу. Суровая правда жизни многому его научила. Ему следовало бы немедленно прекратить этот разговор и бежать от нее куда подальше. Но он не мог. И не хотел. Впервые в жизни ему было столь хорошо и спокойно на душе, что никакие призраки прошлого не могли отнять у него этот благоговейный момент.

— Дженни, — тихо сказал он, улыбнувшись своей сказочной фее, — боюсь я совсем не такой каким ты меня представляешь.

— Может быть. — Вполне серьезно произнесла она. — Но ты именно тот, кто мне нужен!

— Беги от меня пока ещё не слишком поздно. У тебя еще есть шанс.

— Нет. — Медленно качая головой, упорно возразила девушка. — Я хочу всегда быть только с тобой!

Протянув руки через стол Стивен обхватил ладони Джейн и чуть крепко сжал их. В его глазах читалось столько благодарноти и тепла, что она радостно улыбнулась в ответ.

Но вот его взгляд снова стал отчужденным и далеким. Поняв, что что-то не так, девушка озабоченно свела брови.

— Ты помнишь, как ты спросила, что случилось с моим вторым самолетом?

— Давай сейчас не будем говорить об этом. — Почувствовав как задрожало ее сердце, быстро вставила Джейн.

— Но я хочу поговорить. — Настойчиво произнес он. — В том самолете разбилась моя бывшая жена и… — Он с силой выдохнул. — … и мой сын.

Вздрогнув от этой новости, Джейн слегка дрожащим голосом произнесла:

— О Боже, Стивен, мне очень жаль. — Немного просидев в молчании она, наконец, вновь почувствовала в себе силы для продолжения разговора. — Это… это очень больно терять любимых людей — я знаю.

— В ту ночь Джессика тайком забрала его из нашего дома. Она прекрасно знала, что собирается сильный ураган, но, — его голос дрогнул и сердце Джейн защемило от неизлечимой муки таившейся в его серых глазах, — но все равно отдала приказ, собираясь скрыться от меня на моем же самолете. И ей эта попытка удалась. Я никогда их больше не видел. Они попали в штормовую зону, пилот не справился с управлением и самолет упал на чье-то заброшенное поле. Я винил себя в их смерти, даже после того как узнал, что Джессика просто очень спешила к своему давнему любовнику, видимо пообещавшему ей что-то лучшее, чем смог дать я. Как бы там ни было, но смерть невинного ребенка лежит и на моих руках.

Встав со своего места, Джейн обошла стол и сев перед ним на корточки, положила свои ладони поверх его колен.

— Я… я соболезную, Стивен. Мне так жаль. Очень жаль.

— Не плачь. — Мягко прошептал он, поднимая ее с корточек и садя себе на колени. — Не плачь, мой ангел. Ты заслуживаешь только света и тепла, а не горьких слез и угрюмой печали. Джейн, — приподняв ее подбородок, он заглянул ей в глаза, — ты сделала невозможное — ты вновь научила меня смеяться и быть счастливым. Спасибо тебе за это.

Приблизив свое лицо к нему, она тихо прошептала:

— Я хочу всегда быть с тобой.

Слегка покачав головой, Стивен с печальной улыбкой ответил:

— Это только слова. Ты ещё слишком молода, чтобы думать об этом.

Тогда быстро поднявшись с его колен, она стремительно подбежала к своей сумочке. Достав из нее тонкую шариковую ручку, она наспех написала поверх небольшой бумажной салфетки:

"Я хочу всегда быть только с тобой.

Навеки только твоя, Джейн Грей"

Вернувшись к нему она свернула салфетку вчетверо и положила в нагрудный карман его рубашки.

— Теперь это больше чем просто слова!

И тут, заглянув в ее одурманивающие изумрудные глаза, Стивен пронял, что пропал. Крепко обняв ее за плечи он утонул в бездне опьяняющего поцелуя.

Вернувшись под утро Стивен страстно любил ее, не пропуская ни одной клеточки ее гибкого тела. Джейн извивалась, кусала, дразнила, умоляла — делала всё, чтобы он ускорил движения. Но он не торопился. Тщательно исследуя каждый ее изгиб, он смаковал каждое мгновение проведенное с ней, и радовался как ребенок, оттого что эта девушка принадлежит лишь ему одному. Видит Бог, он боролся и сопротивлялся, но ее колдовство оказалось намного сильнее. Он не знал, что их ждет впереди, но одно он знал точно: он сделает все на свете, даже встанет на путь раскаявшегося грешника, лишь бы Джейн была с ним счастлива.

Глава 12

— Нет, правда, — продолжала настаивать Джейн, с упреком глядя на стоящего рядом мужчину, — я хочу сначала сама поговорить с отцом. Ты не знаешь его темперамент…

— В темпераментности мне не занимать. Джейн, я просто…

— А я говорю: нет! Я поговорю с ним первая! — Уперев руки в бока, упрямо произнесла она, но тут же поняв, что криками и детскими капризами от него ничего не объешься, быстро сменила тон на более мягкий. — И раз уж ты так сильно хочешь увезти меня с собой, то, пожалуйста, не спорь. Я знаю своего отца гораздо лучше.

Нехотя согласившись, он все равно неодобрительно покачал головой.

— И все-таки я считаю, что сам должен объясниться с твоим отцом.

— И объяснишься. — Джейн мило улыбнулась. — Но только немного позже.

Подойдя к нему вплотную, она положила руки ему на плечи и, поднявшись на носочки, чмокнула его в подбородок.

— Отвезешь меня домой, я хочу немного подготовиться к предстоящему разговору. — Но тут же заметив его недовольный взгляд, поспешно проговорила. — А всего через пару часов, когда ты заедешь за мной снова, мы с тобой, наконец-то, сможем не таясь уехать куда глаза глядят.

Это предложение ему совсем не понравилось, но вот ее последняя идея — уехать куда глаза глядят, вызвала в нем живой интерес. Приобняв девушку за талию, Стивен все же хмуро заметил:

— А почему ты хочешь готовиться к разговору именно дома? Здесь нельзя?

Джейн виновато покачала головой.

— Здесь ты меня будешь постоянно отвлекать, а мне сейчас нужен ясный ум.

Тяжело вздохнув, он спрятал обиду за мягкой улыбкой.

— Значит, мне тут придётся целый вечер сходить с ума в одиночестве, потому что кое-кому, видите ли, нужен ясный ум?!

— Да. — Лучезарно улыбнувшись, быстро проговорила она.

Еще раз вздохнув, он, наконец, сдался, поддавшись жалобному выражению ее пленительных глаз.

— Хорошо. Но ровно в десять я как штык буду у тебя!

— О'кей!


Взмахнув напоследок рукой Стивену, она отперла дверь своего дома.

— До десяти! — Послышался позади мужской голос.

Шум удаляющегося мотора заглушил ее последующие слова:

— До десяти. — Повторила Джейн и зашла в пустой дом.

Включив свет в прихожей, девушка заперла дверь на ключ и первым делом забежала на кухню. От стоящей в последние дни невыносимой жары ее постоянно мучила жажда. Налив себе большой стакан апельсинового сока, она тут же отпила половину и, оставив остаток на декоративном столике в гостиной, побежала в свою комнату за записной книжкой. Найдя телефон отеля, в котором остановился отец, девушка вновь неторопливо спустилась вниз.

Забравшись с ногами на мягкий диван, Джейн слегка свела брови, подыскивая в уме нужные слова. Но сказать родителю о том, что она всего пару дней назад познакомилась с мужчиной, который был на восемь лет старше, а затем горячо полюбила его и теперь без оглядки собирается уехать с ним в Соединенные Штаты — оказалось не так-то просто. Озадаченная она потянулась за полупустым стаканом и залпом допила оставшийся сок.

Говорить все в лоб — ей не хотелось, но и скрывать свою связь со Стивеном — тоже не имело смысла. Как бы отец не списывал все эти эмоции на ее молодость и неопытность, сердце Джейн знало правду. Будь, что будет. Она не собирается прятать свои чувства от кого бы то ни было.

Взяв радиотелефон, девушка начала набирать нужные цифры.

Постепенно в глазах стало рябить. Тело в считанные секунды налилось свинцовой тяжестью. Сфокусировать взгляд на мелких раздваивающихся деталях становилось все сложней и сложней. Отложив телефон, девушка попыталась встать.

Ватные ноги с трудом сделали шаг в сторону.

— Что со мной происходит? — Как в бреду произнесла Джейн и, сделав ещё пару шагов, рухнула на пол сильно ударившись головой при падении.

Немного поодаль, в тени за всей этой драматической картиной наблюдал темноволосый мужчина. Скривив губы в довольной ухмылке, он не спеша подошел к лежавшей без сознания девушке.

— Что произошло? — Насмешливо вспомнил он ее недавний вопрос. — Удивительно до чего порой бывают эффективными, казалось бы, такие древние средства, но хорошая порция морфея и птичка снова в клетке.

Присев на корточки, мужчина слегка дотронулся до ее мягких губ и, проведя по ним большим пальцем, презрительно произнёс:

— Дурочка, ты что же думала, что я так просто позволю тебе уйти? Нет, не выйдет! — Подняв обмякшее тело на руки, он направился в сторону винтовой лестницы. — Пойдем золотце, нам с тобой ещё как следует нужно подготовиться к десяти часам.

Тихо простонав что-то во сне, Джейн снова впала в забытье.

— Молись, чтобы твоему обожаемому любовнику понравилось это представление и он без лишних разъяснений исчез с моего горизонта, иначе… — Со злобной усмешкой, он посмотрел на спящее личико своей пленницы. — Мы же не хотим, чтобы с ним что-то случилось?! Ведь так, моя куколка?

Громко рассмеявшись, Жером открыл дверь спальни и зашел внутрь.


Он не выдержал.

Заглушив мотор на полчаса раньше установленного срока, Стивен вышел из машины. В доме было тихо. Из всех комнат, свет горел лишь в одной спальне на втором этаже. Уже было позвонив в звонок, мужчина вдруг заметил, что входная дверь слегка приоткрыта.

Дурное предчувствие завладело им. А что если…?

Быстро вбежав в дом, он стремительно бросился к винтовой лестнице, ведущий на второй этаж. Тяжело дыша, Стивен резко распахнул дверь спальни, из-под которой едва заметно лилась полоска приглушенного света… и застыл, как вкопанный.

Россыпь огненных волос разметалась по смятой постели. Легкая атласная простыня едва прикрывала ее обнаженное тело. Лежа в обнимку с другим мужчиной, Джейн мирно спала на чужом плече. Беспорядок царивший в спальне так ясно ему говорил о страстных минутах проведенных ей с другим.

Сердце в груди остановилось и с тупой болью во всем теле разорвалось на части.

"Дурак! Какой же он был дурак, поверив этой лживой девчонке!"

С трудом сдерживая себя от того, чтобы немедленно не наброситься на нее и не потребовать пускай и никчемных объяснений, он с силой сжал руки в кулаки.

В последний раз окинув взглядом ее умиротворенное лицо, мужчина с болью сглотнул подступивший к горлу ком.

"Дженни, как же ты могла?" — Почти вслух спросил он.

Но какая сейчас уже была разница? Резко развернувшись, Стивен навсегда покинул ее дом.

Услышав шум захлопнувшийся входной двери, Жером мстительно улыбнулся.

— Ух, еле успели, детка! А твой мачо слишком нетерпелив и вовсе не так пунктуален, как кажется.

Посмотрев на сладко спящую Джейн, он лениво коснулся губами ее полураскрытых губ. Но как бы хороша не была его нареченная, его не очень-то возбуждали женщины лежавшие в постели мертвым бревном. Поэтому, не получив должного удовольствия от поцелуя, он скривил губы и, достав из-под своей подушки заранее приготовленный пистолет, на случай если вдруг дело приняло бы неожиданный поворот, быстро встал с кровати.

Он бы конечно охотно повалялся в посели, но ему ещё предстояло сделать уйму работы, прежде чем покинуть дом.

Одевшись, Жером потянулся к разбросанным во всей комнате вещам Джейн.

— Ну что, детка, — надевая на нее белую майку, насмешливо прошептал мужчина, — посмотрим к кому ты завтра прибежишь, узнав, что твои принц так нежданно-негаданно смылся из страны.

Ровно через час, после того, как он благополучно разыграл весь этот спектакль, Жером медленно смаковал шампанское, празднуя свой маленький триумф в полном одиночестве.

Услышав, как открылась стеклянная дверь задней веранды, он не спеша оглянулся к посетителю.

— А, это ты, братец. — Тихо проговорил он, наливая золотую жидкость во второй фужер. — Как раз вовремя, чтобы отметить нашу небольшую, но очень важную победу! Все прошло как мы и планировали: скоро эта маленькая дрянь вновь сама прибежит ко мне, а мы…

Подняв голову Жером запнулся на полуслове. Его округленные глаза изумленно таращились на черный ствол направленного на него пистолета.

Он даже не успел закричать. Пуля, угодившая точно в лоб, лишила его такой возможности.

Подойдя к мертвому телу, мужчина присел на корточки.

— Ты бы лучше выпил за мою победу. — Тихо проговорил он.

И в последний раз заглянув в расширенные от ужаса глаза, он небрежно кинул на грудь убитому золотую монету.

— Это тебе за старания, братец.

Затем потушив в комнате свет, посетитель скрылся в темноте ночи.


Джейн проснулась от сильного стука в дверь, временами прерываемого громким звуком дверного звонка. Встав с дивана она со стоном схватилась за голову. Ее череп раскалывался на части. Прикоснувшись к затылку девушка громко вскрикнула — опухшая шишка, нащупываемая даже при легком касании, пульсировала в голове даже громче чем этот чертов дверной звонок. Пытаясь вспомнить что произошло, она медленно обвела взглядом гостиную. Помятый диван и сильная ломь во всем теле отчетливо говорили о том, что она, наверняка, повела здесь всю ночь. Рассеянно подняв телефон, Джейн попыталась вспомнить удалось ли ей все же дозвониться до отца прежде чем уснуть. Но подумать над этим вопросом ей так и не удалось, так как дверь буквально разваливалась на части от столь неугомонных яростных стуков.

Стивен! Он ведь должен был заехать за ней ещё вчера.

С ужасом представив какую суматоху в нем должно быть подняла, Джейн кинулась к двери.

Отпирая замок, она возбужденно проговорила:

— Стивен, прости я… Джек?! — Увидев наконец своего посетителя, удивленно воскликнула девушка. — Что ты здесь делаешь?

Отодвинув ее с дороги, возмущенный мужчина быстро зашел в дом.

— Прости, ты по-видимому не меня хотела видеть. — Чуть обижено заметил он.

— Да… То есть, нет. — Растерялась она. — Честно говоря, я думала, что это Стивен.

— Стивен! Стивен! Стивен! Стивен! — Злясь, передразнил ее мужчина. — Джей, может, хватит уже быть такой наивной дурочкой? Взгляни на жизнь хоть раз без розовых очков!

— Джек, — пытаясь никак не отреагировать на его внезапный пыл, как можно спокойнее проговорила девушка, — что с тобой?

— Что со мной? — Усмехнулся парень. — Со мной, как раз, ничего. А вот тебя, похоже, бросили!

— Что? — Нервно улыбнувшись, тихо выдохнула она. — Джек, что ты мелишь?!

Устало вздохнув, парень четко проговорил:

— Вчера поздно вечером Блэк уехал из страны!

Ошарашенная такой новостью, Джейн недоверчиво покачала головой.

— Нет. — Поспешно выдавила она из себя, но на этот раз ее улыбка выглядела менее решительной. — Этого не может быть.

— Может, может! — Продолжал упорно констатировать он. — Джей, а я ведь тебя предупреждал: это сукин сын поиграет с тобой и выбросит как ненужную вещь! И вот, пожалуйста, так все и вышло!

— Нет! — Теряя контроль, громко выкрикнула девушка, кидаясь к телефонной трубке.

— Вчера перед своим отъездом он разговаривал с моим отцом. Именно от него я и узнал эту новость. Уж моему отцу то ты веришь?

Но Джейн уже не слышала убедительных речей Джека. Набрав заученный до дыр телефонный номер, она терпеливо ожидала ответа. Но все без толку: мучительно долгие гудки не прекращались.

— Нет. — Вновь упрямо сказала она, бросая телефон обратно на диван. — Здесь должно быть какая-то ошибка. Он не мог улететь без меня. Я должна сама в этом убедиться.

Поспешно надев на плечо свою сумочку, девушка бросилась к двери.

— Ты куда? — Остановил ее взволнованный голос друга.

— К нему.

Но не успела она ещё и открыть дверь, как на пороге появились двое незнакомых мужчин в специальной униформе.

— Жандармерия Марселя, мадемуазель. — Представился один из них.

Растерянно посмотрев на их документы, Джейн отступила на шаг назад.

— А Вы, должно быть, Джейн Грей?

Медленно кивнув, девушка взволнованно произнесла:

— Да, это я. Чем могу быть полезна офицеры?

Переглянувшись мужчины, решительно зашли в дом.

— Скажите, как хорошо Вы знали Жерома Готье?

— Знала? — Настороженно спросила Джейн. — С ним что-то произошло?

— Его убили вчерашней ночью. — Бесстрастно ответил один из мужчин. — Насколько нам известно Вы были его девушкой, поэтому мы и пришли задать Вам пару вопросов.

Почувствовав как подгибаются ее колени, Джейн оперлась о стоящую поблизости тумбочку. После оглушительной новости об отъезде Стивена, смерть Жерома стала для нее последней каплей самообладания.

— Простите, что? — Как в тумане произнесла она.

— Жером Готье мертв.

Это было последнее что она услышала проваливаясь в бездонную яму ужасов и отчаянья.


Очнувшись через пару часов в своей постели, Джейн первым делом схватила вторую телефонную трубку, что была в доме и со скоростью света набрала заветный номер, надеясь все же услышать любимый голос. Но тщетно. Стивен по-прежнему не отвечал. Устремив пустой взгляд на потолок, девушка почувствовала как по ее щеке скатилась одинокая слезинка. Она отказывалась что-либо понимать и во что-либо верить.

С трудом переведя мысли от внезапно исчезновения Стивена к таинственной смерти Жерома, она вновь почувствовала как увлажнились ее глаза.

— Джей? — Дверь слегка приоткрылась и в комнате показалась голова Джека. — Можно к тебе?

Утвердительно кивнув, Джейн продолжала смотреть в потолок.

Увидев в ее глазах стоящие плотной слезы, Джек озабоченно присел на краешек постели.

— Джей, как ты?

Быстро смахнув ладонью слезинки, девушка, наконец, произнесла:

— Я в порядке. — Солгала она и быстро перевела тему. — А жандармы ещё здесь?

— Нет. Они пробыли здесь около часа, то и дело расспрашивая меня. Спрашивали возможных недругов Жерома. Ну, я и… — Он вдруг запнулся, стыдливо пряча взгляд от безжизненного лица Джейн. — … В общем, я назвал им имя Блэка.

Резко повернув голову, Джейн в упор посмотрела на друга.

Протяжно вздохнув парень разочарованно продолжил:

— Нет, это не он. У этого ублюдка есть непоколебимое алиби. По установленному экспертами времени, смерть Жерома произошла позже того, как Блэк покинул Марсель.

Проигнорировав замечание Джека о Стивене, Джейн отрешенно произнесла:

— Не могу поверить, что Жерома больше нет.

— Жандармы считают, — тихо продолжил он, — что Жером погиб от руки некого Джонатана О`Мара, с которым, как выяснилось, у него были какие-то общие дела. Вот они и хотели с тобой поговорить об этом. Но увидев, что тебе стало плохо, решили не тревожить и ограничились только мной. Однако они очень просили, чтобы как только тебе станет лучше, ты тут же связалась с ними.

Тихо кивнув, Джейн слабым голосом произнесла:

— Хорошо. Но боюсь, я мало чем смогу помочь, ведь я почти ничего не знаю о делах Жерома.

Встав с постели Джек собрался уже было покинуть комнату, как вдруг вновь оглянулся и посмотрел на Джейн.

— Хочешь, я пойду с тобой?

— Нет. — Не раздумывая ответила она. — Я справлюсь сама. К тому же, я хочу ещё ненадолго остаться дома.

— Ты все ещё ждешь его, ведь так? Думаешь, он позвонит? — Ее упрямое молчание было красноречивей любого ответа. И тут терпение Джека не выдержало. — Джей, да что с тобой?! Сколько тебе можно повторять: он бросил тебя! Ты ему больше не нужна!

— Нет, неправда! У него просто возникли какие-то срочные дела, вот он и вынужден был срочно улететь из города. Но он позвонит. Вот увидишь, он обязательно мне позвонит! — В слезах выкрикнула девушка. — Он не смог бы так со мной поступить, ведь он меня… — Резко замолчав, Джейн опустила взгляд.

— Что он тебя…? — Усмехнулся мужчина. — Любит? Боже мой, Джей, ты ещё наивней, чем я думал! Да такие как он и понятия не имеют, что означает это слово. Ты была всего лишь очередной игрушкой в его руках.

Не вынося больше этих нелепых обвинений, Джейн угрюмо посмотрела на друга.

— Да что ты вообще знаешь о нем, чтобы обвинять его в таких вещах? — Резко выкрикнула она. — Ты ничего о нем не знаешь, так что не смей говорить о нем в подобном тоне!

Выслушав ее бравую тираду, Джек грустно усмехнулся.

— Ты права, я много о нем не знаю, но одно я вижу очень ясно: он настолько заморочил тебе голову, что ты даже не видишь, или не хочешь видеть очевидных вещей.

— Уходи. — Отрешенно переведя взгляд на свои руки, со злостью прошипела она.

— Что? — Джек обомлел. Еще никогда эта милая, заботливая девушка, не разговаривала с ним в подобном, столь презрительном тоне. — Джей, я…

— Уходи! — Не задумываясь, яростно крикнула она, запуская в ошеломленного друга подушкой.

Когда же в комнате она опять осталась одна, Джейн в который раз потянулась к телефону, но ответ был один: в доме Стивена никого не было.

— Он не мог. — То и дело повторяла она, обхватив свое дрожащее тело руками. — Он не мог так со мной поступить!

Просидев в спальне ещё четыре часа, Джейн, наконец, нашла в себе силы отойти от телефона и вышла из дома. В участке ей сообщили, что пойманный всего пару часов назад Джонатан О`Мара признался в совершенных злодеяниях, в том числе и в убийстве Жерома. Это, по их словам, было самое простое дело из всех криминальных историй Марселя. Ещё раз глубоко посочувствовав девушке, ее отправили домой, посоветовав и впредь быть предельно осторожной. Вернувшись обратно, Джейн с тоской посмотрела на молчавшую трубку радиотелефона.


— Джей! — Громко крикнул Джек, неся в бумажном пакете пару свежих круасанов из ближайшей пекарни.

Вчера они впервые за всю историю их знакомства так сильно поругались и теперь, твердо решив вернуть былые отношения, Джек с самого утра прямиком направился к ней.

Подойдя к двери он задержал палец на дверном звонке и с нетерпением стал ждать хозяйку дома. Но спустя пару минут бесполезного ожидания, ему так никто и не открыл.

— Джей, соня, просыпайся! — Упорно стуча кулаком в крепкую дверь, громко проговорил он. — Утро давно настал…

Не успел он произнести и последнего слова, как дверь под натиском его руки сама приоткрылась ему навстречу.

— Что за…?! — Нахмурившись проронил мужчина, но тут же побледнев, рванулся в дом. — Джей? Джей, где ты?

Он нашел ее в дальнем углу гостиной. Сидя на полу, она громко всхлипывала, пряча лицо за согнутыми коленями. Телефонная трубка лежала рядом.

— Д-дура. — Сквозь безудержные спазмы рыданий, произнесла она. — К-какая же я была дура!

— Ну-ну, — успокаивающе прошептал Джек. Присев рядом, он нежно обнял девушку за то и дело вздрагивающие плечи, — все хорошо, Джей. Не плачь.

Но его утешающие слова имели, казалось, совершенно противоположный эффект. Приняв объятия друга она уткнулась ему в плечо и с ещё более ярыми усилиями вновь заговорила:

— Он… он так и не звонил. Я всю ночь так ж-ждала… а он… Он меня обманул! Обманул и бросил!… Но… за ч-что, Джек? За что он так с-со мной?

Тяжело прикрыв глаза, мужчина облокотился головой о стену.

— Это я виноват. Мне не нужно было уезжать и оставлять тебя с ним. Это моя вина. Прости меня, Джей.

Подняв на него свое заплаканное лицо, Джейн с грустной улыбкой посмотрела на друга.

— Т-ты ни в чем не виноват. Это я должна простить у тебя прощения. Вчера я совсем не осознавала что говорю, все мысли были только… только о нем.

Вновь упав к нему на грудь, Джейн тихо произнесла:

— Я хочу домой, Джек. Я хочу обратно в Англию! Хватит с меня уже этих летних приключений.

— Конечно. — Нежно гладя ее по волосам, успокаивающе шептал Джек. — Я сам отвезу тебя домой.

Часть II

Глава I

Англия, 2004 год.


— Камера! Камера включена?! — Взволнованно спросила возбужденная светловолосая женщина.

— Да, да! — Тут же отозвался напарник, опуская на плечо массивный агрегат. — Всё готово.

— Вон он! — Громко прошептала она. — Снимай, снимай же!

Объектив камеры тут же направился в сторону желтой спортивной машины, верх которой, на их счастье, был открыт, поэтому рассмотреть целующуюся парочку не составляло особого труда. Однако ей и этого было мало.

— Мы слишком далеко. — Прикусив губу, досадливо проговорила она.

— И что же ты предлагаешь? — Насмешливо процедил водитель фургона. — Уж не хочешь ли ты подъехать к ним впритык, притом чтобы они ещё и не заметили снимающей их видеокамеры?

— Вот именно! — Совершенно серьезно отозвалась блондинка. — Лицо его подружки все время остается в тени. — Спустя пару секунд она твердо произнесла. — Мне нужно подобраться ближе.

Кевин Мэтроу, сравнительный новичок в их слаженной команде, круто развернулся на своем месте и в упор посмотрел на эту сумасшедшую.

— Я не поеду! — Четко проговорил он. — Мы, если ты забыла, находимся на его личных владениях, совершенно наплевав на все общеизвестные права частной собственности. Этот бабовый мужик, если захочет всех нас сможет посадить за решетку, а меня, между прочим, дома ждут жена и ребенок. И у меня нет желания общаться с ними всю оставшуюся жизнь через толстое тюремное стекло. Если тебе жить надоело, сама и иди.

— Хорошо. — Беспечно отозвалась женщина и взяв вторую камеру бесшумно вылезла из черного фургона.

— Она чокнутая! — В который раз поражаясь ее бесстрашию, сурово произнес Кевин. — Нас в любой момент может засечь охрана, а она, прячась за какими-то ветхими кустами, решила подойти чуть ли не к парадному входу в его особняк!

— Да. — С теплой улыбкой, отозвался второй мужчина, продолжающий вести видеонаблюдение. — Такая уж наша Элизабет. Беспечно плюет на любые законы, лишь бы достигнуть своей цели. За это-то она и получила прозвище самого бесстрашного репортера во всем "Sky News"!

Наконец в дверь тихо поскреблись и через секунду в фургоне вновь появилась сияющая блондинка.

— Мэтт, Кевин, — радостно произнесла она, — ребята, мы сделали это! Так, — она быстро посмотрела на часы и вставила пленку в специальный видеоплеер. Прокручивая заснявшиеся кадры, женщина довольно улыбнулась, — осталось лишь послать материал в студию и в вечерний выпуск они как раз должны успеть.

— А как же босс? — Встревожено отозвался Мэтт. — Разве не нужно сначала обсудить репортаж с ним?

— Босс? — Едва не засмеялась она. — Да он мне до конца своей жизни будет в ноги кланяться за такую сенсацию! Отсылай репортаж, Мэтт! — Решительно произнесла она, затем повернулась ко второму мужчине. — Кевин, поскорей выбирайся из этих кустов и двигай к аэропорту. Что-то мне уже поднадоел этот морозный городишко. Пора домой.

— Отослал! — Наконец-то, закончив работу, отозвался Мэтт и включив маленький телевизор, заранее настроенный на канал новостей, повествующих не только о глобальных событиях в мире, но так же и о скандальных фактах в мире звезд и прочих знаменитостей, довольно улыбнулся. — Мы едва успели.

Сидящая за экраном улыбающаяся шатенка, Люси Самерроуз — ее коллега и давняя подруга, неторопливо вела заранее подготовленную речь. Но вдруг ее лицо резко оживилось и она быстро проговорила:

— Кажется, к нам только что поступили сенсационные кадры! Неподалеку от Бирмингема, нашей сотруднице Элизабет Бойл и ее съемочной группе удалось заснять весьма компрометирующую съемку с участием самого Эшли Уайта — знаменитого телеведущего на седьмом канале. На этой съемке мы видим как он, достопочтенный семьянин, развлекается с одной очень очаровательной особой…

Дальше она уже не слушала. Ее радостное ликование оглушительно прозвенело на весь салон небольшого фургончика.

— Да! Да! Да! — Радостно выпалила она. — Это лучше чем секс! Это самый лучший оргазм в моей жизни! У-ух! Так-то! Теперь этот сукин сын, Эшли Уайт, сто раз меня вспомнит, прежде чем произносить моё имя в своей дешевой передачке и еще тысячу раз пожалеет об этом вечере, подписывая бракоразводные документы!

— Отчего ты так радуешься? — Спросил ее, недоуменный Кевин. — Ты же только что разрушила его семью!

— Да все потому, что я с давних лет ненавижу таких напыщенных мужиков, которые разыгрывают из себя Богов и не задумываясь изо дня в день втаптывают кого-то в грязь! — С внезапной ненавистью ответила женщина. Но понимая, что несчастный Кевин явно не заслужил от нее такой яростной реплики и все равно никогда бы не понял истинную причину ее ненависти к такому роду людей. Весело улыбнувшись, она беспечно хмыкнула. — Так что же мне теперь, панихиду заказывать? Кевин, такова уж наша работа. И вообще, — видя по-прежнему хмурящееся лицо водителя, рассудительно продолжила она, — мы же сделали практически святое дело!

— Да ну? — Недоверчиво извлек тот.

— Ну да, — лучезарно улыбнулась собеседница, — если бы он не изменял своей жене, то и никакого репортажа-то не было б. А так, мы разоблачили очередного подонка. Его жена при разводе получит половину всего состояния и навсегда избавиться от этого неверного. Мы тоже получим кругленькую сумму за проделанную работу. Сам Эшли после этого сможет спокойно гулять со своими многочисленными барышнями без утайки от репортеров. Смотри — все счастливы!

Зазвонивший сотовый телефон, на мгновение прервал ее радостное ликование. Вопросительно оглянувшись в сторону взявшего трубку Мэтта, женщина улыбнулась в предвкушении.

— Это босс. — Спустя пару секунд сконфуженно отозвался мужчина, протягивая ей небольшой телефон. — Просит тебя. И… у него не очень-то довольный голос.

Непонимающе сведя брови, Элизабет выхватила трубку, из которой в тот же миг полились неразборчивые проклятия и не слишком-то вежливые высказывания. Поняв из этой бурной речи лишь то, что босс будет ждать ее в своем кабинете с первыми же лучами солнца, она захлопнула серебристую крышку телефона.

— Вот же болван. — Тихо прошипела она под нос и молча уставилась на дорогу. Больше никто из них до самого аэропорта так и не проронил ни слова.


— Элизабет! — Негодование Джона Талера слышалось далеко за пределами его огромного кабинета. — И чем ты только думала снимая эти кадры?!

Ничего не ответив, молодая женщина продолжала бесстрастно смотреть в пространство, стараясь как можно сильнее изолировать болящую голову от громких криков своего босса. Обычно в такие моменты она представляла себя лежащей под жаркими лучами солнца где-нибудь на краю света, подальше от дико нрава своего надзирателя. Однако яростные выпады начальника с каждой минутой становились все сильнее, напрочь разбивая ее скромную фантазию.

— Да ты хоть знаешь кого сняла в этом своем кошмарном сюжете? — Продолжал негодовать Джон. — Аманда Сноу тебе не какая-нибудь юная девица с панели. Она жена самого…! — Мужчина беззвучно затряс указательным пальцем перед своим красным, как у рака, лицом и прерывисто выдохнул. — Элизабет, моли Бога, чтобы это дело побыстрее утряслось и нас не закрыли, к чертовой матери! И, надо же, всё благодаря тебе! На этот раз ты перешла все границы дозволенного. Ты нелегально вторглась на частную собственность! Ты напала на того, кто ни тебе, ни даже мне не по зубам! Черт, уж лучше бы ты и дальше сидела на криминальных новостях. Вздумалось же ей заняться скандальными репортажами! Тоже мне, мисс справедливость! Нет, решено, после того как я улажу это дело, я непременно верну тебя на старое место. Будешь надоедать копам и мертвецам — это по крайней мере, не повлечет за собой таких кошмарных последствий!

Откинувшись на мягкую спинку кресла, мужчина перевел дыхание. Высказавшись, он почувствовал некоторое облегчение внутри, однако бодрый вид его молодой подчиненной, вновь заставил его строго нахмурить брови.

— Я признаться и сам ещё не знаю, как загладить твой проступок, но в одном я уверен точно: тебе нужно взять отпуск!

После этих слов не замечать своего босса, Элизабет больше не смогла. Резко посмотрев на его покрывшееся легкой испариной лицо, она недоверчиво сдвинула брови. Почему-то весть о ее внезапном отпуске представилась перед ее глазами равносильно увольнению.

— Да подумаешь, всего один несчастный репортаж, после сотни самых отменных! — В сердцах бросила она. — Мне не нужен отпуск; я прекрасно себя чувствую. Вот увидите, мистер Талер, завтра же я добуду Вам не менее пикантные кадры.

— Я не сомневаюсь! — Прогремел Джон. — Я не знаю, что делать с этими, а она уже о других думает! Нет, Элизабет, у тебя, конечно, есть настоящий нюх на такие дела, но пока это дело не уляжется, боюсь, я не смогу принять тебя обратно.

— Но мистер Талер! — Вновь попыталась возразить она. — Дайте мне всего один ша…

— Довольно! — Его кулак с шумом обрушился о крышку ни в чём неповинного стола. — Я сказал отпуск — значит отпуск! Отдохни с месяц: съезди куда-нибудь, помучай родственников, займись чем-нибудь… только камеру в руки не бери! — Грозно предупредил он. — А ещё лучше — найди себе хорошего бой-френда, который бы… — Поджав губы, он громко фыркнул, но не договорил.

— Спасибо за дельный совет. — Съязвив, Элизабет натянула на лицо широкую улыбку и с гордо поднятой головой вышла из помещения.

— Старый дурак! — Не выдержав, тихо пробурчала она в коридоре. — Можно подумать, что он сам в постели кроме снов видит что-то ещё!


Проснувшись в своей собственной квартире, в самом центре ее любимого района Найтсбридж, Джейн первым делом заварила свежий кофе и приняла душ. Включив телевизор, который почти всегда был настроен на один и тот же "World Fashion Channel", она подняла горячую кружку ко рту с интересом наблюдая за новой презентируемой коллекцией юбок от "Кельвина Кляйна".

— Да, неплохой подбор. — Вслух восхищенно заметила она. — Хотя ничего другого я и не ожидала.

Подойдя к своему обширному гардеробу, молодая женщина на глаз выбрала свой сегодняшний фасон. Надев узкое черное платье от "Шанэль", доходившее ей до колен, она потянулась за длинными сапогами от "Диор" и, прикрыв плечи яркой пончо-накидкой, подобрала с дивана свою дамскую сумочку от Джимми Чу, обошедшуюся ей всего за тысячу триста фунтов стерлингов, после чего вышла из квартиры.

Спустившись в широкий вестибюль, Джейн мягко улыбнулась швейцару.

— Доброе утро, Риччи.

— Доброе утро, мисс Грей. — Вернув ей улыбку, отозвался мужчина. — Выглядите, как и всегда, просто восхитительно!

— Спасибо. — Слегка смущенная его восторженным тоном, отозвалась женщина. — Ричии, прикажи, пожалуйста, подать мою машину.

— Я уже позаботился об этом, мисс. Она ждет Вас у дверей.

— Риччи, а Вам хоть когда-нибудь говорили о том, какое Вы сокровище?

— Каждое утро в это же время. — Невозмутимо ответил он.

Её лицо вновь осветилось теплой улыбкой, и не спеша, она прошла мимо восхищенно смотревшего на нее мужчины.

— Приятного дня, мисс Грей. — Открывая перед ней толстую стеклянную дверь, поздоровался охранник.

— Спасибо, Роб. И Вам того же.

Сев в свою новенькую "БMВ" молодая женщина отправилась на работу, а именно — в британский издательский дом "Манеж".

Пройдя вдоль длинного коридора, Джейн то и дело дружелюбно улыбалась дизайнерам, фотографам, авторам и прочему рабочему персоналу журнала.

Подойдя к закрытому кабинету главного редактора, коей до сих пор являлась Сесилия, она вопросительно посмотрела на молодую ассистентку.

— Ее ещё нет. — Быстро поняв вопрос, ответила та. — Но она вот-вот должна появиться.

— А Ив Мэтьюс?

— Он уже здесь.

Состроив недовольную гримаску, Джейн поспешила дальше.

— Кстати, мисс Грей, — окликнула ее девушка, — не забудьте: совещание совета директоров перенесено на двенадцать!

— Спасибо, Сьюзи, не забуду. — С улыбкой отозвалась она и вошла в следующую огромную часть офиса, которой являлся отдел моделирования одежды. Это был ее любимый отдел, так как именно она была его руководителем вот уже целых два года и боготворила его, словно своего ребенка.

Уже принявшийся за работу персонал сосредоточенно сидел за своими местами, но стоило ей лишь пройти мимо, как со всех сторон то и дело слышались тихие приветствия. Поздоровавшись со своими коллегами, молодая женщина зашла в свой личный кабинет.

Сняв накидку, Джейн огляделась, как бы мысленно здороваясь со старым другом и не теряя времени, сразу же приступила к своему любимому делу. А именно — к моделированию одежды. Выложив несколько бумажных эскизов на подсвечивающийся изнутри монтажный стол, девушка сосредоточенно начала разрабатывать новую модель, которая вопреки ожиданиям Ива, все-таки должна быть в моде на следующий осенний сезон. Мельком взглянув на время, она не заметила как с головой ушла в работу.

— Мисс Грей, — послышался с порога знакомый мужской голос, от которого у Джейн возникло неодолимое желание заскрипеть зубами, — а Вы разве не собираетесь к нам присоединиться?

Подняв взгляд на часы, она с изумлением поняла, что совсем не заметила как прошло четыре часа с момента ее прихода на работу.

— Да, конечно. — Сдержанно ответила Джейн, кладя карандаш на стол. — Я сейчас подойду.

Конечно же она могла бы и сразу последовать за Мэтьюсом, но доставить ему такое удовольствие, как шагать позади него, она не собиралась. Мало того, что он на всех парах старался угодить Сесилии, подмазаться под ее правую руку, то и дело критикуя работу ее внучки, так он ещё и метил на ее законное место. Но не на ту нарвался!

"Уволю! — Злобно подумала Джейн. — Как только стану президентом компании, сразу же уволю его к чертовой бабушке!"

От этой непристойной леди мысли на ее душе сразу стало как-то легче и теплее. Почти со злорадной ухмылкой, она провела в своем кабинете ещё пять минут, затем встала и спокойно, не теряя самообладания вышла в коридор.

Но все напрасно. Ив, оказывается, всё это время тихо поджидал Джейн за дверьми ее кабинета и как только она вышла, тут же зашагал рядом.

— Ну, как настроение, коллега? — Игриво поинтересовался он, шаг в шаг следуя наравне с ней.

— Просто отличное. — Буркнула женщина, с облегчением открывая ажурную дверь из цветного стекла, ведущую в кабинет для заседаний совета директоров.

Все девять человек, исключая лишь ее и Мэтьюса, уже сидели за длинным прямоугольным столом, во главе которого восседала Сесилия Вудс.

Ее бабушке уже было шестьдесят восемь, но мало кто догадывался об истинной цифре ее возраста. Обладая царственной осанкой, что и в двадцать лет, она выглядела, честно сказать, лучше многих женщин среднего возраста. Едва заметно улыбнувшись внучке, она подождала пока вновь прибывшие займут свои места и, наконец, начала собрание:

— Уважаемые коллеги, сегодня я собрала всех вас, чтобы обсудить один очень важный вопрос касающийся, как вы понимаете, конечно же "Манежа". Сейчас, как показывает рейтинг в различных массовых информациях, "Манеж", можно сказать, на пике своей популярности. И в связи с этим у меня возникает вполне нормальное желание сделать так, чтобы наш журнал оставался как можно дольше на этом положении. Конечно же, сейчас у нас, как никогда раньше, есть все шансы на успех в практически любых начинаниях. Только за последние два дня мне пришло более тринадцати писем с множеством заманчивых предложений. И это хорошо, но! — Сесилия сделала выжидательную паузу, окидывая внимательным взглядом присутствующих. — Мне кажется сейчас мы можем сделать нечто намного большее. Но вот только, что? Есть ли у кого-нибудь по этому поводу какие-нибудь идеи?

Первым, как и ожидалось, заговорил Ив.

— Сесилия совершенно права! — Встав с места, он начал медленно расхаживать вокруг стола, пытаясь при этом заглянуть в глаза каждому из присутствующих. — У журнала сейчас действительно "золотые" времена. И мы просто не имеем права отпустить от себя эту удачу.

— И что же Вы предлагаете? — Вежливо поинтересовалась начальница.

— Бомбу! — Тихим, но очень ясным голосом отозвался молодой человек. — "Манежу" просто необходимо расширяться. Наши филиалы в Париже, Берлине, Брюсселе несомненно хороши, но мы можем сделать намного больше!

Представив перед собой невидимую длинную вывеску, Ив слегка развел руками и возбужденно прошептал:

— "Американский Манеж"! — Затем словно выйдя из забытья, уже намного громче добавил. — Вот это настоящая сила!

Уставившись на свой пустой лист, открытого блокнота, Джейн спокойным голосом вставила:

— Но чтобы открыть и поднять этот проект на должный уровень нужно потратить не один миллион. У Вас есть такие деньги? — Приподняв голову она в упор посмотрела на застывшего Мэтьюса. — Идея с расширением бесспорно хороша, но я думаю, что помимо Берлина, Парижа и Брюсселя мы сможем, за те же самые деньги создать ещё как минимум два филиала в любой точке Европы. А это, я считаю, намного выгодней. — С широкой улыбкой закончила она.

— Чушь! — Не сдержавшись, бросил ей Ив. В одном ее взгляде ясно светился вызов. Что ж, он примет его и докажет ей на что он способен! Собравшись, он вновь спокойным, уверенным тоном начал пояснять:

— Во-первых, даже если мы потратим с десяток миллионов на американский филиал, то уже через пару лет, он без проблем сможет окупить себя, а после чего, несомненно принесет небывалый доход!

Увидев оживление на лицах собравшихся, он победно улыбнулся.

— Ну, а во-вторых, как раз сейчас один из самых богатейших олигархов Америки ищет подходящую компанию, с целью вложения своего капитала. Так что, смею Вас заверить, мы не станем выжимать все соки из производства на создание этого проекта.

Проигнорировав его довольную усмешку, Джейн с силой сжала челюсти.

— Простите, о каком именно человеке Вы говорите, мистер Мэтьюс? — Заинтригованно спросила Сесилия.

— Джеймс Холт. — Тут же отозвался мужчина, присаживаясь обратно на своем место.

Слегка сведя брови, Джейн показалось, что она когда-то уже слышала это имя. Но вот от кого и когда, она вспомнить так и не смогла.

— Джеймс Холт? — Прервал ее размышления Рэй Милтон, бывший уже четыре года в совете директоров. — Я слышал о его заманчивом предложении. Но боюсь, мы опоздали. Кажется, срок его ожидания истекает послезавтра и я уверен, что ему уже пришло с десяток, как бы не больше откликов.

— Насколько я знаю, он ещё не сделал своего окончательного выбора и у нас еще есть время. — Невозмутимо отозвался Ив. — Все знают, что Холт вкладывает деньги только в уверенные проекты. А от нашего сотрудничества ему будет только выгода. Вы разве не находите, мисс Грей? — С ответным вызовом посмотрел мужчина в недовольное лицо Джейн.

— Нет, не нахожу. — Спокойно выдержав его взгляд, отозвалась она. — Маловероятно, что мистер Холт примет именно наше предложение. Куда спокойнее расширяться в Европе.

— Если ему правильно растолковать наши позиции, он согласиться! — Упорно настаивал на своем Ив.

— Но кто сказал, что он захочет вкладывать в "Манеж" миллионы?! — Вновь так же спокойно спросила Джейн.

— Да, брось, Джейн, — не выдержав ее столь упорного несогласия, бросил Мэтьюс. — Холт один из самых умных и предприимчивых бизнесменов Америки, чей бюджет уже давным-давно перевалил за не один десяток миллиардов долларов. Что ему стоит вложить в "Манеж" какую-то несчастную пару миллионов?!

Глядя на распылившегося Мэтьюса, Джейн едва заметно усмехнулась. Сейчас он, как никогда, походил на свою истинную суть — напыщенный глупый петух — вот и все, на что он был способен.

— О! Вы так уверенно говорите о чужом капитале, словно сами считали его деньги. — Вдруг ни с того — ни с сего, взорвалась она. — Лучшее для "Манежа" — это расширение в близлежащих соседних странах!

В кабинете, казалось, начали мерцать искры. Пребывая в полном негодовании Джейн с силой сжала кулаки под столом, но все так же неистово продолжала смотреть в прищуренные глаза Мэтьюса.

— Хорошо. — В комнате раздался голос Сесилии, разряжающий накалившуюся обстановку. — Мы проголосуем. — Она посмотрела на первого человека сидящего слева от нее. — Итак, мистер Мэтьюс, Ваша позиция?

— За! — Не раздумывая, громко произнес он.

— Мистер Милтон?

— За. — Немного сконфуженно проговорил невысокий мужчина, пряча глаза от Джейн.

Спустя три минуты голосование решилось. Трое против семи — не в пользу Джейн.

Так как голос главы директоров уже не был решающим, Сесилия воздержалась от голосования, и Джейн прекрасно понимала, почему она это сделала. Ревностный укол от того, что родная бабушка все же в какой-то мере была изначально на стороне Мэтьюса неприятно отозвался внутри.

— Что ж, — вновь подала голос начальница. — Так как временные рамки у нас сильно ограниченны, завтра же с утра наш человек полетит в Штаты на встречу c мистером Холтом, чтобы только обговорить с ним эту идею. Я сегодня же распоряжусь, чтобы этот проект начал разрабатываться более детально и, если мистер Холт все же даст положительный ответ, мы должны быть готовы к длительным переговорам. — Легкий ропот восторга прошелся по комнате. Прерывая этот тихий гул, Сесилия решительно договорила. — На эту встречу поедет мисс Грей. Я считаю она лучше многих сможет объяснить истинную позицию "Манежа".

В полном замешательстве Джейн перевела взгляд с довольно улыбающегося Ива на строгое лицо Сесилии.

Поняв, что собрание окончено и почти все сотрудники уже давным-давно разошлись, молодая женщина, наконец, заговорила:

— Но почему я? Это… это же была идея Мэтьюса, так пускай он и летит!

Сбросив с себя маску отчуждения и холодности, Сесилия мягко посмотрела на нее.

— Милая моя, — тихо начала она, — я уже давно наблюдаю за вами двоими и всё никак не могу понять, какая кошка между вами пробежала? — Выжидательно посмотрев на слегка опущенную голову внучки, она не спеша продолжила. — Джейн, дорогая, ты знаешь, что совсем скоро я уйду и на моем месте окажешься ты. Роль президента компании совсем не так проста, как кажется на первый взгляд. Но я уверена, ты справишься, хотя для этого мало одной лишь власти и знаний, нужно еще и уважение своего персонала. Послушай, я абсолютно уверена, ты добьешься согласия у Джеймса Холта, и тем самым сразу же поднимешься, как истинный профессионал своего дела в глазах всего совета.

С грустью понимая, что в ее словах есть доля правды, Джейн смиренно кивнула головой.

— Хорошо. Я это сделаю.

Удовлетворенно улыбнувшись, Сесилия встала со стула.

— Я распоряжусь, чтобы Сьюзен сейчас же заказала билеты и немедленно связала меня Джеймсом Холтом. Я сама обговорю с ним детали предстоящей встречи, а ты же можешь ехать домой, поковать вещи.

Джейн ничего не оставалось, как только послушать совета своей начальницы. Выйдя из просторного кабинета она вновь увидела довольное лицо Ива и, демонстративно отвернувшись, быстро прошла мимо. Она была уверена, что ее внезапная командировка дело его рук. Ну надо же, как четко просчитал каждый шаг! Хорошо, она позволит ему избавиться от себя на пару дней, но после он ещё пожалеет об этом!

Лишь одна мысль согревала душу выходящей из многоэтажного дома женщины, мысль о скором расчете одного ужасно противного сотрудника! Конечно и он, и она, и сама Сесилия прекрасно понимали, что ему никогда не стать президентом компании, поэтому Ив и выбрал другой путь — путь главного редактора британского "Манежа", о которой так же сильно мечтала и Джейн. Да кто он такой, чтобы так просто придти в ее компанию и разрушить все ее планы?! Джейн с детских лет мечтала о "Манеже", знала назубок всю его историю, училась, боролась за него. А он…! Не дождется! Как только она вернётся из этой проклятой командировки, она устроит ему райскую жизнь.

И хотя, она всю жизнь была более чем скромной леди, сейчас она просто жаждала заключительного реванша!

Глава II

Вернувшись домой, Джейн устало присела на диван и посмотрела в сторону гардеробной. Нужно было идти собирать в поездку вещи, но вот желания приступать к этому делу у нее абсолютно не было. Уже семь лет она старалась не покидать пределы Англии, искренняя веря, что в родной стране ей нечего опасаться. Но сейчас выбора у нее не было. В ее сумочке уже лежали билеты первого класса по направлению Лондон — Нью-Йорк, а Джеймс Холт уже ожидал завтрашнего делового ужина с ее персоной. Тяжело вздохнув, она поднялась с дивана и прошла в свою обширную гардеробную комнату. Остановившись перед широкими полками полностью набитыми различными фасонами одежды, Джейн озадаченно сдвинула брови.

Что деловому человеку требуется в короткосрочной командировке?

Уложив в свой чемодан несколько изысканных, но достаточно строгих жакетов, она так же взяла пару юбок средней длины; одни серые брюки; так же, на всякий случай, она прихватила с собой ее любимый теплый кашемировый свитер и остановив взгляд на зеленых туфельках от "Маноло Бланик", решительно кинула их в общую кучу. Уже отвернувшись от шкафа, она вдруг подумала о вечернем платье. Интересно, стоит ли и его брать с собой? Вообще-то, она не собиралась посещать никаких званых вечеров, но все же, кто знает каким окажется это Джеймс Холт и где именно им предстоит вести переговоры? А так как она все же дала согласие, чтобы стать лицом их модного журнала на следующие два дня, то значит все это время ей придется быть прямым образчиком самой последней моды, из чего выходило, что выглядеть она должна всегда подобающе.

Нехотя развернувшись, Джейн критично окинула взглядом раздел платьев. Просмотрев с десяток, она остановила выбор на длинном с изумрудным оттенком платье от "Валентино", которое, как ей не раз говорили, так гармонирует с цветом ее собственных глаз.

Ближе к вечеру, когда Джейн аккуратно уложила выбранные вещи в огромный чемодан, в гостиной вдруг послышался тихий гудок домофона. Подойдя к встроенному в стене небольшому дисплею, она увидела своего швейцара, разговаривающего с какой-то светловолосой женщиной, стоящий к ней спиной.

— Да? — Нажав на кнопку, вопросительно отозвалась хозяйка квартиры.

Мужчина тут же поднял голову и, сконфуженно улыбнувшись, посмотрел в объектив следящий за ним мини-камеры.

— Мисс Грей, к Вам пришла…

— Элизабет Бойл. — Стремительно прервала его блондинка, поворачивая свое лицо к камере.

Моментально улыбнувшись, Джейн поспешно произнесла:

— Всё в порядке. Пропустите ее, Риччи.

Через две минуты, в ее квартиру ураганом ворвалась, как всегда громкая и импульсивная лучшая подруга.

— В вашем доме новый швейцар? — Вместо приветствия, спросила она, снимая с себя темно-коричневое пальто.

— Да. Риччи всего неделю здесь и не всех посетителей ещё знает. — Тепло улыбнувшись, посмотрела на нее темноволосая женщина, сидя на мягком диване.

— Но ничего, теперь он меня точно надолго запомнит. Представляешь, ни в какую не хотел пропускать! Стоял, как преданная собака перед лифтом. — Усмехнулась блондинка и протянула бутылку с янтарной жидкостью. — С тебя остался только лимон.

— О! У нас есть повод? — Заинтригованно спросила Джейн, принимая из рук гостьи дорогой коньяк.

— Более чем достаточно. Начнем с того, что сегодняшний день — полное дерьмо

— Не могу не согласиться. — С долей иронии подтвердила она.

Лиз присела рядом и устало запрокинула голову на мягкие подушки дивана.

— Нет, нет справедливости в этом мире! Мало того, что жизнь состоит из сплошных серо-черных полос, так в нее ещё подливает грязи каждый придурок!

Джейн молча усмехнулась и приняв точно такую же позу, расслабленно прикрыла глаза. Зная феминистский характер подруги, она мысленно приготовилась выслушать очередную непристойную отповедь, посвященную всему сильному полу Земли.

— Эшли Уайт — просто полный дебил!

— Да, я видела вчерашние новости. — Спокойно отозвалась Джейн. — Думаю, после этой сенсации твоя карьера взлетит, как перышко.

— Думаю, после этой сенсации на моей карьере можно поставить крест. — В сердцах произнесла Лиз. — Этот идиот связался с Амандой Сноу, женой самого Джорджа Сноу!

Слегка нахмурившись, Джейн оторвала голову от подушек и задумчиво посмотрела на собеседницу.

— А это, случайно, не тот самый владелец телестудии, на которой ведутся твои…

Дальше договорить она не смогла. Резко сев прямо, женщина изумленно изогнула брови.

— Ты что, сняла жену владельца своего же канала?

— Вот именно. — Сокрушенно отозвалась подруга. — Но откуда же я знала с кем встречается Уайт?! Теперь Талер, как больной бегает за своим прямым боссом и не знает, что со мной делать.

— Он уволил тебя?

— Нет… пока. Просто дал мне отпуск на время. Ну и ещё пообещал посадить обратно на криминальные репортажи до конца своей жизни. А ещё час назад, я получила письмо от самого Сноуа, с просьбой явиться к нему завтрашним днем в его особняк для конфиденциального разговора. Ох, чувствую, завтра будет весело.

Негромко присвистнув, Джейн вполне серьезно произнесла:

— Что ж, повод, на самом деле, есть. Подожди, я сейчас принесу стаканы.

Принеся с кухни два стеклянных бокала, она разлила коньяк и, разрезав небольшими ломтиками лимон, подала его на стол вместе с напитком.

— Да, веселый у тебя выдался денек, ничего не скажешь. — Вслух заметила Джейн. — Хотя, признаться, у меня он тоже был ещё тот.

Отпив небольшой глоток, Лиз поставила свой бокал обратно на стеклянный журнальный столик и спросила:

— А у тебя что сегодня случилось?

— Ив! — Закатив глаза, пояснила собеседница.

— Что, ваша вечная конкуренция перед Сесилией ещё не окончена? И до чего же на этот раз дошло — тебя выселяют из твоего же кабинета? Или вместе с кабинетом Ив прихватит себе ещё и весь твой отдел? — Усмехнулась блондинка.

— Почти. — Угрюмо ответила она, смотря в недоверчивое лицо подруги. — По крайней мере, на ближайшие два дня и весь мой отдел, и кабинет переходят к нему в распоряжение!

— Что ты хочешь этим сказать? Как этот смышленый милый мальчик смог такое вытворить прямо у тебя под носом? — Видя заинтригованные глаза Лиз, Джейн тихо вздохнула. Убрав в сторону гнетущую обиду, она развела руками и спокойно проговорила:

— Он устроил мне вынужденную командировку в Соединенные Штаты.

— Вот это да! — Словно предвкушая интересный рассказ, Лиз с ногами забралась на диван. — Я знала, что из Мэтьюса выйдет толк! — Радостно воскликнула она, но тут же встретившись с негодующим взглядом, быстро пояснила. — Но, Джей, это же здорово! Наконец-то ты за столь долгое время покинешь Англию и окунешься в нормальную жизнь.

— А у меня что, ненормальная жизнь, по-твоему? — Нахмурилась подруга.

— Не ненормальная, а замороженная. — Уточнила та. — Джей, посмотри на себя — ты живешь, словно робот вот уже семь лет. Раньше ты днями напролет не вылизала из-под учебников, готовясь к экзаменам. Теперь ты полностью посвятила себя своей любимой работе.

— Кто бы говорил! — Усмехнулась Джейн.

— Я, — выставив указательный палец вперед, четко проговорила блондинка, — это другое дело! Моя жизнь вдоль и поперек наполнена приключениями и сплошными неожиданностями. В то время как ты, боишься собственной тени! Джей, так нельзя. Тебе просто необходимо встряхнуться!

— В последний раз, когда ты так говорила, — вдруг резко отозвалась собеседница, — нам всем очень сильно досталось. Своей бурной жажде к приключениям я переболела ещё несколько лет назад, а теперь я просто хочу спокойной жизни.

Прикрыв глаза, чтобы Джейн не заметила сквозившего в них сплошного несогласия, Лиз постаралась беззаботно продолжить:

— Так что такого сделал на этот раз Мэтьюс, раз тебе приходиться свершить такой нереальный поступок?!

— Он уговорил Сесилию, а заодно и большую половину совета директоров, будто нам жизненно необходимо создать новый филиал в Америке. А некий, Джеймс Холт, просто мечтает вложить свои деньги в какую-нибудь стоящую идею. Вот я и полечу к нему навстречу, чтобы убедить, что наш проект — это то, что ему нужно.

— Джеймс Холт? — Удивленно воскликнула Лиз. — Ты сказала, Джеймс Холт?

— Ну да, а что? Ты что-то о нем знаешь?

Слегка опомнившись от этой новости, гостья нервно потупила взгляд.

— Да так, не очень много. — Как-то тихо отозвалась она. — Его лицо постоянно мелькает в американской прессе. Он, насколько показывают снимки, довольно хорош собой: высокий черноглазый брюнет, не женат, но имеет довольно-таки длинный, я бы сказала, ужасно длинный список подруг на каждый день. И к тому же, он просто чудовищно богат. Кстати…

Джейн показалось, что подруга открыла было рот, чтобы сказать что-то весьма интересное и важное, но вдруг ни с того — ни с сего резко замолчала.

— Что, кстати? — Любопытно спросила Джейн.

Улыбнувшись одними кончиками губ, Лиз слегка пожала плечами.

— Ему и правда деньги уже некуда девать. Совсем недавно он построил одно из самых шикарных казино в Лас-Вегасе и теперь, по слухам, задумал строительство нового.

Спокойно выслушав это известие, Джейн ещё больше усомнилась в собственных силах. Скорее всего, для него вложение средств в новый филиал "Манежа" совсем ничего не будет значить. По-видимому, он любит делать ставки куда крупнее.

— Да… — Задумчиво протянула она. — Вот только, если бы я сумела…

Внезапно зазвонивший сотовый, перебил ее на полуслове.

— Извини, я сейчас.

Быстро взяв трубку, Джейн с мягкой улыбкой посмотрела на высветившийся номер.

— Привет, милый. — Приглушенным тоном начала она, отойдя в дальний угол гостиной.

— Привет, солнышко. Ну как ты? — Тут же послышался из трубки ласковый мужской голос.

— Хорошо. Соскучилась по тебе.

— Я тоже, малыш. Кстати, ты же, вроде бы, говорила, что сегодня задержишься на работе допоздна, но я звонил туда и мне сказали, что ты ушла ещё днём. Что-то случилось?

— Да так. Одна небольшая история. — Отмахнулась она, мельком улыбнувшись сидящей поодаль подруге.

— Опять, наверное, что-то не поделили с Мэтьюсом? — Засмеялся собеседник.

— Ну… не совсем. — Стоя у высокой декоративной пальмы, Джейн начала пальцем водить по зеленым листьям растения. — Встретимся через пару часов и я тебе все расскажу.

— Слушай, Джей, я как раз поэтому-то тебе и звоню. Прости, малыш, но наш сегодняшний ужин в ресторане, к сожалению, придется отложить.

Слегка скиснув, Джейн встревожено спросила:

— Джек, у тебя что-то случилось? Неприятности на работе?

— Нет-нет, малыш. Просто много дел накопилось. Может мы перенесем наш ужин на завтрашний вечер? Что скажешь?

Опечаленно вздохнув, Джейн вновь посмотрела на пальму.

— Завтра я не смогу. Дело в том, что завтрашним утром я улетаю в Нью-Йорк на пару дней.

После нескольких секунд изумленного молчания, мужчина, наконец, проговорил:

— Вот это да! Ты ничего не говорила о Нью-Йорке.

— Я и сама об этом до сегодняшнего утра даже не подозревала. Это просто вынужденная командировка.

— Да я понимаю. — Ласково успокоил ее нежный голос. — И я буду очень сильно скучать по тебе.

— Я тоже. — С печальной улыбкой отозвалась она. И раз уж их ужин откладывается, то Джейн решила высказать ему свою спонтанную просьбу прямо сейчас. — Джек, знаешь, я так подумала… может, ты сможешь выбраться со своей работы на пару деньков и составишь мне компанию? Знаю, звучит немного глупо, но я уже много лет не выезжала одна из страны и теперь мне немного не по себе, вот я и подумала о маленьком совместном путешествии. Ну, что скажешь?

— Малыш, — по его расстроенному тону, она уже поняла ответ, — мне очень жаль, но я сейчас по уши в работе… Но знаешь, что? — Я очень постараюсь выбраться и сделать тебе сюрприз.

Мягко улыбнувшись его ласковому голосу, Джейн слегка кивнула головой.

— Хорошо. Буду очень надеяться и ждать.

— Ну ладно, малыш, я побежал. Удачной командировки.

— Спасибо, милый.

— До встречи.

— Пока.

Положив трубку, она смущенно улыбнулась и вернулась на диван.

— Видимо, вечернее свидание накрылось медным тазом? — Без труда догадалась Лиз, смотря на опечалившееся лицо подруги.

— У Джека возникли какие-то срочные дела и он не сможет вырваться.

— Даже ночью? — Подозрительно спросила блондинка. — Да, неудивительно, почему ты до сих пор спишь одна.

Громко вздохнув, Джейн неодобрительно посмотрела на подругу.

— Лиз, прекрати! В чем собственно ты его обвиняешь? Джек, молодой преуспевающий мужчина, который и мухи-то в своей жизни не обидел. Он не станет нанимать преступников, чтобы добиться от меня согласия, он не лжет мне на каждом шагу и не обещает золотых гор! После смерти отца, он только ради меня окончательно переехал в Лондон и создал здесь свою фирму практически с нуля. Господи, Лиз, он много чем ради меня пожертвовал!

— Я и не спорю. — Спокойно успокоила ее подруга. — Джек милый, ужасно милый человек — вот это-то меня в нем и настораживает.

— Лиз! — Упрямо продолжила она. — Ну сколько можно повторять: Джек — не Жером. Он не виноват в прошлых поступках своего друга. Жером обманул всех нас.

Тяжело вздохнув, Джейн вдруг вспомнила как семь лет назад по возвращению домой из Марселя, Лиз со слезами на глазах призналась ей в кошмарных злодеяниях Жерома. Как он обманом соблазнил глупую девушку, после чего шантажировал и грубо домогался втайне от нее. А она… она даже ни о чем не подозревала, наивно полагаясь на его добропорядочность. Если бы она только знала через что пришлось перейти ее бедной подруге, никогда бы не позволила этой истории зайти так далеко. Джейн и по сей день винила себя за все произошедшее.

— Ну, ладно. — Присаживаясь к ней ближе, мягким тоном продолжила Лизи. — Наверное, я просто за тебя очень сильно переживаю и немножечко ревную, вот и говорю всякую ерунду. А ещё после того, как я узнала, что сегодняшним утром акции некоторых крупных компаний стремительно канули вниз, то вообще нафантазировала себе чёрт знает что. Надеюсь, этот финансовый крах не коснулся Джека и его облигации находятся в другом, более надежном месте.

— Ты наблюдаешь за финансовой биржей? — Слегка удивилась она, но спустя пару секунд, все же задумчиво ответила. — Думаю, что не коснулся. Во всяком случае, ни о чем глобальном он мне не говорил. Сказал, что так, возникли кое-какие срочные дела, но о финансовых проблемах не было и речи.

— Вот и отлично. — Широко улыбнулась подруга. — Я уверена, Джек толковый парень и он умно вкладывает свой капитал, чтобы в конце концов в полном достатке содержать свою будущую семью.

Мягко улыбнувшись при этих словах, Джейн тихо произнесла:

— А ведь знаешь, я была почти уверенна, что сегодня за ужином он сделает мне предложение.

— Вау! Вот это новость! Чувствую скоро повалит снег. — Громко провозгласила блондинка. — Я очень рада за тебя, за вас обоих… Но все же, — она слегка замялась, — позволь дать тебе совет: переспи с ним до того, как дашь ему согласие, хорошо?

Укоризненно посмотрев на подругу, Джейн медленно покачала головой.

— Лиз, для меня секс — это не главное.

— А очень даже зря! — Как ни в чем не бывало, отозвалась та. — Откуда ты знаешь каким он окажется в постели?

— Это совсем неважно.

— Нет, даже очень важно! Каждый здоровый человек нуждается в этом. Ты пойми, секс — это ведь что-то типа наркотика, попробуешь его раз и все — больше не остановишься!

Джейн едва заметно фыркнула.

— Ну значит, этот наркотик действует на всех по-разному. Я… я привыкла обходится и без этого.

— Джей, — упрямо настаивала на своем подруга, — вы же с ним уже как год официально встречаетесь и за все это время он ещё даже ни разу не попытался затащить тебя в постель. Согласись, это более чем странно!

— Просто… — Судорожно начала подбирать ответ собеседница. — … Просто мы с ним всегда были очень близкими душевными друзьями.

— Друзья не женятся!

— Ну, хорошо, — протяжно вздохнув, громко произнесла она, — а с чего ты взяла, что с его стороны не было никаких попыток?

— А-а! Так значит, дело не в нем?!

Стыдливо пронзив взглядом толстый ковер, лежащий под ногами, Джейн тихо призналась:

— Я просто… просто ещё не готова.

— К чему ты не готова? — Непонимающе спросила подруга. — Джей, тебе уже не восемнадцать лет, ты взрослая деловая женщина, к тому же, извини за прямоту, давным-давно не девственница, хочешь создать свою семью, нарожать детей. Так, позволь узнать, к чему именно ты ещё не готова?

Вопрос был задан прямо в точку, жаль только, что ответа она и сама до сих пор не знала.

— Я… я не знаю. — Откровенно призналась темноволосая женщина. — Просто, когда речь заходит о сексе, я не могу представить Джека в своей постели.

— А кого ты в ней представляешь, — вдруг игриво усмехнулась Лиз, — может быть, Брэда Питта? Знаешь, в "Трое" он был очень даже ничего!

Весело улыбнувшись в ответ, собеседница игриво хмыкнула.

— Хм, было бы неплохо, но боюсь, вряд ли мне его одолжит Энистон, даже на одну ночь. — И приложив палец к подбородку, задумчиво продолжила. — Да и к тому же, он слишком стар для меня. Нет, решено — Брэд Пит мне не нужен, я бы предпочла кого-нибудь более реального.

— Да ну? — Прикусив губу, чтобы скрыть свою кривую усмешку, удивилась подруга, беря с журнального столика свежий номер "Манежа". — А я-то думала, что тебе, наоборот, всегда нравились мужчины постарше.

Слегка вздрогнув от такого внезапного напоминания, Джейн с деланной невозмутимостью ответила:

— Разницу в возрасте до десяти лет я ещё считаю приемлемой, но не больше!

— Ой, а на сколько это лет он тебя старше, на…

— На прилично! — Встав с дивана, перебила Джейн. — Да и вообще, причем здесь Брэд Питт?

Уже было потянувшись к своему так и не тронутому бокалу, она вдруг резко обернулась.

— Нет, а если серьезно, Лиз, думаешь, я ненормальная: я встречаюсь с добрым, милым мужчиной уже почти год и все никак не могу лечь с ним в постель. Может, я и впрямь ненормальная?

— Нет. — Не глядя на нее возразила подруга, одновременно рассматривая новую коллекцию зимних шарфов и перчаток. — Чопорная, сухая, заплесневелая серая мышка, боящаяся сделать даже крохотный шажок в строну от общепринятых правил — это однозначно ты, тут и говорить нечего. Но, поверь, при всем этом, ты уж точно не ненормальная.

— Спасибо за столь лестное мнение о моей персоне. — Иронично усмехнулась она. — Особенно мне польстило выражение о плесневелой крысе.

— Мышке!

— Да какая разница. Это все равно грызун.

— Джей, — вдруг резко проронила собеседница, тут же забыв о высказанной шутке, — а что если ты на самом деле подсознательно ищешь кого-то другого?

Столь неожиданный вопрос слегка выбил Джейн из колеи. Немного призадумавшись, она решительно отвергла эту идею. Хотя и понимала, что как бы отчаянно она ни старалась полюбить Джека, но он все равно никогда не займет должного места в ее сердце, котором, где-то там в самой его глубине, по-прежнему жила та несчастная любовь лишь к одному человеку. Человеку, который когда-то подарил ей весь мир, чтобы потом вмиг разбить его своими же руками. Ей бы его ненавидеть, но… но сердцу ведь не прикажешь. И как бы она ни старалась избавить себя от этой проклятой любви, от этих гнетущих воспоминаний, но она все равно так и не смогла заглушить в себе те неподражаемые чувства, что рождал в ней только он — человек, который навсегда умер для нее. Как бы там ни было, она научиться жить с Джеком, лелеять и уважать его, а ее глупой, детской любви больше никогда не предстоит вырваться на свободу. И это лишь ее секрет, ее кара и ее проклятие. Незачем о нем знать ни Джеку, ни даже ее самой лучшей подруге.

— Да никого другого я вовсе не ищу. — Как можно беззаботней, отозвалась она, в очередной раз глуша тупой удар в собственном сердце. — Джек — отличный парень. Он добрый, милый, отзывчивый — ну чего ещё для счастья надо?

— Не чего, а кого. — Так же поднявшись с дивана, тихо провозгласила подруга. — И я думаю, в глубине своей души ты прекрасно знаешь, кого я имею в виду.

Лиз понимала, что она переступает черту. Это была запретная тема разговора. Вот уже семь лет они обе избегали произносить это имя, но сегодня что-то заставило ее вспомнить о нем. Ей просто надоело видеть, как ее самая близкая подруга увядает на глазах. Проводя изо дня в день по одной и той же схеме, Джейн и сама не понимала как из жизнерадостной девушки она превратилась в скучную, загипнотизированную женщину. Лиз до сих пор винила во всем Блэка. Однако, помимо этого она ещё и помнила то радостное выражение лица подруги, когда та впервые призналась ей в своей глубокой привязанности к взрослому мужчине, посчитавшей ее на тот момент просто маленькой хулиганкой, скрывший от него свой истинный возраст. И ни на секунду не поверила тому, что этот, хоть и бесчувственный негодяй смог так ужасно поступить с Джейн: сначала понаобещав ей золотые горы, а потом так внезапно бросил совсем одну. Конечно, у нее не было доказательств, но ее профессиональное чутьё просто кричало ей о том, что в этой драматичной истории не обошлось без вмешательства Жерома. И если уж Джейн на самом деле предстоит лететь на встречу с Джеймсом Холтом, то вполне вероятно, что она сама вскоре все вспомнит.

— А как же Стивен Блэк? — Наконец, рискнула произнести Лиз.

— Стивен? — Джейн нервно рассмеялась, после чего разом проглотила содержимое своего бокала. — Я о нем даже слышать не хочу. — Твердо произнесла она, относя пустые стаканы на кухню. — Надеюсь, я никогда его больше не увижу!

Тяжело вздохнув Лиз со смешанным чувством тревоги и сочувствия закрыла журнал и, посмотрев на пустой дверной проем, за которым только что скрылась подруга, тихо прошептала:

— Надеюсь, ты ошибаешься.

Глава III

Спустя утомительный многочасовой перелет, Джейн, наконец-то, прибыла в нью-йоркский аэропорт. Пройдя таможенный контроль, она первым делом отыскала нужную фирму проката автомобилей и поспешила к огромной вывеске под названием "Авис". Подойдя к небольшой стойке, за которой виднелась лишь темная голова молодой работницы, молодая женщина слегка улыбнулась.

— Извините…

Приветливое лицо девушки тут же поднялось и на этот раз она без труда смогла рассмотреть небольшой бэйджик, прикрепленный к зеленой кофточке. "Шерри Винсет" — гласила надпись.

— Здравствуйте, Шерри. — Вновь заговорила Джейн.

— Здравствуйте, мисс. Чем могу помочь?

— Моё имя Джейн Грей. У вас должен быть мой предварительный заказ.

— Одну минуту.

Быстро просмотрев данные в компьютере, Шерри вновь мило улыбнулась.

— Да, мисс Грей. На Ваше имя был заказан автомобиль класса Люкс. Мерседес "Е — класса" Вас устроит?

— Вполне.

После того как Шерри заполнила соответствующие бумаги на прокат машины, к Джейн подошёл высокий молодой парень и, велев следовать за ним, вывел ее на улицу.

— Вот, мисс, — остановившись у серебристого Мерседеса, он протянул ключ клиентке, — он Ваш.

Поблагодарив юношу, брюнетка озадачено оглядела машину.

— Постойте, — встревожено окликнула она уходящего парня, — а разве руль у этой машины не должен быть справа?

Услышав тихий смешок, Джейн резко обернулась к стоящему позади нее молодому человеку. Однако никаких признаков веселья его лицо уже не выражало.

— Простите, мисс, но ни на этой, ни на любой другой машине Вы не найдете руля с правой стороны. — Совершенно серьезно пояснил он. — У нас, знаете ли, нормальная страна.

Подавив в себе резкое желание ответить ему, что Англия совсем не хуже, она взволнованно посмотрела на заполненную плотным движением дорогу из аэропорта.

— Скажите, — упавшим голосом, вновь спросила клиентка, — а Ваша фирма предоставляет водителей?

— Конечно, мисс, но боюсь, что в данном случае, мы не сможем Вам помочь. Обычно такого вида пожелания нужно заранее вносить в заказ. А раз в Вашем случае об этом не было и речи, то, к сожалению, Вам придется рассчитывать только на свои силы. У нас нет свободных водителей.

Открыто усмехнувшись, он что-то тихо пробурчал себе под нос и скрылся за поворотом, оставляя ошеломленную женщину совсем одну посреди чужого города в совершенно чужой стране.

Перед самым вылетом Сесилия сообщила ей, что мистер Холт согласился встретиться с ней в небольшом городке Минеола, что лежал в нескольких милях севернее Нью-Йорка. Встреча должна была состояться в ресторане "Лаки" в восемь часов вечера. Заранее заказав себе комнату в отеле этого же города, ей хотелось как можно скорее добраться до места назначения. Длительный перелет солидно вымотал ее, а чтобы произвести должное впечатление на будущего делового партнера ей просто необходимо выспаться.

Простояв в немом ступоре ещё с минуту, Джейн, наконец-то, удалось взять себя в руки.

— Ну и чёрт с ним! — С вызовом сказала она, с трудом запихивая свой чемодан в багажник. — Справлюсь и без водителя.

Но сказать это оказалось намного легче, чем сделать.

С легкой опаской сев за руль, Джейн завела мотор.

Привыкшая к левостороннему движению Англии, она за первые же две минуты вождения чуть дважды не устроила аварию. Налепив на лицо раскаивающуюся улыбку, девушка то и дело виновно взмахивала рукой бранившимся водителям соседних машин.

— И где тебя только водить учили, в школе для моделей?!

— Такси нужно брать, коль водить не умеешь!

Быстро закрыв окна, чтобы и дальше не слышать подобных выкриков, Джейн с трудом сдерживала себя, чтобы вконец не отчаяться. Это было ужасно! Она пробыла в Штатах всего пять минут, а ей уже смертельно хотелось домой.

Но постепенно она все же смогла влиться в бурный поток движения и уже не так сильно вздрагивала при виде встречных машин, пролетающих мимо подобно неуловимому урагану. Спустя час Джейн была ужасно благодарна Джеймсу Холту за то, что он выбрал вместо огромного шумного Нью-Йорка маленький тихий Минелоу. Быстрое движение крупного города осталось далеко позади и теперь она почти одиноко ехала по пустынной трассе, ведущей к блаженному отдыху и мягкой постели.

Слегка повернув голову, молодая женщина посмотрела на окружающую природу. Осень была в самом разгаре. Желтые листья не спеша кружили в воздухе, оставляя после себя лишь голые ветви высоких деревьев. Температура тоже уже не баловала своей летней теплотой. Да, не успеешь оглянуться, как зима вновь возьмет бразды правления в свои руки.

Мельком заметив впереди стремительно приближающуюся машину, ехавшую почему-то по левой стороне, Джейн машинально нажала предупредительный гудок и… слишком поздно поняла, где сейчас находиться. В последний момент успев свернуть на противоположную часть дороги, она все же не смогла избежать столкновения.

Зацепившись крайними частями капотов, обе машины издали визгливый душераздирающий скрип, затем резко остановились напротив друг друга.

Джейн показалось, что она опомнилась первой. С грохочущим стуком собственного сердца, девушка убедилась, что ее руки-ноги целы, после чего вылетела из машины.

Увидев сильно помятый бок черного Порше, она тихо простонала.

Из поврежденной машины уже вышел мужчина в длинном черном пальто и так же как и она оглядывал полученные повреждения.

— П-простите, сэр. — Негромко начала она. — Надеюсь, Вы не пострадали?

— Да где Вы вообще учились водить? — Послышался сердитый голос водителя. — У Вас следует немедленно забрать права, пока Вы ещё никого не убили!

Прикусив губу, Джейн чуть ли не со слезами на глазах увидела ошеломленное лицо платиновой блондинки, по-прежнему сидевшей в помятом Порше.

— Простите. — Вновь печально прошептала она, переводя взгляд на широкую спину незнакомца. — Я оставлю Вам свои координаты. Как только установиться цена ущерба, немедленно свяжитесь со мной, я оплачу все убытки. Мое имя Джейн Грей, я остановил…

Увидев как неожиданно резко замер мужчина, ее рот закрылся на полуслове.

— Что-то не так? — Озадаченно спросила она.

Он обернулся и впервые за долгие годы Джейн почувствовала как почва уходит у нее из-под ног. Все те же отливающие чистым серебром глаза, все тот же высокий лоб, волевой подбородок и жесткие губы, мягкость которых она до сих пор прекрасно помнила.

Внезапная дрожь завладела ее телом. Отступив на шаг назад, она недоверчиво свела брови.

"Но так не бывает!" — Крутилось в ее голове.

Как так получилось, что находясь в этой огромной стране с ее многочисленными округами и штатами, первым встречным на ее пути оказывается именно он? Разве такое возможно? Что за насмешка судьбы?!

Сглотнув, Джейн, не отрывая взгляда, смотрела в его не менее изумленное лицо.

Из схватившего их обоих оцепенения, ее вывел голос опомнившейся блондинки:

— Стивен, немедленно запиши номера этой сумасшедшей и позвони в полицию!

Но мужчина, казалось, не слышал ее.

Еще раз окинув ее долгим недоверчивым взглядом, он, наконец, произнёс:

— Будьте уверены, я обязательно свяжусь с Вами.

Затем быстро вернувшись в машину, он так же стремительно исчез с ее пути.

Шокированная, растерянная и ужасно уставшая Джейн вновь забралась в свою менее пострадавшую машину и направилась дальше. Уже не обращая ни на что, кроме дороги, внимания, она, все-таки добралась до тихого городка.

Как только она получила свою комнату, душа ее не выдержала. Сняв с себя верхнюю одежду, девушка не заботясь о приличиях, легла в одном нижнем белье на не расстеленную кровать и тут же провалилась в глубокий спасительный сон, в котором впервые за долгие годы к ней вновь пришел он.

Глава IV

Проснувшись ближе к вечеру, Джейн открыла глаза и обвела взглядом незнакомую обстановку. С секунду не понимая, где находится, она вдруг резко откинула голову обратно на мягкие подушки. Пришедшие на память воспоминания пережитого дня, заставили ее протяжно застонать.

Ну почему теперь, когда ее жизнь, наконец-то, вошла в стабильную, счастливую колею, на ее пути вновь возникает Стивен Блэк?! Что за проклятие такое?

Джейн и сама не знала, что испытала к нему при их неожиданной встречи. По идеи, она должна ненавидеть этого высокомерного бездушного подонка. Да она должна метать гром и молнию только за один его неосторожной взгляд на ее персону, но, видимо, гордость совсем позабыла о ней, ведь при встрече она не испытала к нему ничего подобного. Сегодня, заглянув в эти проникновенные серые глаза, она все так же, как и ровно семь лет назад старалась оправдать его, найти тот спасительный, выгораживающий ответ, из-за которого ее сердце перестанет маяться и, наконец, найдет свою тихую гавань. Глубоко в душе она по-прежнему продолжала надеяться на порядочность и, может быть, совсем крохотную долю любви Стивена к себе.

Девушка резко соскочила с постели.

— Нет, ну какая же ты дура, Джейн Грей! — Злясь, упрекнула она саму себя. — Жизнь тебя совсем ничему не научила!

Принимая расслабляющий ее бренное тело душ, Джейн еле как заставила себя переключиться с глупых мыслей о "добром", "бескорыстном" Стивене на более реального человека, встреча с которым решало очень многое.

Надев серебристую шелковую блузку, черную юбку и того же цвета элегантный блейзер, она затянула волосы на затылке и едва заметно одобрительно кивнула своему отражению в зеркале. В меру макияжа, в меру открытости и строгости — как раз то, что нужно для деловой женщины с огромными деловыми планами на вечер. Никто и ничто не помешает ей убедить Джейсона Холта в правильности ее предложения.

Позитивно настроенная, Джейн быстро покинула отель и моментально поймав такси, направилась на долгожданную встречу.

Ресторан "Лаки" оказался на редкость шикарном местом для такого невзрачного городка. Подойдя к стойке метрдотеля, она слегка взволнованно спросила:

— Здравствуйте, у меня здесь назначена встреча с Джейсоном Холтом.

Казалось, только от одного звука его имени, бесстрастное лицо женщины-метрдотеля вмиг преобразилось в радужносветящееся.

Поймав ее мечтательный взгляд, Джейн недоуменно свела брови.

— Простите, Вы не подскажете, где я смогу найти его?

— Да прямо позади себя. — Широко улыбаясь, произнесла она.

Джейн и понятия не имела как выглядит Джеймс Холт. Лиз, вроде, говорила, что он ничего, но ей отчего-то при звуке его имени в голову приходила лишь одна картина: седой, вредный старикашка, чьи деньги просто обожают молоденькие девушки, типа таких вот метрдотелей с модельной внешностью. Однако каково же было ее удивление, когда обернувшись, она увидела перед собой молодого очень симпатичного мужчину в сером костюме от "Хьюго Босс".

— Джейн Грей? — Вполне серьезно поинтересовался он, хотя в самых уголках его черных глаз плясали веселые дьявольские огоньки.

— Мистер Холт? — Все ещё сомневающимся тоном, спросила она.

— Он самый. — При виде его белоснежной улыбки, Джейн вдруг поняла раннюю реакцию метрдотеля, и сама невольно улыбнулась в ответ.

Что не говори, но это мужчина умел очаровывать!

— Ну что, думаю, пора к столу. — Слегка склонив голову, он позволил пройти вперед сначала даме, а уж затем и сам последовал за ней.

В просторном зале их уже дожидался высокий официант. Проводив гостей к зарезервированному столику, он раздал меню и галантно поклонившись покинул посетителей. Делая вид, что занята выбором блюд, Джейн так и подмывало посмотреть на Холта.

— Вас что-то смущает? — Откровенно спросил, откладывая в сторону кожаную папку.

— Нет-нет. — Качая головой, отозвалась девушка. — Просто я не ожидала, что Вы окажетесь таким… молодым.

— Правда? — Искренность, прозвучавшая в его голосе, ясно говорила о том, что он на самом деле удивлен. — Странно, обычно я чуть ли не каждую неделю попадаю либо на первые полосы газет, либо в объектив ненасытных журналистов. Имея такую популярность, я даже иногда вынужден останавливаться в отелях под чужими именами. Неужели Вы и вправду не видели меня раньше?

Отрицательно покачав головой, Джейн смущенно улыбнулась.

— Я не читаю американской прессы и редко смотрю что-то кроме круглосуточного канала моды.

— Джейн, Вы только что нанесли сильный удар по моему самолюбию. — Шутливо произнес он. — Итак, Вы пролетели полмира, только чтобы обсудить со мной один вопрос. — Заглянув в ее глаза, серьезно начал он. — Я Вас внимательно слушаю.

Мягко улыбнувшись, Джейн подумала что это не так уж и сложно убедить в своих домыслах столь проницательного и очень чуткого мужчину. На вид ему было двадцать семь-двадцать восемь лет, а он уже владел просто чудовищным состоянием, что ясно говорило о его уме и способности за версту чуять прибыльные сделки.

"Что ж, кажется, это будет легче, чем я думала" — Облегченно подумала женщина и приступила к теме заветного разговора:

— Мистер Холт, — мгновенно позабыв прошлое смущение, Джейн вновь превратилась в деловую женщину, — наша компания хочет предложить Вам взаимовыгодную сделку.

На лице Джеймса засветился искренний интерес.

— Продолжайте.

Глубоко вздохнув, собеседница с боевой решительностью произнесла:

— "Манеж" — это журнал моды, очень популярный в своей сфере.

Мужчина озадаченно свел брови.

— Никогда о таком не слышал.

Слегка улыбнувшись его реплике, она все же не смогла не поддеть.

— А вот это удар уже по моему самолюбию. — Поймав его восхищенную улыбку, она вновь стала серьезной. — Наш журнал очень популярен в Европе. Помимо Лондона, мы так же имеем свои филиалы в Париже, Берлине и Брюсселе. С каждым новым годом и популярность и доход журнала стремительно возрастают. По нашим подсчетам, только за этот, пока ещё неполный год, доход журнала в трижды превысил ожидаемые прогнозы!

— Замечательно. Могу Вас только поздравить.

— Спасибо, конечно. — С мимолетной улыбкой отозвалась она. — Но всего этого… — Подыскивая правильное слово, Джейн озадаченно приостановилась.

— Мало? — Любезно улыбнувшись, подсказал Джеймс. — И теперь Вы хотите…?

— Открыть филиал где-нибудь на территории Соединенных Штатов. — Быстро договорила собеседница. — Мы хотим завладеть и американским вниманием, но чтобы начать это дело нам, помимо солидных вложений конечно, нужен ещё и свой человек в этом деле, который бы точно так же, как и мы был заинтересован в проекте. Вы же с Вашим умом несомнен… — Внезапно что-то отвлекло ее от внимательно слушавшего Джеймса и, переместив свой взгляд немного вперед, она вдруг обомлела.

— Этого не может быть! — Громким шепотом проговорила Джейн, смотря на один из дальних столиков позади Холта. — Просто не может быть!

Она семь лет не видела этого мужчину, но вот, похоже, судьба и впрямь решила сыграть с ней злую шутку, подсунув ей на глаза этого человека во второй раз всего за один день!

На расстоянии около десяти шагов от нее, как ни в чем не бывало, сидел Стивен. Разговаривая с какой-то молодой брюнеткой он, не скрывая взгляда, то и дело поглядывал на нее. И опять это тревожное чувство внутри нее. Дрожащие колени, спутанные мысли в голове — этот мужчина влиял на нее далеко не лучшим способом.

— Простите, — из глубоких раздумий ее вывел тихий голос Холта, — так для чего конкретно я Вам нужен?

Медленно переведя взгляд на своего собеседника, Джейн рассеянно ответила:

— Вы мне совсем не нужны.

Некоторая молчаливая пауза, заполнила их скрещенные взгляды.

— Но если я Вам не нужен, зачем же Вы прилетели сюда? — Насмешливо поинтересовался мужчина.

— Это все Ив Мэтьюс. — В отчаянье произнесла она, продолжая всем телом чувствовать на себе пристальный взгляд серых глаз. Поддавшись на этот зов, Джейн вновь встретилась с глубоким взглядом Стивена. Заметив ее столь яркую взволнованность кончики его губ едва заметно изогнулись.

— Ив Мэтьюс? — Тем временем продолжал непонимающе спрашивать Холт.

— Это всё не моя идея. — Чуть ли не в слезах, простонала молодая женщина. — Я этого не хотела. Я лишь хотела спокойно жить в своей лондонской квартире, ходить на свою любимую работу, выйти замуж за лучшего друга…

— Выйти замуж за лучшего друга? — Еще сильнее озадачившись, переспросил Холт. И внимательно посмотрев на почти истерическое выражение лица собеседницы, тихо поинтересовался. — Джейн, Вы хорошо себя чувствуете?

В ужасе накрыв лоб ладонью, Джейн отрицательно покачала головой.

Почувствовав как ее руки коснулась теплая ладонь, она смущенно подняла глаза.

— Вы устали. — Как бы в оправдание ее действий, сказал он. — Долгий перелет полностью измотал Ваши нервы. Давайте сегодня просто поужинаем, отметим знакомство, а завтра уже поговорим о делах?

Слегка улыбнувшись, она с огромной благодарностью посмотрела ему в глаза.

— Спасибо. Вы очень добры. — Тихо проронила девушка. — Я действительно себя неважно чувствую и если Вы все ещё хотите продолжить эту тему, то я с радостью обсужу этот вопрос с Вами завтра.

— Договорились. — Без колебаний, отозвался мужчина.

Мельком взглянув на то место, где только что сидел Стивен, Джейн приглушенно охнула. Обворожительная брюнетка сидела за небольшим столиком абсолютно одна. Джейн подумалось, что она, должно быть, сходит с ума. Слегка потрясся головой, она медленно поднялась со своего места.

— Я очень извиняюсь пред Вами, Джеймс, но Вы не будете возражать, если я Вас покину? Я совсем неголодна, а разница часовых поясов все же дает о себе знать.

— Конечно. — Мягко улыбнувшись, Холт так же поднялся со своего стула. — Идите отдыхать. Встретимся завтра.

— Спасибо. — Только и смогла ответить она. — И поблагодарив Бога за такого доброго и понимающего человека, как Джеймс Холт, поспешно покинула зал, первым делом направляясь в дамскую комнату.

Проследив за удаляющейся девушкой, Джеймс встал со своего места и не спеша направился к тому отдаленному столику, где его одиноко дожидалась одна очень очаровательная брюнетка. Но не прошел ещё и шага, как его небольшой сотовый телефон, начал шумно вибрировать у него в кармане.

Усмехнувшись, он ответил на звонок.

— Я тебе поражаюсь и как только ты мог?! Одним своим взглядом ты чуть ли не довел бедняжку до белого каления! Ей Богу, скажи на милость, и чем эта милая, роскошная женщина тебе так навредила?

Прослушав пару секунд короткий ответ лучшего друга, он понимающе ухмыльнулся.

— Хорошо, я все сделаю. — И уже было собравшись закончить разговор, вдруг смеясь договорил. — Слушай, как так получается, что самые красивые женщины сами находят меня, но встречаешься с ними потом только ты? Клянусь, я уступаю тебе в последний раз! И ещё… спасибо, что развлек Ирис, пока я не на шутку тревожился за хрупкое состояние твоей дамы сердца.

Резко послышавшийся шум от захлопнувшейся телефонной крышки на другом конце, красноречивей всего рассказал о настроении его собеседника.

Насмешливо покачав головой, Джеймс поприветствовал улыбающуюся ему брюнетку и сел на то место, где ещё совсем недавно сидел Стивен.

Зачерпнув в ладонь немного холодной воды, Джейн опрокинула ее на свой горячий лоб.

Боже правый, она чуть не разрушила своим глупым поведением многомиллионную сделку. И все из-за чего? Из-за того, что на нее просто посмотрел мужчина из ее далекого прошлого?! А если бы Джеймс Холт не оказался таким милым человеком, как бы она потом объясняла свое поражение дома? Хотя, что здесь таить. Наверняка, один человек спит и видит ее позорное возвращение. Она не секунду представила смеющиеся глаза Ива. Ну, нет. Не дождется! Она добьется этой сделки, чего бы ей это не стоило. И никто, даже Стивен Блэк, на этот раз не помешает ей добиться положительного результата!

Выйдя из ресторана, она полной грудью вдохнула свежий прохладный воздух. Ее отель находился примерно в десяти минутах езды, поэтому, не беря такси, женщина решила немного прогуляться перед сном. Но не успела она сделать и шага, как прямо перед ней остановилась желтая Ламбарджини. Переднее стекло плавно открылось и Джейн без труда догадалась, кто является водителем этого роскошного спортивного автомобиля.

— Подвезти? Или ты предпочитаешь все же задавить кого-нибудь на ночь? — Насмешливо поинтересовался мужской голос.

— Спасибо за любезность, — холодно отозвалась она, — но я предпочитаю дойти пешком до отеля. Здесь не так уж далеко.

— Садись. — Строго проговорил Стивен. — В своей коротенькой юбочке ты замерзнешь, прежде чем перейдешь эту дорогу.

Джейн уже было хотела послать его к черту, как вдруг едва уловимые теплые нотки в его голосе, заставили ее приостановиться.

— Послушай, Стивен, ну чего тебе от меня теперь-то надо? — Злясь на себя за свою проклятую неуверенность перед ним, нервно спросила она, озябло потирая мгновенно замерзшие ладошки друг об друга.

Губы мужчины слегка дрогнули в смеющейся улыбке.

— Садись. — Вновь четко произнес он. — Хочу поговорить с тобой об одном черном Порше.

Мгновенно изменившись в лице, Джейн нехотя послушалась и все же села к нему в машину.

— У тебя столько машин, что все и не упомнишь. — Словно оправдываясь, пробурчала она. — Так ты выяснил сумму ущерба?

Стивен усмехнулся. Меньше всего на свете он сейчас хотел говорить о каком-то помятом Порше. Сколько раз в своих самых безумных мечтах он представлял вот так сидящую рядом с ним Джейн. Сколько раз она в слезах умоляла его о прощении. И сколько раз у него так и чесались руки придушить ее за ту адскую боль, причиненную ему семь лет назад.

А жизнь достаточно веселая штука. Вместо того чтобы очернить эту искусную лгунью, она сделала из нее необыкновенно красивую женщину. Он не сразу узнал ее утром. С темными волосами и слегка изменившимися чертами лица, она выглядела совершенно другой женщиной, однако осталось все же что-то такое, что очень остро напоминало ему ту далекую очаровательную юную Дженни с огненно-красными волосами. Ее глаза. Тот сверкающий изумруд, что таился в них, он по-прежнему очаровывал его своей прозрачностью и глубиной.

— Не очень-то красиво оставлять свою подругу одну в ресторане. — Как бы между делом проронила она, смотря в свое боковое окно.

— Это не моя подруга. — Сам не зная почему, пояснил мужчина.

— Мне нет дела до твоих любовниц. — Резко ответила Джейн. — Твоя она или нет — мне абсолютно наплевать!

Затем вдруг вспомнив, что так и не сказала ему название своего отеля, поспешно проговорила:

— Я остановилась…

— Я знаю, где ты остановилась. — Спокойно перебил ее он и, заметив ее возмущенный взгляд, с легкой улыбкой пояснил. — Ты держишь в руках ключ, на брелке которого выгравировано название отеля.

Почувствовав ее легкую расстерянность, он вновь усмехнулся и не со свойственной ему мягкостью вдруг спросил:

— Ну, как дела, Дженни?

Джейн вновь напряглась.

— Не называй меня так! — Строго произнесла она. — Ты не имеешь права называть меня этим именем!

— А кто имеет? — Проигнорировав ее тон, заинтересованно спросил он.

— Тебя это не касается! — Резко проронила она и едва услышав в своей сумочке тихую мелодию сотого, быстро открыла ее, в одно мгновение схватив лежащей внутри телефон.

Светящийся всего секунду назад дисплей вдруг потух и, поспешно поднеся сотовый к уху, она громко произнесла:

— Алло, Джек?! Джек!… Джек! — Но абонент уже отключился и вместо ожидаемого голоса, ее приветствовала лишь насмешливая тишина. — Черт! — Досадливо выкрикнула она, бросая телефон обратно в сумочку.

— Ого! Так значит, все-таки главный трофей достался малышу-Джеку?! — Писвистнул Стивен. — Признаться, не ожидал. Я ставил на того, второго парня. А что случилось, почему ты его не выбрала?

— Я же сказала: это не твое дело! — Злобно выкрикнула ему в лицо Джейн, теряя терпение всякий раз, когда он начинал говорить с ней таким насмешливым тоном.

В данную минуту ей больше всего хотелось, чтобы хоть кто-нибудь напомнил ей о ее прошлой жизни. Избавил от наваждения, которое, помимо ее воли, вызывал в ней этот предатель. Звонок Джека был как раз таким отрезвляющим средством. Но, увы, и его больше не было. Поэтому решив, что лучшей защитой от него оставался лишь крик, она старалась пользоваться им как можно чаще. Однако его близость вызывала в ней все более ощущаемые чувства. Его голос, его глаза, его запах — все напоминало о тех далеких днях. Самых счастливых днях в ее жизни. Самых роковых днях в ее сердце.

Боясь саму себя, Джейн забилась в дальний угол своего сидения.

Увидев его тянущуюся к ней руку, девушка в панике вскрикнула и, что есть силы, ударила по ней железным ключом.

— Черт! — Взревел мужчина. — Ты что, мать твою, вытворяешь?

— Не трогай меня! — Испуганно прокричала она.

— Да я и не собирался. — Злобно огрызнулся Стивен. — Я всего лишь хотел убавить громкость музыки, чтобы ты спокойно смогла перезвонить своему дружку.

Недоверчиво посмотрев на него, она попыталась успокоиться, но ту же громко ахнула, заметив на его внешней стороне ладони выступившие капли крови.

— О Боже, у тебя кровь! — Взволнованно произнесла Джейн, тут же забыв о своем намеренье держаться от него как можно дальше.

— Да уж, вижу, не слепой. — Проворчал водитель.

Быстро достав из сумки чистую салфетку, она осторожно приложила ее к ране. Одно простое прикосновение к его руке и ее тело словно прошибло мощным электрическим зарядом. Пытаясь скрыть нахлынувшие чувства, Джейн поспешно убрала свою руку.

— Прости. — Искренне произнесла она. — Я не этого хотела.

— Ты не хотела, чтобы я выжил? — Холодно посмеялся мужчина. — Не огорчайся, третья попытка, я уверен, тебе удастся.

Протяжно вздохнув, Джейн вновь отвернулась к своему окну.

— Ты неправ. — Тихо сказала она. — Как бы больно ты мне не сделал в прошлом, я никогда не хотела твоей смерти. еРРРР рпиоролрло


Ее слова слегка озадачили его, но размышлять на эту тему у него не осталось времени. Остановившись перед парадным крыльцом, Стивен вдруг поймал руку выходящей из салона девушки.

— Ты так и не сказала, что случилось с тем, другим парнем. — Напомнил он ей.

Оглянувшись, она с грустью посмотрела в его холодные глаза.

— Его убили в ту самую ночь, когда ты… покинул Марсель.

"А заодно и меня" — Печально проговорила про себя девушка и, вырвав руку, направилась к толстым стеклянным дверям отеля.

— Джейн! — Уже на полпути к раскрытому лифту ее вновь остановил его голос. — Что значит — его убили в ту самую ночь?

Едва сдерживая накопившиеся слезы, Джейн в упор посмотрела на догнавшего ее мужчину.

— Стивен, я прошу тебя: перестань! Не вороши прошлое! — Злясь, произнесла она. — Когда-то ты уже всласть позабавился над наивной восемнадцатилетней девчонкой — поиграл, разбил сердце и был таков! На это раз я тебе больше не позволю так измываться над собой! Оставь меня в покое! Не теряй зря время!

— Джейн, о чем ты…

— Хватит! — Не сдержавшись, громко крикнула женщина. — Не смей притворяться, будто ты не понимаешь о чем я!

Вытерев с глаз крупинки слез, она вновь посмотрела на него.

— Я прошу тебя, — уже с мольбой в голосе прошептала она, — если я действительно хоть что-то для тебя значила, то я прошу тебя — оставь меня в покое. Забудь меня и… больше никогда не встречайся на моем пути.

Договорив, она вновь отвернулась и поспешно забежала в свободную кабину лифта.

Продолжая стоять в огромном вестибюле отеля, Стивен недоверчиво нахмурил брови. Его новая встреча с Джейн принесла с собой новую головоломку. Чёрт! И почему бы ей просто не сознаться в содеянном? Почему бы не посмотреть ему в глаза и не сказать фальшивое "прости", а вместе с тем, списать все на бурную молодость? Но почему эта женщина всегда выбирает самый сложный путь, неся с собой сложные размышления, мучительные сомнения и ещё черт знает что?!

И все же, ее тон, ее глаза — все говорило о глубокой душевной травме, причиненной ей в прошлом. И надо же, она обвиняла в этом его!

"Как бы больно ты мне не сделал в прошлом, я никогда не хотела твоей смерти" — Эхом прозвучали ее слова в его голове.

— Черт знает что! — Пробурчал мужчина, запустив пятерню в свои волосы.

И каким образом могли убить того парня в ту самую проклятую ночь, если она сама провела ее с ним?! Она что, стала свидетельницей преступления? Или… или это очередная ложная ловушка, чтобы запутать его окончательно?

Тяжело вздохнув, он вышел на улицу. Яркие огни города красочно переливались в ночном небе, но он, казалось, их не замечал.

"Придется все выяснять самому" — Раздраженно подумал мужчина, поспешно направляясь к своей машине.

Чуть позже, лежа в своей постели, Джейн старалась убедить себя набрать номер Джека, но так и не смогла. Она не сделала ничего плохого и все же чувствовала себя настоящей предательницей. Столько лет Джек постоянно доказывал ей свою любовь и преданность. Столько лет заботился и лелеял ее. А она даже с ним толком поцеловаться не могла, не говоря уже о чем-то большем. И вот всего за какие-то пять минут в обществе другого, она стала бояться саму себя, своих мыслей и своих поступков. Этот человек рождал в ней такую бурю эмоций, о которых она давным-давно забыла; списала на подростковые гормоны, вызванные детской влюбленностью.

Но почему? Почему именно он?

Уткнувшись лицом в подушку, Джейн сквозь нескончаемый поток слез люто ругала саму себя. Она ненавидела свою наивное сердце, давно забывшее, что такое гордость; свое не подчиняющееся тело, которое невзирая на прошлое, по-прежнему жаждало его пламенных прикосновений; свой глупый язык, даже за те последние слова, что она произнесла в самом конце их недолгой встречи; свою безжалостную память, то и дело рисовавшую ей его образ; и, конечно же, больше всего на свете она ненавидела Стивена Блэка, так как только он… и именно он по-прежнему владел ее самыми заветными мечтами.

Глава V

Проснувшись следующим утром под веселый ритм телефонного будильника, Джейн быстро соскочила с кровати. Все тяготы прошедшего дня, казалось, ушли вместе со вчерашними слезами. И сейчас у нее абсолютно не было желания задерживаться в этой стране ещё хотя бы на день. Чем быстрее она обсудит дела с Холтом, тем быстрее вернется к своей обычной жизни.

Наспех приняв душ и одевшись, она поспешно спустилась в холл первого этажа.

— Доброе утро, мисс Грей. — Вежливо улыбнулся ей высокий мужчина, стоящий за стойкой ресепшена. — Вам письмо.

Любезно поблагодарив его, Джейн распечатала белоснежный конверт.

"Дорогая мисс Грей,

Вынужден сообщить Вам одно не очень приятное известие — к сожалению, я не смогу сегодня встретиться с Вами. Неотложные дела срочно посылают меня в западную часть страны. Вы можете дождаться меня здесь (я вернусь, примерно, через неделю), или же, если Вы поскорее хотите покончить с делами, то можете отправляться вслед за мной. Завтра, в маленьком городке Лавлэнд, что лежит чуть севернее Денвера, я остановлюсь в отеле "Романтика". Буду очень рад вновь встретить вас.

С уважением, Джеймс Холт"

С трудом подавив в себе острое желание зарычать, Джейн стремительно развернулась к подавшему ей письмо служащему.

— У Вас есть карта?

И хотя тон ее был любезным, мужчина поспешил исполнить просьбу, так как горящие зеленым пламенем глаза не предвещали ничего хорошего.

Джейн с ужасом представляла себе дальнейший путь, однако, она была твердо намерена поскорее завершить начатое. Бездельно слоняться ещё целую неделю в Минеоле было выше ее сил. К тому же здесь был и Стивен. Мысль о нем придала ей ещё большей решительности. Ей нужно бежать. Шестое чувство подсказывало ей — если она все ещё хочет вернуть былую жизнь, то ей срочно нужно бежать от этого мужчины!

К полудню Джейн уже выписалась из отеля.

На этот раз она благополучно добралась до аэропорта и сдав ключ от слегка помятого Мерседеса, ремонт которого оплачивала заранее предусмотренная страховка, женщина заказала у этой же фирмы новую машину в Денвере, но только на этот раз она не забыла упомянуть и водителя, так как никогда в жизни она больше не сядет за руль в этой сумасшедшей стране.

Через пару часов самолет Джейн совершил мягкую посадку в Денвере.

Усталая, не выспавшаяся и встревоженная она с огромным облегчением увидела встречавшего ее водителя у выхода из шумного здания. Загрузив вещи клиентки в багажник, мужчина открыл ей переднюю дверь, после чего сел за руль. Назвав ему нужный адрес, Джейн без особого восторга смотрела на окружающий пейзаж. По мере того как они все больше отдалялись от крупного города, природа становилась все диковинней и живописней. Уходящие под самое небо горные хребты встречались все чаще и чаще, и вскоре уже со всех сторон окружали их одинокую дорогу.

Увидев промелькнувшее изумление на ее лице, водитель негромко хмыкнул.

— Первый раз в наших местах? — Поинтересовался он.

— Да. — Кротко ответила она, продолжая смотреть в окно.

— Я уверен, у нас Вам понравится.

— Не сомневаюсь. — Со вздохом сухо ответила она и, облокотившись головой о боковое окно, устало закрыла глаза.

— Мисс! Мисс! — Настойчиво будил ее незнакомый голос. — Мы приехали.

С трудом открыв глаза, Джейн изумленно осмотрелась вокруг.

Ей нужен был город. Маленький, но все же город! А водитель, видимо, спутал что-то и привез ее на окраину самой настоящей деревни. Где, кроме крохотных деревянных домиков, размещалось лишь одно достаточно крупное куполообразное строение. Повсюду, где только имелась трава, паслись коровы и овцы.

Увидев ее ошеломленные глаза, водитель поспешно произнес:

— Добро пожаловать в Лавлэнд, мисс.

— А Вы… Вы точно уверены, что это тот самый Лавлэнд, который мне нужен? — С надеждой на его оплошность, тихо поинтересовалась клиентка. — Я предполагала, что этот "город" немного побольше.

— Конечно, мисс. По последним данным население Лавлэнда составляет около пятидесяти тысяч жителей.

— И где же все эти жители? — Насмешливо изогнув бровь, поинтересовалась девушка. — Что-то я здесь кроме стада коров и пары овец больше никого не вижу.

— Центр города остался позади. Это его самая западная окраина.

— Так зачем же Вы меня сюда привезли? Полюбоваться видом? Спасибо. Я уже насмотрелась, теперь можем ехать в отель.

— Именно к нему я Вас и вез. — Невозмутимо отозвался водитель. — И мы уже приехали.

— Что? Это что, шутка такая? — Негодующе спросила брюнетка. — Здесь же сплошные горы и поля. О каком отеле Вы говорите?

Выйдя из машины, мужчина запрокинул голову и посмотрел куда-то в небо.

— Ваш отель находится вон на той горе. — Указав рукой на одну из горных вершин, пик которой был окружен облаками, любезно пояснил он. — Добраться до самого отеля можно только с помощью местного фуникулера.

— Фуникулера? — С опаской посмотрев на куполообразное здание, переспросила девушка.

— Да. Но не волнуйтесь, фуникулер здесь очень надежный. Раз в два часа он спускается и поднимается ввысь. Так что Вам ещё повезло — по моим расчетам, он как раз через пятнадцать минут отбывает в путь.

С тревогой взирая на то, как маленький шаткий вагончик все выше и выше поднимает ее к небесам, Джейн с ужасом размышляла над своей печальной кончиной. Да, не так представляла она свою смерть. Черт! Да она о ней ещё вовсе не задумывалась! Она ещё слишком молода, чтобы умирать. Будь проклят Холт вместе со своей бредовой идеей остановиться на этой, Богом забытой, горе!

Посмотрев вверх, Джейн с кислой улыбкой увидела в неестественной близи от себя серые облака. Кажется, собирается дождь.

Прекрасно, именно этого-то ей и не хватает для полного счастья!

Пока ее стеклянный вагончик не спеша скользил вверх по толстым кабелям прочного каната, она успела вспомнить все те немногие молитвы, выученные ей в далеком беззаботном детстве. Но вот, наконец-то, кабина остановилась и электронные двери плавно разошлись в стороны. Дрожащими ногами она ступила на прочную почву под ногами и с любопытством огляделась вокруг. Неподалеку от нее виднелся небольшой деревянный коттедж. Большая вывеска, прикрепленная над крыльцом, гласила лишь одно единственное слово: "Романтика".

— Да уж, романтика! — Со смешком согласилась Джейн и тут же вздрогнула всем телом, так как ее собственное это тут же повторилось в ее ушах.

Не задерживаясь на этой пустынной дорожке больше ни секунды, молодая женщина, прихватив чемодан, катящийся на маленьких колесиках, кинулась к одинокому домику, в надежде увидеть хотя бы ещё одно живое существо в этом необитаемом месте.

"Прямо как в фильме ужасов. — Подумала она, вбегая в дом. — Да, нужно признать, у Холта весьма своеобразное чувство юмора"

Слава Богу, в этом небольшом домике, сделанным большей частью под старинный лад, ее ожидали не восставшие из могил мертвецы, а вполне дружелюбные люди.

Широко улыбнувшись, невысоких, достаточно плотных форм мужчина выглянул из-за стойки.

— Добро пожаловать в "Романтику", мисс.

При этих простых словах Джейн вполне серьезно подумалось, что он, должно быть, насмехается над ней. Однако лицо мужчины выглядело вполне приятным, без единого намека на подвох.

Облегченно вздохнув, она мягко улыбнулась.

— Спасибо, мистер…. — Она мельком взглянула на табличку с его именем, — … мистер Миллер. Сегодня утром я зарезервировала у Вас комнату.

— А-а! — Широко улыбнулся мужчина. — Вы должно быть, мисс Грей?

— Да, совершенно верно.

— У Вас комната номер три, которая находится в западном крыле, — сообщил он, протягивая ей небольшой ключ. — Мой мальчуган возьмет Ваши вещи и проводит Вас до номера.

— Спасибо. — Благодарно отозвалась она. И прежде чем последовать за десятилетнем мальчиком, вновь обратилась к мистеру Миллеру. — Скажите, а Джеймс Холт так же зарезервировал у Вас номер?

Быстро просмотрев толстую тетрадь, мужчина озадаченно свел брови.

— Нет, мисс. Никакой мистер Холт не записан в моей ведомости.

— Но… — Джейн слегка опешила. — Вы уверены?

— Я держу этот маленький отель уже более пятнадцати лет, мисс, и я знаю как ведутся дела. — Слегка обиженно произнес он, за что ей сразу же захотелось извиниться за свой резкий тон. — В нашем отеле всего восемь гостиничных комнат, и я знаю имена всех постояльцев, кто зарегистрирован у нас. На данный момент все восемь комнат зарезервированы, и смогу Вас заверить, имя некого мистера Холта не числится в списках наших постояльцев.

— Но… но как же так? — Расстроено прошептала Джейн. Неужели весь этот путь она проделала зря?

Заметив сильную озабоченность своей постоялицы, мужчина смягчился и вновь посмотрел тетрадь.

— Как я понял, Вы ожидаете здесь одинокого мужчину?

— Да. — Прикусив губу, отозвалась Джейн. — Но он должен прибыть в отель только завтрашним днем.

— Так-так-так, сейчас посмотрим, — перелистывая листок, произнес он. — Да, действительно. Один мужчина все-таки числится у меня в списке. Он как раз прибудет сюда завтрашним днем, но его имя совсем не…

— Это он! Это он! — Радость, зазвучавшая в ее голосе, заставила его остановиться.

Вспомнив, как Джеймс говорил ей, что ему из-за своей популярности не раз приходилось останавливаться в отелях под чужими именами, Джейн облегченно вздохнула.

"Слава Богу, завтра он все-таки будет здесь!"

— Спасибо. — Улыбнувшись, сказала она и вступила на первую ступеньку деревянной лестницы.

— Простите, мисс, — вновь задержал ее управляющий, — я хотел Вас предупредить, что ужин у нас подается ровно в восемь, здесь на первом этаже главного зала. Моя жена Мэгги отлично готовит. А Мэри, моя старшая дочь, всегда позаботиться о чистоте и убранстве Вашей комнаты. Ну и конечно, если у Вас возникнут какие-либо вопросы, обращайтесь прямо ко мне.

— Спасибо. — В очередной раз поблагодарила девушка.

Джейн ещё никогда в жизни не была в таких мини-гостиницах всего с восьмью гостиничными номерами, но чем больше она прибывала в этом небольшом домике, тем все больше ей казалось, что она попала этак на двести лет назад. Весь этот старинного вида отель, его хозяин со всей своей семьей в персонале — все как в старом историческом романе.

Зайдя в свою небольшую, но очень милую комнатку, Джейн оглянулась на стоящего в дверях мальчугана.

— Спасибо тебе…?

— Бэнджамин. — Деловито отозвался малый. — Бэнджамин Миллер.

Ласково улыбнувшись, она достала десяти долларовую банкноту.

— Спасибо за помощь, Бэнджамин.

Счастливо просияв в ответ, он взял свои чаевые и с благодарностью посмотрел на их новую клиентку.

— Если только Вам что-нибудь понадобиться, я всегда в Вашем распоряжении. — Копируя отца, важно проговорил он и скрылся за дверью.

Оставшись одна, девушка ещё раз огляделась вокруг и подошла к слегка приоткрытому окну, видимо, предварительно оставленным Мэри для проветривания помещения.

Она никогда не была так высоко в горах, где ещё немного выше и уже под ногами будет лежать снег, поэтому и посчитала столь холодный и влажный воздух вполне подходящим явлением для подобных мест. Поежившись от прохладного ветерка, девушка закрыла окно. Висящие, казалось, в паре метров от дома серые облака предвещали скорую бурю, но та же самая видимость стояла ещё пару часов, а на землю по-прежнему так и не упала ни одна капля дождя. Слегка пожав плечами, Джейн плотно задернула занавеску. Да что она вообще знает? Может, в подобных местах серые тучи вполне нормальное явление?!

Решив, что с нее на сегодня уже хватит впечатлений, она провела остаток дня достаточно спокойно. Приняв теплый душ, вода которого нагревалась со скоростью самой медлительной черепахи в мире, Джейн вымылась. Затем, надев самые теплые брюки, что имелись в ее небольшом гардеробе и любимый кашемировый свитер, она легла под одеяло и, заказав ужин в номер, просмотрела весь вечер телевизор.

Глава VI

Бесцельно бредя по улице, молодая женщина поглубже спрятала руки в карманы своего осеннего пальто и невзирая на пронзающий тело ветер, не спеша шла вдоль очередной узкой улицы. Ее печальные мысли то и дело возвращались на пару часов назад, к тому роковому моменту.

Она пробыла в доме Сноуа всего десять несчастных минут. Десять минут и ее карьера, строившаяся долгим упорным трудом, разрушилась в одночасье. Джордж Сноу не стал с ней с ней церемонница. После того, как он высказал ей в лицо о ее якобы проделках и махинациях с видеомонтажом, он громко заявил о ее незамедлительным уходе из "Sky News". Ее "ангельский" характер тоже не заставил себя долго ждать. Открыто усмехнувшись хозяину дома в ответ, она круто развернулась на каблуках и, громко хлопнув дверью, вышла из его особняка. Уже через час она подписала рабочий договор с другим, более крупным телеканалом.

"BBC" — когда-то она мечтала работать в этой компании, но судьба сложилась иначе и она попала в "Sky News", где многого добилась и многое потеряла.

Ну и ладно, усмехнулась блондинка. Нужно смотреть на жизнь только позитивными глазами. Она по-прежнему оставалась высококвалифицированным репортером, работа которого теперь состояла из одних самых обыденных репортажей.

Но все равно, конечно, жаль было терять старых друзей, ее дружную команду, в сотрудничестве Мэтта и Кевина, и былые сумасшедшие деньки. Эх, Сноу бы орать на свою гулящую молодую жену, а вместо этого он вылил всю злость на нее, да ещё и обвинил в грязных махинациях! Да, зачем искать грязь у кого-то, если у тебя самого в доме сплошной бардак! Но об этом раньше нужно было думать.

На новом месте, ей дали пару дней перед выходом на работу. За эти дни ей нужно было окончательно уладить все дела со своим прежним боссом.

Ну, вот и хорошо, она завтра же заберет оттуда свои вещи и навсегда забудет три последних года в своей жизни. Теперь ее ждет нормальная работа, где не входило в обычную ежедневную привычку орать на ни в чем неповинных репортеров, за то, что они, видите ли, плохо работают и не приносят в студию каждый день сенсационные репортажи. Ну и черт со ним, со Сноуом и всем его каналам, она и без него справится!

Однако как ни старалась утешить себя Лиз, но все равно гнетущий осадок по-прежнему неприятно напоминал о себе.

"Это несправедливо! Несправедливо!" — Хотелось выкрикнуть ей. Но вовремя остановив себя, она глубоко вздохнула и посмотрела на темнеющее вечернее небо.

А может, все это и правда к лучшему? А что, если ей так народу было написано?

И что, на самом деле, она имела со своей прежней работой: кучу нервотрепок, сплошные разъезды, постоянные крики от начальства и никакой личной жизни! Ей, по правде сказать, уже давно следовало бросить прежнее место и идти дальше своей дорогой, ища именно тот путь, который и приведет ее к спокойному, тихому счастью. Вот только бы ещё знать, где его найти.

Решив не унывать и радоваться новым перспективам, молодая женщина бодро улыбнулась и, заметив впереди образовавшуюся толпу, скорее по привычке, нежели чем из искреннего интереса направилась в самую гущу.


— Расступаемся! Расступаемся! — Строго проговорил полицейский, разгоняя набежавшую волну зевак. — Не мешаем расследованию!

Огородив место преступления, несколько полицейских разделились на свои четко отведенные им задания.

— Рик, что тут у нас? — Перебравшись через желтую ленту, спросил подошедший к полисмену мужчина в штатском.

— А, лейтенант, я Вас без формы сразу и не признал. — Произнес тот, затем окинув взглядом лежащий на земле труп, быстро перешел к делу. — Тут все просто: молодая девушка, личность которой ещё устанавливается, либо добровольно сбросилась с крыши четырехэтажного здания, либо же ее оттуда кто-то скинул.

Подойдя к мертвому телу, Итон Брукс присел на корточки и, откинув черную накидку прикрывающее мертвое тело, внимательно оглядел самоубийцу или, наоборот, убитую — что ему и предстояло выяснить.

— Простите, — послышался позади мелодичный женский голос, — а что случилось?

Раздраженно вздохнув, Итон вновь прикрыл тело и обернулся на голос. Боже, как же он ненавидел всех этих надоедливых репортеров!

— Без комментариев! — Резко бросил он молодой, весьма симпатичной женщине, стоящей прямо перед ним. — Здесь не место прессе. — Слегка ошеломленной ее сияющей улыбкой, глухо и уже не так уверенно закончил мужчина.

— А с чего Вы взяли, что я из прессы? — Невинно похлопав ресницами, поинтересовалась она.

Спустя мгновение он уже смог взять в себя в руки.

— Вижу по глазам. — Строго произнес мужчина, развернув ее на сто восемьдесят градусов и отправляя в общую толпу.

— Подождите! Да подождите же! — Тут же вырвалась незнакомка. — А если я, так сказать, вне службы, офицер. Может быть, Вы дадите одно небольшое интервью тет-а-тет, находящемуся в отпуске репортеру?

Она вновь взяла вход одну из своих самых обворожительных улыбок.

Ей срочно нужно было найти хоть какое-нибудь занятие, чтобы отвлечься от мучительных раздумий, а этот полицейский стал для нее как глоток свежего воздуха в мусорной яме. К тому же, он был весьма недурен собой: среднего роста, с широкими плечами и мощной грудной клеткой, темно-русыми волосами и волнительными карими глазами — он был как раз то, что нужно, чтобы забыться от гнетущих проблем и ее полного одиночества.

— Элизабет Бойл. — Быстро представилась она, протягивая ему свою руку, затянутую в кожаную перчатку.

Немного поразмыслив, мужчина, наконец, принял решение и мягко улыбнулся в ответ.

— Лейтенант полиции — Итон Брукс. — Пожав ее ладонь, представился полицейский. — Что ж, пожалуй, я смогу дать Вам интервью. Завтра моя смена заканчивается в десять вечера, приходите в участок, — он задорно усмехнулся, — если, конечно, не побоитесь.

Приняв вызов, женщина лучезарно улыбнулась.

— Будьте уверены, я приду.

После чего махнула рукой ему на прощание и скрылась в толпе.

Все ещё находясь под впечатлением, Итон затуманено смотрел на то место, где ещё только что стояла эта очаровательная блондинка.

— Лейтенант, — послышался со стороны голос Рика, — вы что, с ума сошли? Вы хоть знаете, с кем только что согласились встретиться? Это же та самая Элизабет Бойл — журналистка скандальных новостей. За крутой репортаж она готова душу продать самому дьяволу! Послушайте моего совета: не связывайтесь с этой дамочкой!

Широко усмехнувшись, Итон хлопнул приятеля по плечу и беззаботно отозвался:

— Такая уж у нее работа, Рик. Кто-то добывает интересный материал, а кто-то вынужден всю ночь потратить на расследование очередного убийства или самоубийства. Пойдем, я хочу как можно скорее разобраться с этим делом.

Глава VII

Ее разбудил тихий стук в дверь. Проигнорировав пару раз этот настойчивый шум, она все же не выдержала и, укутавшись поплотнее в одеяло, открыла дверь. На пороге стояла смущенная Мэри, старшая дочь хозяина.

— Здравствуйте, мисс. — Робко проговорила она, и Джейн даже на секунду показалось, что сейчас она перед ней присядет в самом настоящем реверансе. Но ничего такого, конечно же, не произошло. — Вы просили разбудить Вас в одиннадцать.

Тот час, вспомнив о своей вчерашней просьбе, Джейн сбросила с себя угрюмый вид и благодарно улыбнулась девушке.

В комнате царил настоящий холод. Включив на полную одну единственную батарею, девушка с надеждой ожидала от нее хотя бы чуточку тепла. Но ни сейчас, ни через полчаса теплее так и не стало. Нехотя распрощавшись с теплым одеялом, она оделась во вчерашнюю одежду, мода — это, конечно, хорошо, но когда тебя окутывает лютый мороз, о моде вспоминаешь в последнюю очередь.

Спустившись вниз, Джейн первым делом подошла к хозяину отеля.

Терпеливо дождавшись пока он закончит свой телефонный разговор, она, наконец, проговорила:

— Простите, мистер Миллер, могу я к Вам обратиться?

— Конечно. — С участием отозвался он. — Что-то случилось?

— В моей комнате очень холодно. Батарея практически не греет, а чтобы дождаться горячей воды нужно небывалое терпение. Может быть, Вы сможете что-нибудь сделать?

— Конечно. — Вновь произнес он. — Я сейчас же этим займусь. А Вы пройдите пока в нашу скромную столовую, моя Мэгги быстро найдет, чем Вас согреть.

Благодарно улыбнувшись, она в последний момент вдруг вспомнила о Холте.

— Скажите, — снова посмотрев на хозяина, тихо начала она, — а тот мужчина ещё не прибыл?

— Нет. Но он звонил, чтобы подтвердить свой заказ. И кстати… — Мистер Миллер на мгновение исчез под стойкой и достав откуда-то сложенный вдвое листок, протянул его ей. — Он спрашивал о Вас. А как узнал, что Вы со вчерашнего дня уже заехали, велел передать Вам это.

Раскрыв листок, Джейн прочла короткую записку.

"Встретимся за ужином"

— И это все, что он просил передать? — Немного разочарованно спросила она.

— Да, мисс. Я записал слово в слово.

Ещё раз быстро поблагодарив хозяина, Джейн прошла узкий холл и оказалась во вполне просторной столовой, по виду больше напоминающий небольшой изысканный ресторан, белые стены которого гармонично сочетались с узорчатыми белыми скатертями, лежавших круглых столах. Но главным достоинством этой комнаты был, несомненно, огромный светлый камин, встроенный в центральную стену.

Едва она заняла свободный столик, как к ней сразу же подошла сама хозяйка отеля.

— Добрый день, мисс. Вы как раз спустились к полднику.

Джейн с огромным удовольствием уплела с тарелки яичный омлет вместе с нарезанными ломтиками копченой свинины.

Допивая свой горячий чай, она заметила в стороне ту самую Мэри, что разбудила ее час назад.

Подозвав к себе девушку, Джейн тут же спросила:

— Мэри, а есть ли у Вас в округе какие-нибудь интересные места, где можно прогуляться, например?

— Да, конечно. — Улыбнулась девушка. — Внизу, ближе к центру Лавлэнда, есть пара небольших магазинчиков.

— Внизу? — Обеспокоенно переспросила Джейн. — То есть это опять нужно спускаться на этом шатком вагончике?

— Не волнуйтесь, фуникулер у нас надежный.

— Да-да, я это уже слышала. — Скептически отозвалась она. — Но я все же предпочла бы прогуляться где-нибудь здесь в округе.

— Ну тогда советую Вам пройти по небольшой дорожке, ведущей за отелем. Она выведет Вас в наш небольшой лесок. Места там есть очень удивительные, а встречающиеся кое-где обрывы просто захватывают своим завораживающим видом. Но будьте осторожны — не подходите к ним слишком близко! А так, конечно, сходите, сходите, прогуляйтесь. К нам люди зачастую только и приезжают, чтобы полюбоваться на это великолепие, а заодно и отвлечься от городской суеты. Вот увидите, мисс, всего через пару дней Ваше здоровье, мысли и самочувствие придут в такой порядок, о котором можно и не мечтать при обычной городской жизни. Здесь даже думается легче. Только ещё раз предупреждаю, будьте осторожны!

— Конечно. — Заинтересованно отозвалась Джейн и сразу же последовала совету Мэри. Прихватив из номера свое бежевое пальто, она поспешно выбежала на улицу.

Гора, на которой находился отель оказалось намного шире и положе, чем она себе представляла и пройдя немного вперед девушка действительно увидела перед собой опушку небольшого леса. Решив следовать только вдоль узкой тропинки. Она смело вошла в желто-зеленую чащу. Как оказалось гулять здесь было действительно приятно. Это, конечно, был не Ричмонд парк в Лондоне, но тоже весьма неплохо. Спустя час одинокого брожения, Джейн заметила небольшую беседку и, решив заглянуть внутрь, сошла с тропинки. Как не удивительно, но это место начинало нравится ей все больше и больше. Спокойствие и тишина были лучшими союзниками в ее весьма невеселом настроении.

Лишь однажды она позволила себе задуматься о Стивене, но едва его имя слетело с ее губ, как тут же вернувшаяся злость и обида разом прекратили ее дальнейшие размышления об этом человеке.

Проведя на природе большую часть дня, Джейн с беспокойством посмотрела на затянутое свинцовыми тучами небо. Кажется грозы на этот раз не избежать. Пройдя ещё немного вперед молодая женщина вдруг заметила крутой обрыв и осторожно подошла к опасному месту. Едва взглянув вниз, девушка почувствовала как задрожали ее поджилки.

"Да, долго падать" — С печальной иронией подумала она и развернулась в сторону отеля.

Это, конечно, самое необычное место, где она только была, но все же чтобы по достоинству оценить его красоту, нужно иметь достаточно сильную тягу к приключениям, такую, как например, у ее мачехи. Попытавшись вспомнить куда на этот раз уехали ее отец с женой, она озадаченно свела брови.

"Сингапур или Малайзия?" — Безрезультатно спрашивала она себя, но так и не вспомнив ответа, махнула рукой на это дело и зашла в свой номер.

До ужина оставалось около часа, поэтому, не теряя времени, Джейн первым делом потянулась за своим сотовым. Джек, должно быть, уже порядком начал беспокоится, а она за все свое пребывание в этой стране ещё так и ни разу не связалась с ним. Быстро набрав его номер, она с нетерпением подняла трубку к уху. Но абонент не отвечал. Набрав его номер ещё дважды, Джейн все-таки сдалась и вместо того, чтобы позвонить по этому номеру ещё раз, дозвонилась другому человеку.

— Алло? — Сонно раздалось с другого конца.

— Привет, Лизи. Прости, что разбудила. Я совсем забыла о разнице во времени.

— Джей?! — Обрадованным голосом отозвалась подруга. — Да не бери в голову. Позже высплюсь. Ну как ты?

— У меня все в полном порядке. — С улыбкой ответила Джейн, а про себя добавила: " Не учитывая того, что я до сих пор так и не смогла нормально обсудить все дела с Джеймсом Холтом; того, что за первый же час пребывания в этой огромной стране я врезалась в своего "бывшего", прилично помяв его дорогой Порше; а так же то, что теперь я вынуждена мерзнуть в маленьком номере затерявшегося высоко в горах одинокого отеля — то да, не считая этого, все просто отлично!"

— О, я знала что все так и будет! Ты ведь у меня умница. Ну и какое же впечатление на тебя произвел Джеймс Холт?

Слегка изогнув правую бровь, Джейн слегка прикусила нижнюю губу.

— Приятное. — Наконец произнесла она. — Он оказался очень обаятельным человеком. Очень приятным обаятельным человеком, с которым максимум что у меня может быть — это только чисто деловые отношение!

— Ой, ну, ладно-ладно! — Засмеялась подруга. — А кто-нибудь ещё произвел на тебя столь же приятное впечатление, помимо Холта?

— Лиз, прекрати! — С укором в голосе строго произнесла Джейн. — Мы, кажется, это уже обсуждали!

— Всё. Больше не буду, честное скаутское!

— Ты никогда не была скаутом! — Смеясь возразила собеседница. — Так что можешь не заливать и прекратить свои дуратские намеки на кого-то ещё.

— Ладно. — С громким вздохом, побеждено согласилась та. — Джек, Джек, милый Джек.

— Кстати, насчет Джека. Я все никак не могу дозвониться до него. Лиз, если он будет тебе звонить, успокой его, скажи, что я вынуждена задержаться здесь ещё на пару дней. У меня все нормально и я сейчас нахожусь в чудном отеле под названием "Романтика" в тихом местечке Лавлэнд.

— О, как романтично! А что, это одна из идей Холта.

— Ну, вроде как. — Нехотя признала она.

— Как интересно. С этого места поподробнее, пожалуйста!

— Лиз, да прекрати же! Бери интервью у более интересных людей, мне особо рассказывать нечего. Ты лучше расскажи, как ты? Как прошел разговор со Сноуом? Что делаешь в своем длительном отпуске?

— О, у меня есть просто две грандиозные новости! Первая: этот придурак меня все-таки уволил.

Резко замерев на месте, Джейн сокрушенно проговорила:

— О Боже, Лиз, я тебе очень сочувствую.

— Да, обидно конечно, — С долей грусти в голосе отозвалась подруга. — Но нет худа без добра, ведь ты теперь разговариваешь с самым настоящим репортером "BBC"!

Первые несколько секунд Джейн не знала что и сказать.

— Лиз… Господи, поздравляю тебя! Сбылась твоя давняя мечта!

— И не говори. Я тоже рада.

Немного придя в себя, она вновь заинтересовано спросила.

— Так, а что за вторая новость?

— Ну… вчера я познакомилась с одним очень особенным мужчиной.

— О! — Джейн широко улыбнулась. — И чем же это он такой особенный?

— Да хотя бы тем, что я не послала его куда подальше и согласилась встретиться с ним сегодня вечером без всякой корысти вытянуть из него какие-нибудь грязные факты.

— А вот это, пожалуй, уже действительно интересно! — Укутывая плечи в теплый плед, весело произнесла брюнетка. — Кто он?

Тихий смешок доносящийся из трубки заставил ее улыбнуться.

— Сядь, а то упадешь.

— Хорошо. — Она послушно присела на кровать. — Я готова.

— Он полицейский.

— … О, Боже! — Только и смогла сказать девушка. — Ты встречаешься с копом?! Поверить не могу.

— И причем с очень симпатичным копом! — Смеясь поправила подруга.

Вот это новость! Лиз и полицейский — это что-то новенькое! Джейн прекрасно знала, как сильно ее подруга не могла терпеть служителей закона, именно потому что они всегда первыми становились у нее на пути к получению важных фактов в том или ином материале. В принципе, это чувство было взаимно — полисмены ее тоже терпеть не могли.

Все ещё прибывая в неком шоке после услышанного, девушка мельком взглянула на время. Без десяти восемь.

— Черт! — Досадливо вырвалось у нее. — Лиз, слушай, все это, конечно, ужасно интересно, но мне уже пора бежать. Деловой ужин с Холтом. — Кратко пояснила она. — Удачно дня.

— Спасибо. А тебе удачного вечера. — Тут же отозвалась подруга и быстро отключилась.

Глава VIII

Подбежав к небольшому шкафу, Джейн мельком оглядела свой скромный гардероб. Понадеявшись, что в небольшом "ресторанчике" первого этажа, мистер Миллер все же зажжет камин, она решила рискнуть. Сегодня особенный вечер и от завершения этого ужина будет зависеть очень многое: на первом месте из чего, стояла хрупкая гордость будущего президента компании. Решительно надев длинное платье цвета переливающегося изумруда с двумя высокими разрезами спереди, идущими вровень ее длинным ногам, она заколола волос на затылке и, завершив туалет изысканными зелеными туфельками, лучезарно улыбнулась своему отражению. Платье сидело идеально: держащиеся на плечах с помощью тонких, почти невидимых бретелек, оно сексуально подчеркивало ее открытые плечи и смело отрывало часть упругой груди, а высокие разрезы эффектно подчеркивали стройные ножки своей обладательницы. И хотя в этом платье она чувствовала себя абсолютно голой, однако именно такой фасон был утвержден не одним модельером в этом году. Что ж, она и сама хотела выглядеть как будто только что сошла с обложки, так что нечего все спирать на платье. Ещё раз ободряюще улыбнувшись слегка взволнованной брюнетке, смотрящей на нее из небольшого зеркала, Джейн поспешила вниз.

С некоторым разочарованием она оглядела небольшую группу людей, ужинающих в просторном зале ресторана. Холта все ещё не было. Заняв самый дальний столик у окна, она принялась терпеливо ожидать своего "кавалера".

Вновь оглянувшись по сторонам она только сейчас заметила основной контингент здешних постояльцев: в большинстве, это были пожилые люди, приехавшие сюда отдохнуть от шумной жизни. Лишь ещё одна молодая пара присутствовала в этом зале. Если бы не они, она бы точно подумала, что перепутала отель с дом престарелых. Кисло усмехнувшись, Джейн отчего-то подумалось, что эти парень с девушкой, должно быть, как и она ощущают себя здесь белыми воронами. Хотя, если призадуматься, то они здесь вдвоем, в то время как она слоняется целый день в полном одиночестве. Так что получается, что разодетая белая ворона здесь все-таки одна. В ту же секунду словно почувствовав на себе любопытные взгляды окружающих, она потупила взор, с повышенным интересом рассматривая причудливые узоры белоснежной скатерти.

— Прости за задержку.

Его голос сравнился с рокотом первого грома, прозвучавшего за окном.

Резко подняв свое побелевшее лицо, Джейн во все глаза уставилась на человека, имя и образ которого она так упорно старалась избегать последние двадцать четыре часа.

— Что ты здесь делаешь? — Осипшим голосом спросила она.

— Ужинаю с тобой. — С мягкой улыбкой пояснил подошедший темноволосый мужчина.

— Да, но… — Джейн потрясенно встряхнула головой, чтобы собрать в едино разбежавшиеся мысли. Она так сильно пыталась убежать от него, скрыться от его преследующих глаз, а он вот так просто вновь вторгается в ее жизнь, с легкостью разрушая на своем пути все воздвиженные ей за эти годы барьеры.

Ну что же он за человек? Неужели ему мало того, что он причинил ей семь лет назад? Неужели вновь решил посмеяться над ней?

Чувствуя себя все той же маленькой восемнадцатилетней девочкой, Джейн сжалась в свой стул, однако голос ее на этот раз не дрогнул:

— Прости, но этот ужин я уже пообещала другому человеку.

— И кому же, позволь узнать?

— Джеймсу Холту. У нас с ним здесь назначена деловая встреча.

Увидев насмешливое выражение его глаз, Джейн предательски вздрогнула.

— Прости, но боюсь, ты приняла именно мое приглашение на сегодняшний ужин. — Заметив ее быстро открывшийся для возражений рот, Стивен четко произнес. — Это раз! Ну а во-вторых, Джеймса Холта здесь нет и не будет.

Заметив на его губах открытую дьявольскую усмешку, в Джейн начала подниматься невиданная буря возмущений.

— Что значит — нет и не будет? — Чуть не теряя над собой контроль, хмуро спросила она. — Он же обещал обсудить со мной предстоящую сделку!

— Ну так обсудишь со мной. — Спокойно произнес мужчина.

Возмущению Джейн не было предела.

— Но я не могу обсуждать это с тобой. У меня есть личные дела с Джеймсом Холтом!

Пронзив ее взглядом своих холодных серых глаз, Стивен сдержанно ответил:

— Все ваши личные дела Джеймс любезно передал мне.

— Это еще почему?

— Потому что, — насмешливый блеск его глаз, разбудил в ней давно минувшие воспоминания, — именно я являюсь равноправным партнером Холта в любых его начинаниях.

Джейн показалось, что у нее помутнело в глазах, запершило горло, а грудь с неистовой силой сжимается в крепких тисках.

— Что? — Словно услышав со стороны свой собственный хриплый голос, переспросила она.

— Кажется, я тебе об этом уже когда-то говорил, не находишь?

Ну конечно же! Так вот почему имя Джеймса Холта поначалу показалось ей смутно знакомым! Именно Джеймс прислушался в свое время к перспективным идеям Стивена, после чего они вместе сколотили свое многомиллионное состояние. И это было всем известно, кроме нее одной! Почему же никто, абсолютно никто не предупредил ее об этом маленьком ньюансе раньше?!

Сделав пару глубоких вздохов, Джейн вновь подняла голову и с непостижимым доселе ей спокойствием посмотрела в пронзительные серые глаза.

— Хорошо. Я могу обсудить этот вопрос и с тобой. — Один Бог знает сколько усилий от нее требовалось, чтобы произнести эти слова. — "Манеж" — это журн…

— К черту "Манеж"! — Тут же перебил ее мужчина.

Округлив глаза, она недоуменно уставилась на него.

— Но ты же сам сказал, что хочешь обсудить со мной эту сделку?!

— Я хочу обсудить с тобой кое-что другое. — Тихо пояснил он, положив перед ней вчетверо сложенный маленький кусочек салфетки. — Сначала я хочу обсудить с тобой вот это.

Дрожащими руками Джейн развернула мягкую, слегка потрепанную бумагу.

— О, Боже! — Помимо воли вымолвила она, не в силах поверить своим глазам. — Ты что… все это время хранил это?

— Как видишь. — Без единой насмешки, глухо произнес он. — И теперь я очень хочу знать, что же заставило ту глубоко влюбленную, самоотверженную девушку отступиться от своих собственных слов?

Нервно сглотнув, Джейн положила салфетку обратно на стол.

Столько лет прошло, а она до сих пор слово в слово помнила эти заветные строки.

"Я хочу всегда быть только с тобой.

Навеки только твоя, Джейн Грей"

— Ты только забыл добавить к словам "влюбленная" и "самоотверженная" ещё одно очень подходящее слово — "очень глупая". — Грустно усмехнулась она.

— Ты считаешь любовь глупостью?

Безжизненные глаза сидящей рядом с ним обворожительной брюнетки внезапно зажглись адским пламенем.

— А кто говорит о любви? Ты… — Казалась лишь одна мысль об этом, выглядела более чем смешно. — Ты не смеешь мне говорить об этом чувстве. — Нервно усмехнувшись, она покачала головой. — Кто угодно, но только не ты!

Быстро достав из сумочки сложенный вдвое предварительный план ее предложения, она протянула его задумчивому Стивену.

— Вот, это копия контракта на твою заинтересованность нашим предложением. Здесь все доходчиво написано. Когда прочтёшь, дашь мне знать о своем решении.

Он поймал ее за руку, прежде чем она успела покинуть их столик.

— Джейн, — мягко обратился он к оглянувшейся брюнетке, — я и сам до конца не понимаю, что тогда произошло. Но клянусь, я не хотел, чтобы между нами все так кончилось.

И она почти поверила ему. Стоя за его спиной, глотая собственные слезы, она так хотела верить ему. Но факт оставался фактом.

— Ты бросил меня, — с мучительной болью в голосе прошептала она, заглядывая в его непроницаемые глаза, — вот и всё что тогда произошло.

— Джейн, я…

Видя, что он собирается встать и направиться следом за ней, она резко бросила:

— Нет. Не смей идти за мной! — С трудом сделав шаг к нему вплотную, она уже намного тише добавила. — Оставь меня в покое, Стивен. Уже слишком поздно что-либо обсуждать.

— Почему? — Неумолимо продолжал он. — Потому что ты уже дала согласие дю Вану? Однако мы оба прекрасно знаем — обещания далеко не вечны!

— Да как ты смеешь? — Резко вырвав до сих пор хранившуюся в его ладони руку, она со злостью впилась в него своим пламенным взглядом. — Ненав… — Конец слова словно застрял на ее языке.

— Давай, произнеси это! — Не отрывая взгляда яростно потребовал он. — Произнеси это и я уйду… на этот раз навсегда.

Это был ее шанс. Шанс навсегда избавиться от прошлых переживаний и глубоких ночных мучений. Шанс послать все к черту и до конца свой никчемной, серой, скучной жизни навсегда остаться одинокой в своем замкнутом мире!

— Ты невыносим!

Прекратив играть в эту глупую игру взглядов, она резко развернулась и бегом выбежала из просторного зала, а затем и из небольшого отеля.

На улице и впрямь разразилась страшная непогода. Проливной ливень лил как из ведра. Не обращая на него никакого внимания, Джейн обежала отель и спрятавшись за ветками первого встречного на пути дерева, начала тихо рыдать. Ее тело то и дело пронзала мелкая дрожь, но впервые за все свое пребывание в этом месте она была вызвана отнюдь не холодом.

"Клянусь, я не хотел, чтобы между нами все так закончилось"

Да как он смел? Как смел клясться ей в этом?!

Обхватив себя руками она медленно опустилась на корточки.

А как смела она быть такой дурой, до сих пор каждой клеткой своего грешного тела так реагировать на каждый его взгляд, ловить каждое слово, вновь надеяться на его любовь???

Любовь! Джейн фыркнула. Да этот мужчина и понятия не имеет, что означает это слово! И все же, где-то далеко внутри она по-прежнему стремилась к нему. И не было в этом мире больше никого: ни милого Джека, ни ее холодных родственников, ни любимый работы. Был только Стивен. Ее Стивен.

Нет, она никогда бы не смогла сказать ему "ненавижу". Хотела бы, но не смогла. Ведь, что толку лгать самой себе — с той самой первой июльской ночи, произошедшей семь лет назад, ее сердце продолжало слепо любить только его одного.

Устав бороться с судьбой, от которой ей все равно не убежать; устав бороться с самой собой, чьё предательское тело все равно будет поступать по своему; озябшая и насквозь промокшая Джейн вернулась в отель.

Облокотившись рукой о холодную стену, Стивен с ненавистью взглянул на свое отражение в небольшом прихожем зеркале. Он и сам не знал, что привело его сюда к ней, и какой дьявольской силой обладала над ним эта колдунья. Он бы с радостью сейчас бросил всё к чертовой матери и умчался в свой уютный пентхаус, а не сидел бы в этом полуразрушенном доме. Что держало его здесь? Чего он ждал?

Горько усмехнувшись, он, наконец, понял ответ. Ее глаза! Та боль таящаяся в них, никак не выходила из его головы. Она не лгала, когда говорила, что это именно он бросил ее — он чувствовал это всеми фибрами своей проклятой души. И именно это давало ему спасительную надежду на осознание того, что он ошибался все это время. Столько лет он не мог найти себе места, столько лет… он прожил без нее.

И все же, он сам видел ее в объятиях того, другого мужчины. Того, кого в ту же ночь нашли убитым в собственном доме.

— Что за чертовщина?! — Запустив ладонь в волосы, спросил он у своего же отражения.

Насколько он помнил, по всему своему виду та парочка вовсе не спешила расстаться. Так как же, черт возьми, получается, что всего через час ее дружка убивают, а она будто намертво позабыв о прошедшей ночи в компании с другим, теперь во всем винит его!

— Дьявол!

На этом его непреклонная логика зашла в тупик. Жером Готье действительно был убит в ту ночь — он сам проверил эти сведенья. Джейн все это время чувствовала себя отверженной и брошенной — он сам неоднократно убеждался в этом, стоило ему только заглянуть в эти изумрудные глаза пропитанные лютой болью. А как же быть насчет него? Есть ли хоть кому-нибудь дело, как страдал он все эти годы? Улетая из Марселя он ненавидел эту маленькую зеленоглазую лгунью, он приучил жить себя с этой мыслью, и все же, вся его браня и вера рухнули в одно мгновенье, стоило ей лишь вновь предстать перед его глазами. Его маленькая зеленоглазая фея, по-прежнему околдовывала его своим пленительным взглядом.

Услышав громкий хлопок двери соседнего номера, Стивен слегка усмехнулся. Может быть, порой она и напоминает фею, но сейчас он с уверенностью мог назвать ее разъяренной тигрицей. Решив дать ей время успокоиться, он не спешил тревожить ее. Здесь он не волновался за ее внезапное исчезновение. Правильно сказал Джеймс, подбрасывая ему идею с этим отелем: "Можешь быть спокоен, что-что, а разговор между вами там уж точно состоится. Оттуда она от тебя точно не убежит, уверяю!" Похоже, так оно и есть. Место идеальное, по крайней мере для размышлений и разговоров самое то.

Если она хочет закрыться и остаться наедине с самой собою, что ж, он не против. Сейчас ему больше всего нужно от нее ясное мышление, только так они смогут поговорить о случившемся и, наконец, распутать головоломку. Но вся проблема была в том, что Джейн упорно не хотела обсуждать прошлое, а каким ещё способом он мог насильно удержать ее возле себя, Стивен пока мало представлял.

Робкий стук в дверь заставил его прервать размышления. Открыв дверь, он слегка опешил. На пороге промокшая насквозь, в плотно облегающем ее округлые формы платье, с которого ручьями стекала вода, стояла его непобедимая воительница, чей маленький подбородок был упрямо вздернут вверх, а искры таящиеся в глубине ее бездонных глаз, словно напоминали ему о ее взвинченном состоянии.

— У меня в номере, кажется, отключили горячую воду. — Сильно дрожа от холода, тихо произнесла она. — Можно я воспользуюсь твоим душем?

— Конечно. — Пропуская ее вперед, тут же как можно безразличней ответил он, пряча в душе охватившую его радость. — Ванная в твоем полном распоряжении.

Пройдя в теплый номер, Джейн аккуратно положила свои сухие вещи на небольшое кресло и с некоторым беспокойством оглянулась на продолжающего стоять в дверях мужчину.

Заметив ее встревоженность, Стивен успокаивающе проговорил:

— Я пока пойду потолкую с Миллером насчет горячей воды в твоем номере.

Благодарно улыбнувшись, она с облегчением увидела как захлопнулась входная дверь, оставляя ее в комнате совершенно одну. Не теряя времени молодая женщина зашла в небольшую ванную, дверь в которую выходила прямо из коридора и настроев подходящую температуру, встала под теплые струйки воды, пытаясь унять сковывавшую тело дрожь.

Стивен догадывался чего ей стоило обратиться к нему за помощью, поэтому не желая разрывать между ними столь внезапно возникшую хрупкую нить, он не спеша спустился в холл первого этажа и тот час заметив хозяина, направился к нему.

— Чем могу помочь, мистер Блэк? — Моментально узнав его, поинтересовался мужчина.

— Я по поводу номера мисс Грей, — сухо начал он.

— Да-да, там неполадка с отоплением, — резко перебил его Миллер, — я вызвал слесаря ещё утром, а он только сейчас смог приехать, но уверяю Вас, он сейчас же займется этим делом. И всего через полчаса…

— Нет. — Слегка улыбнулся высокий постоялец, доставая из кармана солидную пачку зеленых купюр, каждая стоимостью одной сотни, — Вы не поняли, слесарь сегодня не приехал.

Джейн всё ещё беззаботно принимала душ, когда в номер вернулся Блэк. Не выдавая своего присутствия, он бесшумно убрал ее сухую одежду в встроенный в стену шкаф и налив себе чистого виски, вновь остановился у овального зеркала, висящего в узком коридоре. Решив приподнять стакан вместе со своим отражением, он вдруг остолбенел. В висящем перед ним зеркале отражалась слегка приоткрывшаяся дверь ванной комнаты, находившаяся прямо за ним. Видимо Джейн забыла запереться, а от пара дверь приоткрылась ещё шире и теперь он без труда видел ее собственное отражение в висящем перед ним зеркале. Она стояла к нему спиной, подставив лицо прозрачным струям теплой воды. Ее гибкое обнаженное тело было прекрасно. Округлые плечи, грациозная спина, тонкая талия, пленяющий изгиб упругих ягодиц и длинные сексапильные ножки — она сводила его с ума. Почувствовав гнетущее возбуждение в паху, он с шумом выдохнул и только сейчас понял, что все это время, пока любовался ее жарким телом, напрочь позабыл о такой немало важной детали, как кислород. Залпом выпив обжигающую жидкость, он вернулся в комнату и сев на кресло стал молча терпеливо дожидаться возвращения Джейн из ванной.

Согревшись и вымывшись, Джейн вытерлась широким банным полотенцем и, обмотав его вокруг своего распаренного тела, вышла из ванной. Резко замерев на пороге спальни, она ещё сильнее прижала махровую ткань к груди.

— Я… я, наверное, слишком долго задержалась в душе. — Судорожно пряча глаза, сказала она первое, что пришло в голову.

Словно не замечая ее сконфуженного состояния, Стивен небрежно улыбнулся.

— С легким паром.

Его бархатный голос эхом прошелся по ее измученным венам.

— Спасибо. — Продолжая смотреть куда-то в пол, отозвалась она. Однако краем глаза она все-таки заметила, что ее сменная одежда куда-то пропала, а занявший кресло Стивен имел уж слишком довольный вид. — Здесь где-то лежала моя одежда. Ты мне ее не подашь?

— Да, конечно. Но сначала мы поговорим.

Резко подняв голову, Джейн округлила глаза.

— С-сейчас?

— Да, прямо сейчас. — Вновь мягко улыбнулся он. — Похоже это единственный способ убедить тебя остаться со мной наедине.

Глядя на его совершенно серьезное лицо, девушка недоверчиво свела брови.

— Стивен, да брось! Не будь ребенком. Верни мне одежду!

Но он будто не слышал ее слов. Продолжая сидеть в небольшом кресле, он лишь как-то странно сверкнул глазами и медленно, очень медленно заскользил взглядом по ее фигуре. Наконец, остановив глаза на ее полуприкрытой груди, он открыто улыбнулся. Джейн чуть не сварилась от такого столь красноречивого жеста.

— Ну и что сказал Миллер? — Ненавидя себя за мгновенно поднявшееся в душе смятение, пискляво спросила она.

Неоднозначно пожав плечами, Блэк кратко проронил:

— Он вызывал работника, но из-за такого шторма тот так и не смог сюда добраться. Мне жаль.

Услышав последние слова, девушка с сомнением посмотрела в его серые глаза.

— Если хочешь, можешь остаться здесь. Кровать большая.

Джейн нервно хохотнула.

— И не мечтай! — Отрезала она.

Вновь пожав плечами, мужчина безразлично произнес:

— Я же сказал: "если хочешь". Но если тебе больше нравится мерзнуть всю ночь — пожалуйста, я тебя не отговариваю.

Негодующе сдвинув брови, брюнетка злобно прищурила глаза.

— Стивен, если ты думаешь, что какой-то там холод сможет заставить меня залезть в твою постель, то можешь и не надеяться!

Насмешливо изогнув брови, Блэк все же решил оставить при себе своё собственное мнение. Что ж, он ещё успеет посостязаться в словах с этой острой на язычок барышней, а пока ее лучше не выводить из себя. В считанные секунды приняв другой ход, он

кивнул головой в сторону бумаг, лежавших рядом с ним на небольшом столике и объявил:

— Я подписал документы. Так что, как только Сесилия примет решение, сразу же можно начать переговоры по поводу создания нового "Манежа" в Нью-Йорке.

— В Нью-Йорке? — Напрочь забыв их прежние пререкания, переспросила брюнетка.

— Да, я считаю, создания этого проекта в Нью-Йорке будет лучше всего.

— Это почему? — Настороженно поинтересовалась она.

Он не стал ей лгать, называть сотню правдоподобных доводов и преимуществ, которыми обладал этот город. Вместо этого он назвал всего лишь одну причину. Причину, которая в данной ситуации затмевала все остальные.

— Да потому, что там живу я.

Сглотнув при этих словах, Джейн не спеша прошла в комнату и села на самый краешек широкой кровати.

Нью-Йорк — так Нью-Йорк, в конце концов, ей-то что за дело? Она ведь будет жить, как и прежде, в далеком Лондоне, на расстоянии целого океана от него.

— Спасибо. — Просто сказала она.

— За что? — Искренне удивился мужчина. — Это действительно очень выгодное предложение. Так что, это тебе спасибо, партнер.

Джейн слегка улыбнулась.

— Вот уж никогда не думала, что буду твоим деловым партнером.

Глубоко вздохнув, Стивен с грустью заметил:

— Да, мы много о чем не думали и даже не могли предположить, однако одно мы знали точно.

Недоуменно приподняв брови, она молча ожидала его последующих слов:

— Уже тогда мы точно знали, что полюбили друг друга глубокой, сильной любовью, которая возникает лишь раз в жизни, да и то не у каждого.

— Ты… любил меня? — Недоверчиво спросила Джейн, не в силах отвести своего взгляда от его лица.

— Как и сейчас. — Едва слышно отозвался он. — Все эти годы я сам того не понимая, продолжал безумно любить тебя… даже не взирая на то, что ты разбила мне сердце.

— Я? — Слабый хрип удивления сорвался с ее горла.

Слегка улыбнувшись при виде этих очаровательных зеленых глаз, Стивен не спеша окунулся в мучительные воспоминания.

— В тот вечер я пришел немного раньше назначенного, хотел сделать тебе сюрприз… и так спешил обнять тебя. — Его едва заметная улыбка вдруг поблекла. — Увидев, что входная дверь приоткрыта, я сломя голову вбежал в дом, боясь, что с тобой что-то случилось. Но войдя в твою спальню, я вновь узнал знакомое чувство, преследующее меня по жизни — лютая боль предательства, нет ничего страшнее ее. Ты лежала в объятиях другого. Утомленная и изнеможенная ты сладко спала на чужом плече, а не на моем. Боже, Джейн, — он крепко сомкнул веки, с силой сжимая кулаки, — как же я хотел тебя ненавидеть! Как же я проклинал, тот день, когда познакомился с тобой. В ту минуту, безмолвно стоя на пороге твоей спальни, я похоронил свою любовь глубоко в себе и словно раненый зверь скрывающийся в своем логове, пытался зализать свои неизлечимые раны. Всего через полчаса после ухода из твоего дома, я уже летел в Нью-Йорк, желая лишь одно — поскорей забыть тебя.

Не в силах поверить в услышанное, Джейн слабо покачала головой.

— Но всего этого не было. — Хрипло прошептала она. — Я ни о ком другом, кроме тебя и думать не могла, а уж, чтобы спать и подавно! Я все время была в гостиной и не заметив как заснула, всю ночь провела на гостином диване совершенно одна. На следующее утро меня разбудил Джек, он очень сильно тарабанил в запертую дверь. Именно от него я и узнала о твоем исчезновении. — С накопившимися слезами на глазах, девушка опустила голову. — Но я до последнего не хотела верить, что ты мог со мной так поступить. Всю следующую ночь я провела в слезах, не выпуская из одной руки телефонную трубку, а из другой пачку валиума. Но ты… ты так и не позвонил.

При виде крупных слезинок, непрерывно скатывающихся по ее щекам, у Стивена сжалось сердце.

Да, истории были совершенно разные, ничего не скажешь. И все же одна вещь никак не выходила из его головы. Внезапная смерть Жерома Готье.

— Скажи, а у Готье мог быть ключ от твоего дома? — Вдруг спросил он.

Джейн растерянно посмотрела на задумчивого мужчину.

— Не знаю… Но он тогда шантажировал Лиз… — Увидев на его лице удивленный взгляд, она быстро пояснила. — Не смотри на меня так, я и сама тогда об этом ничего не знала. Но думаю, что такой вариант возможен.

— А где жил Готье?

— В другой части города.

— И сколько ехать от тебя до его дома?

— Минут сорок — пятьдесят. — Все ещё не понимая к чему он клонит, поспешно ответила она.

— Я все никак не могу понять, — наконец, решил пояснить он, — как это мужчину, который решил провести ночь в обществе девушки, уже через час, после моего ухода, убивают в другом доме в совершенно другой части города? Это наводит лишь на одну мысль: после того как я побывал в твоем доме, он быстро оделся и поспешно уехал к себе восвояси.

— Но зачем?

Усмехнувшись, Стивен нежно посмотрел на нее.

— Чтобы вернуть тебя. — От его ласково голоса, щеки Джейн запылали. Быстро опустив голову, она вновь уставилась на собственные руки.

— Скажи, — между тем снова став серьезным, продолжил он, — на следующий день ты не помнишь ничего такого, что могло бы показаться тебе странным.

Слегка пожав плечами, она отрицательно покачала головой.

— Столько лет прошло, что я… Хотя, — она резво подняла на него свой взбудораженный взгляд, — неизвестно откуда взявшаяся сильная шишка на голове! Проснувшись утром, я почувствовала адскую боль, а затем нашла на затылке огромную шишку, которая ещё с месяц напоминала о себе. Ощущение такое, будто я ударилась головой во сне.

— После чего тебя подняли наверх, раздели и уложили в кровать. — Хмуро подытожил мужчина и с грустью хмыкнул себе под нос. — Да, хороший план… прямо как в дешевых мыльных операх.

— О, Боже, — прикоснувшись ладонью ко лбу ладонью, тихо произнесла девушка. — Все это выглядит так нереально. — Но в тот же момент она отчего-то очень ясно знала, что Стивен не лжет и в ту ночь он действительно видел ее с другим. — Но… но за что Жером так поступил с нами?

— Видимо, очень сильно хотел покончить с нашим романом. Вот только не думал, что после осуществления своего дьявольского плана, его конец настанет намного раньше, чем он предполагал.

— Господи, — вновь прошептала Джейн, прикрывая глаза, — ведь если бы О'Мара его не… — Она не смогла договорить, ее вдруг стала бить сильная дрожь.

— Тот бы ублюдок до сих пор играл жизнями чужих людей. — Злобно закончил собеседник.

Заметив ее взволнованное состояние, готовое вот-вот перерасти в самую настоящую истерику, Стивен во мгновение ока оказался перед ней.

Сев на корточки, он ласково обхватил своими ладонями ее лицо.

— Девочка моя, — прошептал он, нежно целуя ее влажные веки, — как же тебе было тяжело.

Чувствуя его теплые губы на своем лице, Джейн горестно всхлипнула.

— Теперь все будет хорошо. — Продолжал успокаивать мужчина. — Теперь я тебя никогда не отпущу.

С новыми слезами, она медленно покачала головой.

— Нет, Стивен. — Тихо прошептала она. — Слишком много времени прошло. У каждого из нас своя жизнь, в которой нет места чему-то новому.

Слегка отодвинувшись от нее, он внимательно посмотрел в ее печальные глаза.

— Ты так думаешь?

Джейн медленно подняла голову.

— Стивен, да ты хоть можешь себе представить через что я прошла? Можешь ли хоть на секунду увидеть перед своими глазами убитую горем девочку, которая ночь за ночью проливала слезы в подушку?… Или то, что все эти долгие годы я жила без тебя!… Ты хоть понимаешь, как это много — целых семь лет?

Поднявшись на ноги, она убрала в строну свой взгляд и отрешенно договорила:

— Слишком много людей ждут от меня моих решений и действий, и я… я просто не могу от них отступиться, даже ради…

Не выдержав, она прикрыла рукой вырывающийся из горла горестный крик, и со всех ног бросилась к двери. Но уже на пороге, она вдруг остановилась и в последний раз оглянулась на словно застывшего мужчину, который все так же продолжал сидеть на корточках возле опустевшей постели.

— Скажи же мне хоть что-нибудь? — Хрипло выдавила она. — Закричи, обвини меня во всем, прогони прочь! Только, умоляю, не молчи.

Медленно повернув к ней свое отрешенное лицо, его взгляд, казалось, проник в самые потайные уголки ее души, после чего он тихо произнес:

— Я тебя всегда буду ждать.

Горестно улыбнувшись, полуобнаженная женщина, резко открыла дверь и выбежала из его номера.

Быстро добравшись до своей комнаты, она, как в тумане сбросила с себя полотенце и, облачившись в теплую пижаму, забралась под мягкое одеяло. Ей нужно было многое обдумать, многое понять, со многим смириться. Однако, как она ни старалась подумать о чем-нибудь другом, в голове вертелась лишь одна единственная мысль: он не предавал ее! Он не бросил ее, не смеялся над ней и не предавал обещание. Он любил ее! Любил так же сильно как и она все эти годы. Нервно засмеявшись, Джейн посмотрела в темное окно, за которым сверкали яркие блики молнии.

Как несправедливо обошлась с ними судьба! Все эти потраченные годы они жили лишь ненавистью друг к другу и лишь их сердца знали, что скрывается за этой маской холодности и отчуждения. Глубоко спрятанная любовь по-прежнему таилась в самой темной части ее безжизненной души. Она не умерла и не изменилась, она лишь дремала, ожидая своего часа. И вот, похоже, этот час настал. Джейн не знала как она будет объясняться с Джеком и хватит ли у нее совести заглянуть в его глаза. Она не знала, что станет с ее работой, без которой ещё вчера она даже не могла себя представить. Все это вдруг резко стало неважным. Ведь все самое ценное, что было у нее находилось за противоположной стеной, в соседней комнате.

Взрыв грохочущего грома в союзе с ослепительной вспышкой молнии побудил ее к незамедлительным действиям. Резко соскочив с кровати она босая выбежала в коридор… и почти сразу же уперлась в широкую мужскую грудь. Он стоял на пороге своего номера в одних лишь брюках и распахнутой рубашки на груди.

Подняв голову, она улыбнулась сквозь слезы.

— Кажется, мой страх к грозе вернулся.

Одним рывком подняв Джейн на руки, Стивен занес ее в свой номер, поспешно прикрыв за собой дверь. Очутившись на мягкой кровати она нашла в себе силы, чтобы оторвать руки от его шеи и, прикоснувшись дрожащими пальцами к любимому лицу, едва слышно прошептала:

— Я люблю тебя и ни на день не переставала любить все эти долгих семь лет.

— Дженни, девочка моя, — покрывая ее влажное лицо своими нежными поцелуями с невыносимой болью отозвался он, — как же мне тебя не хватало.

Радость, охватившая ее несчастную душу, не знала границ.

— Я люблю тебя. — Тихий бархатный голос окончательно разрушил последние преграды, стоявшие между ними не один год и, перестав сдерживаться, она неистово завладела его губами. Неподражаемые ощущения так долго дремавшие в ней, наконец-то, нашли выход. Дрожащими от перевозбуждения руками она потянулась к ремню его брюк. Он же, в свою очередь, поспешно срывал пуговицы с ее пижамы.

Джейн уже и не помнила, когда в последний раз ощущала себя такой счастливой. Стараясь заглушить в себе ту томящуюся боль, рожденную своим жгучим желанием, они, словно заранее договорившись, отодвинули игры с прелюдией на второй план. И изогнувшись под ним, она развела ноги, желая как можно скорее почувствовать его в себе. Ему и не требовалось иного приглашения. Не спеша войдя в ее разгоряченное лоно до конца, он постепенно начал ускорять темп. Он был горячим, тугим, твердым — и он просто сводил ее с ума. Шаткая кровать под ними издавала тихий, но очень частые скрипы. Джейн тихо засмеялась услышав этот шум, однако это не помешало ей ещё крепче вцепиться в Стивена и что есть силы безостаточно пытаться помочь вторгаться в нее все глубже и глубже. Наконец, достигнув своего апогея в их ненасытном слиянии, она в изнеможении откинулась на подушки, счастливо улыбнувшись в темноте. Излившись в ее скованное частыми спазмами тело, Стивен обессилено опустился ей на грудь. Пролежав в таком полном блаженстве ещё с минуту, он поспешно перевернулся на бок, не забыв прихватить с собой немного отдохнувшую Джейн… чтобы начать все сначала.

Той же ночью лежа в нежных объятиях друг друга они так и не смогли заснуть. В перерывах между занятиями любовью, они поведали друг другу историю их последних семи лет. Стивен рассказал ей об их с Джеймсом последних успехах, а Джейн со смехом вспомнила ее "холодную войну" с Ивом Мэтьюсом. Позабавившись над их соперничеством, он предложил ей все же сделать Ива главным редактором в Лондоне, а ей самой перебраться к нему, где она бы вела свой маленький американский "Манеж" на свой лад. На этот раз идея наградить Ива вовсе не показалась ей такой уж абсурдной, скорее, совсем наоборот. Состроив мимолетную гримаску, она все же вынуждена была признать, что Мэтьюс хороший работник и отличный главный редактор для лондонского "Манежа". Покончив обсуждать их будущие планы, Стивен не сдержался и накрыв ее рот своим глубоким поцелуем, вновь окунул в зыбкую пелену ни с чем несравнимого удовольствия.

Глава IX

Громкий настойчивый стук прервал его от важного доклада и, слегка нахмурив брови, он недовольно бросил:

— Войдите.

Спустя секунду на пороге его кабинета появилась вчерашняя обворожительная блондинка. С распушенными волосами, в коротком бежевом платье — она была просто сногсшибательна. Тут же позабыв свое плохое настроение, Итон тепло улыбнулся.

— Я не вовремя? — Легкая тень встревоженности прошлась по ее лицу. — Ты сказал, что заканчиваешь в десять. Вот я и пришла… даже почти без опозданий.

— Нет-нет. Все в порядке. — Соскочив со стула, произнес мужчина. Он и сам немало дивился своей прыткости. В последний раз он так бегал за девчонками лет в тринадцать, кажется. — Проходи, пожалуйста.

Зайдя в небольшой кабинет, Лиз огляделась по сторонам. Широкие полки сплошь заставленные толстыми папками криминальных дел, стол, компьютер, пара стульев, небольшой диванчик в углу комнаты. Ну что ту скажешь — кабинет настоящего полицейского.

— А здесь мило. — С приятной улыбкой сказала она и тут же посмотрела на мужчину. — Ну что, идем?

Печально улыбнувшись, Итон слегка развел руками.

— Прости, но я не могу. Моего коллегу свалил грипп и он сегодня не вышел на дежурство. Придется мне подменить его и провести в участке всю ночь.

Подавив вздох разочарования, Лиз вмиг натянула на лицо широкую улыбку.

— Так и быть, офицер, пойду Вам на уступку. — Смеясь, сказала она. — Раз уж это совсем не свидание, то можно остаться и здесь.

— Ты правда хочешь остаться?

— Да. — Быстро кивнула она. — И даже очень, особенно, если ты мне ещё и предложишь стаканчик крепкого горячего кофе.

— Будет сделано. — Тут же с готовностью отозвался мужчина и, указав даме на небольшой кожаный диван, поспешил на поиски ближайшего кофейного автомата.

Лиз не заметила как пролетело время, давно она уже так хорошо не проводила время в мужской компании.

Итон Брукс оказался на редкость обаятельным мужчиной, подходящим по всем ее требованиям. Он был умен, общителен, любил шутить и смеяться, но что привлекало Лиз больше всего — он был блюстителем закона. До этого она никогда не думала о муже-полицейском, более того, она просто не могла терпеть этих вечно ворчащих типов. Однако с Итоном эта идея нравилась ей все больше и больше.

— Знаешь, — спустя пару часов их непринужденной беседы, тихо произнес он, — а мы ведь уже встречались с тобой в прошлом.

— Да? — Удивилась она, стараясь припомнить, где именно их дороги могли пересекаться ранее. — Где?

Последующий ответ, заставил ее недоверчиво посмотреть на собеседника.

— В Марселе, летом девяносто седьмого года, тебя тогда сбила машина. И так как ты являешься подданной Ее Величества, то во Францию направили нескольких ребят как раз с нашего участка, с целью помочь жандармам распутать это дело. Ты тогда выглядела несколько другой. — С мягкой улыбкой проговорил он. — Но все же, я сразу же узнал тебя.

— Как жаль, что я тебя не помню. — Искренне признала Лиз. — Знала бы я, что поблизости ходит такой очаровательный офицер, мигом бы соскочила с больничной койки.

Итон рассмеялся. Этот смех показался ей самым сексуальным в мире.

Резко взяв себя в руки, она встряхнула головой.

"Сексуальный смех" — что за бред ненормальной?

И все же, с ним она не раздумывая наплевала бы на свое собственное железное правило, соблюдавшееся ей уже многие годы, а именно — не спать с практически незнакомыми мужчинами на первом свидании.

Облизнув свои пересохшие губы, она попыталась непринужденно улыбнуться.

— Ну, и как тебе Марсель? — Вновь вернувшись к прошлой теме, спросила блондинка.

Слегка скривив губы, Брукс задумчиво ответил:

— Может быть, он и произвел бы на меня куда большее впечатление, если бы не череда преступлений совершенная на момент моего пребывания в нем. Сначала ты, потом, кажется, твоя подруга, ну и в завершении, мне даже удалось побывать на месте убийства некого… — Он на секунду призадумался. — Жерома Готье — местного богатого сыночка того городка.

— Да-да, я его знала. — Вмиг позабыв все свои интимные фантазии, связанные с этим симпатичным мужчиной, сухо отозвалась она. — Жером был… моим приятелем.

— А-а, — протянул Брукс, — ну тогда сочувствую. Хотя это дело очень быстро удалось распутать. Убийцу поймали на следующий же день, однако… — Он вдруг задумчиво замолчал.

— Что однако?

— Да даже не знаю. — С улыбкой отмахнулся Итон. — Просто полицейское чутье подсказывало мне, что в этой истории не все уж так гладко. Пусть убийца во всем и признался, но скажу честно, это дело было самым легким из всех, какие я только повидал на своей службе в полиции. Вот это-то и настораживает.

Невольно улыбнувшись его словам, Лиз мысленно сравнила его с самой собой. Ей тоже безумно не нравились кристально чистые люди и все самые легкие дела, поэтому-то она и копалась в них подолгу, пытаясь найти хоть что-нибудь аморальное. И, как правило, она это в них все же находила.

Решив воспользоваться и своим профессиональным чутьем, она озорно подмигнула Итону.

— А почему бы нам вновь не начать расследование этого дела? Глядишь, вместе чего-нибудь и раскопаем!

— Ты шутишь? — Недоверчиво покачал головой мужчина. — Столько лет прошло. К тому же убийца ведь давным-давно пойман и…

— Да-да, знаю. — Быстро перебила его Лиз. — И все же, может быть, у тебя остались какие-нибудь фотографии с места преступления?

— Да полно. — Ответил он. — Хоть дело и давно закрыто, материалов сохранилась уйма.

— Можно посмотреть? — Не веря в собственную удачу, радостно спросила она.

— Конечно. Сейчас принесу. — Подойдя к шкафу, он вдруг обернулся. — Только предупреждаю сразу: это конфиденциальная информация и она не должна выйти за пределы этого кабинета!

Подняв вверх левую ладонь, Лиз насмешливо произнесла:

— Честное журналистское!

Внезапно в ее сумочке зазвонил телефон.

Интересно кто это мог ей звонить в такой поздний час? Быстро взяв трубку, она с интересом произнесла:

— Алло?

— Лиз, привет. — Тут же раздался в трубке приятный голос Джека. — Прости, я наверное, мешаю тебе спать, но здесь сейчас ещё только середина дня, поэтому я и рискнул.

— А где это "здесь"? — С улыбкой спросила девушка.

— Я в Нью-Йорке. Вернее, в небольшом городке вблизи от него. Хотел сделать Джейн сюрприз, но в отеле мне сказали, что она ещё вчера выписалась из номера. Вот я и звоню, ты случайно не знаешь, куда она поехала?

Немного замявшись, Лиз неуверенно прикусила губу. С одной стороны, она бы хотела, чтобы Джейн смогла спокойно осмыслить все до своего согласия без какого-либо давления со стороны. А Джек все эти семь лет постоянно крутился рядом с ней, опекая ее словно маленького ребенка. Но с другой стороны, Джейн сама попросила ее обязательно сказать Джеку ее новое местоположение и если она узнает, что ее подруга так и не выполнила своего обещания, то уж точно по головке за это не погладит. А испытывать их дружбу во второй раз, Лиз совсем не хотелось. Устало вздохнув, она, наконец, приняла решение. Раз Джейн нравятся такие приторные отношения с Джеком, то пускай так и будет. В конце концов, она уже взрослая девочка со своей головой на плечах. А она… она просто примет дю Вана со всеми его милыми потрохами.

— Алло, Лиз, ты ещё здесь? — Немного встревожено спросил Джек.

— Да-да, — как можно беспечней отозвалась девушка. — Ты не волнуйся. Джейн пыталась тебе дозвониться, но не смогла. Ей пришлось задержаться в Штатах ещё на пару дней. Ее деловой ужин перенесся в отель "Романтика", что находится в городе Лавлэнд. Джей сказала, что это где-то где Денвер, кажется.

— Спасибо, Лизи. — Обрадовано произнес Джек. — Ты золотце.

— Всегда пожалуйста. — Улыбнулась блондинка. — И передавай ей от меня огромный привет.

Закончив разговор, сероглазая блондинка смущенно улыбнулась вернувшемуся на диван Итону.

— Друг потерял свою девушку. — Кратко пояснила она и, посмотрев на небольшую синюю папку, заинтригованно блеснула глазами. — Ну что ж, посмотрим?!

Медленно перебирая фотографии, Лиз с грустью и одновременно с неимоверным облегчением вспоминала давно ушедшие дни. Вот она лежит на носилках скорой помощи, вот снимки тех двух типов, напавших на Джейн. А вот… Здесь она не смогла сдержать грустного смешка. Вот и мертвое тело Жерома, неестественно смотрящего в объектив камеры. Фотографий с его персоной было больше всего. С подобным родом снимков ей и раньше приходилось сталкиваться в силу своей работы, поэтому не обращая внимания на небольшое отверстие в голове бывшего "приятеля", она холодно просматривала один кадр за другим. Внезапно девушка остановила свой цепкий взгляд на одном из них. На небольшом снимке была сфотографирована отдельная деталь на теле убитого. Увидев смутно знакомую золотую монету с крошечной гравировкой внутри, сердце Лиз похолодело.

— О Боже, Итон, — чужим голосом произнесла она, — ты даже не представляешь, что я только что натворила!

Глава X

Увидев на дисплее своего телефона более десяти пропущенных от Лиз, последний из которых прозвенел только что, Джейн и вовсе отключила телефон, решив перезвонить подруге немного позже. Сейчас, стоя в крепких объятиях Стивена, она не могла думать ни о ком другом. Их фуникулер отправлялся вниз только через час, поэтому решив не тратить время впустую, они направились прогуляться по местным достопримечательностям. Зайдя в небольшой лесок, где ещё вчера одиноко слонялась угрюмая Джейн, они не спеша дошли до крутого обрыва и, остановившись на достаточно безопасном расстоянии, молча стояли в обнимку, любуюсь окружающей их красотой. День клонился к вечеру и золотой диск уходящего солнца путался в желто-зеленой листве высоких деревьев. Зрелище было просто завораживающее.

— А я и не знала, что ты любишь природу.

Он усмехнулся, ещё ближе притягивая ее к себе.

— Люблю. — Искренне признался мужчина. — Когда-то мы с отцом жили в маленьком домике у самой опушки почти такого же леса.

На этот раз настала очередь усмехнуться Джейн.

— Прости, но я всё никак не могу представить тебя в маленьком домике у опушки таково вот леса. Ты мне больше представляешься на фоне гигантских небоскребов и дорогих автомобилей.

Пройдя на несколько шагов вперед, они остановились почти у самой кромки обрыва.

— Аж дух захватывает, правда? — С дрожью в голосе спросила она, смотря на расстилающуюся внизу долину.

— Да, красиво. Я бы даже сказал — смертельно красиво. — Подтвердил он, теня ее обратно. — Пойдем, мы уже и так слишком далеко ушли, а фуникулер ждать не будет.

— А у тебя, случаем, ещё нет своего частного фуникулера? — Со смехом подняла к нему свое лицо Джейн и в тот же миг ее губы встретились с его жарким ртом.

Тихий шорох заставил их обоих недовольно обернуться.

Легкий вскрик едва не сорвался с припухших от поцелуев губ молодой женщины.

— Не хочется прерывать столь милую идиллию, но, — спокойно улыбаясь произнес стоящий в паре шагов от них мужчина, — но, думаю, нам всем нужно обсудить кое-что!

— Джек?! — Ошеломленно выговорила девушка. — Джек я всё объясню.

— Не сомневаюсь. — С иронией отозвался он.

Собравшись уже было подойти к старому другу, Джейн вдруг передумала. Прижавшись спиной к груди Стивена она с облегчением почувствовала его крепкие руки у себя на талии.

— Как трогательно! — Злобно усмехнулся Джек. — Меня прямо сейчас вырвет.

Резкий тон, грубые слова, презрительный взгляд — все это было так непохоже на старого друга. Но в конце концов, разве могла она судить его, зная как это больно быть брошенным любимым человеком.

— Джек, — вновь начала брюнетка, прости меня, но ты же прекрасно знаешь как сильно я люблю его.

— Он! Он! Всегда только он! — Яростно выкрикнул мужчина. — А обо мне ты когда-нибудь подумала? Как что плохое — так сразу Джек, милый. А как приспичит потрахаться — так добро пожаловать Стивен! Несколько несправедливо, не кажется?

— Джек, послушай, — пропуская его грубость мимо ушей, как можно спокойнее сказала Джейн, делая небольшой шаг навстречу к разъяренному другу.

— Нет. — Он насмешливо покачал головой. — Слишком поздно, дорогая. Прости, но теперь ты мне просто не оставила выбора.

Выхватив небольшой пистолет из кармана черного плаща, он навел ствол на резко застывшую на месте женщину. Увидев как тот час напрягся Стивен, он злобно усмехнулся.

— Даже не рыпайся! — Скаля зубы, приказал Джек своему сопернику. — Мне нужно было ещё семь лет назад поступить так с вами обоими. Но нет же! Я, как наивный дурак, слепо верил, что ты забудешь этого ублюдка и сама придешь ко мне со своим чертовыми деньгами!

— Джек, ты с ума сошел! Опусти пистолет! — Потрясенным голосом выкрикнула она.

Но он ее уже почти не слышал. В его глазах отчетливо виднелись огоньки мести. Мести, которую он хотел исполнить как можно скорее.

— Вместо того, чтобы избавиться от одного полоумного придурка, нужно было избавиться от всех троих!

— О чем ты говоришь? — Взволнованно спросила брюнетка.

— А ты разве ещё не поняла? — Донесся из-за спины холодный голос Стивена, — по-моему твой милый друг только что сознался в убийстве Готье.

— Что? — Джейн обмерла и ее наполненные страхом глаза встретились с узким насмешливым взглядом. — Так значит тогда все это время именно ты стоял за спиной Жерома, подсказывая ему все те ужасы, которыми он и подверг всех нас?!

— Как умно. — Усмехнулся Стивен. — Обвинить во всем друга, чтобы потом самому сухим выйти из воды. Браво! Я и не ожидал, что у какого-то обычного банкира хватит мозгов провернуть такое дело!

— А ты вообще заткнись, кретин! — В гневе выкрикнул Джек. — Я все так удачно спланировал. После смерти того болвана именно тебя должны были обвинить в убийстве и упрятать за решетку! Но нет, ты так быстро смотался от своей птички, что весь мой план полетел в тартарары!

— А как же О'Мара? Он ведь во всем сознался. — С деланным спокойствием спросил Стивен.

— Как видишь, преданность моих людей не страшит даже тюрьма! — Засмеялся Джек.

— Джек, ты чудовище!

— Ой, прости, милая, но знаешь, наконец-то, я смогу не таясь сказать тебе прямо в лицо: мне глубоко наплевать о том, что ты обо мне думаешь! А теперь вы оба, — он взмахнул стволом пистолета, указывая вдаль, — быстро пошли назад к обрыву!

— Дю Ван, подожди, — спрятав девушку за своей спиной, Стивен приподнял руки ладонями вверх, — ну не сможешь же ты так бесчеловечно поступить с Джейн?

— А почему бы и нет? — Издевательски поинтересовался он. — Знает ли она сколько лет я держался на грани банкротства? Если бы не вовремя подписанная сделка с Готье, обо мне бы уже все забыли. Но нет, я выстоял! И каждый раз глядя на нее я все ждал заслуженной награды за свое невероятное терпение и сдержанность. А что в итоге? Эта сучка вновь остается с тобой! Что ж, я не против, можете и дальше оставаться в мете… но только не в этом мире!

Надвигаясь на эту жалкую пару, Джек медленно подталкивал их к обрыву.

— Но послушай, — вновь заговорил Стивен, пытаясь хоть как-то отвлечь противника, — это же глупо. Много людей знают, что мы здесь. И если ты нас убьёшь…

— А кто говорил об убийстве? Вы сами случайно упадете с обрыва.

— И ты всерьез думаешь, что этому поверят?

— А мне плевать поверят в это или нет. Меня здесь все равно никто не видел. Я не виноват в том, что двое влюбленных голубков по глупости неосторожно подошли к обрыву и не смогли удержаться. Увы, такое не часто, но все-таки бывает. Но не волнуйтесь, я закажу вам красивый крест на это памятное место и, быть может, когда-нибудь даже навещу. — Остроумно закончил он.

— Ничего не выйдет! — Вдруг смело подала голос Джейн. Теперь вспомнив настойчивые звонки подруги она так сильно ругала себя за свою опрометчивость.

В ней вдруг начал подыматься гнев за то, что во второй раз в жизни обретя свое счастье, ее вновь насильно заставляют от него оказаться.

— Лиз знает, что ты сделал. — Уверенно сообщила она. — Она звонила мне. За тобой уже едет полиция, так что опусти этот чертов пистолет и сдайся добровольно.

— Эта маленькая дура, вечно сует свой нос куда не следует. — Раздраженно проговорил мужчина. — Но даже она не смогла бы узнать этого обо мне! То дело давно закрыто.

— Ошибаешься! Она знает, будь уверен. — Джейн горько усмехнулась. — Так что куда-куда, а в Лондон я бы тебе больше не советовала возвращаться.

— Но… но этого не может быть. — Наконец, поверив ее убедительному тону, недоуменно проронил Джек.

Воспользовавшись секундным замешательством противника, Стивен понял, что лучшего шанса ему не представиться. Резко оттолкнув Джейн в сторону, он кинулся вперед и, налетев на противника, сбил его с ног. Грохочущая пуля разорвала прохладный воздух. Прикрыв рот, Джейн с ужасом наблюдала, как пара мужчин, кубарем перекатывающиеся по земле, наносили мощные удары друг другу. Крутой скат с горы стремительно нес их в сторону обрыва. На какой-то момент Джейн не сомневалась в победе Стивена, но Джек воспользовался обманным маневром — притворившись без сознания, он дождался пока Стивен ослабит хватку, после чего резко поднял небольшой камень и со всей силы ударил им по голове противника. На секунду потеряв бдительность от грохочущей боли в виске, Блэк потерял контроль и уже через мгновение оказался на полпути в загробный мир. В последний момент ухватившись пальцами за торчащий над обрывом куст, он поднял голову и посмотрел на победно ухмыляющееся лицо дю Вана.

Неожиданный громкий выстрел во второй раз эхом отразился от гладких горных пород этого высокого ущелья.

Округлившиеся глаза Джека непонимающе посмотрели на почти побежденного противника. Сделав неровный шаг прямо к обрыву, он уже навсегда покинул эту грешную землю.

Дрожащими руками Джейн отбросила в сторону слегка дымящийся пистолет и кинулась к тому месту, где ещё совсем недавно стоял Джек. Взглянув вниз темноволосая женщина облегченно улыбнулась сквозь плотный поток стоящих в глазах слез. Протянув Стивену руку она помогла ему выбраться из ущелья.

Как только они оказались на безопасном месте вдали от обрыва, Блэк обессилено повалился на землю. Бравое самообладание тут же покинуло не менее уставшую от переживаний девушку и уткнувшись лицом в широкую мужскую грудь, ее тело начала пронзать частая крупная дрожь.

Облокотившись локтями о холодную землю, мужчина ласково провел рукой по ее спутанным волосам.

— Тише-тише. Всё в порядке, малыш.

Еле уняв судорожные всхлипы, Джейн подняла на него свое заплаканное лицо.

— Как ты?

— Жить буду. — С вымученной улыбкой отозвался он. — Вот если бы ты ещё так сильно не давила на мое продырявленное плечо…

Быстро убрав руку, она осторожно отодвинула плотную ткань теплого пальто и с беспокойством оглядела рану.

— Он мог попасть тебе в сердце.

— У него кишка тонка. — Шутливо отмахнулся Стивен. — К тому же своё сердце я уже пообещал другому человеку.

Игриво ущипнув ее за нос, его лицо немного скривилось от пронзающей все тело ужасной боли.

— Прости, малыш, но думаю, с прогулкой на сегодня покончено. Может, вернемся в отель, а то я что-то неважно себя чувствую.

Решив не пугать ее ещё больше, Стивен изо всех сил старался не потерять то и дело грозившее покинуть его сознание и с поистине героическими усилиями дошел до отеля. Через час за ним уже прилетел медицинский вертолет, унося обессиленного влюбленного в денверскую больницу.

Эпилог

Праздник был в самом разгаре. Сотни шаров поднялись в небо, богато украшенный павильон полностью заполнился приглашенными гостями. Ну вот и всё. Кажется, сбылась ее очередная мечта. Американский "Манеж" сулил весьма многообещающие перспективы. Открытие, запланированное на пятнадцатое ноября двух тысячно пятого года, состоялось без единого дня задержки и она, как новый президент компании с огромной честью открыла этот вечер. Ее радости не было предела.

Ещё раз мельком оглянув полный зал, Джейн встретилась с любящими глазами отца и бабушки, стоящих немного поодаль от нее. Улыбнувшись им, она слегка приподняла свой фужер и отпив сосем крошечный глоток искристого вина, вновь посмотрела на стоящего рядом с ней мужа.

— Я думаю, нам уже пора. — Тихо шепнула темноволосая женщина своему спутнику и, после того как он тот час по-хозяйски обнял ее за талию, они не спеша направились к выходу.

Продвигаясь вдоль изысканно одетых гостей, они то и дело были вынуждены делать короткие остановки. Но с пятью сотнями гостей это дело могло заметно затянуться. Увидев в толпе знакомое лицо, Джейн облегченно вздохнула.

— Ив! — Громко прошептала она, слегка дотронувшись до плеча молодого человека.

Мужчина оглянулся и приветливо улыбнулся подошедшей паре.

— Что-то случилось?

— Мы уже уходим. Будь добр, проследи за этой вечеринкой до конца. — Мягко улыбнувшись, она озорно подмигнула. — Оставляю тебя за главного.

— Это такая честь! — Серьезно отозвался он, однако его глаза вовсю искрились весельем.

— Ну, конечно. Кто же ещё лучше тебя справиться с этой должностью? Тем более, главному редактору американского "Манежа", думаю, уже пора привыкать к подобного вида просьбам своей хозяйки.

Тепло улыбнувшись, Ив слегка кивнул.

— Конечно. Я за всем прослежу. Можете не беспокоиться.

Джейн благодарно посмотрела на него и вновь убедилась в том, что не ошиблась в своем выборе главного редактора их американского филиала. За прошедший год с ней произошло слишком много перемен. Став чуточку взрослее, чуточку опытнее и ещё чуточку скромней в своих желаниях, она поняла, что одновременно занимать две важные должности: вести роль президента компании, а заодно ещё и быть главным редактором — ей просто не под силу, а тем более теперь, когда у нее появилась своя собственная семья. Не долго думая, они со Стивеном нашли выход в виде Ива Мэтьюса. Пригласив его в Нью-Йорк, Джейн сразу же поведала ему о своем желании, на что он, к ее огромному облегчению, с радостью согласился. Ее бабушка так же не с особым желанием стремилась покинуть дело всей своей жизни, поэтому она с удовольствием решила продлить свой пост главного редактора в Лондоне. Радуясь такому раскладу, Джейн осталась вполне довольна.

— Ив — ты лучший! — Наспех обняв молодого человека, она вновь присоединилась к стоящему позади супругу.

Уже практически выйдя из толпы, они вдруг услышали позади себя окликающие их голоса.

— Эй, вы куда? — Догнав удаляющуюся пару, негодующе начала ее лучшая подруга. — Вечеринка только началась, а вы уже смыться надумали?!

Обнимая свою даму за талию, ее кавалер успокаивающе проговорил в ответ:

— Дорогая, а ты не забыла, что у них есть достаточно резкий повод для этого?

Нежно посмотрев на стоящего рядом с ней мужчину, блондинка мягко улыбнулась.

— Итон, не говори глупостей. Уж кому-кому, а тебе прекрасно известно, что я никогда и ничего не забываю! — И вновь переместив взгляд на супружескую пару, немного печальным голосом добавила. — Ну, ведь мы же ещё, надеюсь, увидимся до нашего отъезда?

— Лиз, ты же знаешь, двери нашего дома всегда открыты для вас обоих. — Слащавая улыбка Стивена, тут же заставила светловолосую женщину сокрушенно вздохнуть. — Заезжайте к нам завтра.

— Обязательно. — Проговорил Итон, пожимая на прощание руку Блэка.

Обняв немного расстроенную подругу, Джейн мягко улыбнулась.

— Лизи, нам правда пора. Мы здесь уже почти два часа и я боюсь, что Джуниор вот-вот проснется и захочет есть. А в этом случае даже Виктории с ним одной не справиться.

— Я все понимаю. До завтра. — С улыбкой проговорила подруга. — И поцелуйте его от нас!

— Обязательно. — Отозвалась Джейн, после чего они стремительно направились к уже такому близкому выходу.

В дверях она вдруг резко остановилась и со смешанной улыбкой посмотрела вниз на ведущие от крыльца ступеньки. Мгновенно обратив туда же и свой взгляд, Стивен едва заметно усмехнулся.

Джеймс как всегда был в своем репертуаре.

— Дорогой, — тихим шепотом обратилась к мужу Джейн, — ты не помнишь, как зовут его спутницу? Не Моника, Луиза или Каролина, случайно?

Улыбка Стивена стала ещё шире.

— Нет. Насколько я помню, ты называешь его вчерашних девушек. Его сегодняшнюю спутницу зовут, вроде бы, Кати… Кэт… или что-то в этом роде. Хотя, — он протяжно вздохнул, — черт его знает, я список его девушек не веду.

Вынужденно замолчав, он, наконец, протянул свою руку подошедшему к ним старому другу.

— Джейн, Стивен, — как всегда, вежливо начал Джеймс, — позвольте представить вам Глорию.

— Приятно познакомиться, Глория. — Приветливо улыбнулась Джейн и, указав рукой в сторону шумного зала, любезно произнесла. — Заходите, присоединяйтесь к гостям.

— А как же вы? — Озадаченно спросил черноглазый брюнет. — Неужели, уже уходите?

— Прости старина, — по-приятельски хлопнув друга по плечу, смеясь отозвался Стивен, — но семейным людям, увы, не до развлечений.

Слегка пожав плечами, обаятельный брюнет снова переключил весь свой внутренний шарм на свою очередную девушку.

— Что ж, до завтра. Не будем вас задерживать.

Оказавшись внутри просторного салона их машины, Джейн с теплой улыбкой на губах, медленно покачала головой.

— Господи, и когда же он, наконец, остепенится?!

Усмехнувшись в ответ, Стивен неопределенно пожал плечами.

— Думаю, нескоро. По крайней мере, я себе даже не представляю ту женщину, которая смогла бы укротить Холта.

Тихо засмеявшись в ответ, она вновь подумала о другом, более маленьком мужчине ожидавшего их дома.

Бесшумно заглянув в детскую Джейн с нежной улыбкой на устах посмотрела на веселое личико молодой блондинки, державшей на руках смеющегося малыша.

— Тук-тук-тук, к вам можно? — Наконец, решила произнести она.

Приветливо улыбнувшись, Виктория посмотрела на вошедшую в комнату женщину.

— А вот и мама пришла. — Обратилась она к маленькому трехмесячному карапузу. Затем вновь посмотрев на неё, тихо добавила. — А мы только что проснулись и теперь хотим играть.

— Прости, что из-за нас ты пропустила вечеринку. — Подойдя к ним Джейн смачно чмокнула сына в его крохотную щечку.

— Да ладно, чего я там не видела? — Отмахнулась Виктория. — Зато здесь мне то и дело признавался в любви один очень занятный мужчина. Правда же, милый?

Почувствовав, что к нему обращаются, малыш тут же весело что-то проворковал в ответ.

Осторожно придерживая хрупкое тельце, девушка лучезарно улыбнулась проказнику.

— Ну что, Стивен Блэк младший, не хочешь ли пригласить свою любимую тетушку Тори на свидание, скажем, лет так через двадцать, а? — Серьезно спросила она и заметив как вновь заулыбался своей очаровательной беззубой улыбкой ее пока ещё единственный племянник, сама рассмеялась в ответ. — Ох, Джуниор, как же я тебя обожаю!

— Так, может, пора уже и о своих подумать? — Спросил вошедший в детскую брат.

Не отрывая своего любящего взгляда от этого забавного ребенка, Виктория смеясь произнесла:

— Было бы с кем, а сделать я всегда успею.

Едва заметно улыбнувшись, Джейн отошла от сына, чтобы невзначай ткнуть локтем в бок своего резкого муженька.

В последнее время всё его семейство как-то резко накинулись на эту хрупкую девушку, то и дело суля ей то одного, то другого кандидата в будущие мужья. В конце концов, Виктории все это так надоело, что едва речь заходила о ее дальнейшей жизни в образе старой одинокой девы, как она тут же вставала и уходила в свою спальню.

— Не торопи ее. — Строго сказала она Стивену. — Наступит время и Виктория сама сделает свой выбор.

— Это точно. — С благодарностью посмотрев на подругу, весело заметила та. — Только я буду намного разборчивее тебя и уж точно не выберу себе в мужья такого заносчивого типа, как мой брат. Я сначала, как следует, присмотрюсь к своему избраннику, с особой тщательностью изучу все его минусы и плюсы, разведаю его дурные привычки, понаблюдаю за ним годик-другой, ну и потом, может быть, соглашусь пойти с ним на свидание.

— Да-а, — присвистнул мужчина, — горе тому безумцу, что полюбит тебя!

— Но зато это будет истинная и крепкая любовь.

— Нет, Тори, — протяжно вздохнув, вмешалась Джейн, — боюсь, это уже будет вовсе не истинная любовь.

— Да ладно, кто бы говорил! — Отмахнулась она, строя забавные гримаски смеющемуся племяннику. — Вам самим, чтобы разобраться во всех ваших чувствах понадобилось целых семь лет.

Прижавшись щекой к широкой мужской груди, Джейн блаженно прикрыла глаза.

— Может быть, нам и понадобилось целых семь лет, чтобы решить накопившиеся проблемы и осознать все свои чувства, но одну вещь я всегда знала точно.

Она нежно посмотрела в улыбающееся лицо мужа и тихо произнесла, обращаясь уже непосредственно к нему:

— С самой первой минуты, как только я увидела тебя, я сразу же поняла, что чтобы стать по-настоящему счастливой в этой жизни, мне всегда будешь нужен только ты!


(12/03/2007- 14/09/2008)


Оглавление

  • Кузьминых Юлия Только ты
  • Часть I
  •   Глава 1
  •   Глава 2
  •   Глава 3
  •   Глава 4
  •   Глава 5
  •   Глава 6
  •   Глава 7
  •   Глава 8
  •   Глава 9
  •   Глава 10
  •   Глава 11
  •   Глава 12
  • Часть II
  •   Глава I
  •   Глава II
  •   Глава III
  •   Глава IV
  •   Глава V
  •   Глава VI
  •   Глава VII
  •   Глава VIII
  •   Глава IX
  •   Глава X
  •   Эпилог